Demilich's

Зенития

1. Монстры Великого Древа

Эпизод I. Терри

Необъятна, ирреальна и исполнена чудес сия вселенная. Высоко в небесах над миром смертных пребывает воплощенный мир грез, а из иных пластов реальности за бытием людским зорко следят могущественные Лорды Демонов. На протяжении эонов мир необратимо меняется, и обратим взор мы на далекую-далекую эпоху, существовало в которой островное королевство Фелония.

Именно здесь проживали двое героев нашего рассказа - юные брат и сестра, Терри и Милли. Рано потеряли они родителей, и ныне жили в приемной семье. И не ведали чудес до тех пор, пока однажды ночью не появился прямо из платяного шкафа в их комнате монстр - Варубу. Оглядевшись по сторонам, тварь на глазах опешившего Терри схватила его спящую сестру и вновь исчезла в шкафу, означился в котором колдовской портал.

Терри запаниковал было, но из рифта выступил иной монстр, представившийся Ватабу. Он-то и привел мальчишку в королевство Великого Древа, представил монарху сей державы. Последний поведал, что вскорости в вотчине его будет проводиться Турнир Звездопада, когда сотни звезд низвергаются с небес, и десятки кровожадных монстров, представляющих сопредельные державы и направляемые искусными укротителями, сходятся на арене. Король предложил Терри стать главным укротителем монстров Великого Древа, ведь, если верить легендам, победитель в турнире получает возможность воплотить в жизнь свое самое сокровенное желание. А желание Терри было очевидно - отыскать свою похищенную сестру.

За неимением иной альтернативы Терри согласился на предложение монарха, занявшись исследованием королевства, пребывающего внутри исполинского ствола Великого Древа. Перво-наперво посетил он ферму монстров, где узнал, что в наличии остался один-единственный престарелый слизень, а иные монстры попросту разбежались. Что ж, начинать нужно с малого...

Король позволил Терри воспользоваться порталами, ведущими в сопредельное дикоземье. Так начался долгий путь юноши, должного стать главным укротителем монстров. В первом же подземелье, пребывающем за порталом в Чертоге Начинания, он отыскал сбежавшего от монарха Великого Древа слизня, обладающего способностями к исцелению. После чего, посредством порталов в Чертоге Селянина и Талисмана посетив иные, далекие миры, сумел при помощи верных монстров одержать верх над големом, стражем города Меркадо, и зеленым драконом. Конечно же, сии чудовища изъявили желание присоединиться к столь могущественному укротителю.

Возвращаясь в Великое Древо, Терри направлял своих подопечных монстров на арену, дабы отточить их боевые навыки, а также заявить о своем отряде. Ведь для того, чтобы получить возможность участвовать в знаменитом Турнире Звездопада, укротителю требовалась сперва доказать состоятельность своего отряда в отборочных боях на арене. К сему Терри и стремился...

Не ведал юноша, что в сем измерении чудесным и непостижимым образом переплелись временные потоки, и вели порталы в эпохи, наступить в смертном мире которым надлежит еще спустя тысячелетия. Так, в странствиях своих повстречал Терри принцессу Лору, охраняемую в глубокой пещере зеленым драконом, в землях за порталом в Чертоге Памяти и Смущения - тигра Саблезубика... а в лесном лабиринте сумел взять верх над злобным древом.

Число монстров, следующих на ферму в Великом Древе, все росло, и работали с ними опытные укротители, в то время как Терри странствовал по окрестным землям в поисках новых особей. Укротители монстров скрещивали различные виды, пытаясь вывести новых, более могущественных тварей.

Король же, видя растущую мощь выводка монстров королевства, позволял Терри посещать посредством порталов все новые и новые эпохи ирреальных миров. Так, ступив в портал в Чертоге Мира и Доблести, юноша обнаружил казино для монстров, где бесчинствовал когтистый слизень, у которого никак не получалось сорвать банк. Одержав верх над ним, Терри велел монстру следовать на ферму Великого Древа... В иных землях - в башне с невидимым полом - юноша повстречал таинственного героя - среброволосого воителя, занятого одному ему ведомыми поисками...

Великое Древо подверглось атаке монстров, изливающихся из порталов в Чертоге Силы и Гнева. Исследуя земли, пребывающие за оными, отряд Терри ступил в глубокую пещеру, пребывал в которой разъяренный тиранозавр, охраняющий кладку яиц. Но стоило Терри приблизиться, как вновь обогнал его среброволосый воин, выглядящий точь в точь как он сам, только повзрослевший. Воин стремительно разбил все без исключения яйца опешившего тиранозавра, после чего растворился в тенях пещеры... Рептилия же атаковала монстров, переминающихся у входа; к счастью, те сумели сразить ее, и армия Великого Древа обрела новый, могущественный экземпляр. Именно ящеры, что вылуплялись из яиц, атаковали королевство Великого Древа в последние дни, но сейчас бесчинствам их положен конец... И все же встречи с таинственным среброволосым воином не давали покоя Терри: кто же он такой... и почему так разительно похож на него самого?..

Число монстров на ферме Великого Древа знаменовало растущее могущество самого королевства в самом что ни на есть прямом смысле: возвращаясь в чудесную древесную державу, Терри замечал, что оная растет и ширится...

Вернувшись из земель за Чертогом Силы, где монстры его сразили огромного каменного голема, Терри получил от короля дозволение воспользоваться порталами в Чертоге Радости и Мудрости. За первым из них, миновав долгие мили дикоземья и подземных руин, юноша и монстры его неожиданно для себя ступили на сцену театра, где взбалмошная птица исполняла танец живота для собравшихся зрителей. Нечего и говорить, что после недолгого сражения пернатый монстр занял свое место в отряде Терри... А вскоре присоединился к оному и небесный дракон, сраженный монстрами на вершине высокой башни...

Проследовав в порталы в Чертоге Счастья и Искушения, миньоны Терри устремились в долгий путь по дикоземью сего неведомого мира. Встречались им и иные укротители монстров из сопредельного королевства Мертвого Древа, которые были только рады померяться силами с противниками из Великого Древа. В сих пределах монстры Терри одержали верх над самим Лордом Демонов Джамирусом, побывали в колизее, где противостояли отрядам иных укротителей... а также сразились с монстрами в пылающем селении под названием Гора Ткачей.

За порталами в Чертогах Лабиринта и Правосудия монстры Терри повергли минотавра в лабиринте и Лорда Монстров Блэкмара, вознамерившегося было казнить главного укротителя Великого Древа за "неуважение, проявляемое к роду монстров".

...Наконец, миньоны Терри одержали последнюю победу на арене Великого Древа, и таким образом юноша был признал официальным представителем королевства на Турнире Звездопада. Поскольку до начала сего действа оставалось еще немного времени, король предложил юному герою и монстрам его посетить последний из порталов в Чертоге Отражения. Монстры, пребывающие в лежащих за ним землях, столь свирепы, что доселе ни один из укротителей державы не сумел выжить в сих пределах... Говорят, тот, кто сумеет миновать все препоны, воздвигнутые за сим порталом, сумеет заглянуть в собственное будущее.

И, ступив в сей портал, лицезрел Терри Лорда Демонов Дюрана, который представил мальчишке воителя, искавшего самый могущественный меч в мире и присягнувшего ему на верность - Терри! Вот, стало быть, какое будущее ожидает нынешнего главного укротителя... Юный Терри приказал монстрам атаковать свое будущее "я", и те с удовольствием исполнили приказ хозяина... После чего в бой вступил сам Дюран, но и он оказался повержен бесстрашными монстрами под началом молодого Терри.

Лорд Демонов выразил восхищение боевыми качествами монстров, после чего удалился. Мечник Терри обратился к своей юной ипостаси, велев тому заботиться о сестре и не занимать все свои помыслами поисками все большего могущества... как это сделал он сам, о чем ныне сожалеет. Но... можно ли в действительности изменить грядущее?..


Великое Древо Наконец, Турнир Звездопада начался. В сопровождении самых могущественных из монстров Терри наряду с иными укротителями проследовали на арену, где их приветствовала собравшаяся публика, в том числе и девчушка по имени Хисан, боготворившая Терри.

Против Великого Древа выступали монстры королевств Большого Пня, Мертвого Древа... и, наконец, Великого Ствола. Главным укротителем монстров последней державы выступала... Милли, которой король южной островной державы Великого Ствола сделал то же предложение, что и монарх Великого Древа - Терри. Не ожидал мальчишка воссоединения с сестрой при подобных обстоятельствах.

Тем не менее, укротители направили монстров в сражение в финальном бою Турнира Звездопада... и победа осталась за командой Великого Древа. Но не успел Терри сделать и шагу к сестре, как появившийся откуда ни возьмись Варубу вновь схватил девчушку и унес ее прочь.

Король Великого Древа поздравил своего главного укротителя с одержанной победой, а в небесах над кроною начался чарующий звездопад. Терри загадал желание вновь воссоединиться с сестрой, надеясь, что звезды исполнят его...

Король же велел Терри спуститься в сердце древа, в Святыню Звездопада. Там на глазах опешившего юноши миру явился новый Ватабу - дух Великого Древа. Вот, стало быть, в чем смысл Ночи Звездопада! Волшебство Великого Древа и могущество главного укротителя, одержавшего победу в турнире, порождает новый дух; именно поэтому предтечи Ватабу и создали сей турнир. Со временем Ватабу покидают сие место и отправляются в странствие, где создают новые Великие Древа... Многие из оных, однако, погибают - так образовались королевства, ведомые как Мертвое Древо или Большой Пень...

Коснувшись новорожденного Ватабу, Терри, который провел в королевстве Великого Древа 47 дней, вернулся в родной мир, в свою комнатку в городе Фелония. В соседней кроватке тихо посапывала Милли. Быть может, все произошедшее с ними, было всего лишь сном?.. Кто может сказать наверняка?..

Но портал в платяном шкафу оставался открытым, и Терри частенько навещал королевство Великого Древа в поисках новых приключений... Король позволил ему проследовать в запретные порталы, пребывали за которыми миры далеких эпох и сущности, родиться которым и снизойти в мир смертный еще только предстоит в грядущие эоны. Так, порталы в Чертоге Амбиций и Разрушения привели молодого укротителя и монстров его к Королю Драконов и чародею Харгону - оракулу божества разрушения Сидоха - соответственно; порталы в Чертоге Грез и Искоренения - к демону Псаро, преобразившему себя в чудовищного монстра с помощью тайны эволюции, и Императору Эстарку; а порталы в Чертоге Злодея и Контроля - к Лорду Демонов Барамосу и Королю Демонов Зоме...

С каждой одержанной победы могущество Терри все росло, но не могло бесконечно продолжаться сие...

Эпизод II. Курио

Неведомо, сколько времени минуло с тех пор, но поведаем мы ныне историю о другом пареньке - Курио, проживал который в безвестном селении мира иного, но грезил о великих приключениях. Частенько убегал он от матери и сестры Марины в чащобы Разноцветного леса, где ставил ловушки на обитающих там слизней.

Мать, однако, не одобряла сих "приключений" сына, и объясняла ему, что изначально монстры не привержены злу, а чисты и наивны. Именно поэтому негативные чувства по отношению к ним вызывают ответные, в то время как позитивные - наоборот. Курио был поражен: монстры... могут стать друзьями, союзниками?!.

Но следующей ночью в комнате мальчугана возникло престранное существо, представившееся Ватабу. Не обращая внимания на деревянный меч, который выхватил Курио, Ватабу сообщил, что королевство Великого Древа пребывает в опасности, и лишь сему мальчишке по силам спасти его мир. Слова сии музыкой прозвучали в ушах Курио: именно о таком приключении он и грезил! Ватабу поманил Курио к комоду, где он сотворил небольшой портал... Мальчишка ступил в комод, и перемещение его в иной мир началось...

До следующего Турнира Звездопада остается еще 12 лун, посему Ватабу сообщил Курио, что тому предстоит стать главным укротителем королевства. "Это еще что?" - поразился паренек, грезящий о становлении исключительно героем. - "Так и знал, что ты - просто мелкий монстрик!" "Нет, нет!" - улыбнулся Ватабу. - "Я - дух Великого Древа!"

Пообещав, что они непременно встретятся вновь, Ватабу исчез, а Курио обнаружил себя в некоем чертоге, пребывающем внутри гигантского древа. Его приветствовала юная девушка с арфой в руках. "Добро пожаловать, главный укротитель!" - мило улыбнулась она, но Курио, измотанный межпространственным перемещением, просто свернулся калачиком на алтаре в сем священном чертоге, где рождались духи Великого Древа, вознамерившись уснуть.

Подобного кощунства девчонка допустить просто не могла и, растолкав Курио, назидательно заявила ему, что когда Ватабу привел Терри, тот вел себя куда приличнее, в итоге став выдающимся главным укротителем. Собрав волю в кулак, Курио последовал за девчонкой, и, покинув чертог, ступил на открытую платформу... До самого горизонта расстилались древесные кроны, виднелись за которыми далекие горы. Мальчуган заметил и несколько древ, попирающих небеса. Вот уж, воистину, величие девственной природы!..

Девчонка разъяснила Курио, что каждое из древ - самостоятельная держава, и сейчас находятся они в королевстве Великого Древа. Она потянула мальчишку за рукав, пояснив, что сейчас его дожидается король, и Курио последовал за нею; внимание его привлек мертвый листок на одной из ветвей. Сама же девчонка сообщила, что является ответственной за вывод новых особей монстров...

Король поведал потенциальному новому главному укротителю, что держава его - в большой опасности. Терри неожиданно исчез, наверняка плененный неведомыми силами, а совсем недавно сгинул и Ватабу Великого Древа, после чего окрестные монстры стали невероятно агрессивны, принявшись атаковать жителей державы.

Вот и сейчас: гигантская крылатая горгулья и магическое око ворвались в тронный зал... но вовремя подоспевшие монстры с королевской фермы - небесный дракон, золотой слизень и розовый боец - живо справились с сими дикими особями. Старик - прежней главный укротитель державы - разъяснил опешившему Курио, что работа паренька состоит в том, чтобы сражаться наряду с монстрами и установить с ними неразрывную связь.

Неизвестно, сумеет ли выстоять Великое Древо теперь, когда исчез его дух... Но Курио ответил согласием на просьбу короля отправиться на поиски Терри, вознамерившись стать куда более могущественным укротителем, нежели прежний.

...Перво-наперво старец-укротитель привел Курио на арену, где как раз шло противостояние между монстрами укротительниц Мачико и Хисан. Как завороженный смотрел Курио на укротителей, отдававших команды своим сошедшимся в сражении питомцам. Монстры Мачико первыми нанесли удар; девушка приказала им попытаться парализовать миньонов Хисан, но тактика сия не принесла успеха. Ответный ход не заставил себя ждать, и монстры Хисан с легкостью повергли тварей Мачико.

Старец продолжал просвещать Курио по поводу его нового рода занятий. Говорил он о том, как важно комбинировать разнообразные способности монстров, после чего привел мальчугана на вершину Великого Древа, где располагалась ферма монстров... ныне пустующая. Пожилой укротитель поведал Курио, что до исчезновения Терри здесь вовсю кипела жизнь... Ободряюще улыбнулась, мальчишка заверил старца, что вернет и Терри, и Ватабу, и всех монстров на ферму. Ведь не осталось здесь даже небесного дракона, который совсем недавно спас короля от атакующих Великое Древо монстров.

Впрочем, один-единственный монстр все же оставался на ферме: слизень! Курио пришел в ярость: стоило приходить в этот волшебный мир лишь затем, чтобы вновь лицезреть набивших оскомину слизней!.. Впрочем, этот в долгу не остался и заявил, что он - закаленный в сражениях ветеран, верный компаньон Терри. Курио пренебрежительно хмыкнул, отвернулся.

Старец схватился за голову: все пропало! Главный укротитель должен любить и уважать своих питомцев, а что творит этот избранник Ватабу?! Он не понимает, что у монстров тоже есть чувства. Старец счел необходимым напомнить об этом Курио, и тот осекся, ибо именно о том же втолковывала ему мать. Мальчишка вздохнул, пристыжено опустил голову: куда ему до великого Терри... Он попросил прощения у слизня, но тот и слышать ничего не желал.

На ферму ступила Хисан в сопровождении своего отряда монстров. Победительница последнего боя на арене недвусмысленно дала понять Курио, что поисками Терри займется он сам, а чужаку следует немедленно убираться обратно в свой мир. Хисан высокомерно добавила, что остающийся на ферме слизень принимал участие в последнем Турнире Звездопада, и столь опытен, что сумел изучить могущественное разрушительное заклятие, доступное лишь роду слизней. Однако монстры, остающиеся без укротителя, вновь дичают и теряют с таким трудом обретенные навыки...

И Курио, и слизень хором велели Хисан заткнуться, и если она хочет сразиться прямо сейчас, то получит такую возможность. Немедленно, девушка отдала приказ трем своим монстрам атаковать; Курио сделал то же самое. Слизень только того и ждал: подпрыгнув высоко в воздух, он ярко воссиял, и осознали пораженные присутствующие, что собирается применить он самое разрушительное заклинание, известное в сем мире.

Старец замахал руками, взывая к Курио и приказывая тому сдержать своего питомца: ведь если арена защищена чарами, то применение сего заклинания здесь, на вершине Великого Древа, угрожает всему королевству... Но было поздно: разрушительная волна пронеслась над головами монстров Хисан, ударила в одну из ветвей Великого Древа... и напрочь отсекла ее от стола. Жители древесного королевства были не в силах поверить в случившееся: быть не может, чтобы Великое Древо столь ослабло!.. Быть может, уже и не хватит им времени, чтобы разыскать Терри и Ватабу...

На ферме же старец примирительно встал между Курио и Хисан, заявив, что в будущем они смогут выяснить отношения, но не здесь и не сейчас. Курио попросил прощения у слизня за то, что изначально отозвался о нем столь пренебрежительно, и тот великодушно просил мальчишку. Старец лишь вздохнул: этот мальчуган - полная противоположность Терри! Хотя, быть может, именно поэтому его и избрал Ватабу...

"Я здесь лишь время теряю", - заявила Хисан, отвернувшись. - "Я прямо сейчас отправлюсь в чертоги порталов, дабы начать поиски Терри". Курио встрепенулся: чертоги порталов? "Каждый укротитель в сем мире вступает в них, чтобы встречать новых монстров и становиться сильнее", - разъяснил старец. - "Терри, наверное, где-то там".

Хисан устремилась прочь, старец же задержал Курио, передав ему кое-какие вещицы, присланные королем: целительные твары, золото, куски мяса, крыло химеры. После чего объяснил, что порталы сии ведут в иные времена, а порой - и в иные эпохи. Почему существуют они в Великом Древе, никто не знает, ровно как и о том, иллюзии ли являют они или непреложную истину.


...Хисан в сопровождении монстров шагала по коридору, когда взрыв сотряс Великое Древо. Неужто вновь какой-то монстр сумел прорваться в пределы древесной державы? Она бросилась было в направлении, откуда прозвучал взрыв... но лицезрела пред собою каменный завал на месте коридора, ведущего в подземелья порталов, я рядом... темного властелина, ответственного за содеянного. "Теперь-то эти надоедливые укротители не смогут проникнуть в иные миры", - ухмыльнулся Король Драконов.

Старец, остававшийся на ферме наряду с Курио, ощутил волну зла, прокатившуюся по Великому Древу, а подоспевшая укротительница Мачико сообщила, что доступ ко всем порталам в королевстве оказался закрыт. Жители донельзя встревожились: что же происходит?!. Судя по всему, в сей мир ступил донельзя могущественный монстр.

Курио, однако, сему обрадовался, и бросился в тронный зал, уповая на то, что помянутого монстра удастся убедить присоединиться к их отряду... состоял в котором, правда, один лишь слизень. Спустившись по лестнице в подземелье порталов, мальчишка заметил опаленные стены, будто здесь только что произошло жестокое побоище. А чуть поодаль под каменными обломками виднелись Хисан и ее монстры.

Лишь сейчас Курио рассмотрел не скрытое вуалью лицо пребывающей без сознания девушки, поразившись, как она похожа на его сестру, Марину! После чего громогласно объявил, что немедленно прикончит бесчестного монстра, посмевшего поднять руку на девушку.

"Я и не думал, что главные укротители сей эпохи - такие глупцы", - произнес вкрадчивый голос, и взору Курио предстал темный властелин. Мальчишка, однако, не устрашился, заявив, что изменил свое мнение и теперь готов направить своего слизня в бой, дабы загнать противника в родное измерение. Слизень не пришел в восторг от этой перспективы: странствуя с Терри, он уже встречался с сей сущностью в землях за порталом в Чертоге Амбиций и прекрасно сознавал ее великое могущество.

Пришедшая в себя Хисан умоляла Курио бежать прочь, но темный властелин расхохотался: "В обмен на ваши жизни я явлю вам свое могущество! Ибо я - Король Драконов!" Видение снизошло Курио, и узрел мальчишка величественный замок на высокой скале в далеком мире, рекомом Королевством Тьмы. Но гласит пророчество, что однажды явится великий герой, потомок легендарного Рото, и вернет свет землям Алефгарда.


Однако произойдет сие еще спустя тысячелетия, но в сем причудливом измерении, где временные потоки прошлого, настоящего и грядущего переплелись воедино, Курио лицезрел жестокого Короля Драконов во всем его смертоносном величии.

Медленно тот воздел руки, сплетая гигантский пламенный шар. Противостоял сему темному властелину лишь один-единственный слизень, отчаянно робеющий. Король Драконов растянул в улыбке тонкие губы: единственное, на что способен этот жалкий монстр - создать заклинание страшной разрушительной силы, но Великое Древо при этом наверняка будет уничтожено.

Но слизень собирался сотворить магический защитный щит, дабы дать Курио и Хисан шанс бежать. Он надеялся, что, погибнув, возродится как листок Великого Древа... но не знал слизень, что листва опадает, тронутая некой злой силой.

Видя, что его единственный подопечный монстр собирается принести себя в жертву, Курио отдал ему приказ атаковать Короля Драконов. Последний удивленно нахмурился: какой забавный главный укротитель... Не тратя больше времени на слова, он направил на противников огненный поток. Сами камни подземелья плавились от жара, но пламя обогнуло Курио и Хисан... а затем слизень сотворил в точности такое же заклятие, и пламя устремилось обратно к темному властелину.

Последний был окончательно сбит с толку: он и помыслить не мог, что простой слизень, пусть и ветеран множества сражений, ведает подобное заклинание. Не ведал этого и сам слизень: похоже, сия сила дремала в нем и лишь сейчас пробудилась. Хисан изумленно воззрилась на неуверенно улыбнувшегося монстра: ни она, ни даже Терри не способны на такое - разом взять да пробудить дремлющее в монстрах могущество. Воистину, Курио особенный, и не ошибся Ватабу в своем выборе.

Впрочем, Король Драконов в победе не сомневался. Пусть слизень и блокирует его магию, но разница в могуществе у них слишком велика. Левая рука его обратилась в шипастую палицу и он ударил ею слизня... Но удар цели не достиг, ибо палица оказалось напрочь сорвана хлестнувшим откуда-то щупальцем. Король Драконов обернулся, лишь сейчас заметив подступающих к нему могущественных монстров - небесного дракона, золотого слизня и розового бойца, - ведомые прежним главным укротителем королевства.

"Позволь спросить тебя кое о чем", - обратился старец к Королю Драконов. - "В этом священном месте появляются новые особи монстров, и именно отсюда черпают они свою силу. Неужто ты, желая заполучить еще большее могущество, посмел нарушить сии устои?" Но Король Драконов лишь расхохотался: "Именно этого мы и хотим!"

Небесный дракон взревел, метнулся к Королю Драконов... но тот каким-то образом умудрился поглотить монстра, слиться с ним воедино... и предстать пораженным укротителям в новом обличье - огромного дракона! После чего попросту исчез...

Старец клял себя, на чем свет стоит. Ведь очевидно, что Король Драконов с самого начала стремился заполучить дракона небесного, дабы преобразиться в куда более могущественную сущность и запечатать остальные порталы.

Курио попросил объяснить старца, каким образом можно вывести новые виды монстров, и пожилой укротитель охотно ответил на его вопросы. Бывает, что между монстрами различных видов вспыхивает любовь, и самка откладывает яйцо в священном чертоге, из которого спустя какое-то время вылупляется совершенно новая особь. Последняя обладает способностями обоих родителей и зовется укротителями "гибридом".

Выслушав старца, Курио кликнул слизня, постановив, что они отправляются вслед за Королем Драконов, ибо волшебный портал, через который тот ступил, все еще оставался в воздухе. В подземелье спустилась девчонка, встретившая Курио по прибытии в сие измерение, протянула ему небольшого монстра - драгонета (и весьма сварливого, надо отметить).

Что ж, теперь в отряде Курио двое монстров - сила немалая. Усмехнувшись, паренек пообещал Хисан и пожилому укротителю, что обязательно вернется из своего странствия. На глаза Хисан навернулись слезы, она отвернулась - ведь именно эти слова произнес Терри, когда покидал королевство Великого Древа в последний раз.

"Да, кстати, ты не сможешь вернуться обратно, пока не убьешь его!" - крикнул вслед Курио старец. Паренек задрожал, но тут же взял себя в руки. "Раньше не мог сказать?" - буркнул он, обернувшись. Может, поторопился он со своим героизмом...

За спиною Курио возник злобный Варубу и пинком лапы отправил мальчишку наряду с монстрами в волшебный портал, который тут же схлопнулся. Хохотнув, Варабу, не обращая внимание на пораженных его появлением мирян, устремился прочь. "Погоди!" - крикнул ему вслед укротитель. - "Может, ты знаешь, где Терри и Ватабу?!" "Ничего не знаю", - огрызнулся Варубу. - "Но могу поинтересоваться, живы ли они или мертвы".

С этими словами он исчез во вспышке магической энергии, и лишь пожилой укротитель и две девушки - жительницы королевства - остались в тишине разрушенного подземелья Великого Древа...


Курио, слизень и драгонет обнаружили себя в темной пещере, пребывала в которой гробница с высеченной над ним символом. Не ведал юноша, что в оказались они в мире ином, рекомом Алефгардом, и лицезрят пред собою могилу легендарного Рото!

Покинув пещеру, мальчишка и монстры его воззрились на пустынную равнину, острые иглы гор вдалеке... и мрачные небеса Королевства Тьмы. Он обернулся... заметив множество монстров - слизней и летучих мышей - наблюдающих за появившимися из пещеры собратьями издали.


Следил за Курио с помощью магического хрустального шара и Король Драконов, поражаясь глупости сего юнца, осмелившегося последовать за ним в далекое будущее, в его родную эпоху.

"Похоже, он все-таки здесь", - произнес знакомый голос, и Король Драконов обернулся, заметив ступившего в тронный зал его замка юношу - Терри, сжимавшего в руке магический посох. - "Он так похож на меня прежнего. Посмотрим, как далеко он сможет зайти... и чего он стоит. Это будет... забавно".

Глядя сейчас на Курио, Терри испытывал ностальгию. Когда-то так начинал и он сам... В незнакомом мире, сопровождаемый лишь самыми слабыми монстрами... Что ж, если этот мальчишка окажется действительно стоящим укротителем, они, быть может, и встретятся лицом к лицу...


Шагая по лесу, Курио и сопровождавшие его питомцы не раз сталкивались с монстрами местными, дикими. Юный укротитель по незнанию велел слизню в сражении с летучей мышью сотворить могущественное огненное заклятие, который тот почерпнул из арсенала Короля Драконов. Та, однако, не стала дожидаться пламенной лавины, посему поспешила ретироваться...

Повстречали они меда из демонического рода, призрака из рода нежити, дролла из насекомых... О каждом встречном монстре драгонет подробно рассказывал Курио... но покамест ни одна из тварей не изъявила желание присоединиться к отряду начинающего укротителя.

Долгие часы провели они в лесу и смертельно устали, когда Курио услышал тихий голос: "Могу я присоединиться к вашему отряду?" На него смотрела незнакомая красная слизень, умильно улыбаясь... Ответив отказом озадачившемуся монстру, юноша повел подопечных прочь, устало присел у огромного валуна. Он-то думал, что быть главным укротителем куда легче, нежели героем, но на самом-то деле все оказалось иначе...

"Ты продолжишь поиски монстров", - неожиданно услышал Курио бесплотный голос. - "Ведь для этого ты пришел из иного мира... К югу отсюда в пустыне есть город, где обитает могущественный монстр..." Усталость как рукой сняло; не мешкая, Курио схватил в охапку своих слизня и драгонета, припустив со всех ног в означенном направлении...

И не видел он, как за спиной его из воздуха соткался Варубу. "Давай, иди к своей смерти!" - расхохотался зловредный дух.


Терри, наблюдавший за сей сценой, нахмурился. Что здесь делает Варубу?.. Он же должен был быть заточен наряду с Ватабу!..


Вскоре Курио достиг пустыни, но обнаружил в ней лишь руины древнего града. Каменные колонны были начисто срезаны, что указывало на произошедшее здесь много лет назад сражение - возможно, с могущественным монстром... А в следующее мгновение тот возник за спиною у паренька - механический гигант с огромным топором в руке.

Курио и его монстры бросились врассыпную; топор рассек воздух у них над головами. "Демонический воин из рода демонов", - исправно доложил драгонет, улепетывая. Страх за свою жизнь отступил, ибо Курио осознал, что подобный экземпляр весьма и весьма усилит его небольшой отряд.

Обратившись к опешившим подопечным, юноша приказал слизню атаковать демонического воина, а драгонету - использовать огненное дыхание. Те не посмели ослушаться, и пламенная струя, исторгнутая драгонетом, опалила гиганта, который в недоумении замедлил шаг. Не ожидал он, что подобная мелюзга способна выдыхать пламя...

А в следующее мгновение слизень изо всех сил ударил демонического воина, заставив того отшатнуться. На ногах гигант устоял, но воззрился на противников своих с невольным уважением: уж слишком они сильны для своих миниатюрных размеров... Но теперь пришел его черед нанести удар, и воин, занеся топор, устремился к слизню...

Но не успел он сделать и нескольких шагов, как споткнулся о веревку, натянутую Курио меж двух колонн, и с грохотом растянулся на земле... Вновь поднявшись на ноги, гигант признал свое поражение и, обратившись к слизню, поинтересовался, почему же он так силен. Преисполнившись гордости, тот отвечал, что обрел силы, странствуя со своим укротителем и принимая участие во множестве сражений. Воин изумился: пребывая здесь, в руинах древнего града, он и помыслить не мог, что, сражаясь, монстры могут развивать свои врожденные способности.

Демонический воин надолго задумался, и Курио, решив, что тот вот-вот примет решение присоединиться к ним, поторопил монстра: "Давай же! Присоединяйся к нам, и вместе мы убьем Короля Драконов!" В ответ гигант с силой вонзил в землю секиру, велев укротителю и питомцам его убираться прочь, ибо сам он - верный служитель Короля Драконов, и именно тот велел ему оставаться в сих руинах.

Немедленно, Курио, слизень и драгонет бежали прочь из города, из пустыни... вновь вернувшись в лес, где их дожидалась знакомая красная слизень. Последняя вновь испросила позволения присоединиться к отряду укротителя. Устало вздохнув, Курио ответил согласием...


С тех пор, как Курио покинул королевство Великого Древа, минуло уже несколько дней. Жители даже помыслить не могли, в каком именно мире и эпохе оказался новый укротитель державы, и что приключилось с ним.

Но неожиданно заметили они химеру в небесах, направляющуюся к ферме на вершине Великого Древа. Означает ли это... что монстры возвращаются?!.


Обнаружив в лесу оборотня, Курио немедленно приказал своей троице монстров атаковать. Довольно скоро тварь была повержена совместными усилиями парочки слизней и драгонета... Очухавшись, оборотень поднялся на ноги, не в силах поверить, что столь смехотворный отряд одержал верх над ним. И с чего это монстров сопровождает мальчишка-человек?.. Более чего, паренек предложил оборотню присоединиться к их отряду!..

Монстр, однако, опрометью ринулся прочь, провожаемый удивленными взглядами Курио и его питомцев. Стало быть, он повстречал того самого человека, который сражается наряду с монстрами в окрестных лесах... Об этом стоит узнать вожаку его стаи...


Терри, пребывающий в замке Короля Драконов и наблюдающий за Курио в волшебное зеркало, криво усмехнулся. А ведь совсем недавно и он сам был главным укротителем!.. Как глупо!.. Но теперь-то он находится на пути к истинному могуществу... Но все-таки интересно, какими способностями обладает эта необычная красная слизень, присоединившаяся к Курио. У самого Терри в отряде никакого не было подобного монстра...


Добравшись до стана стаи, перепуганный оборотень поведал сородичам о странном отряде монстров, рыщущих по лесу. Те рассмеялись было, не принимая слова собрата всерьез, но свирепый вожак, услышав рассказ оборотня, постановил, что немедленно отправится на поиски человека и прикончит его, ибо такова воля Короля Драконов.

...Сам же Курио, преисполнившись уверенности в то, что любого местного монстра отряд его с легкостью одолеет, продолжал путь через лес... когда предстал ему огромный оборотень, вожак стаи. Слизни и драгонец испуганно притихли; подобное создание им не по плечу.

"Ты, что ли, укротитель монстров?" - проревел вожак оборотней, с презрением окинул взглядом Курио. - "Жалкий мальчишка!" Слизень умолял укротителя бежать, но Курио внимательно разглядывал нового противника, прикидывая, как сделать того частью отряда и не сознавая, что жизни его грозит смертельная опасность. Но как, как одолеть могучего оборотня?..

Тот положил конец раздумьям Курио, неожиданно бросившись в атаку. Полоснул когтями слизня, и тот, пискнув от боли, кубарем покатился прочь... Как оказалось, здравый смысл еще не совсем покинул укротителя, посему он со всех ног бросился наутек, велев питомцам своим сделать то же самое.

Но вожак не собирался упускать свою добычу. Следующий удар когтистой лапы достался несчастному драгонету; брызнула кровь. Красная слизень подхватила обмякшего товарища в зубы, и вновь устремилась прочь наряду с Курио и своим раненым собратом... А за спинами их в ярости ревел вожак стаи...

Не знали они, сколько времени провели в паническом бегстве, но остановились лишь на равнине; Курио оглянулся на темнеющий недалече лес, но покамест оборотня видно не было, лишь слышалось вдалеке его рычание. Неужто... тварь потеряла след?..

Красная слизень немедленно занялась врачеванием товарищей, приложив к ранам слизня и драгонета целительные травы... Курио же тихо сидел на земле, отрешенно уставившись в пространство и размышляя над тем, что бездумные действия его чуть было не привели к гибели питомцев. Воистину, он вел себя, как ребенок, посему не преминут искренне извиниться перед слизнями.


Вожак стаи продирался через лес. Да, он потерял след укротителя монстров, но не сомневался в том, что рано или поздно настигнет его... и разорвет на куски. И когда путь ему преградил воин в увенчанном рогами шлеме, оборотень возликовал: сейчас-то он заморит червячка!..

Обнажив меч, потомок Рото покончил с противником, после чего продолжил свой долгий путь. Его ждало противостояние с Королем Драконов, ибо на кону стояла судьба всего Алефгарда...


Свалившись от усталости у валуна, Курио мгновенно уснул. Во сне он вновь перенесся в родной мир, в Разноцветный лес, где находился наряду с сестрой Мариной. Мальчишка с гордостью рассказывал девочке, что ныне он - знаменитый главный укротитель, и любой из монстров лесных сочтет за честь последовать за ним... В доказательство своих слов он обратился к греющемуся на пеньке пятнистому слизню с предложением присоединиться к нему, но тот обратился в зомби, набросился на Курио...

С криком мальчишка проснулся в холодном поту, поднялся на ноги, бросил взгляд на далекие горы. Все время, как находится он в сем мире, ощущает холодную вражду, направленную на него со стороны монстров, властвующих в сих пределах, в сем Королевстве Тьмы. И знает Курио, что хочет сразить Короля Драконов так же страстно, как темный властелин стремится покончить с ним самим.


Потомок Рото продолжал свой путь по миру, заполоненному монстрами. Все города и селения, встречавшиеся ему на пути, были совершенно пусты. Герой задавался вопросом: куда же исчезли люди, и повинны ли в случившемся монстры?..

Как бы то ни было, юноша резонно полагал, что за монстрами стоит некая сила, посему спешил как можно скорее добраться до Тантегеля...


Слизни разыскали где-то на равнине яблоню, в пастях принесли Курио, все еще погруженному в раздумье, спелые плоды. Он бичевал себя за случившееся с драгонетом, так и не пришедшим в сознание, считая, что совершенно не состоялся в качестве укротителя монстров.

Слизни, пытающиеся подбодрить Курио, открыли ему, что чуть южнее находится город, где наверняка можно купить припасы, самое главное - еды для себя и для верных монстров, а также - целительных трав для драгонета. Сами те не могли - или не желали - приближаться к человеческому селению.

Глядя Курио вслед, слизни тихо беседовали о зле, затронувшем монстров сего мира... Может ли оно коснуться их самих?.. Слизень с подозрением взглянул на свою красную спутницу, но та с негодованием отвечала, что присоединилась к отряду их лишь потому, что полагала - совместное странствие может оказаться интересным; с Королем Драконов ее не связывают никакие отношения. С тех пор, как тот похитил Сферу Света, все монстры сего мира обратились ко злу, многие люди принялись охотиться на них, что привело к эскалации конфликта.


Тем временем Курио достиг Тантегеля, но на улицах города не было ни одного жителя, а все двери домов и торговых лавок оказались наглухо заперты. Мальчишка в растерянности остановился на площади?.. Где же люди?.. Что вообще происходит в сем престранном мире?..

Наконец, паренек ступил на городскую площадь, где лицезрел гигантского дракона... и противостоящего ему воителя. "Спрячься", - бросил потомок Рото, заметив опешившего паренька, после чего вновь устремился в атаку, и стремительным удалом отсек рептилии хвост. Курио смотрел на воителя восхищенными глазами: он всегда грезил о том, чтобы однажды стать таким же... истинным героем!

Потомок Рото же внимательно следил за каждым движением дракона. Никогда прежде не сражался он со столь могущественным монстром, но знал, что лишь один из них выйдет живым из этого сражения, ибо в сем мире - Королевстве Тьмы - побеждают сильнейшие. Посему он устремился вперед, нанес дракону несколько ударов клинком... но рептилия отбросила его в сторону обрубком хвоста, после чего занесла когтистую лапу для удара.

Превозмогая боль, герой отсек один из когтей дракона, и когда тот отпрянул, сумел вновь подняться на ноги. Отступать он не намеревался... Потомок Рото с силой вонзил меч в заднюю лапу дракона, но вытащить клинок не сумел. "Это конец..." - пронеслась тревожная мысль. К такому же выводу пришел и дракон; довольно ухмыльнувшись, он нанес воителю сокрушительный удар, повергнув того наземь.

Изумленный Курио, замерший на окраине площади, с ужасом наблюдал, как дракон, возвышающийся над поверженным героем, плотоядно разинул пасть. Как же спасти воина; как сам он может надеяться противостоять столь ужасному монстру?..

Но... показалось ему, или в разуме действительно прозвучал голос Ватабу, и говорил дух Великого Древа, что для достижения цели... порой достаточно лишь собрать волю в кулак и найти мужество в душе. И Курио, выудив из заплечной сумы жирный окорок, помахал им в воздухе, подманивая дракона. Последний опешил от такой наглости, и пришедший в себя герой сразил рептилию заклинанием. Та тяжело рухнула наземь, чуть было не придавив тушей потомка Рото.

Тот произнес целительное заклинание, и раны его затянулись на глазах опешившего Курио. Последнему герой поведал, что собирается сразиться с Королем Драконов, похитившим Сферу Света, озарявшую прежде земли Королевства Тьмы.

Но Курио куда более заинтересовало целительное заклинание героя. Представившись главным укротителем королевства Великого Древа, мальчуган вытащил из сумы малыша-драгонета, попросив героя исцелить его своим заклинанием. Последний в изумлении отшатнулся: немыслимо, чтобы человек водил дружбу с маленьким дракончиком!..

Потомок Рото велел Курио избавиться от ручного монстра как можно скорее... и в это мгновение дракон, почитавшийся мертвым, неожиданно воспрял к жизни. "Курио, беги!" - выкрикнул герой, вновь изготовившись к бою с рептилией... но ударил в последнюю огненный шар, и дракон рухнул замертво.

Пораженный герой осознал, что столь могущественное заклинание сотворил маленький слизень, бросившийся к Курио; следом за ним скакала иная слизень, красная. Потомок Рото не верил своим глазам: этот странный мальчишка водит дружбу с монстрами!

Внимание собравшихся привлекла неожиданно возникшая на площади пустующего Тантегеля огромная черная дыра. Пребывала она на том самом месте, где за мгновение до того находилась туша дракона... Была ли дыра порталом в иной мир?.. Курио считал, что, ступив в нее, они попадут прямиком к Королю Драконов, о чем не преминул сообщить своим питомцам. Потомок Рото подумал было, что ослышался. Этот паренек, называющий себя "укротителем монстров", преследует самого Короля Драконов?

Пока герой размышлял, действительно ли мальчишка водится с монстрами либо же просто пытается подшутить над ним, Курио наряду с монстрами уже сиганул в черную дыру. Потомок Рото беспомощно уставился на зияющий портал... так и не решившись последовать за укротителем. Наверняка здесь какая-то ловушка, расставленная Королем Драконов, и паренек сей - лишь приманка!


Черная дыра оказалась порталом, и Курио, а также оба слизня (и драгонет, остающийся в заплечной суме) обнаружили себя в неких подземных каменных руинах. Мысленно молодой укротитель поблагодарил встреченного в пустующем городе героя, ибо, глядя на него, ощутил и в себе толику храбрости.

Вокруг стояла звенящая тишина... но, оглядевшись по сторонам, узрел Курио, как из каменных стен выступают каменные же големы, окружая его со всех сторон. Но... неожиданно големы замерли, так и не начав атаку. Курио недоуменно нахмурился: что же произошло?.. Место это больше подходило на огромное кладбище големов.

Неожиданно до Курио донеслись тихие мольбы о помощи... исходящие из-за двери в дальнем конце помещения. Осторожно мальчишка отворил дверь, ступил внутрь... оказавшись в просторном чертоге, находилось в котором множество монстров, заключенных в прозрачные сферы, от каждой из которых отходил толстый кабель. Курио ужаснулся, узрев в одной из сфер знакомую тушу дракона с отсеченным хвостом...

"Здесь монстры сливаются воедино, образуя новые особи", - прозвучал голос, и лишь сейчас заметил Курио колдующего у пульта управления механического клоуна Пироро. - "Невероятные возможные эволюции. Теперь я могу сотворить любого монстра, какого пожелаю".

Он дернул за несколько рычагов на консоли; сферы, заключены в которых были поверженный потомком Рото дракон и некий скелет воссияли... и наблюдал Курио, как растворились оба монстра... породив нового - дракона-нежить!.. Клоун поинтересовался у укротителя монстров, что тот думает о подобном способе создания новых особей, радикально отличающегося от используемого в Великом Древе?

"Я обрел власть, к которой стремился", - прозвучал за спиной Курио голос, и, резко обернувшись, узрел мальчишка среброволосого паренька. - "Если ты взглянешь на мои исследование, то поймешь суть ее". Это же... Терри! Неужто это дьявольская лаборатория - его рук дело?

В ярости Курио бросился к Терри, занося кулак... но удар не причинил самодовольно ухмыляющемуся мальчишке никакого вреда, ибо тот оказался бесплотен!.. А за спиной Курио соткалась из воздуха фигура Короля Драконов. "Ты пришел, чтобы нанести мне ответный визит, Курио?" - ухмыльнулся он. - "На моей собственной территории? Что ж... будь моим гостем... бывший главный укротитель... Курио. Эти жалкие монстры познают перевоплощение, и благодарить за это следует Терри! И теперь я обрел силу, на которую рассчитывал, и все это благодаря тайне зловещего слияния, открытой Терри!"

Эпизод III. Коби и Тара

В далеких южных морях пребывает остров Великого Ствола. Именно сюда по приглашению короля державы прибыла семья селян, занимающихся разведением монстров - отец, мать и двое их ребятишек, Коби и Тара. Последние изумленно взирали на гигантскую пальму, возвышающуюся на крохотном островке...

Семья начала обживаться на новом месте; родители хлопотали на ферме, начиная размещать на оной монстров для последующего разведения. Коби и Таре же мать велела навестить хранилище и забрать оттуда ореховый пирог, присланный бабушкой. Немедленно, малыши выступили в путь... лицезрев недалече от фермы странную пару - своевольного принца Великого Ствола Камеху и его спутника, стихийного духа Варубу. По преданиям, ранее в сем мире пребывало множество диких монстров, но стихийные духи Великих Древ приняли решение отсылать их в иные миры до тех пор, пока люди и монстры не научатся мирно сосуществовать.

Наконец, брат и сестра достигли подножья исполинской пальмы, разыскали хранилище и, забрав присланный пирог, устремились было прочь, когда путь им преградили злокозненный Варубу и Камеха. Последние отобрали у малышей присланное яство и, хохоча, умчались прочь, спустились в некое подземелье у подножья Великого Ствола. Коби и Тара последовали за ними, наблюдали, как принц и стихийный дух дерутся за ореховый пирог... пока нечаянно не задели некую полусферу на полу. Та разбилась, открыв очам присутствующих дыру, сквозь которую принялись стремительно утекать янтарные потоки.

Испугавшись, принц Камеха умчался прочь; Варубу же заткнул дыру своим телом, после чего, подозвав Коби и Тару, объяснил им, что янтарные потоки - жизненная сила Великого Ствола, и если срочно не запечатать сие отверстие, она утечет и остров погрузится на дно океана. Стихийный дух велел малышам срочно привести к нему укротителя монстров сего королевства.

Однако последний не поверил словам Коби и Тары о неизбежном потоплении острова... посему Варубу велел ребятам самим принимать на себя роль укротителей да отправляться в иные миры, дабы отыскать хоть какую-нибудь затычку для образовавшегося под Великим Стволом отверстия; покамест истечение жизненных сил древа дух оного обещал сдерживать самостоятельно.

Варубу передал Коби ключ, открывающий портал в "пустынный мир оазиса", после чего велел как можно скорее отыскать в странствиях затычку. Так, Коби принял на себя роль укротителя монстров, в то время как сестра его Тара вернулась на ферму, дабы продолжить выведение новых особей. Портал обнаружился в сем же подземелье, глубоко под корнями Великого Ствола.

...Наряду с монстрами, последовавшими за ним, Коби несколько дней провел в жаркой пустыне иного мира. Вкорости мальчишка и питомцы его достигли оазиса, пребывал в котором город Азия. Выдав себя за заезжего циркача, Коби удостоился аудиенции у короля, рассказал ему о своей беде. Внимательно выслушав паренька, монарх сообщил, что среди его сокровищ имеется реликвия под названием Колокол Приливов, и он отдаст ее юноше, если тот сумеет узнать, какие проблемы испытывают его подданные и чем король может помочь им.

Как оказалось, жителей Азии заботил тот факт, что городской колодец почти пересох. Король лично отправился в деревушку Кальку, пребывающую в северном оазисе, дабы выяснить, что стряслось с подземным водным каналом, соединяющим Кальку и Азию. Коби и монстры его последовали за монархом... обнаружив, что некое чудовище возвело дамбу в канале, перекрыв его ток. Последнее поведало Коби, что прежде обитало в Озере-Мираже, но отряд разбойников вынудил их покинуть прежнее жилище.

Король был поражен: стало быть, рассказы о негодяях, грабящих его честных подданных, оказались правой?! Как и обещал, по возвращении в Азию он пригласил Коби в замковую сокровищницу... обнаружив, что та ограблена!..

Наряду с верными солдатами король выступил к Озеру-Миражу; Коби и монстры его устремились следом. Ступив в пещеру на острове в центре озера, мальчишка столкнулся с главарем разбойников. Тот поведал, что, как и Коби, он прибыл из иного мира в поисках совершенного монстра. Лорд Демонов из Лимбо обещал ему передать могущественного монстра в обмен на реликвии сего пустынного мира.

Монстры Коби одержали верх над проклятой лампой - монстром главаря разбойников, и последний трусливо бежал из пещеры. Нагрянувшие солдаты короля Азии расправились с остальными разбойниками, после чего монарх торжественно передал Коби Колокол Приливов.

...Магия Варубу вернула юного укротителя в королевство Великого Ствола, но реликвия, принесенная мальчишкой, не сумела удержать жизненные силы исполинской пальмы от истечения... но даровала Коби способность перемещаться по воде!..

На несколько дней Коби остался на ферме родителей, в то время как сестра его обучала монстров, приведенных из мира оазиса. Чуть позже юный укротитель и питомцы его приняли участие в турнире, проводившемся на арене Великого Ствола между укротителями королевства, и, одержав победу, удостоились главного приза - ключа в морской мир!

И вновь спустились Коби и монстры его в подземелье Великого Ствола, где Варубу самоотверженно играл роль затычки в образовавшемся отверстии. Дух древа поведал, что поутру в морской мир проследовал принц Камеха и попросил Коби присмотреть за сумасбродным юнцом.

...Оказавшись на архипелаге, Коби ступил в рыбацкую деревушку Йолд. Жители оной поведали мальчишке, что недалече, в море, пребывает селение русалок, у которых пираты похитили сокровенный артефакт - волшебное зеркало, наделенное могуществом тьмы... Тот, кто смотрел в него, неминуемо погибал. Так, люди бросили зеркало в море, где его разыскали русалки.

Покинув селение, Коби и монстры его продолжили исследование сего незнакомого мира. Здесь то и дело происходили подземные толчки - похоже, вулкан на одном из близлежащих островов пробуждается. Достигнув западного портового града Полоны, Коби узнал, что давным-давно пираты похитили волшебное зеркало у русалок, и с тех пор последние избегают всяческих контактов с людьми. Пиратов давно поглотило море, но похищенное сокровище они успели где-то сокрыть...

Достигнув портового града Риц, Коби повстречал принца Камеху. Вместе с подельниками тот занимался поисками затычки для отверстия в Великом Стволе, и намеревался достичь сей цели первым... Старик в сем порту рассказал укротителю монстров о лунном камне, магия которого может управлять приливами у вулканического острова... а ведь именно там пираты спрятали свою добычу.

...Коби удалось разыскать подводное царствие русалок, и королева их поведала, что лунный камень пребывает на борту корабля-призрака, управляемого духами почивших пиратов. Королева помогла укротителю разыскать корабль, и монстры его методично расправились со всей нежитью, пребывающей на борту. Отыскать в каюте капитана лунный камень, Коби высвободил магию его... приказав уровню морю подняться и закрыть выступившие из воды рифы.

Так, с помощью Колокола Приливов юный укротитель и монстры его достигли вулканического острова, где спустились в глубокую пещеру. Следом за ними в каверну ступили и Камеха с подельниками... оказавшимися на поверку злобными монстрами, обратившимися против принца, как только волшебное зеркало было обнаружено. К счастью, питомцам Коби удалось уберечь артефакт, и магия Варубу вернула их в королевство Великого Ствола.

Увы, на роль затычки не подошло и волшебное зеркало; стало быть, поиски Коби далеки от завершения. Следующий мир, который посетил главный укротитель медленно, но верно погружающегося в океанскую пучину королевства, был скован льдом. На заснеженной равнине продрогший Коби и монстры его обнаружили город-государство Норден - одно из трех королевств, окружавших огромное озеро. Жители Нордена поведали мальчугану, что лед сковал источник стихийного духа, чего прежде никогда не случалось, и произошло это как раз тогда, когда было найдено золото в руднике на границе с соседним, западным королевством. Может ли это быть простым совпадением?..

Покинув Норден, Коби устремился к северному озеру, где к нему ментально обратился стихийный дух, поведавший о том, что некая зла сила лишила его могущества, а также очернила сердца мирян. Дух обещал даровать Коби Небесный Щит, если сумеет тот превозмочь зло, довлеющее над миром.

Спустившись в рудник, ставший яблоком раздора между изготовившимися к войне западным и северным королевствами, Коби обнаружил, что вожделенное золото - не более, чем пыль!.. Вернувшись в Норден, он сообщил об этом королю... но тот велел стражам бросить мальчишку и монстров его в подземелье, обвинив в том, что является он лазутчиком западной державы. В темнице Коби обнаружил принца Камеху и... истинного короля Нордена! По словам последнего, на троне королевства восседает ныне монстр, принявший иллюзорный облик монарха.

Бежав из подземелья, Коби приказал монстрам атаковать самозванца... оказавшегося на поверку демоном. После чего монарх Нордена обещал мальчугану немедленно прекратить конфликт с соседней державой и отозвать солдат с границы.

Так, Коби, монстры его и принц Камеха устремились к западной державе, Вестону. Жители оной только и говорили о том, что их принцесса Юна последнее время пребывает в чрезвычайно подавленном настроении, и король обещает баснословные богатства тому, кто сумеет вызвать на лице ее улыбку. Как следствие, в замок потянулись разнообразные скоморохи, лицедеи и просто желающие испытать удачу.

Попробовали рассмешить принцессу и Коби с Камехой... но безуспешно. Король поведал им, что однажды Юна вернулась с прогулки в лесу столь печальной, и с тех пор остается такой, ни слова не произнося, как будто враз лишилась души... Посетив помянутый лес, монстры Коби действительно отыскали душу девушки, позабывшую о том, кем она является на самом деле.

Велев душе следовать за ним, Коби вернулся в замок Вестона, и душа принцессы наконец воссоединилась с телом. Девушка поведала, что наблюдала в лесу встречу человека и монстров, строивших коварные планы по похищению Небесного Щита у стихийного духа; дабы она не помешала их воплощению в жизнь, негодяи заклинанием отделили душу Юны от тела. А следующей целью их станет могущественная провидица - королева восточной державы Хелен.

Немедленно, Коби в сопровождении верных монстров выступил на восток, и вскорости достиг королевства Истрии. Горожане только и говорили, что о ночных кошмарах, являющихся их владычице; королева Хелен угасает на глазах. Следуя совету местного травника, Коби устремился к заснеженным горным пикам за обширной равниной, где разыскал сон-траву.

Вернувшись в замок Истрии, он проследовал в опочивальню королевы... где столкнулся с демоном, волшба которого очерняла сны Хелен. Демон бежал, а Коби удостоился искренней благодарности королевы за своевременную помощь.

Так, мир был восстановлен во всех трех королевствах, и Коби вернулся к источнику стихийного духа... обнаружив там демонов, миньонов Лорда Демонов Лимбо, стремящихся заполучить Небесный Щит для своего господина... И когда монстры Коби расправились с ними, могущество вернулось к стихийному духу, и волею его железная хватка зимы над окрестными землями была разорвана.

Дух позволил Коби забрать реликвию, наделяющую обладателя способностью перемещаться по небесам на облаках... и в то же мгновение магия Варубу вернула мальчишку и монстров его в подземелье под Великим Стволом. Но и Небесный Щит не сумел сдержать рвущиеся наружу жизненные силы гигантской пальмы, посему Варубу, вновь прыгнув в отверстие, велел укротителю следовать в иной мир... небесный!

Король Великого Ствола передал Коби магический ключ, отворяющий врата к порталу в небесный мир, и, проследовав в оный... мальчишка оказался на одном из островков, парящих высоко в небесах, над облаками. Здесь обнаружил он населенную монстрами деревушку Фунт, жители которой на протяжении многих поколений выступали стражами гробницы великого мудреца Угора, спасшего мир с помощью Сферы Света, после чего запечатавшего артефакт в башне.

Но недавно с небес в башню ударила молния... Предчувствуя неладное, Коби наряду с питомцами устремился к вершине башни, но на его глазах монстр - безумный кондор - низвергнулся с небес, схватил в клюв Сферу Света и был таков. Отчаявшемуся было Коби явился дух Угора, заявивший, что мальчишке суждено вернуть артефакт, а для этого следует отправиться в западные земли.

И укротитель Великого Ствола устремился в путь на западный небесный остров, миновал селение монстров Пей и, продолжив путь, оказался у подножья высокой горы. Добравшись до гнезда гигантского кондора, монстры Коби сразили птицу, но Сферы Света среди сокровищ ее не обнаружили. И Коби направился на поиски оной.

В странствиях своих посетил он замок Хитано, правил которым король монстров, охочий до древних артефактов. Некогда в землях сих разразилась война между монстрами, но конец ей положил великий мудрец Угор, утихомиривший дикую натуру противников магией Сферы Света.

Дабы получить аудиенцию у короля, Коби пришлось разыскать в руинах древних городов небесные шлем, меч и доспехи. Путь в тронный зал короля монстров преграждал Лорд Демонов Мудо, бросивший вызов монстрам укротителя... и оказавшийся поверженным ими. Проследовав в тронный зал, Коби с изумлением лицезрел короля монстров - принца Камеху! Последний рассказал, что его схватил безумный кондор и перенес в свое гнездо, где принц обнаружил Сферу Света. Оная не сгодилась в качестве затычки для отверстия в основании Великого Ствола, посему он воспользовался могуществом артефакта, дабы стать королем монстров небесного мира. После чего приказал подданным отправляться на поиски артефактов, которые - как знать? - могут сгодиться для спасения родного королевства.

В это мгновение в чертоге возник гигантский монстр, представившийся Лордом Демонов Дарком, королем Лимбо - пространства между мирами... и истинным королем мира небесного! Дарк предложил Коби и Камехе выгодную сделку: собранные укротителем сокровища, а также Сферу Света - на артефакт, способный спасти королевство Великого Ствола. Дарк передал Коби магический ключ, открывающий портал к его замку в Лимбо, где и состоится обмен.

Забрав все без исключения сокровища, находившиеся в тронном зале замка, Дарк исчез, наказав юношам не забыть захватить с собой найденные ими артефакты из иных миров. Наверняка это ловушка!.. Но времени на раздумья не оставалось: остров Великого Ствола вот-вот поглотят воды океана!..

Посему Коби, отобрав на ферме отца наиболее могущественных монстров, устремился в Лимбо, где ступил в замок Лорда Демонов Дарка. В жестоком сражении он одержал победу над коварным темным властелином, после чего отыскал в его сокровищнице магическую затычку - как раз ту реликвию, в которой так отчаянно нуждалось королевство Великого Ствола.

На сем заканчивается история; жизненные силы вернулись в волшебное пальмовое древо, и остров вновь поднялся над водою. Коби чествовали как спасителя нации, но ненадолго задержался он на острове, ибо магических ключей оставалось великое множество, а, как следствие, пред юным укротителем монстров раскинулись мириады миров...

2. Царствия иллюзий

Трое восходят на вершину утеса... Пришел час положить конец присному существованию Лорда Демонов Мудо... Сыграв на окарине, златовласая дева призывает дракона, и, забравшись на спину рептилии, трое устремляются к виднеющемуся вдалеке замку, возведенному средь черных скал, попирающих разрываемые молниями небеса... Они ступают в тронный зал зловещей цитадели, но чувствуют, что тела боле не повинуются им... Обездвиженные волшбою, трое могут лишь беспомощно наблюдать фигуру Мудо, возникшую пред ними... Лорд Демонов щелкает пальцами, и для троих мир раскалывается на части...


Вскрикнув, юноша проснулся, огляделся по сторонам. Кажется, находится о в собственной кровати, в соседней комнате хлопочет на кухне сестренка Таня, но... ночной кошмар кажется столь реальным!.. Да, старики рассказывали истории о неком темном властелине по имени Мудо, стремящемся захватить мир, но жители селение истово верили, что дух горы защитит их. Быть может, именно этими преданиями и навеян ночной кошмар?..

Как бы то ни было, приходилось приниматься за работу. Очень скоро настанет день Празднества Благодарения, когда жители селения с незамысловатым названием Гора Ткачей водружают корону на голову статуи богини и молят духа горы о благоволении им в следующем году. Посему старейшина деревушки загодя попросил героя нашего рассказа отправиться на равнину, в торговый град Сиену, дабы продать товары, произведенные селянами, и выручить достаточно денег на покупку новой короны.

И герой пустился в путь; спустившись к подножью горы, он достиг вскорости Сиены, куда съехались торговцы со всего королевства. Они только и говорили, что о демоне Мудо, который, если верить слухам, собирает армию монстров, дабы захватить людские королевства. Тем не менее, навряд ли он появится в сем захолустье...

Продав ткани, юноша поспешил к дому изготовителя корон, но дочь того сообщила, что отец ее отправился в западный лес, дабы найти подходящий материал для своих изделий, и тех пор о нем вот уже три дня ни слуху, ни духу. Встревожившись, герой покинул город, устремившись в означенном направлении, и вскоре ступил в чащобу.

Внимание его привлекли крики о помощи, и вскорости герой заметил старика, из последних сил цепляющегося за край утеса. Наверняка этот бедолага и есть изготовитель корон!.. Бросившись на помощь старику, юноша сумел вытянуть его на утес... но сам, оступившись, низвергнулся в бездонную пропасть...


В себя он пришел на незнакомой равнине, вдали виднелся город. Изумляясь тому, что остается среди живых, герой устремился по направлению к нему... но жители города вели себя донельзя странно, не замечали его. Юноша пытался разговаривать с ними, но люди лишь озирались по сторонам, будто обращался к ним бесплотный призрак. Впервые герой задумался, а не является ли он таковым?.. Быть может, при падении с горы он все-таки погиб и теперь судьба его - вечно скитаться по миру неупокоенным духом?.. Или... он оказался в "призрачном мире", слухи о существовании которого до него доходили и который являлся частичным отражением мира его собственного?

Оставив город, юноша пошел куда глаза глядят, и вскоре заметил хижину, а подле нее - колодец, в недрах которого клубился туман. Не понимая, зачем он это делает, герой спустился в колодец... и обнаружил, что оказался на окраине леса недалече от Сиены. Неужто произошедшее с ним в последние часы - не более, чем колдовской морок?.. А, быть может, он просто ударился головой при падении, что и вызвало столь невероятное видение?..

Пожав плечами, герой направился прямиком к дому изготовителя корон, и тот, чрезмерно изумившись тому факту, что спаситель его выжил, с радостью вручил ему корону духов, даже не взяв за нее ни монеты. Воодушевившись, герой отправился назад, на Гору Ткачей, где передал корону старейшине, и тот немедленно занялся приготовлениями к Празднеству Благодарения, должному состояться сей же ночью.

Как стемнело, все жители Горы Ткачей высыпали на площадь у церкви, и Таня, сестра нашего героя, облаченная в сияющие одеяния, символизирующие ее обличье как божественной посланницы, в сопровождении старейшины проследовала к церкви, где возложила корону на алтарь. Взяв изделие в руки, священник вознес молитву к духу горы, после чего возложил корону на голову статуи богини.

Церемония завершилась, и люди принялись расходиться по домам. Таня подошла к брату, и услышал тот слова, исходящие из уст сестры: "Ты родился в сем мире и судьба твоя в том, чтобы избавить оный от тьмы, которая вскоре поглотит сии земли. Но перед тем, как это случится, ты должен развеять иллюзии Лорда Демонов... Ты и твои спутники чуть было не одержали над ним победу однажды... Ты должен добиться успеха! Лишь тогда ты сумеешь вернуть свое истинное "я".

Пораженные, селяне воззрились на Таню, будто та в одночасье стала воплощением духа горы. Девушка и сама не разумела произошедшего, посему, сославшись на плохое самочувствие, покинула церковь. Герой, однако, был озадачен, ибо неведомая сущность, обратившаяся к нему посредством сестры, помянула и эпизод из его странного сна...


А наутро, по завершении Празднества Благодарения юноша распрощался с сестрою и соседями, после чего покинул селение, устремившись к столице державы, Сомнии; пришел час следовать по пути, отмеченному для него судьбою. Спустившись с горы, он устремился на юг, миновал Сиену, и вскоре достиг крепостных стен Сомнии. Вести о том, что рати короля Сомнуса неоднократно сходились на поле брани с ордами Мудо, доходили и до Горы Ткачей, посему герой и собирался перво-наперво получить аудиенцию у монарха, дабы расспросить того о Лорде Демонов.

В Сомнию стекались юноши со всех окрестных земель, ибо король Сомнус, называемый в народе "королем, который никогда не спит", объявил о наборе рекрутов в армию, дабы раз и навсегда покончить с угрозой, несомой Мудо. Среди прочих искателей приключений наш герой проследовал в большой зал замка, где к потенциальным новобранцам обратился капитан королевской стражи. Дабы испытать физическую мощь и умственные способности рекрутов, капитан велел им отправляться а в башню Гардсбейн, пребывающей на полуострове к югу от замка и... принести кое-что оттуда. Что именно, капитан не уточнил; мол, догадаетесь сами.

Покинув замок, рекруты немедленно устремились к башне; последовал за ними и наш герой. Оказавшись внутри, они рассредоточились, занявшись методичными поисками сокровища... а что еще мог иметь в виду капитан стражи?.. Среди прочих воителей заметил юноша и здоровяка с внушительным ошипованным молотом в руке. Кажется, он был одним из тех двоих, с кем наш герой противостоял Мудо в приснопамятном сне... И звали его... Карвер?..

Поднявшись на вершину замка, герой одержал верх в поединке над рыцарем Гарретом, после чего ступил в охраняемый им чертог, где извлек из сундука реликвию, рекомую Доблестным Сердцем, олицетворяющую истовую приверженность королю и королевству. После чего, окрыленный собственным успехом, покинул башню, поспешив в замок Сомнии, где торжественно вручил реликвию капитану стражи.

Мир грез

Тот поздравил юношу с успехом, обещав, что призовет его сразу же, как только король Сомнус объявит общий сбор воинства... Случилось это весьма скоро, буквально пару дней спустя, и герой наряду с иными солдатами проследовал в тронный зал замка. Король велел воинам отыскать волшебное зеркало Ра, созданное богиней и отражающее - если верить легендам - лишь истину. Сия реликвия может оказаться неоценимой в противостоянии Лорду Демонов, ибо Мудо слыл мастером иллюзий и мороков.

В восточное дикоземье юноша устремился наряду с Карвером, знакомство с которым успел свести незадолго до того, как покинул Сомнию. Простодушный здоровяк представился "бродячим бойцом", хотя, похоже, еще недавно занимался плотницким делом. Признаться, он ровным счетом ничего не помнил о своем прошлом.

Через несколько дней пути по дикоземью герои вышли на лесную опушку, где заметили хижину. Проживал в оной гном, и, когда герои спросили у него про зеркало Ра, обещал помочь... если визитеры помогут ему построить амбар. Карвер пришел в ярость - их, солдат Сомнии принимают за какую-то бригаду работяг! - но просьбу хитрюги-гнома исполнил. После чего последний, смутившись, признался, что никогда в жизни не слышал о зеркале... но зато может указать героям путь к храму Дармы. Быть может, там им смогут помочь?..

Удержав Карвера, вознамерившегося придушить гнома, герой расспросил того о тайном подземном тоннеле, проходящем под проливом, разделяющим восточные и западные земли континента. Отыскав вход в подземелье, путники проследовали через мрачные, заполоненные монстрами пещеры, вскорости ступив на восточные равнины.

Однако на том месте, где, по словам гнома, должен был находиться храм Дармы, зияла лишь огромная дыра в земле, в которой клубились облака. Склонившись над пропастью, юноша и Картер сумели разглядеть далеко внизу земли иного мира, повсеместно именуемого "призрачным". Переглянувшись, герои сиганули вниз...

...вновь оказавшись бесплотными призраками, невидимыми жителями мира нижнего. Здесь пребывали руины храма Дармы, а чуть поодаль на берегу - благодатный городок, Гавань. Ступив в оный, герои стали невольными свидетелями разворачивающейся драмы. Джохан, сын старейшины города, и служанка Элла полюбили друг друга, но скрывали свои отношения от старейшины, ибо крутой нрав того был известен повсеместно. Но однажды иная воздыхательница Джохана, Иви, подмешала отравы в собачью еду, которую Элла готовила для любимого пса старейшины. Псину от верной смерти спас лишь городской священник, но старейшина, разъярившись, велел бросить Эллу в темницу.

...В доках герои повстречали златовласую чародейку, которая назвалась Милли и тепло приветствовала их. Юноша узнал в девушке свою вторую спутницу из приснопамятного сна... Улыбнувшись, девушка сообщила ошарашенным героям, что она - фактически единственная, кто может видеть их в этом мире, и попросила следовать за собой.

Покинув гавань, трое направились в южное дикоземье, где Милли привела их к одинокому дому, представив хозяйке оного - провидице грез Люсе Люминисте. Как оказалось, провидица была прекрасно осведомлена о миссии, возложенной на героев королем Сомнусом. Но, дабы продолжить поиски волшебного зеркала в сем мире, им необходимо стать видимыми, а для сотворения необходимого заклятия Люсе Люминисте требовалась роса грез, которую можно было раздобыть в небольшом гроте к югу от ее жилища.

Решив, что остальные вопросы подождут до их возвращения, герои наряду с Милли устремились к гроту, где хозяйничали ныне кровожадные монстры. Спустившись в глубины пещеры, они разыскали росу грез, после чего вернулись к провидице. Та свершила колдовской ритуал... и наш юноша наряду с Карвером вновь обрели плоть. Милли призналась, что некогда и она была в сем мире невидима и совершенно лишена воспоминаний о прошлом, но мадам Люка сотворила волшбу и над нею. И теперь девушка собиралась присоединиться к героям в их путешествии в Сомнию сего мира грез, ибо утверждала провидица, что встреча с королем Сомнусом приблизит героев к нахождению волшебного зеркала Ра. Что ж, ныне герой вновь странствовал в компании своих спутников из сна... Но был ли эпизод их противостояния с Лордом Демонов действительно сном?..

Вернувшись в Гавань, герои расспросили горожан о творящемся в мире. Как и в их собственном, оному угрожал демон Мудо; он и разрушил храм Дармы, где прежде собирались воители и чародеи.

Заплатив начальнику порта, герои взошли на борт корабля, который доставил их в западные земли Сомнии. Воистину, чем-то этот мир походил на их собственный... но при этом весьма существенно отличался. Короля и королеву Сомнии сразил странный недуг: вот уже год они беспробудно спят, в то время как принц - наследник престола - бесследно исчез...

Оказавшись в Сомнии, герои первым делом посетили торговые лавки, где купили новое оружие и снаряжение, причем юноше особенно приглянулись отороченные золотом одеяния дворянина... Каково же было его изумление, когда замковые стражи признали в нем принца Сомнии!.. Юноша потерял дар речи: все свою сознательную жизнь он провел на Горе Ткачей... Но кто поймет, что творимся в этом чуждом, незнакомом мире?.. Стражи провели героев в опочивальню королевской четы, где спали зачарованным сном король Сомнус (бывший куда старше своего отражения из родного мира героя) и королева, тихо шептавшая: "Если бы у нас только было зеркало..."

В чертог проследовал советник Китинг в сопровождении целого отряда замковой стражи. Усомнившись в том, что выдающий себя за принца Сомнии юноша действительно является таковым, он потребовал у него назвать имя юной принцессы, скончавшейся несколько лет назад. Герой, не подумав, ляпнул: "Таня", после чего советник велел страже гнать его в шею из замка. Откуда захожему наглецу знать о трагичной судьбе принцессы Сары?.. Так, покупка одеяния дворянина вышла боком нашему герою...

Покинув замок, герои принялись расспрашивать чужеземных торговцев, прибывших в Сомнию, не ведают ли они способа вырвать королевскую чету державы из тенет зачарованного сна. И один из торговцев поведал им, что в соседнем городе Аморе находится, если верить легендам, зеркальный ключ. Быть может, он имеет отношение к тому зеркалу, о котором шепчет во сне королева?

Трое героев покинули Сомнию, устремившись на запад, и несколько дней спустя достигли Амора, славящегося целительной водой из реки, протекающей через город. Вытекала река из пещеры в северных горах и, если верить местным легендам, именно в ней хранится мистический зеркальный ключ... Вот только землетрясение, случившееся 20 лет назад, сделало доступ в каверну невозможным.

Еще до того, как оное свершилось, в пещеру нанесли визит двое разбойников - Илья и Евгения, и лишь последняя из них вернулась, осев с тех пор в Аморе. Ныне та женщина состарилась, но никогда и никому не рассказывала она о том, что видела в таинственной пещере; известно лишь, что долгие годы ее мучают ночные кошмары. Герои остались на ночь в местной церквушке...

...а на следующее утро воды благословенной реки к вящему ужасу жителей Амора окрасились алым! Исполненные недобрых предчувствий, герои поспешили в пещеру. Завала здесь как не бывало, но повстречали герою молодую разбойницу Евгению, практически обезумевшую Женщина что-то несвязно бормотала о своем возлюбленном Илье, которого убила... и о реке крови, которая продолжает и продолжает литься.

Герои недоуменно переглянулись: ведь буквально вчера вечером они зрели старуху Евгению в церкви Амора?.. Надеясь понять суть происходящего, спустились они в глубины пещеры, где узрели Илью, сошедшегося в сражении с гигантской горгульей. Храбро ринувшись в бой, герои сумели взять верх над монстром, и отвели Илью ко входу в пещеру, где рыдала Евгения. Последняя несказанно обрадовалась тому, что возлюбленный ее выжил и - более того - отыскал зеркальный ключ, отмыкающий двери Башни Лунного Зеркало, где находится вожделенный артефакт - волшебное зеркало. Рука об руку Илья и Евгения покинули пещеру, и в тот же момент воды реки очистились от потоков крови... Герои же вернулись в Амор, где устремились прямиком в церквушку, дабы выспаться как следует после изнурительного сражения с монстром...

Пробудившись, они вновь лицезрели старуху Евгению. Последняя поведала героям, что зрела их в своем сне... и тот впервые закончился возвращением Ильи! В реальности, увы, все было не так: ее возлюбленный погиб в тот день в глубинах пещеры, и с тех пор она живет здесь, в Аморе... Герои опешили: неужто пережитое с ними оказалось лишь очередным мороком?..

Но двери церкви распахнулись, и внутрь проследовал старик, оказавшийся Ильей! Со слезами на глазах он бросился к Евгении, крепко обнял ее, говоря, что видел чудесный сон, после чего и вернулся в этот город. Что же произошло в действительности?.. Что - реальность, а что - грезы?.. Как бы то ни было, Евгения оказалась избавлена от мучительных кошмаров, терзавших ее долгие годы, и в благодарность за это передала героям зеркальный ключ, который свято хранила с тех самых пор, как много лет назад покинула пещеру, уверенная в гибели своего возлюбленного. До Башни Лунного Зеркала она так и не дошла, стало быть, волшебное зеркало Ра все еще пребывает там.

Расспросив у счастливых стариков о местонахождении Башни Лунного Зеркала, герои вернулись в земли Сомнии, и, миновав замок, продолжили путь в северное дикоземье, достигнув вскорости цели. Зеркальный ключ отомкнул врата мистической башни, и герои ступили внутрь... Здесь даже стены были зеркальны, но некоторые из них - иллюзорны, скрывая за собой коридоры цитадели... В башне герои повстречали призрачную девушку, Эшлин, не принадлежащую сему миру, но занятые поисками волшебного зеркала в надежде на то, что реликвия может развеять ее невидимость для окружающих. Понимающе улыбнувшись, юноша окропил Эшлин росою грез, и девушка - как и иные спутники юноши, не помнившая своего прошлого, - изъявила желание присоединиться к героям в их поиске.

Поднявшись на вершину башни, они отыскали зеркало Ра, после чего вновь нанесли визит провидице грез. Последняя поведала, что мир, который юноша считал для себя родным, на самом мире - мир грез! Уснув в Аморе, они совершили странствие именно в оный, но, пробудившись, вернулись в реальный мир... в котором и пребывают сейчас. В мире грез герои оказываются в снах смертных мира реального, поэтому никто из жителей оного изначально не мог их увидеть. Но... сны имеют обыкновение развеиваться... и вместе с ними - наши герои, уроженцы мира грез, являющиеся здесь, в мире смертном, всего лишь грезами воплощенными. Неужто в реальном мире... пребывают их истинные сущности, не иллюзорные?

Провидица Люся научила обескураженного подобным откровением юношу заклятию перемещения между двумя мирами, и герои, не мешкая, телепортировались в мир грез, где дожидалось их воплощенное сознание короля Сомнуса. Теперь-то становилось понятно, почему монарх никогда не спал - в мире смертном он был погружен в колдовской сон, и сознание его уже больше года витало в грезах.

Герои передали королю волшебное зеркало, и монарх постановил, что час, когда нанесут они последний удар по Лорду Демонов, близок как никогда. Но заглянул он в зеркало... и на глазах придворных обратился в женщину... тут же лишившуюся чувств... Придя в себя, та назвала свое имя - Апнея, и поведала, что король Сомнус находится во власти Мудо... а быть, может, он сам и есть Мудо. Апнея не могла объяснить, откуда ей это известно, но была уверена в том, что противостояние с Лордом Демонов явит истину - в том числе объяснит, каким образом она обратилась в короля Сомнуса мира грез.

Все еще пребывая в недоумении по поводу происходящего, капитан стражи, тем не менее, отдал приказ солдатам готовиться к штурму замка Мудо. Во главе воинства Сомнии герои, сопровождаемые Апнеей, выступили в направлении пещеры, находящейся в горах всего в нескольких часах пути от столицы державы. Спустившись в подземные глубины, они достигли врат замка Лорда Демонов, возведенного в недрах горы. Тяжелые каменные врата распахнулись пред ними, и герои ступили внутрь, тут же схватившись с хлынувшими навстречу незваным гостям миньонами Лорда Демонов.

Апнея велела спутникам держать в руках зеркало Ра, дабы зреть через иллюзии, сотворенные Мудо. Проследовав в тронный зал замка, герои одержали верх над представим им Лордом Демонов, но когда направили на побежденного монстра волшебное зеркало, то отразило... короля Сомнуса - пожилого, куда более подобного на сраженного зачарованным сном монарха в мире реальном! Последний непонимающе оглядывался по сторонам; Апнея - вернее, королева Апнея - приблизилась к супругу, сообщив тому, что ему пришлось играть роль Мудо в сем мире грез. Похоже, противостояние хитроумному Лорду Демонов еще далеко от завершения...

В сопровождении воинов Сомнии монархи сей державы устремились обратно в замок; последовали за ними и наши герои... Но в замок правящая чета так и не добралась; герои прождали короля Сомнуса и королеву Апнею несколько дней, пока Эшлин не предложила навестить Сомнию в мире реальном. Немедленно, юноша сотворил заклятие перемещение, коему научила его провидица грез...

Жители истинной Сомнии только и говорили о том, что о неожиданном пробуждении короля и королевы. Последние тепло приветствовали своих спасителей, когда ступили те в тронный зал замка, и поведал король Сомнус, что находился на борту корабля, направлявшегося к цитадели Мудо, когда разум его затуманили иллюзии... а когда очнулся он, то обнаружил, что является никем иным, как самим Лордом Демонов. Королева добавила, что в ту ночь, когда безвольное тело ее мужа солдаты вернули в замок, ей приснился ужасный сон: будто жители мира грез так же страдают под гнетом Мудо, как и смертные мира реального. И тогда иллюзия мира грез всецело поглотила королеву, но она до сих пор не имела ни малейшего представления, почему приняла обличье короля Сомнуса. Как бы то ни было, ныне правители державы освободились от тенет Лорда Демонов и были исполнены решимости положить конец богомерзкому существованию последнего.

Но благодаря героям сущность Мудо была исторгнута из мира грез, и теперь король Сомнус испросил героев о помощи о противостоянии Лорду Демонов в сем мире, благо способность искателей приключений существовать в обоих мирах может помочь им противостоять морокам, наводимым могущественным противником... Король поведал героям о деревушке Гент, жители которой владеют священным кораблем, названным "Провидением". Лишь на борту сего судна могут они надеяться достичь острова, возведен на котором замок Мудо.

Покинув замок, герои устремились на север, разыскали затерянную среди горных ущелий деревушку Гент, жители которой истово почитали богиню. Старейшина селения, однако, отказался передать героям священный корабль, но видение снизошло на внука его, священнослужителя Невана, и услышал последний глас богини, наказавший ему отправиться вместе с героями на остров Мудо на борту "Провидения". Возможно ли, что четверка искателей приключений, ступивший в Гент - легендарные герои сего поколения?

Вслед за Неваном герои проследовали в святилище богини, пребывал в котором величественный корабль. Впервые за долгие годы судно было спущено на воду; после непродолжительного вояжа по внутреннему морю якорь был брошен у острова Лорда Демонов. Ашлин выказала желание остаться на борту "Провидения", посему к вратам цитадели юноша устремился в сопровождении Карвера, Милли и Невана.

Пройдя через сеть пещер, герои ступили на небольшую поляну, где разбили лагерь. Юноша сразу же узнал это место: именно его он зрел в приснопамятном сне - здесь отдыхали они перед тем, как ступить в замок Лорда Демонов и бросить вызов ему самому. Впрочем, Карвера и Милли терзали те же самые мысли; все происходящее было им донельзя знакомо. Неван же наказал товарищам не изводить себя ненужными сомнениями, а вверить свои судьбы богине...

Они поднялись на высокий утес; далеко внизу, в ущелье виднелся черный замок Мудо. Но Милли вновь сыграла на окарине, и с небес спустился золотой дракон, на спине которого герои устремились к цели. Неужто противостояние нынешнее завершится так же, как и во сне?.. Или же... на этот раз им удастся одержать победу над властелином иллюзий?..

В одном из залов пустующего замка герои узрели окаменевшее тело Карвера, и воплощенное сознание воина, доселе странствовавшее с героем, устремилось к своему вместилищу. Вместе с плотью вернулись и воспоминания, и поведал Карвер, что он - плотник из Гавани, но отправился на поиски приключений... Повстречав в своих странствиях героя и Милли, он вместе с ними ступил в замок Мудо, но Лорд Демонов обратил тела их в камень, а сознание исторг в мир грез... Но теперь его призрачное и истинное обличья воссоединились, дополняя друг друга. Герой и Милли воодушевились: наверняка и их тела пребывают где-то в сем мире!..

Наконец, искатели приключений приблизились к дверям тронного зала. Все, случившиеся с ними в последние недели, было одним долгим, темным сном, но теперь-то он наконец завершится. Но, ступив в тронный зал, они вновь оказались обездвижены волшбою Лорда Демонов. Последний произнес заклинание, должное обратить героев в камень, и мир исчез в ослепительной вспышке...

Но волшебное зеркало Ра развеяло наведенную демоном иллюзию, воспрепятствовав попытке того вновь изгнать сознания героев в мир грез. Посему Мудо устремился в атаку, явив себя невероятно могущественной сущностью... но герои сумели взять верх над нею, избавив мир от Лорда Демонов раз и навсегда. И вновь в разуме героя прозвучал бесплотный женский голос, поздравив его с великой победой.

...По возвращении в Сомнию герои удостоились поздравлений от правящей четы, после чего королева Апнея открыла юноше, что он - никто иной, как исчезнувший принц державы... их родной сын! Точнее, воплощение грез принца, пребывающего где-то в сем мире. Почему же с гибелью Мудо сие витающее в грезах сознание не соединилось с окаменевшим телом?.. Быть может, зло покамест не сражено окончательно? Как бы то ни было, королева просила воплощение грез сына отыскать бренное тело и, воссоединившись с ним, вернуться в родное королевство.

Так, наряду с верными товарищами герой продолжил свое долгое странствие... К изумлению своему обнаружили искатели приключений, что гибель Лорда Демонов отчасти изменила мир грез, и возник в оном храм Дармы, целый и невредимый.

Что до мира реального, то герои на борту "Провидения" устремились в странствие, надеясь побывать в самых потаенных уголках сих земель. После нескольких дней вояжа по внутреннему морю прибыли они в городок Скримсли. Оный по ночам терроризировал огромный монстр, смелости противостоять которому хватило лишь у одного из городских воителей - Амоса. Увы, после последнего противостояния с чудовищем Амос получил серьезные раны, посему на следующую ночь появления твари дождались наши герои.

Но когда одержали они верх над монстром и приготовились было нанести ему последний удар... тварь обратилась в Амоса! Подоспевшие селяне унесли израненное тело защитника Скримсли, после чего местный трактирщик поведал героям, что некогда монстр укусил Амоса, и с тех пор последний обрел способность обращения в чудовище!

На высокой горе неподалеку от города герои отыскали волшебные семена здравомыслия, позволившие Амосу контролировать его чудовищный облик. Воин изъявил желание отправиться в странствие наряду с героями, и те, покинув Скримсли, вернулись на корабль, продолжив исследование земель у внутреннего моря.

Мир смертный

...Достигнув замка Аркболт, герои узнали, что монстры с окрестных гор - наверняка выжившие миньоны Мудо - непрерывно атакуют цитадель. Король Клеймор испросил героев избавить Перевал Путника от угнездившегося там монстра, но сперва велел им доказать свою состоятельность как воинов, одержав верх над его лучшими солдатами, в том числе и над командующим Брутусом. Содеяв сие, герои выступили в северные земли, где ступили в глубокую пещеру в надежде разыскать монстра.

Но на глазах у них оного - тиранозавра, защищающего кладку своих яиц - поверг среброволосый воин, Терри, после чего устремился к выходу из каверны. Наверняка спешит он в замок Аркболт, дабы потребовать у короля обещанной награды. Приуныв, герои последовали за ним; король Клеймор передал Терри зачарованный меч и воитель покинул замок.

Теперь, когда Перевал Путника стал вновь безопасен, и герои устремились в северные земли. К вящему удивлению своему, лицезрели они в глухой чащобе ступени, уходящий в небеса. Поднявшись по ним, герои обнаружили себя в доселе неведомом уголке мира грез. Достигнув городка под названием Аридея, узнали они от жителей сего селения, что в полнолуние в небесах у западного мыса появляется Остров Улыбок - парящий в воздухе райский уголок. Заинтересовавшись сими сведениями, герои решили посетить остров... тем более, что нынешней ночью мрак озаряла бледным светом полная луна.

Действительно, у них на глазах с небес спустился островок, и люди, пребывающие на нем, пригласили как героев, так и жителей Аридеи подняться на него, дабы вознестись на небеса, в райские кущи... Но островок доставил мирян к куда более большому острову, возвышался на котором замок... Лорда Демонов Джамируса!.. Здесь ужаснувшихся людей, в одночасье ставших пленниками, приветствовали сотни демонов... в том числе и сам лорд замка. Последний собирался даровать души людские темным владыкам иного, темного мира, сотворенного самим Королем Демонов.

С доставленными героями Джамирус вознамерился покончить лично... но просчитался. Герои одержали верх над Лордом Демонов, и миньоны оного исчезли, исторгнутые из мира грез, а в оном возник остров с возведенным на нем замком короля Медфорда, обладающего внушительной коллекцией магического оружия и доспехов. Искатели приключений препроводили спасенных мирян на летающий остров, и тот взял курс на Аридею...

После, вновь вернувшись в мир реальный и продолжив исследование внутренних берегов внутреннего моря, герои достигли замка Хокастл. Король Ховелл поведал им о том, что на протяжении многих лет каждый наследник престола сей державы по достижении 15-летнего возраста отправляется в священную пещеру, где проходит обряд очищения. Но сын короля, принц Ховард, вырос избалованным и слабым юношей; посему герой обратился к героям - бывалым искателям приключений - отвести юнца в пещеру и проследить, чтобы ты прошел наконец обряд. Конечно, перспектива спуститься в подземные недра пришлась принцу совсем не по душе, но, усилием воли взяв себя в руки, он согласился исполнить волю отца.

В пещере героям пришлось не только сражаться с многочисленными монстрами, но еще и выискивать Ховарда, норовившего то и дело улизнуть да схорониться где-нибудь в темном углу. Наконец, ценой невероятных усилий героям удалось дотащить отрока до глубинной каверны, где священнослужитель провел над ним обряд очищения; закатив глаза, герои облегчено вздохнули.

По возвращении в Хокастл в честь принца Ховарда было организовано великое празднество; король Ховелл даровал героям волшебный ключ, сообщив, что - среди прочих - открывает он двери таинственной святыни неподалеку от замка. Заинтригованные, искатели приключений выступили в означенном направлении, обнаружив в святыне колодец... оказавшийся очередным порталом в мир грез. Поиски истинных тел принца Сомнии и Милли продолжались...

Герои нанесли визит в селение Клирвейл в мире реальном. Жители города скорбели о безвременно усопшем пареньке Мэтью, который всю свою жизнь провел прикованным к кровати. Единственной радостью для мальчугана были краткие визиты в город бродячего музыканта; в свой последний визит тот обещал подарить Мэтью значок доблести, сделанный из минерала, отыскать можно только на попирающей небеса Горе Судьбы. Увы, больше музыкант в Клирвейл так и не вернулся, а вскорости Мэтью тихо скончался...

Но что странно, в мире грез тоже пребывало селение Клирвейл, и жители оного только и говорили, что о кровати, летающей в небесах, восседает на которой мальчишка. Может ли оказаться, что дух почившего Мэтью обитает ныне в сем мире?..

Совершив восхождение на Гору Судьбы, герои отбили осколок от великого Камня Доблести на ее вершине. После чего принесли его в дар родителям несчастного мальчугана; те пригласили юношу переночевать у них в доме, отвели ему комнату своего сына. А ночью кровать под опешившим героем неожиданно воспарила в небеса, и оказался он наряду с товарищами в Клирвейле мира грез. Наверное, мечты Мэтью были столь истовы, что материализовались в сем волшебном мире. Как оказалось, кровать поддавалась управлению одной лишь мыслью юноши, и летал он на ней над долами и морями мира грез, изыскивая иные порталы в земли мира реального...

Так, один из таковых привел героев к замку Сванстоун, знаменитому тем, что принцесса сей державы вот уже много столетий заключена в проклятом зеркале. По слухам, лишь зеркало Ра способно вызволить принцессу, и король Сванстоуна Людвиг невероятно поразился тому факту, чем сим легендарным артефактом уже обладают ступившие в замок герои. И когда они направили зеркало Ра на заключенную в стеклянной темнице девушку, за спиной той проступил образ хохочущего злобного чародея...

Король Людвиг припомнил древнюю легенду о принце и принцессе Миральде, полюбивших друг друга, и об исполненном жгучей ревности колдуне Шпигеле... образ которого и отразило зеркало Ра. Стало быть, чародей, наложивший проклятие на принцессу, все еще жив, и лишь смерть его развеет чары. По преданиям, башня колдуна должна находиться на острове в центре озера к северу от Сванстоуна... но ничего подобного подле замка не наблюдалось!

А вот в мире грез помянутая башня возвышалась в сердце огромной пустыни, и герои устремились к ней на доступном им транспортном средстве - летающей кровати. Повергнув хозяина башни, чародея Шпигеля, герои телепортировались в мир реальный, где король Людвиг, узнав об одержанной ими победе, с легкостью развеял заклятие, наложенное на его возлюбленную Миральду. Как оказалось, Людвиг был воплощением молодого принца, которого столетия назад злокозненный Шпигель предал смерти. Но теперь воссоединение влюбленных наконец свершилось.

В благодарность за спасение принцессы Людвиг позволил героям провести корабль по каналу, охраняемому воинами Сванстоуна, и направить судно в южные моря... Герои так и сделали, и вскорости прибыли в рыбацкую деревушку Пескадо. Жители оной жаловались на то, что море нынче неспокойно, нападения подводных монстров участились, а вот хорошими уловами нынче похвастаться нельзя.

Рыбак Род из Пескадо зачастил в грот неподалеку от селения, и, проследив за ним, герои с изумлением узнали, что встречается он со своей возлюбленной - русалкой Ундой. Род рассказал, как попал в страшный шторм, и именно русалка спасла его от верной гибели, вытащив из воды в сей грот. Но теперь она не может вернуться через кишащее монстрами море в свой подводный град. И Род испросил героев доставить Унду домой, хоть сердце рыбака и разрывалось от боли...

...Герои сопроводили Унду до рифа русалок во внутреннем море, и те в благодарность за спасение сестры даровали им легендарную арфу, отметив, что, услышав звуки ее, они придут на помощь героям и сопроводят их в свое подводное царствие. Искатели приключений не замедлили последовать совету, и в то же мгновение заклятие русалок заключило "Провидение" в воздушный пузырь, опустив судно на дно морское.

Исследуя подводное царствие, герои достигли дворца, пребывала в котором Рубисс - могущественный стихийный дух, хранительница сего мира. Именно она обращалась к герою на Празднестве Благодарения, ибо странствие его определяло судьбу целого мира! Рубисс призналась, что окарина, владеет которой Милли, - ее творение, ведь иначе, как с помощью золотого дракона, на остров Лорда Демонов Мудо попасть невозможно... Благословив героев в их начинании, Рубисс велела им продолжать странствия по миру и искоренение зла...

Продолжив исследование морского дна, герои достигли подводной святыни, пребывал в которой Лорд Демонов Гракос, ответственный за беспорядки в океанах. Повергнув его, герои тем самым сняли печать, наложенную Гракосом на древний град Калберону, и тот вновь вернулся в мир грез, поднявшись из недр морских.

Как оказалось, Калберона - родной град чародейки Эшлин, и поведала та, что Лорды Демонов постоянно атаковали его, стремясь уничтожить сие средоточие могущественной магии. Сперва огненный дождь уничтожил Калберону в мире реальном, но жители города сумели бежать в мир грез, расставшись таким образом со своими физическими телами. Но Лорд Демонов Гракос отыскал их и здесь, запечатав Калберону на дне призрачного моря. Магия, питавшая астральные сущности жителей Калбероны, позволила им продолжать свое существование, дождавшись наконец избавления.

В храме Калбероны герои воззрились на золотую статую богини, заключена в которой была духовная сущность Эшмерельды, легендарной волшебницы древности. Раз в столетие оная порождала чародейку, должную стать следующей правительницей города. И следующей правительницей Калбероны должна стать Эшлин, разум которой сумел противостоять чарам, наложенным Гракосом на город...

Нынешняя правительница волшебного града - Исномор - уже очень, очень стара, и дабы уберечь женщину от визитов гостей, жители Калбероны рассыпали у дома ее песок времени. Понимая, что время ее на исходе, Исномор передала всю свою магическую силу Эшлин... в том числе и знания о могущественнейшем заклинании сего мира, сотворенном Эшмеральдой. После чего правительница Калбероны скончалась, назвав Эшлин своей преемницей...

Старики-чародеи даровали героям зачарованный летающий ковер, пред теми открылась наконец возможность исследовать все без исключения потаенные уголки мира реального.

На западном острове у подножья высокой Снежной горы герои ступили в деревушку, все жители которой обратились в ледяные статуи. Как оказалось, сие есть результат того, что один из селян проговорился сородичам о существовании Герды, Снежной Королевы, проживающей в святыне на горе, и та наслала на селение проклятье, продолжающееся уже 50 лет. Герои, однако, сумели убедить Герду снять проклятье, вернув жизнь несчастным селянам.

В селении герои повстречали знаменитого мудреца Али Казама, считавшегося погибшим все эти годы. Он поведал искателям приключений о существовании легендарного Меча Рамиаса, сокрытого в пещере на вершине Снежной Горы... Ступив в сию каверну, герои достигли сердца горы, где вновь повстречали среброволосого воителя, Терри, уже успевшего завладеть насквозь проржавевшим Мечом Рамиаса. Впрочем, повертев клинок в руках, Терри передал его героям: собственный меч воителя, полученный в дар от короля Аркболта, был куда лучше этого.

Когда герои, вернувшись в селение, поведали о своей находке Али Казаму, тот посоветовал им навестить городок Турнскот к югу от руин храма Дамры; именно там проживает род легендарных ковалей - быть может, они сумеют перековать Меч Рамиаса, сохранив при этом присущую артефакту магию... Признаться, в Турнскоте ютились всякие негодяи да головорезы, посему узнать в сем пристанище порока сведения о ковале оказалось делом донельзя сложным. Но искатели приключений выяснили, что звали коваля Коул, и покинул он город 10 лет назад, отправившись на поиски легендарного меча... Но дочь его все еще пребывает в городе, и, если верить слухам, весьма искусна в кузнечном деле. Молодая женщина согласилась перековать меч при условии, что использован он будет исключительно во имя добра.

После чего герои устремились на воздушном ковре в западные пределы сего мира, где, окруженные скалами, ютились бренные руины замка Грейстоун. Какие силы сумели сровнять цитадель с землей?.. Ответ на этот вопрос герои получили, посетив Грейстоун в мире грез. В сей ирреальности отражалось далекое прошлое замка, и король Грейстоуна Фалл собирался провести ритуал призыва демона, питающегося исключительно душами монстров, для противостояния Лордам Демонов, распростершим власть над миром. Ведь, насколько ведали жители замка, те уже сумели уничтожить храм Дармы и город чародеев Калберону... Но уповали они на легендарные Доспехи Орго, хранящиеся в замке, которые, если верить легендам, обладают способностью отражать злую волшбу Лордов Демонов...

Увы, великая демоническая сущность оказалась воплощенным божеством разрушения, посему уничтожила как самого короля, так и жителей замка... Капитан замковой стражи успел спрятать Доспехи Орго в тайном святилище под землею... Наблюдая со стороны за трагедией, постигшей Грейстоун, герои приметили тайный ход, и, вернувшись в мир реальный, проследовали в подземелье, где и обнаружили сохранившиеся в неприкосновенности Доспехи Орго.

Посетили герои и Фелонию - островное королевство, где прежде власть была сосредоточена в руках продажного короля и банды Гандино. Но когда на трон державы взошел молодой король Бенедикт, ситуация в корне изменилась: банда была практически искоренена, а рабы, влачившие жалкое существование в замке, отпущены на свободу. Среди последних пребывала и златовласая дева, обладающая волшебной окариной и отправившаяся на поиски своего брата - искусного мечника...

Школяры короля Бенедикта выяснили местоположение подземелья, в котором находится Щит Валоры, и герои немедленно устремились к оному, вскорости разыскав третью из легендарных реликвий.

...Слухами об исчезнувшем принце Сомнии полнились земли сего мира, и привели они героя на Гору Ткачей - столь похожую на пребывающую в мире грез, и в то же время столь непохожую на нее. Торгового города Сиены не существовало в сем мире, а у подножья горы в утлой хижине жил старец, грезящий о граде, куда стекались бы торговцы со всего мира. Что ж, мечты его воплотились в мире грез...

На Горе Ткачей в селении юноша повстречал точную копию самого себя - только донельзя слабохарактерную и потерянную. Его двойник оставался в доме у сердобольной молодой женщины Тани, обнаружившей утратившего память странника на горной тропе сразу после Празднества Благодарения и приютившей его у себя. Произошло это полгода назад... ровно столько же герои странствуют по миру, стремясь искоренить зло...

Заметив юношу, ступившего в селение, двойник осознал, что до первого сражения с Мудо были они одним целым. Тогда он отправился на остров Лорда Демонов, дабы повергнуть последнего и снять проклятье, погрузившее его родителей в колдовской сон. Но в итоге дух его и тело оказались разделены. Наверное теперь, когда сей Лорд Демонов повержен, они вновь сольются воедино... Но в это мгновение монстры атаковали Гору Ткачей, и герои - в том числе и разделенный на две сущности принц Сомнии - встали на защиту селения.

Нападение удалось отбить, после чего две половинки нашего героя наконец соединились, и принц Сомнии наряду с верными товарищами поспешил вернуться в родной замок, дабы поведать родителям об успехе своего начинания. Те с радостью приветствовали сына, возмужавшего и закаленного в сражениях. Король Сомнус передал ему четвертый из легендарный артефактов - Шлем Себата, - защитивший его в час противостояния с Мудо. Монарх указал сыну на таинственный символ, выгравированный на шлеме, сказав, что тот наверняка станет ключом к успешному завершению его странствия.

Ныне принц Сомнии обладал всеми четырьмя реликвиями героев древности - Мечом Рамиаса, Доспехами Орго, Щитом Валоры и Шлемом Себата. Но где следует начать поиски злой силы, стоящей за Лордами Демонов, проникшими в мир?.. Герои решили обратиться с сим вопросом к мудрецам Калбероны, и поведали те, что пребывает в мире грез Облачный Замок, попасть в который жизненно необходимо для противостояния с последним из Лордов Демонов в сем смертном мире.

В дикоземье южного континента мира реального герои обнаружили древнее святилище; символы, начертанные на древних каменных плитах, совпадали с выгравированными на легендарных реликвиях. И когда высвободили они магию святилища, из мира грез в мир реальный спустилась парящая в небесах цитадель - Облачный Замок.

Сонм монстров, властвовавших над цитаделью, расступились в стороны, позволив героям пройти во внутренние чертоги, где дожидался их хозяин Облачного Замка - Лорд Демонов Дюран. Посчитав обладателя четырех легендарных реликвий откровенной угрозой роду монстров, он представил героям сильнейшего воина сего мира, присягнувшего ему на верность - Терри!.. Следуя приказу Лорда Демонов, среброволосый воин устремился в атаку... но пал, сраженный своими противниками.

После чего те повергли самого Дюрана, и признался перед смертью Лорд Демонов, что наряду с Мудо, Джамирусом и Гракосом выступал лишь исполнителем воли Мортамора, могущественного Короля Демонов...

Терри, получивший в противостоянии тяжелые раны, говорил о том, что лишь стремился к обретению могущества, и именно поэтому выступал союзником Лорда Демонов. Он просил героев добить его, но сему воспротивилась Милли... узнав в Терри своего брата, с которыми их разлучила судьба много лет назад. Девушка убедила воителя присоединиться к героям, дабы посвятить себя противостоянию злу, исходящему от Мортамора и его миньонов. Грезы дают надежду, а та - силы продолжать жить, но Король Демонов был поглощен своими грезами о всевластии.

...С гибелью Дюрана Облачный Замок вернулся в мир грез, разительно преобразившись: зловещая твердыня обратилась в прекрасную белокаменную цитадель, правил в которой король Зенит, властитель грез и их же воплощение. Монарх поведал героям, что, страшась угрозы своей власти, Мортамор заточил в небытии четыре кусочка мира: храм Дармы, остров короля Медфорда, Калберону и Облачный Замок, ибо лишь посредством оного можно было надеяться достичь иного мира, обиталища Короля Демонов. Путь из Облачного Замка вел к уединенному островку в мире реальном, пребывала на котором башня Пегаса - легендарного крылатого коня; сему мистическому созданию по силам сокрушить магический барьер, коим Король Демонов оградил собственное измерение.

На вершине башни герои обнаружили каменную статую Пегаса и, расправившись с охранявшими ее миньонами Мортамора, развеяли заклятье, вернув крылатого коня к жизни. Сие волшебное создание доставило их в мир иной, средоточие абсолютной власти Короля Демонов. Даже здесь пребывали немногочисленные селения людей, схваченных миньонами Мортамора и доставленных в сей мир. Король Демонов становился все могущественнее, поглощая надежды и чаяния людские, ввергая несчастных в пучины отчаяния и безысходности.

Герои сумели вернуть надежду жителям города Отчаяния, после чего миновали горную гряду, ступив в селение Жадности, обитали в котором исключительно корыстные и алчные до наживы люди. Но и их герои сумели наставить на путь истинный, сознавая, что отвращая сии души от жадности, ослабляют они свою немезиду.

Наконец, они достигли Тюремного Замка; гиганты, охранявшие врата, поведали героям, что лишь великий мудрец Исаак, заключенный в темнице твердыни Лордом Демонов Блэкмаром, ведает, как достичь оплота Мортамора. Прикончив нескольких стражей и обрядившись в их доспехи, герои проникли в Тюремный Замок; здесь узнали они, что Король Демонов стремится к поглощению сотворенным им пластом реальности иных: мир реальный и мир грез.

Ведомые героями несчастные миряне, влачившие в подземельях Тюремного Замка жалкое существование, подняли мятеж, расправившись со множеством солдат, а также капитаном замковой стражи Зозагелем и злобным чародеем Догмусом. Одна из заключенных, служительница Богини сестра Анна, была препровождена к Блэкмару, дабы темный дух монстров наполнил ее скверной, и герои поспешили во внутренние покои цитадели, дабы воспрепятствовать сему нечестивому деянию...

С гибелью Блэкмара монстры, подчиненные Лорду Демону, попросту исчезли, и Тюремный Закок перешел в руки вчерашних заключенных. К сожалению, Исаака среди них не оказалось, зато обнаружился младший брат великого мудреца, Бенджамин. Последний передал героям Сферу Истины, велев им принести артефакт на Гору Смерти, что возвышается над безбрежным ирреальным Морем Пустоты... и явит она взору их истинный облик сего мира.

...Месть Короля Демонов Мортамора мятежным обитателям Тюремного Замка не заставила себя ждать, и злая волшба порождения тьмы обратила их в каменные статуи. Всех... за исключением наших героев и мудреца Бенджамина, защитили которых легендарные артефакты... Совершив восхождение на Гору Смерти, те высвободили магию Сферы Истины, развеяв иллюзию, наведенную Мортамором; темница, содержался в которой великий мудрец Исаак, возникла у них перед глазами. На протяжении долгих лет миньоны Мортамора пытали сломить его волю, являя измученному разуму человека изощренные иллюзии, но тот упорно отвергал все посулы ненавистного Короля Демонов.

Магия Бенджамина позволила героям проникнуть в разум Исаака, и те вызволили великого мудреца из-под контроля монстров. Исаак поведал своим спасителям, что они наряду с братом обладают способностью творить магические порталы, и именно оную так жаждал заполучить Король Демонов.

Великие мудрецы наглядно продемонстрировали свое невероятное могущество, сокрушив высочайшую гору, на вершине которой возвышался замок Мортамора; черная цитадель тяжело рухнула на каменистую равнину. Герои поспешили ко входу, ступили в обитель Короля Демонов и, атаковав хозяина в тронном зале, одержали победу над сим зловещим мастером иллюзий.

С гибелью Мортамора мир демонов прекратил свое существование; к счастью, великие мудрецы успели сотворить порталы, посредством которых смертные - в том числе и наши герои - покинули гибнущее измерение. По возвращении в Облачный Замок они удостоились аудиенции у короля Зенита, который поздравил их с победой, но сообщил, что час расставания близок. Именно Мортамор, стремившийся к завоеванию мира смертного, способствовал материальной манифестации мира грез, и существовать оной остается совсем недолго... Но пока грезы и мечты живут в сердцах людских, замок сей - который в века грядущие нарекут Зенитией - останется в небесах, и обитатели его будут вечно надзирать над миром...

Но гибель измерения Мортамора не ознаменовала завершение странствий наших героев, ибо спустились они в глубинные каверны под храмом Дармы. Неведомые силы наводили мороки, заставляя героев переживать свои самые сокровенные грезы, но желание отыскать сущность, жаждущую властвовать над мечтами людскими и душами их, оказалось сильнее, посему герои спускались все ниже и ниже... в сердце сего царствия иллюзий.

Наконец, они достигли логовища Ноктюрнуса - темного божества разрушения... ответственного за гибель королевства Грейстоун. Сущность сия могуществом своим многократно превосходила поверженного Мортамора, но герои сумели одержать верх и над нею, заставив могучего Ноктюрнуса преклонить колени и поклясться, что никогда тот не обратит взор свой на смертный мир.

Эшлин приняла решение вскорости вернуться в Облачный Замок, дабы изучать магию, а наставником ее выступит сам король Зенит. Пройдут годы, прежде чем вернется она в родную Калберону и примет трон правительницы... Милли изъявила желание стать ученицей Люси Люминисты, дабы в будущем стать следующей провидицей грез... Карвер следовал в Гавань, к родителям, дабы вернуться к мирной плотницкой профессии... Неван вернул "Провидение" в святилище богини Гента, где и остался, дабы посвятить себя исцелению недужных... Терри же намеревался продолжить странствие по миру в поисках приключений...

Все жители сопредельных городов и селений собрались в замке Сомнии, дабы приветствовать вернувшегося с победой принца и его товарищей по оружию. На празднестве, организованном по сему случаю, присутствовало множество гостей... но Эшлин покидала друзей - очертания ее стремительно бледнели, ведь у девушки не было материального тела и принадлежала она исключительно миру грез. Посему волшебница возвращалась в Облачный Замок, дабы начать наконец свое обучение у короля Зенита... Об истинных названиях четырех легендарных реликвий - Мече Рамиаса, Доспехах Орго, Щите Валоры и Шлеме Себата - позабудут с веками, и станут называть в легендах не иначе как "реликвиями Зенитии".

А в сокровенных чертогах Облачного Замка пребывало золотое яйцо. Пройдут годы, и вылупится из него Божественный Дракон - сущность воистину могущественная, сыграет которая ключевую роль в событиях грядущих эпох.

3. Сага об Избранных

"Врага хранят невероятные темные силы
Но вас защищает могущество ослепительного Света.
Сейчас он неярок, но воссияет вскоре.
Не будьте нетерпимы.
Лишь когда отчаяние поглотит вас, начнется истинное странствие".

Оракул


Жители мира сего,
Никогда не забудьте
Избранных - тех, что вернули нам эпоху благоденствия.
Дни, полные жизни, и ночи мирного сна.
Весну, когда пробуждается природа,
И осень, время урожая.
Зеленые земли и синие моря.
Все сущее отныне в безопасности
Благодаря деяниям наших героев.
Поведайте же о деяниях их миру!
Да будут звучать легенды в веках!

Избранные, восемь их:
Одинокий солдат,
Бесстрашная царевна,
Искусный маг,
Священник-целитель,
Амбициозный торговец,
Две сестры: старшая - танцовщица,
Младшая же - провидица,
И юный герой.

Противостояли они Темному Властелину.
Посетили легендарный небесный замок.
Повстречали могущественного Божественного Дракона.
Встали на защиту целого мира, человечества, грядущего и свободы.

Жителя мира сего,
Никогда не забудьте
Закон мира, ибо он таков:
Где бы вы ни были в пути -
На устланной розами дороге
Или в трясине гибельной,
Неведом страх,
Коль пребывают с тобою дорогие друзья.

Никогда не озарял солнечный свет земли нижнего мира - Надирии, Королевства Тьмы, - где на протяжении тысячелетий властвовали демоны и велись бесконечные войны. Но однажды, в эпоху, отстоящую на десять тысячелетий от той, о которой пойдет наш рассказ, могущественный демон Эстарк объединил монстров нижнего мира, и нарек себя Императором. Амбиции его превосходили все мыслимые пределы, и, собрав огромное воинство, Эстарк нанес удар по миру верхнему. Победоносному маршу демонических легионов воспрепятствовал снизошедший из мира небесного Божественный Дракон. В эпическом противостоянии сил Света и Тьмы мир обратился в хаос. Император Эстарк был повержен и заточен глубоко в недрах земли. Но облик верхнего мира изменился навечно, ибо сотряслись основы его и воцарилась эпоха отчаяния, и знаменовало сие завершение Великой Войны Эстарка. Божественный Дракон ужаснулся содеянному, осознав, что силы его уничтожили мир людей, и поклялся отныне никогда, ни при каких обстоятельствах не покидать мир небесный, Зенитию...

В ту эпоху, о которой пойдет наш рассказ, Темный Властелин Королевства Тьмы Наргос - прямой наследник легендарного Императора Эстарка, вырвавший власть у полководцев последнего - вознамерился атаковать эльфийскую державу, пребывающую на границе миров верхнего и нижнего. Здесь, в окруженной горами чащобе на юго-восточном континенте долгие века в мире и покое ютились эльфы, гномы и разумные звери, и не ступала нога человека в Эльфийский Лес. Конечно, в перспективе Наргос планировал подчинить себе весь верхний мир, и захваченная эльфийская держава и столица ее Самулраан послужит первым оплотом демонических сил, изливающихся из Королевства Тьмы.

Так и свершилось; эльфийское королевство пало, а король эльфов Нелвик покончил с жизнью. В последующие годы монстры обитали бок о бок с немногочисленными выжившими эльфами, гномами и разумными зверьми. Природа их изменялась: они больше не страшились света дневного. Мало-помалу стали рождаться чада, в жилах которых текла смешанная кровь монстров и эльфов... монстров и гномов. Чистокровных представителей сих рас в мире практически не осталось...

У Темного Властелина Наргоса было четыре сына, рожденных от четырех королев-демонесс: знаменитый полководец Кунеф, хитроумный и доблестный Дегант, таинственный и прекрасный Хьюи, туповатый Хайген. Монстры Королевства Тьмы полагали, что со временем трон Наргоса перейдет к одному из двух старших сыновей, но оба они погибли в сражениях еще молодыми. Со временем у Хьюи родился сын Псаро, а у Хайгена - Миасоф. Принцы невзлюбили друг друга сразу, и соперничали буквально во всем.

...В разрушенном дворце Нелвика внук Темного Властелина Наргоса, Псаро, отыскал единственную выжившую - юную эльфийскую принцессу Розу, и с первого взгляда воспылал к ней безжалостной любовью. Псаро забрал Розу в Дьявольский Замок, возведенный монстрами в сердце сожженного Эльфийского Леса. Стены замка были сложены из волшебного камня, доставленного из нижнего мира, и ничто не могло сокрушить их. На коридоры были наложены заклятия иллюзии на случай неожиданного вторжения людских армий. Окна были забраны черными стеклами, ибо монстрам все еще не по нутру был солнечный свет. Окружали замок три рва: первый наполняла ледяная вода, второй - раскаленная магма, третий же - кровь, источавшая лютую ненависть. Сокрыв Розу в тайном покое от посторонних глаз, Псаро наказал монстрам заняться сооружением оборонительных укреплений, коль атака последует с небес, благо от Божественного Дракона и его ненавистных миньонов можно ожидать чего угодно. Ненависть же, питаемая Розой к своему пленителю, со временем сменилась любовью...

Тем временем в одной из пещер Королевства Тьмы принц Миасоф отыскал чародея Джакоша, заточенного здесь в незапамятные времена полководцами Эстарка. Уроженец Зенитии, Джакош открыл запретную тайну эволюции, за что Божественный Дракон лишил его крыльев и изгнал из небесного мира. В час Великой Войны Джакош предложил услуги свои Эстарку, которого открытие донельзя заинтересовало, но окончательно раскрыть тайну эволюции он не сумел, ибо для сего был необходим Золотой Браслет, а оного Императору недоставало. После нисхождения Божественного Дракона в смертный мир и поражения Эстарка, полководцы последнего приняли власть над нижним миром, на долгие тысячелетия заточив Джакоша в пещере, где ныне и обнаружил его Миасоф, пообещавший чародею свободу.

Миасоф открыл Наргосу, что Псаро содержит в одном из чертогов Замка Смерти эльфийскую принцессу, и разъяренный Темный Властелин изгнал внука из Королевства Тьмы, лишив его воспоминаний. Псаро - опасный, гордый, амбициозный, расчетливый и жестокий - тот, которого любила Роза, стал совершенно иным - добрым, заботливым, честным... Наряду с общиной гномов и разумных зверей Псаро и Роза стали жить в лесу, где возвели деревушку Розавилль. Шли годы, и возлюбленные, благословленные эльфийским лесным духом, скрепили свой союз узами брака. Но Роза не могла отделаться от мысли, что счастье ее - всего лишь сон, ведь истинная личность Псаро, которому на роду написано править сим миром, подавлена магией Темного Властелина. Роза все бы отдала, чтобы вернуть Псаро прежнего, холодного и высокомерного, посему обучала его всем тем знаниям, что он позабыл. Обращаясь в птиц, Роза и Псаро парили над миром, посещая людские королевства - Замоскву, Лаканабу, Партению, - дивясь, сколь проста и незамысловата жизнь мирян.

В одном из селений они повстречали предсказательницу судьбы. "Скажи, родятся ли у нас дети?" - вопросил у нее Псаро. "Любовь твоя порождает месть", - отвечала предсказательница. - "Детьми вашими станут ненависть и разрушение. Ты, который стоит передо мною, не истинный. Вскоре твоя темная душа пробудится. Если тебе не чуждо сострадание, демон, не забывай сей сон, в котором ты живешь, и время, проведенное среди нас. Ведь люди не враги тебе. Истинный враг спит в твоей душе. Никому не скрыться от уготованной ему судьбы. Любовь разорвет тебя на части, и сие принесет лишь беды миру. Эльфийкая принцесса, грядет день, когда ты сама обратишься к нам, людям, со словами - "Убейте его!" Не в силах слушать это, Псаро поразил предсказательницу молнией...

А в Королевстве Тьмы скончался Темный Властелин Наргос. В последние мгновения своей жизни осознал он, что истинные предатели - Миасоф и приспешник его Джакош, посему и развеял заклинание, вернув воспоминания пребывающему в верхнем мире Псаро и передав ему все свое могущество как истинному наследнику...

***

Беда пришла в горное северное королевство Бурландию, основанное столетия назад Робуртом Буррусом. Монстры отваживались появляться в селениях даже средь белого дня, расправляясь с мирянами, унося с собою малых детишек. Король державы Бурнард призвал солдат - ветеранов, составлявших костяк армии Бурландии, покончить с монстрами, и те устремились в горы на поиски логова тварей.

Среди воителей пребывал Рагнар МакРайан, капитан третьего отряда армии Бурландии. Вершащиеся события вызывали у него - бывалого вояки, несмотря на сравнительно молодой возраст, благо Рагнар едва разменял четвертый десяток - тревогу, ибо полагал он, что атаки монстров, за которыми охотятся они вот уже полмесяца, всего лишь отвлекающий маневр. Ведь, находясь в горах, солдаты Бурландии оставили без охраны королевский замок...

Вскоре воины ступили в Стратбайль, отдаленное северное селение, ранее принадлежащее эльфам. Рагнар принял решение навестить соседнюю с городком рощицу, где пропавшие детишки частенько играли. Каково же было его удивление, когда в сердце оной обнаружил он целую серию пещер, где повстречал Хьюли, миролюбивого целительного слизня, грезящего о том, что однажды станет он человеком. Слизень поведал, что дети, игравшие в сих лабиринтах, находили волшебные туфли, которые - как они считали - доставят их на небеса. Пару таковых отыскал и Рагнар, и, надев их, действительно вознесся ввысь...

Но туфли, будто обладая собственным разумом, понесли изумленного солдата на запад, где на острове недалече от Стратбайля высилась таинственная башня. Рагнар мягко опустился на крышу оной и, сбросив зачарованные туфли, ступил во внутренние покои, чувствуя, что разгадка исчезновения детей Бурландии близка. Пребывало в башне множество монстров, но, оставив за собою их трупы, Рагнар достиг подземелий твердыни, где обнаружил похищенных детей. Как оказалось, монстры проведали, что где-то в мире родился герой, который вполне может низвергнуть пробуждающегося властелина нижнего мира, посему и похищали ребятишек в надежде, что один из них героем и окажется. Прикончив прихвостней Псаро, Рагнар выпустил детей из клетей, после чего сопроводил их в Стратбайль.

Вернувшись в столицу Бурландии, Рагнар доложил королю об успешном исходе возложенной на него миссии, после чего попросил отпустить его в путь, ибо солдат был полон решимости отыскать ребенка, за которым охотятся монстры, и защитить его...


В далекой западной державе, Замоскве, жила-была царевна Алёна, чей строптивый и упрямый характер доставлял немало головой боли отцу ее, царю Степану. И однажды призвал он ее в тронный зал, поинтересовавшись, верно ли услышанное им от наставника царевны, старого мага Бори: действительно ли Алёна собралась отправилась в странствие, чтобы проявить собственные силы в сражениях с монстрами. "Это даже не подлежит обсуждению!" - строго заявил царь. - "Ты - девушка, к тому же царевна этой прекрасной земли. Я не могу позволить тебе отправиться в мир, где обитают зловещие монстры, и запрещаю покидать дворец".

Тем не менее, презрев волю отца, Алёна бежала из замка через окно; отчаявшись отговорить взбалмошную царевну от очередной авантюры, вслед за ней устремились маг Боря и молодой священник Кирилл. Нагнав девушку, они заявили, что отправляются в путь вместе с нею, и Алёна, пожав плечами, согласились на это вынужденное неудобство.

Миновав находящийся недалече город Заленаград, царевна и ее спутники устремились на север, в предгорья, где находилась утлая деревушка Таборов. Селяне оной жили в постоянном страхе, ибо монстры лесные постоянно требовали у них в качестве жертвоприношений молодых девушек. И сейчас в Таборове осталась лишь одна - дочь деревенского головы Анастасия. Нисколько не устрашившись, Алёна вызвалась заменить несчастную девушку, и когда следующей ночью вновь появились монстры, царевна и спутники ее разделались с ними... немедленно став героями Таборова и всех окрестных земель.

Покинув Таборов, трио продолжило путь на север: городской старейшина, прознав о том, что Алёна стремится испытать собственные силы и боевые навыки, посоветовал царевне посетить турнир, что проводится в соседней восточной державе, Эндоре. Число монстров в оной в последнее время значительно возросло, посему король Норман и возжелал собрать воедино сильнейших бойцов и очистить земли державы от чудовищ.

Поблагодарив старейшину за совет, царевна - и следующие на ней Кирилл с Борей - направила стопы на север, через несколько дней добравшись до городка Вренор. Жители оного собрались на городской площади у гостиницы, сообщив тройке путников, что город их почтила своим визитам сама царевна Алёна, молва о подвигах которой в Таборове уже успела дойти и досюда.

Девушка изумилась: то есть как это - царевна?.. Решив дознаться до сути происходящего, Алёна твердым шагом направилась в гостиницу... где на ее глазах два головореза схватили некую девушку в изысканном белом платье - предположительно ту, что выдавала себя за царевну, - и бежали через окно. А к вечеру на пороге дома старейшины Вренора нашлась записка, в которой похитители требовали за "Алёну" легендарный Золотой Браслет.

Старейшина обратился к тройке искателей приключений (Алёна благоразумно скрыла свое имя, пока не поймет, что же здесь, в сущности, происходит) с просьбой отыскать Золотой Браслет в заполоненной монстрами пещере к югу от Вренора, и те ответили согласием, немедленно выступив на поиски артефакта.

Отыскав оный, герои вернулись во Вренор и, встретившись в полночь с похитителями на городском погосте, передали им Золотой Браслет. Незнакомцы немедленно удалились, оставив "царевну", которая призналась, что зовут ее Аня, и она - бродячая артистка.

Не совсем разумея значимость произошедшего во Вреноре, Алёна и ее спутники покинули город, продолжив поиски приключений, благо вкус оных царевна уже успела вкусить. Ныне направлялись они в южные пределы Замосквы, ибо совсем недавно в пустынном оазисе началась ярмарка, и Алёна желала узреть сие действо больше всего на свете.

Но стоило героям ступить в пустынный оазис, как настиг их посланник из царского замка, сообщивший о том, что царь Степан неожиданно лишился голоса. Одна из торговок припомнила, что сей же недуг некогда поразил знаменитого странствующего барда Джозефа Сталигна, но соловьиный эльфийский нектар исцелил его. Торговка посоветовала Алёна навестить башню, одиноким перстом высящуюся на западном полуострове, и, действительно, в сей твердыне означился садик, бережно хранимый двумя эльфийками. Завидя ступивших в чертог людей, девушки бросились наутек, выронив флаконы с соловьиным нектаром... которые царевна не замедлила спрятать в заплечную суму.

Вернувшись в замок Замосквы, царевна протянула нектар отцу, и когда царь Степан осушил флакон, голос вернулся к нему. Благодарный царь поведал дочери, что из ночи в ночь зрит один и тот же сон - огромный монстр приходит из нижнего мира, принося хаос с собою. И когда рассказал он о сем доверенному советнику, голос его исчез... Царь пересмотрел отношение свое к странствиям принцессе, дозволив ей воспользоваться волшебным порталом, связующим Замоскву и восточной Эндор.

Сердечно поблагодарив отца, царевна, а также сопровождающие ее Кирилл и Боря, устремились к порталу, и несколько часов спустя уже стояли у врат замка Эндора. Со всех концов света в цитадель стекались бойцы, желающие принять участие в турнире, организованном королем Норманом, который обещал победителю руку принцессы Вероники. Не то, чтобы царевну Замосквы интересовал подобный "приз"...

Проследовали в замковые врата и Алёна со спутниками, ступили в тронный зал, где сообщили королю Норману о своем намерении принять участие в турнире. Монарх несказанно обрадовался сему, ведь коль победу в турнире одержит девушка, ему не придется исполнять публичное обещание о замужестве дочери, которое он дал, не удосужившись даже подумать о последствиях. К тому же, на данный момент к победе в турнире уверенно шел свирепый и безжалостной воин Псаро Убийца Людей, и подобной партии для принцессы Вероники король точно не желал.

Решимости у Алёны не убавилось, и подтвердила она принять участие в турнире. Кирилл и Боря заняли места на зрительских трибунах огромного колизея, царевна же под гном оваций ступила на арену. Одну за одной одержала Алёна пять побед в поединках кряду, после чего противником ее должен быть выступить Псаро Убийца Людей... но он исчез, как сквозь землю провалился. Король Норман назвал царевну Алёну победительницей турнира, и девушка, донельзя довольная собой, пустилась в долгий путь в родную Замоскву, чтобы сообщить почтенному родителю о своем успехе.

Но когда вернулась она в родной замок, то нашла его совершенно опустевшим... Множество вопросов не давали покоя юной царевне. В чем смысл странного сна царя Степана? Кто такой этот Псаро Убийца Людей? И, наконец, куда подевались все без исключения обитатели замка Замосквы?.. Царевна Алёна и верные спутники ее - священник Кирилл и чародей Боря - в поисках ответов вновь пускаются в странствие...


В северных пределах срединного континента находится небольшой городок Лаканаба. Проживает здесь тучный помощник хозяина оружейной лавки Торнеко Талун, грезящий о том, что однажды станет самым знаменитым торговцем в мире. День за днем Торнеко проводил в лавке, торгуя оружием и мечтая, мечтая...

Однажды поутру, распрощавшись с супругой Тессой и малолетним сыном Поло, он впервые отправился в путь-дорогу, дабы отыскать в пещерке недалече от города железный ящик, где намеревался хранить свои сбережения, защищая их от преступных посягательств. К воплощению своей сокровенной мечты Торнеко подходил весьма серьезно, и обнаруженный ящик отныне всегда и везде носил с собою.

Покинув родной городок, Торнеко Талун отправился в долгий путь на юг, к столице Эндора, где намеревался открыть собственную лавку. Путь его пролегал мимо замка Баллиморал, правитель которого Шамус собирался вторгнуться в Эндор, вот только мост, связывавший южное и северное королевства, ныне был разрушен.

Принц Баллиморала Реган не испытывал к Эндору столь лютой ненависти, как его венценосный отец, посему, отозвав Торнеко в сторонку, попросил его передать письмо принцессе Веронике; надо сказать, молодые люди переписывались уже давненько, и отношения их выходили за рамки дружеских. Быть может, в будущем союз их приведет к единению двух враждующих держав...

Торнеко пришлось на несколько дней задержаться в Баллиморале, дожидаясь, когда каменщики восстановят наконец разрушенный мост, после чего торговец продолжил путь в южные земли. К тому времени, как добрался он до Эндора, турнир в столице уже завершился, и жители только и говорили, что о блестящей победе в нем царевны Замосквы Алёны. Прибыл в Эндор и Рагнар МакРайан из далекой Бурландии; он продолжал странствовать по миру в поисках юного героя, охоту за которым вели монстры, направляемые чьей-то волею.

Торнеко проследовал во дворец, где передал принцессе Веронике письмо принца соседней державы, поведав о том, что монарх Баллиморала собирается вторгнуться на земли южного королевства. Понимая, что сейчас, в период резкого обострения активности монстров, военный конфликт совершенно неуместен, король Норман попросил Торнеко передать Шамусу письмо с предложением о бракосочетании наследников трона соседних держав. Если торговец сможет убедить монарха Баллиморала отказаться от своих планов, Норман обещал позволить Торнеко открыть в Эндоре торговую лавку.

С радостью согласившись на предложение, Торнеко пустился в обратный путь, изложил королю Шамусу предложение Нормана. Монарх Баллиморала радостно потер руки: ведь сын его, женившись на принцессе Веронике, взойдет на трон Эндора, и кровопролитной войны удастся избежать.

Так, стараниями Торнеко Талуна две враждующие державы оставили свои дрязги, а сам торговец получил во владение ветхое здание на окраине Эндора, где намеревался открыть собственную лавку. Сокровенная мечта Торнеко продолжала воплощаться в жизнь, а в осуществлении ее торговцу помогали супруга и сынишка, перебравшиеся из Лаканабы в Эндор.

Торговля началась бойко, ибо король Норман заказал у Торнеко мечи и доспехи для эндорских солдат. А когда торговец исполнил заказ монарха, тот поведал ему о легендарном мече Зенитии, который может с легкостью разрубать камни... О, если бы сию реликвию удалось обнаружить!..

И Торнеко Талун устремился в восточный портовый град, что в державе Касабланка, откуда намеревался начать поиски легендарного меча...


Позвольте же поведать историю о двух прекрасных сестрах, стремящихся отомстить за гибель своего отца. Старшая из них - танцовщица по имени Майя, младшая - предсказательница судьбы, Мина. Их приключения начались в южных пределах Либессии, городе развлечений Лайссез Файр, где, посещая ночные заведения, надеялись они отыскать убийцу отца, алхимика Махабалы из Обот дю Монде, которого лишил жизни собственный ученик, Бальзак.

Но, увы, в Лайссер Файр Бальзака не оказалось, и сестры вернулись в родной город, где с удивлением узнали, что второй ученик их отца, Ооджам, жив, и скрывается в пещере к западу от Обот дю Монде. Быть может, он поможет им отыскать негодяя Бальзака?..

Спустившись в пещеру, девушки довольно скоро обнаружили Ооджама, который сообщил, что стремится отомстить Бальзаку за гибель их наставника, а в кавернах сих пытается отыскать волшебную Сферу Тишины - артефакт, способный лишить Бальзака возможности творить волшбу. Сестры предложили молодому алхимику присоединиться к ним, ибо цели их совпадают, и Ооджам ответил согласием.

Отыскав в глубинах подземелья Сферу Тишины, они продолжили путь на север, несколько дней спустя достигнув столицы Либессии, Леона, а, миновав ее, и отдаленного портового града Хавре Леон, откуда регулярно торговые суда шли в северный Эндор. Здесь-то сестры и узнали о новом маркизе-регенте королевства, которым оказался никто иной, как старика Бальзак!

Проследовав во дворец Леона, сестры и сопровождавший их Ооджам ступили в тронный зал, где на троне восседал сам Бальзак. "Ваш недалекий отец так и не понял, какое открытие совершил!" - с жаром заявил он, обращаясь к девушкам. - "Он открыл тайну эволюции! Если бы он осознал всю важность сего открытия, то наверняка бы правил всем миром! Сейчас я покажу вам, что означает эволюция без ограничений!"

На глазах дворцовых стражей и челяди маркиз-регент обратился в могущественного монстра, но сестры повергли сие порождение, лишив Бальзака возможности творить заклинания с помощью Сферы Тишины. И когда израненный демон пал, за спиною его возник гигантский восьмилапый лев. "Бальзак, ты глупец!" - проревел он. - "Мне никогда не следовало назначать тебя регентом этого королевства!" "Маркиз Леон!" - заскулил Бальзак. - "Я просто... пожалуйста, не рассказывайте об этом лорду Псаро". "Пока что я не собираюсь тебя убивать", - великодушно заявил лев. - "Позволь мне представиться дочерям Махабалы. Я - маркиз Леон, истинный правитель сего королевства". Монстр атаковал, двумя мощными ударами сразив и Майю, и Мину...

В себя девушки и Ооджам пришли в темнице замка Леон. Камеру с ними разделял старец, который представился прежним королем Либессии. "Сейчас на троне мой сын - лев, с которым вы сражались", - признался он, - "но он продал душу в обмен на невероятное могущество. Сейчас вам не под силу одержать верх над ним. Бегите же как можно дальше, садитесь на корабль... но обещайте, что однажды вернетесь и наведете порядок в сем некогда благородном королевстве".

Осознав, что они действительно недостаточно сильны, чтобы сокрушить тиранию маркиза Леона, девушки предприняли дерзкую попытку побега из темницы. К несчастью, стража пустилась в погоню за ними, и верный Ооджам остался, чтобы задержать преследователей...

Сестры же добрались до порта Хавре Леон, где поднялись на борт корабля, направляющего в Эндор...

***

В маленькой безымянной деревушке, сокрытой в горах, находящихся далеко к северо-востоку от Эндора, рос тот, кому судьбой предначертано стать героем сей эпохи и низвергнуть темные силы, взалкавшие власти над миром. На протяжении восемнадцати лет юношу обучали магии и воинскому делу селяне, былые воители и чародеи, ушедшие в добровольное изгнание ради того, чтобы подготовить героя к уготованному ему.

Но однажды мирное бытие деревушки оказалось разрушено, ибо кровожадные монстры наконец обнаружили ее. Наказав вконец сбитому с толку юноше бежать в леса и схорониться, приемные родители его наряду с иными селянами встретили чудовищ, дабы ценою собственных жизней дать юноше достаточно времени для побега. Как раз на такой случай под деревушкой был проложен подземный ход, в который селяне и направили юношу.

"Слушай и запоминаний", - сказали они ему на прощание. - "Монстры пришли за тобой, ибо ты обладаешь силой, способной противостоять могуществу зла. Однажды никто не сможет сравниться с тобою, но пока что ты еще слаб. Поэтому должен бежать и выжить, пока не обретешь достаточно сил, чтобы исполнить свое предназначение".

Оставив героя под землею, селяне схватились с ордою монстров. Одна из защитников деревни - чародейка - придала себе иллюзорный образ юноши, сознавая, что непременно падет первой. Так и случилось; завершив резню, Псаро и сопровождавшие его монстры удалились, донельзя довольные собою, ведь ныне ничто не угрожает их власти над верхним миром. Дождавшись ночи, герой покинул подземное укрытие, и взору его предстала сожженная дотла деревенька... Тела защитников ее обратились в прах...

Покинув пепелище, юноша устремился прочь, через горы и леса, и несколько дней спустя достиг столицы Касабланки. Общаясь с мирянами, узнал он о двух сестрах, прибывших из Либессии в Эндор в поисках героя, который поможет им свергнуть тирана, взошедшего на трон на их родине. Юноша справедливо рассудил, что помощь ему всяко не помешает, тем более, что с миром за пределами своей деревушки он был совершенно не знаком... А ежели ему на роду написано воспрепятствовать возрождению Темного Властелина, но надлежит собрать как можно больше сведений о вершащемся в мире.

Проведал герой и об эндорском торговце Торнеко, который использовал полученные от продажи оружия средства для создания тоннеля под морским проливом, связавшим Эндор и Касабланку. Но теперь Торнеко преследуют монстры, ибо не по нраву пришлось им установление связи между двумя человеческими державами.

А еще узнал юноша о легенде... В древние времена ангел снизошла с небес на землю в северные края недалече от Касабланки, где полюбила простого дровосека. И родился у них прекрасный сын, вот только о том, как сложилась судьба его, неведомо...

Оставив Касабланку, герой устремился на запад, в Эндор, и, миновав подземный тоннель, ступил на благодатные земли могущественного королевства. В замке Эндора как раз проходило бракосочетание принцессы Вероники и принца Регана, и союз сей знаменовал единение двух соседних держав.

На улицах Эндора юноша повстречал предсказательницу судьбы, Мину, которая немедленно узнала в нем героя, сплотятся за которым семеро Избранных. "Мы с сестрой так давно искали тебя!" - воскликнула девушка. - "Ведь обладаешь ты силой низвергнуть Темного. Посему мы и должны сражаться вместе с тобою... Но в мире есть и иные люди, разделяющие нашу судьбу. Мы должны встретиться с ними и пресечь попытки возродить Темного Властелина нижнего мира. Ибо мы - Избранные!"

После сей пламенной речи герой сполна осознал всю тяжесть своего предназначения, но ведь судьбу, как ведомо, не выбирают, свыше назначается она... Ведь где-то в мире пробуждается Темный Властелин, повсеместно бесчинствуют орды монстров, ведомые неким Псаро, дурная слава которого дошла и до Эндора, где наблюдали Убийцу Людей воочию в час недавнего турнира...

Поведав герою о недавних событиях в Либессии и об открытии алхимиком Махабалой тайны эволюции, Мина, применив дар предвидения, сообщила, что надлежит им отправляться на восток, ибо состоится в тех далеких землях встреча со следующим Избранным. И герой, сопровождаемый сестрами, покинул Эндор, устремившись обратно в земли Касабланки, где пересек огромную пустыню, за пределами которой означился небольшой городок Баня, известный на весь мир своими горячими источниками. В древние времена великий воитель Бладуд спас град от нашествия монстров, и с тех пор его доспехи - также ведомые, как доспехи Зенитии, - выставлены напоказ в городской церквушке... Однако неупокоенный дух Бладуда, явившийся ночью герою, поведал, что истинные доспехи похищены, а в церкви находится подделка...

Герои продолжили путь на юг, и вскоре достигли приморского городка Портраннель. Жители оного были в панике: несколько дней назад монстры захватили маяк Фарос на восточном полуострове, свет которого озарял путь кораблям, и ныне все они идут ко дну! По словам горожан, незадолго до случившегося к южному континенту на последнем корабле отбыла принцесса Замосквы, а появившийся в Портраннеле чуть позже эндорский торговец Торнеко Талун наказал мастеровым построить для него корабль на местной верфи, сам же в одиночку отправился к маяку, дабы изгнать оттуда монстров...

Встревожившись, герои устремились по следам Торнеко, и отыскали-таки торговца у подножья маяка Фарос. Торнеко признался, что пришел сюда в надежде уничтожить дьявольское пламя, горящее на вершине, но монстры, оккупировавшие маяк, оказались ему не по зубам. Ранее на вершине маяка полыхал священный огонь, но монстры затушили его, заметив дьявольским пламенем, магия которого топит корабли в прибрежных водах.

Наказав Торнеко возвращаться в Портраннель, герои и сопровождавшие его сестры поднялись на вершину маяка, где расправились с монстрами, затушили дьявольское пламя и вновь разожгли священный огонь. Прибрежные воды вновь стали безопасны, и герои вернулись в портовый град, где их с нетерпением дожидался Торнеко Талун. Поведав о том, что монстры ныне преследуют его, торговец испросил дозволения присоединиться к отряду Избранных, и герой с радостью согласился на сие предложение.

К тому времени корабль Торнеко был спущен на воду, и герои устремились в плавание к берегам южного континента, Сирока. Прибыв в городок Минтос, повстречали они на постоялом дворе двух выходцев из Замосквы - чародея Борю и священника Кирилла, причем последний был тяжело болен. Боря сообщил героям, что царевна Алёна устремилась в крошечную империю Партению, славящуюся на весь мир своими чудесными целебными травами, и испросил Избранных отправиться следом за нею. Сам Боря вызвался сопровождать отряд, оставив Кирилла на попечение хозяина гостиницы.

Достигнув Партении, герои проследовали в лачугу, гордо именующуюся "тронным залом", где приветили императора Клавдия. Тот поведал, что в этом сезоне из-за засухи они потеряли практически весь урожай целебных трав, но предыдущий император - Кресцентий, - предвидя подобную возможность, сокрыл драгоценные семена растения в имперском хранилище к югу от города. Вот только хранилище сие ныне заняли монстры, и несчастный Клавдий совершенно отчаялся спасти свою вотчину, ведь существовала империя исключительно за счет продаж целебных трав.

Пообещав императору разрешить возникшую проблему, герои устремились в хранилище, где повстречали царевну Алёну, занимавшуюся поисками семян. Объединив усилия, Избранные спустились в сердце подземных пещер, где обнаружили вожделенные семена, кои немедленно доставили в Партению. Император Клавдий лично посадил семена, и немедленно из земли показались зеленые росточки.

Благодарный Клавдий даровал героям целебные травы, и те вернулись в Минтос, где исцелили священника Кирилла. В разговоре выяснилось, что и сам герой, и царевна Алёна ищут Псаро Убийцу Людей. Посему было принято решение и дальше продолжить путь вместе.

Хозяин гостиницы в Минтосе сообщил, что недавно в город заходил солдат из Бурландии, Рагнар МакРайан, занятый поисками героя. Не обнаружив оного на Сироке, воин отправился на западный континент, Либессию. Сестры встрепенулись: неужели им наконец представится возможность свершить отмщение за отца!

...Несколько дней спустя Избранные на корабле Торнеко прибыли к берегам Либессии, вот только двери дворца Леона оказались наглухо закрыты. В некотором отдалении от цитадели прохаживался менестрель, представившийся как Хьюли, целительный слизень, принявший человеческий вид. Он-то и сообщил герою, что маркиз Леон приказал бросить его друга Рагнара в подземелье дворца.

Проникнув наряду с Хьюли в дворцовое подземелье, герои освободили Рагнара из темницы, после чего нанесли визит вежливости маркизу Леону, ставленнику Псаро Убийцы Людей в Либессии. Разговор получился коротким: обратившись в чудовищного льва, Леон атаковал, но пал в противостоянии Избранным. Очертания льва развеялись, и взорам изумленных героев предстал принц Леон, не помнящий ровным счетом ничего о своей одержимости демоном нижнего мира. Либессия была спасена от злых сил, но Бальзака во дворце не обнаружилось, к вящему огорчению дочерей Махабалы. Однако узнали они от дворцовой челяди, что убийца их отца бежал в Замоскву.

...Вернувшись на борт корабля, Избранные направили оный на север, через внутреннее море, на месте которого в древние времена простирались владения Лорда Демонов, ныне погрузившиеся в нижний мир. По пути Алёна поведала спутникам о внезапно опустевшем замке Замосквы и о странных и пугающих снах царя. По преданиям, род царей державы обладал способностью предвидеть будущее... быть может, сны царя нынешнего - тому подтверждение?

Вернувшись в Заленаград, герои отыскали престарелого наставника исчезнувшего царя Замосквы. Старец подтвердил, что монарх действительно обладал способностью зреть образы грядущего, и много лет назад оставил послание для дочери, царевны Алёны. "Высоко в небесах пребывает замок Зенития, проживает в котором Божественный Дракон", - значилось в нем. - "Давным-давно одержал он верх над Темным Властелином нижнего мира. О Зенитии ведают миряне Каналота, что за северным океаном". Послание вызвало у Алёны стойкое недоумение. Какое отношение имеют эти слова к исчезновению всех без исключения людей из замка Замосквы?.. Быть может, и никакого, но все же то было лишь единственной зацепкой, имеющейся у Избранных.

В самом же замке ныне хозяйничали монстры под началом самого Бальзака, обращенного в могущественного монстра посредством тайны эволюции. Справедливое возмездие наконец-то настигло убийцу!.. Монстры, наблюдавшие за поражением Бальзака из теней, покинули замок, дабы доложить лорду Псаро о том, что эксперимент закончился неудачей. Похоже, для воплощения тайны эволюции в жизнь все же необходим Золотой Браслет, позволяющий многократно усиливать поток темной энергии.

...Покинув Замоскву, герои пересекли северный океан, достигнув небольшой островной державы Каналот, жители которой поклонялись Божественному Дракону Зенитии. Если верить преданиям, в небесный мир допускаются лишь те, кто сумеет отыскать в мире смертном доспехи, шлем, щит и меч Зенитии. Однако в сокровищнице Каналота пребывает лишь шлем, остальные реликвии безвозвратно утрачены. Шлем Зенитии, если верить преданиям, оставил в замке один из духов небесного мира с белоснежными крыльями за спиной. Доподлинно известно, что щит Зенитии ранее хранился в Бурландии, доспехи - в Бане... но теперешнее местонахождение артефактов неведомо.

Герои задались целью собрать воедино снаряжение Зенитии, ибо сознавали, что лишь Божественный Дракон сможет дать ответы на снедающие их вопросы. Король Каналота Ларфур передал герою шлем Зенитии, после чего Избранные отбыли в Бурландию, дабы задать вопрос королю Бурнарду касательно щита. Последний припомнил, что во времена его деда сей артефакт был передан на хранение королеве Фемискиры - державы женщин-воительниц, пребывающей в восточных горах.

Переговоры с королевой Фемискиры завершились успешно, и во владение героя перешел щит Зенитии. "В лесах на юге континента есть местечко Розавилль, где некогда обитали монстры", - поведала королева. - "Возможно, там вы узнаете что-нибудь, что поможет вам в поисках".

Сердечно поблагодарив королеву, герои оставили горную державу, устремившись в южные пределы континента, где разыскали сокрытое в дикоземье селение Розавилль. К изумлению Избранных, обитали в деревушке гномы! Они-то и поведали о прекрасной эльфийке по имени Роза, чьи слезы обращались в чистейшие рубины. Жадные люди преследовали ее, желая получить несметные богатства. Посему лорд Псаро прежде, чем отправиться воплощать в жизнь замыслы по завоеванию мира, воздвиг в сердце Розавилля неприступную башню, где ныне пребывала его возлюбленная.

Избранные отыскали тайный ход в башню и, поднявшись на вершину, лицезрели прекрасную эльфийку, на лице которой застыла печаль. Поняв, что ступившие в чертог люди не собираются похищать ее, Роза сообщила им о том, что вскоре мир сей разрушат монстры, ведомые Псаро. "Сейчас он называет себя Псаро Убийца Людей, и с помощью тайны эволюции пытается превратиться в нечто ужасное", - говорила эльфийка. - "Вы должны положить конец его замыслам!" Закрыв лицо руками, Роза расплакалась, и рубины покатились по ее щекам...

Монстры, охранявшие Розу и преданные эльфийке, сообщили герою о королевской усыпальнице в землях Эндора, хранится в которой волшебный жезл, "открывающий врата" Дьявольского Замка - оплота монстров нижнего мира в мире верхнем. По всей видимости, именно там и пребывает Псаро...

В последующие дни герои побывали буквально во всех уголках верхнего мира. В занятом монстрами эндорском королевском склепе обнаружили они волшебный жезл, в пещере у далекой островной державы лилипутов отыскали доспехи Зенитии, похищенные много лет назад из Бани.

Наконец, герои пустились в плавание к южному континенту, где столетия назад пребывала эльфийская держава, а ныне высился зловещий Дьявольский Замок. Здесь, в занятой монстрами твердыне Избранные узнали, что могущественный верховный жрец Аамон собирается оспорить власть Псаро, и, искусно манипулируя алчными людьми, лишить Темного Властелина самого дорогого - возлюбленной. Волшебный жезл "открывал врата" замка не в буквальном смысле - магия его предала героям иллюзорный облик монстров, что позволило им смешаться с ордою подобных тварей.

Вскорости в Дьявольский Замок вернулся сам Псаро и, призвав обитателей твердыни в тронный зал, объявил, что в руднике Мамона усилиями людей пробужден Эстарк, Император Надирии, плененный в земных недрах Божественным Драконом. "Похоже, люди по недомыслию своему отыскали его склеп во время добычи руды", - усмехнулся среброволосый демон. - "Время не терпит. Вы должны отправляться к лорду Эстарку и привести его в наш замок".

Немедленно, монстры устремились прочь из замка, дабы исполнить приказ своего Темного Властелина. Последовали за ними и герои: если сумеют монстры исполнить приказ Псаро Убийцы Людей, ничто в мире не выстоит против объединенной мощи двух темных лордов.

Вернувшись в Либессию, проследовали они в городок Мамон на северной окраине континента, и был тот разорен монстрами. Встревожившись, Избранные устремились в рудник, и, миновав кишащие монстрами тоннели, ступили в гробницу, пребывал в которой пробуждающийся исполин - Император Эстарк. Немедленно, герой и Избранные атаковали; и когда нанесли они Эстарку тяжелейшие раны, тело того окаменело...

В гробницу ворвались монстры, ведомые Псаро, и в изумлении замерли у входа. "Как же это..." - выдохнул Псаро. - "Мы так долго этого ждали... И теперь... Но ведь по легенде, одержать верх над Императором мог лишь герой, рожденный жителем небес..." Недобрый взгляд Темного Властелина остановился на герое, но в это мгновение в гробницу вбежал бесенок. "Лорд Псаро!" - заверещал он, размахивая лапками. - "Леди Роза!.. Люди!.." Поняв, что коварные людишки все-таки добились своего и захватили его возлюбленную, Псаро опрометью бросился прочь; монстры последовали за ним. Герои облегченно вздохнули: навряд ли они, истощенные сражением с Эстарком, сумели бы одолеть Псаро и его орду.


...Вскоре до героев, слава о деяниях которых продолжала распространяться по миру, дошла весть о том, что изобретатель из города Речного построил воздушный шар. В древние времена подобные средства передвижения были распространены в мире, но после нашествия Эстарка и противостояния его с Божественным Драконом технология создания их была утрачена.

Изобретатель даровал воздушный шар Избранным, и те, сердечно поблагодарив его, отправились в полет над миром... дабы отыскать наконец легендарный меч Зенитии, к чему так стремился Торнеко Талун. Внимание их привлекло гигантское древо, высящееся в сердце заключенной в кольцо неприступных гор пустыни на восточном континенте.

Как оказалось, у подножья легендарного Иггдрасиля, Мирового Древа, раскинулось эльфийское селение Эль Форадо - последний оплот древнего народца в мире после нашествия орд Наргоса на Самулраан. Эльфы сообщили Избранным, что внутри Иггдрасиля поселились монстры, а с вершины Мирового Древа слышен чей-то слабый крик о помощи.

Достигнув вершины Иггдрасиля, герои заметили в кроне дерева прекрасную девушку с белоснежными крыльями за спиной. "Меня зовут Орифьела", - представилась она. - "Я спустилась из Зенитии, чтобы сорвать листьев Мирового Древа Иггдрасиля. Но на меня напали монстры и, боюсь, сломали мне крыло. Пожалуйста, помогите мне вернуться в Зенитию!" Конечно, герои с радостью приняли Орифьелу в свой отряд, и девушка открыла им, что меч Зенитии сокрыт в кроне Иггдрасиля! И, действительно, на вершине Мирового Древа обнаружился меч Зенитии.

Ныне весь комплект снаряжения Зенитии был в руках у Избранных, и Орифьела сообщила, что готовы они к восхождению в небесный мир. Следуя указаниям девушки, Избранные направили воздушный шар к крохотному островку в центре безбрежного океана, находился на котором крохотный городок, Азимут. Набожные жители оного величали Азимут "вратами Зенитии". "Но Надирия, нижний мир, тоже близко", - говорили они. - "Пещера на нашем острове ведет в недра земные, но ступить в нее люди не могут - лишь монстры и обитатели Зенитии". Кроме того, в городе ходили упорные слухи о том, что Псаро Убийца Людей заполучил-таки Золотой Браслет и теперь, применяя тайну эволюции к самому себе, собирается переродиться в новой ипостаси, что наверняка приведет мир к гибели. Жители Азимута не удивились визиту Избранных, ибо о победе тех над пробудившемся Эстарком и о восхождении в Зенитию говорило божественное пророчество. Но о дальнейшей судьбе героев оное умалчивало.

Герой, ныне облаченный в доспехи Зенитии, и Избранные поднялись на вершину величественной башни, попирающей небеса, где спустилось к ним белое облачко. Люди с опаской ступили на него, и облачко устремилось ввысь, где в небесах сиял замок Божественного Дракона. У ворот твердыни Избранных приветствовали крылатые стражи; Орифьела тепло поблагодарила своих спасителей, после чего оставила их, упорхнув к сородичам.

Исполненные благоговения и неподдельного изумления, герои исследовали небесный замок. От жителей оного узнали они, что, действительно, одна из обитательниц небесного мира много лет назад полюбила простого дровосека и зачала от него ребенка. Но строгие законы Зенитии запрещают подобные отношения, посему несчастного дровосека поразила молния, а супруга его вынуждена была вернуться на небеса, оставив малолетнего сына.

Проследовав в тронный зал небесного замка, герои предстали пред Божественным Драконом. "Уже слишком поздно воспрепятствовать эволюции Псаро Убийцы Людей", - изрек тот, внимательно осмотрев всех Избранных и надолго задержав на герое, в жилах которого текла кровь людей и жителей Зенитии. - "Да, я не всесилен". Неожиданно стало черно, как ночью, и замок содрогнулся до основания.

Вбежавшие в тронный зал стражи сообщили, что сия темная энергия исходит из пещеры, ведущей в Надирию. "Возможно, Псаро считает, что может низвергнуть Зенитию с небес", - пророкотал Божественный Дракон. - "Или, быть может, пришествие Избранных в Зенитию заставило его действовать. Неважно. Вы - единственные, кто может отвратить зло, несомое тайной эволюции. Я наделяю вас своим могуществом!"

Герои осознали, что силы их неимоверно выросли в мгновение ока, а меч Зенитии ярко воссиял. Заверив Божественного Дракона, что сделают все, от них зависящее, Избранные покинули небесный мир, устремившись к пещере, ведущей в недра Надирии. Божественный Дракон выделил им в помощь одного из своих отпрысков, молодого дракона Искру.

Вернувшись на остров Азимут, Избранные спустились в Надирию, где лицезрели замок, подступ к которому преграждал магический щит. Наверняка в сей твердыне Псаро, заполучивший Золотой Браслет, перерождается в чудовищное создание, кое опустошит верхний мир, после чего уничтожит и Зенитию.

Уничтожив могущественных монстров, поддерживающих магический щит, герои проследовали в цитадель Псаро. Последний, однако, успел переродиться - эволюционировать в могущественное и безумное создание, все помыслы которого составляла ненависть к роду людскому и верхнему миру. Конечно, ведь именно люди в погоне за рубинами убили его возлюбленную Розу... Обратившись в подобное бездумное создание, Псаро не сможет оставаться Темным Властелином Надирии и править монстрами... Похищение и убийство Розы, подтолкнувшее Псаро к применению тайны эволюции и перерождению, было подстроено Аамоном, верховным жрецом Надирии. С последним, уже празднующим собственную победу, Избранные столкнулись в мрачных коридорах замка Псаро, но несостоявшийся "Темный Властелин" сумел бежать.

Наконец, герои лицезрели преображенного Псаро - гигантского монстра, не помнящего ровным счетом ничего о своем прошлом, движимым одним лишь желанием уничтожить человечество как таковое... В разразившемся эпическом сражении Избранные одержали верх над продолжающим эволюционировать демоном. В страшном выбросе магической энергии замок был разрушен до основания, но героев спас от неминуемой гибели Божественный Дракон, снизошедший в Надирию.

Позже, по возвращении в Зенитию, он искренне поздравил Избранных с победой над Псаро Убийцей Людей; отныне тайна эволюции будет предана забвению. Божественный Дракон предложил герою остаться в Зенитии, но тот ответил отказом, выказав желание вернуться в смертный мир.


...Все возвращалось на круги своя. Жители Замосквы, порабощенные монстрами по приказу Псаро, были освобождены из плена к немалому облегчению принцессы Алёны. Избранные вернулись каждый в свои державы, поведав монархам оных о спасении мира, бывшего на волосок от гибели.

После чего, навестив Розавилль, возложили они цветы на могилу Розы. Память услужливо подсказала героям легенду о Мировом Древе Иггдрасиле... Листья и роса, образующаяся на них, исцеляют раны, а цветы обладают способностью вершить чудеса... даже воскрешать усопших. Вот только появляются они на Мировом Древе лишь раз в тысячелетие...

Тем не менее, в одной из глубочайших пещер Избранным удалось отыскать таинственных магов, которые ускорили процесс цветения Мирового Древа, и на вершине его распустился прекрасный цветок. Сорвав оный, герои поспешили вернуться в Розавилль.

Магия цветка вернула эльфийку к жизни, и та наказала героям немедленно отвести ее к Псаро в Надирию, ведь только она может убедить возлюбленного отказаться от безумных замыслов по уничтожению человечества. Поразившись тому, что после атаки их Псаро остался жив, Избранные, тем не менее, вновь спустились в нижний мир, ступили в разрушенный замок, от которого после взрыва магической энергии осталось немного. По пути дракон Искра покинул их, отправившись в Зенитию, дабы поведать Божественному Дракону о цветке Иггдрасиля и воскрешении Розы.

Магия эволюции восстановила изуродованное, гигантское тело Псаро, а Розе удалось воззвать к его сознанию. И Псаро вспомнил о первой встрече с Розой, об их счастливой жизни в Розавилле, о последующей охоте на эльфийку людей, жаждущих рубинов... И сейчас рубиновые слезы Розы обратили процесс эволюции вспять, вновь обратив Псаро в прекрасного демона.

Роза рассказала возлюбленному, что Избранные возродили ее магией цветка Иггдрасиля, а прежде эльфийку лишили жизни люди, находящиеся под контролем некоего монстра. Сердечно поблагодарив героев, Псаро обещал Розе вернуться вместе с нею в Розавилль, но сперва он поквитается с предателем Аамоном.

Наряду с Избранными Псаро устремился в Дьявольский Замок, правил которым ныне самопровозглашенный Темный Властелин Аамон, весьма довольный тем, что амбициозные замыслы его увенчались успехом. Но даже тайна эволюции не помогла верховному жрецу Надирии одержать победу над объединенными силами Псаро и Избранных.

После победы над Аамоном Псаро оставил героев, резонно заметив, что ему, демону, не место среди людей. Быть может, теперь он сумеет познать счастье... По крайней мере, герои искренне ему этого желали...

А Сага об Избранных на сем закончена.

***

После безоговорочной победы над силами Тьмы Торнеко Талун вернулся в Эндор, где продолжил воплощать в жизнь сокровенную мечту - стать самым знаменитым торговцем в мире. Прознав о существовании глубочайшего Таинственного Подземелья и получив у короля Нормана разрешение на основание собственной деревни подле оного, Торнеко открыл новую лавку, вела торговлю в которой его супруга. Сам же Талун то и дело наведывался в кишащие монстрами глубины Таинственного Подземелья, принося с собою целые мешки разнообразнейших вещей. Тесса вела бойкую торговлю найденными и отбитыми у монстров вещицами, а вырученные деньги супруги использовали на расширение лавки.

Наконец полгода спустя, исследовав потаенные глубины Таинственного Подземелья, Торнеко отыскал волшебную шкатулку. Принеся оную в деревню, торговец открыл ее, и чарующаяся музыка шкатулки очаровала всех без исключения жителей, наполнив души их счастьем.

Но несколько дней спустя деревушку навестил старец, который, прослышав о Шкатулке Счастья, проявил к артефакту неподдельный интерес. Торнеко в ту пору в лавке отсутствовал, почему старец, внимательно осмотрев шкатулку, удрученно поцокал языком и обратился к Тессе. "Печать зла могут превозмочь лишь те, кто слышит голоса стихийных духов", - промолвил он и, ничего не добавив к сказанному, покинул торговую лавку.

А на следующий день восточная равнина, распростершаяся между деревушкой и столицей Эндора, чудесным образом трансформировалась в подобие Таинственного Подземелья, заполоненного монстрами. Немедленно Торнеко Талун отправился через сие престранное поле по направлению к замку, дабы известить короля Нормана о произошедшем. Короля принесенные вести немало встревожили, и он сообщил Торнеко, что отправил принца Регана и принцессу Веронику в западный город для проверки слухов об участившихся случаях появления монстров в землях Эндора.

Вернувшись в деревню, Торнеко прознал, что чудесные и пугающие преображения происходят во всех окрестных землях; даже один из деревенских особняков превратился в Таинственное Подземелье, к вящему неудовольствию хозяина дома. Загадочного старца, навестившего лавку Торнеко, селяне замечали неоднократно, но ни с одним из них тот не пожелал вступить в разговор.

А несколько дней спустя в Таинственное Подземелье обратились и нижние уровни замка Эндора, где испокон веков хранилось Священное Пламя. И вновь Торнеко спустился в преображенные глубины, где отыскал Священное Пламя, с дозволения короля даровав то деревенскому кузнецу, ведь, несмотря на хаос, царящий в окрестных землях, селение Торнеко процветало и все больше мастеровых стекалось в деревню.

Чуть позже в деревушку прибыл пекарь с намерением здесь и осесть, вот только когда отправился он на погост, дабы посетить могилку наставника, обнаружил, что и тот преобразился в Таинственное Подземелье. Да что же творится в землях Эндора?!. Торнеко Талун проводил струхнувшего пекаря к могиле наставника, на которой оказался начертан рецепт приготовления волшебного хлеба. Возрадовавшись, пекарь принял решение немедленно открыть в деревушке Торнеко свою лавку.

...Солдаты дворцовой стражи явились в дом Торнеко, сообщив торговцу о том, что король Норман исчез. Монарха весьма озаботили вести о возникновении множества Таинственных Подземелий повсеместно в Эндоре, посему с небольшим отрядом солдат он отправился на выяснение причин происходящего... и сгинул бесследно.

Надо сказать, король вознамерился навестить чудаковатого отшельника, который наверняка что-то знает о происходящем, но тот выступил к Огненной Горе, в недрах которой, если верить легендам, обитает стихийный дух. Велика вероятность того, что и король Норман устремился туда же...

Спустившись в пламенные недра вулкана, Торнеко разыскал теснимого монстрами короля, а также алтарь, где снизошло на него благословение огненного стихийного духа - Шепот Огня. По возвращении в Эндор король Норман заявил, что наверняка хаос, творящийся в окрестных землях, тесно связан со стариком-отшельником, ведь где бы тот не появлялся, реальность преображается в Таинственные Подземелья. По свидетельствам очевидцев, старик действительно вел себя подозрительно: бормотал "Это плохо", когда узнал об обнаружении Шкатулки Счастья, да и явился он в сии земли из западного града. "Этот город был опустошен драконами", - со значением произнес Норман. - "Я полагаю, что старик предводительствуют ими, сея хаос и разрушение в землях Эндора. К тому же, я видел, как он спускается в недра Огненной Горы, и монстры не трогают его. А затем я остался совершенно один, ибо солдаты мои погибли. Старик же наверняка миновал недра горы и углубился в Забытый Лес, распростершийся за нею. Увы, но и лес ныне обратился в Таинственное Подземелье".

Король Норман попросил Торнеко отправиться в Забытый Лес, отыскать старика и призвать его к ответу за содеянное. В сердце леса отыскал он алтарь стихийного духа земли, даровавшего свое благословение торговцу - Плач Древ. Подле обнаружился и приснопамятный старик. "Я давно занимаюсь исследованием сего королевства", - поведал он Торнеко. - "Но и помыслить не мог, что Таинственные Подземелья так распространятся".

Наряду с Торнеко старик проследовал в столицу Эндора, где предстал пред королем Норманом. В ответ на выдвинутые против него обвинения отшельник отвечал: "Давным-давно этим королевством правили глупцы, которые применяли магию для удовлетворения собственных нужд. Они щедро черпали демонические энергии нижнего мира, не представляя себе их разрушительной силы. И однажды оная уничтожила глупцов, остался лишь "канал", связующий миры, из которого черпались демонические энергии. Вообще-то, канал существует и по сей день. Демонические энергии заставляют земли преображаться с невероятной скоростью. Именно они плодят монстров и изменяют равнины, леса и горы, обращая их в Подземелья".

Слова старца подтвердили вернувшиеся в Эндор принц Реган и принцесса Вероника, представив отшельника как мудреца Гаширу из западного града. "Я выяснил, что корень всех бед нашего королевства - Ларец Зла", - обратился Реган к королю, и Гашира согласно кивнул: "Эдакий двойник Шкатулки Счастья. Ваше Величество, как считаете, почему Шкатулка Счастья оказалась в Таинственном Подземелье?"

Король лишь плечами пожал, и мудрец продолжил: "Никто ее туда не помещал. Шкатулку создало само Подземелье. Ровно как и Ларец Зла. Таинственное Подземелье регулярно создает и один артефакт, и другой". В тронном зале воцарилась потрясенная тишина, и Гашира произнес: "Корень всех нынешних бед состоит в том, что Подземелье создало Ларец Зла. И он должен быть уничтожен!"

Придворные загомонили: а что это даст? Ведь рано или поздно будут созданы новые артефакты, и все повторится сначала. "На протяжении многих поколений мой клан хранил древние тайны по противодействию злу", - объявил Гашира. - "Я создам Ларец Изгнания для окончательного уничтожения Ларца Зла, но для этого мне необходимы три вещи, поисками которых я и занимался: Шепот Огня, Плач Древ и Слова Камня. Торнеко уже обрел две вещи из трех; похоже, стихийные духи благословили нашего торговца. Слова Камня же находятся в руинах Торо".

И вновь Торнеко пустился в путь; спустившись в казематы руин Торо, отыскал он алтарь стихийного духа, и даровал тот торговцу свое благословение - Слова Камня. Покинув руины, Торнеко направился прямиком в столицу Эндора, не ведая о том, что огненные монстры подожгли его дом в деревне, намереваясь уничтожить Шкатулку Счастья, и лишь совместными усилиями селян чудесную реликвию удалось спасти.

Мудрец Гашира создал Ларец Изгнания с помощью даров стихийных духов, и Торнеко Талун вновь спустился в глубины изначального Таинственного Подземелья. Отыскав Ларец Зла, из которого постоянно изливались все новые монстры, Торнеко уничтожил его, и водрузил на алтарь Ларец Изгнания, изнутри которого раздалась знакомая мелодия, наполняющая счастьем сердца. Так, проклятье Таинственного Подземелья оказалось снято раз и навсегда, а Торнеко вернулся в родную деревню, где продолжил дело всей своей жизни - создание самой большой оружейной лавки на свете!..

4. Десница небесной девы

Вновь и вновь снится ему один и тот же сон. Объятый тревожными думами, меряет отец его шагами тронный зал, когда ворвавшийся в двери советник радостно сообщает: "Король Панкраз! У вас родился сын!" Монарх спешит в опочивальню супруги, Мадалены... но та, дав жизнь ребенку, теряет сознание у него на глазах...

Вскрикнув от ужаса, мальчишка проснулся, огляделся по сторонам. Он находился в корабельной каюте, которую разделял с отцом. Каждый раз, когда тот слышал от своего шестилетнего сынишки пересказ тревожного сна, он лишь отмахивался, улыбался через силу, но в глазах стояла печаль. Неужто действительно помнил мальчуган собственное появление на свет?.. Быть такого не может!

Сам мальчишка не ведал, куда плывут они и зачем. Знал лишь, что отец его занят поисками чего-то очень-очень важного... Два года провели они в странствиях, и вот, наконец, возвращались.

Корабль бросил якорь в порту Виста, и Панкраз с сыном, тепло поблагодарив капитана, сошли на берег, устремившись к городку Санта Роза, где их с нетерпением дожидался Санчо, верный сподвижник Панкраза. Надо сказать, жители Санта Розы хорошо знали и Панкраза, и его сынишку, ибо они осели здесь шесть лет назад... и теперь селяне искренне радовались возвращению странников. Наказав сыну поиграть во дворе с восьмилетней девчушкой, Бьянкой, прибывшей в Санта Розу вместе с матерью из западного города Алькапы, Панкраз и Санчо устремились в дом и, плотно притворив за собою дверь, принялись что-то горячо обсуждать.

Но сразу же после разговора с Санчо Панкраз быстрым шагом вышел из дома, направился ко входу в пещеру недалече от городка. Крадучись, мальчишка последовал за ним, ибо ему стало донельзя интересно, что позабыл в пещере его папаша. Скрываясь от рыщущих в тенях монстров, пробирался он по темным коридорам, но отца так и не нашел - похоже, тот уплыл на плоту вниз по течению подземной речушки.

Вернувшись домой, мальчуган сразу же отправился на боковую, а когда проснулся наутро, Панкраз как ни в чем не бывая распивал чай с Санчо. Сыну он сообщил, что Бьянка с матерью возвращаются в Алькапу, поскольку купили наконец в Санта Розе необходимые им целебные травы, и что сам он собирается проводить их, ведь в дикоземье опасно. Конечно же, мальчуган увязался следом, и четверо выступили в путь на запад... к вечеру достигнув провинциальной Алькапы.

Панкраз и мать Бьянки направились прямиком в дом занедужившего супруга женщины, наказав детишкам поиграть во дворе. Бегая по городку, те повстречали странствующего менестреля, который поведал им легенду о зловещей башне Ленойр, одиноким перстом высящейся в дикоземье неподалеку от города: "Давным-давно в башне Ленойр жили могущественный герцог и прекрасная герцогиня. Но детей у них не было, и после того, как скончались они, башня опустела. Но и по сей день со стен ее доносится плач..."

Дождавшись ночи, мальчуган и Бьянка покинули Алькапу, отправившись расправляться с призраками башни. Они не страшились опасностей, ибо то было их первым настоящим приключением!

Увиденное в башне превзошло все мыслимые ожидания ребят. Воистину, твердыня оказалась заполонена неупокоенными призраками и злыми духами нижнего мира, Надирии. Призраки герцога и герцогини поведали, что несколько лет назад по приказу Магистра Нимзо монстры атаковали Ленойр в поисках детей, могущих стать героями сего поколения. Их не остановил даже тот факт, что правители Ленойра были бездетны... и сейчас горестный плач неупокоенных разносится по опустевшим чертогам башни, а дух Надирии восседает в тронном зале.

Мальчишка и Бьянка совершили первый в своих жизнях подвиг, изгнав сего духа и даровав покой посмертия обитателям башни. В благодарность те передали им некую сферу, светящуюся изнутри золотым сиянием. С чувством исполненного долга ребятишки вернулись в Алькапу, поведав селянам о своем ночном странствии. Местные мальчишки отдали "героям дня" на попечение пойманного где-то саблезубого тигренка, которого Бьянка немедленно окрестила Саблезубиком. Надо сказать, тигренок немедленно прикипел к нашему мальчугану, не отходя от того ни на шаг. Тогда мальчишка даже не задался вопросом, почему же сей монстр столь странно ведет себя, будто чувствует некое непостижимое родство...

Распрощавшись с Бьянкой и ее родителями, Панкраз с сыном вернулись в Санта Розу, причем отец хоть и гордился подвигом отпрыска, все же взял с него обещание, что подобное не повторится. Незачем подвергать свою жизнь опасности, когда тебе всего лишь шесть лет. Подле церквушки с пареньком заговорил некий незнакомец, и мальчонка с гордостью продемонстрировал ему золотую сферу. Незнакомец грустно улыбнулся, принял артефакт в ладони, повертел, после чего вернул мальчугану и, коротко кивнул на прощание, устремился прочь.

В Санта Розе пораженному до глубины души пареньку предстала фея Белла, поведавшая о том, что ее родной мир - в страшной опасности. Мальчишка, конечно же, предложил свою помощь, и немедленно пред ним соткались сияющие ступени, ведущие ввысь... Лишь ступив на них, мальчуган наряду с Беллой оказался в мире фей и гномов, подле гигантского древа, укрытого снегом.

Его приветила Древесная Оракул, ставленница королевы фей в сем измерении, сообщившая, что одно из величайших сокровищ ее волшебного народца украдено. С помощью флейты Предвестницы Весны призывали феи весну, но теперь, похоже, миру их грозит вечная и суровая зима. Поздравив себя с тем, что нашло его очередное приключение, мальчишка принялся за поиски исчезнувшей реликвии; Белла вызвалась сопровождать его в сем начинании.

Феи считали, что злоумышленник, похитивший флейту, бежал в таинственный Дворец Зимы, возвышающийся на скованной льдом равнине к северу от древа фей. Ступив в ледяные чертоги, мальчишка, фея и верный Саблезубик вступили в противостояние со Снежной Королевой, под личиной которой скрывался монстр. Сразив оного, паренек отыскал в сундуке за ледяным троном волшебную флейту, после чего в сопровождении феи и саблезубого тигренка пустился в обратный путь к древу - обиталищу волшебного народца. Древесная Оракул тепло поблагодарила мальчишку, обещав в будущем непременно придти ему на помощь в трудную минуту. На прощание Белла передала пареньку древесную ветвь...

Королевство фей Фея заиграла на флейте... и в то же мгновение снежные шапки исчезли, а на деревьях набухли почки, обращающиеся в зеленые листочки и алые цветы. Вихрь лепестков закружил мальчугана и Саблезубика... и оказались они в родной Санта Розе; сияющая лестница, ведущая в царствие фей, исчезла у них на глазах.

Санчо, донельзя встревоженный исчезновением паренька, поведал ему о том, что в город прибыл посланник из замка Кобург, от самого короля Джеймса, и почтенный Панкраз немедленно выступил в направлении твердыни. Случилось это совсем недавно, и если мальчонка поторопится, то еще сможет нагнать папашу. Кивнув, тот устремился к торному тракту, ведущему из города на восток, к Кобургу. Было ли потрясающее приключение в царстве фей сном?.. Или мир волшебных созданий на самом деле существует?.. Как бы то ни было, мальчишка отметил, что и в его мире стало ощутимо теплее, чему жители Санта Розы искренне радовались - студеные ветра им до смерти приелись.

Отца паренек нагнал довольно скоро, у ворот Санта Розы; тот даже не подумал поинтересоваться, где пропадало чадо, а сын решил покамест не рассказывать о приключениях в царстве фей - ведь он же обещал, что не будет рисковать жизнью. К чему лишний раз волновать папашу?..

Выступив из Санта Розы на восток и миновав подземный тоннель под быстротечной рекою, путники оказались в землях королевства Кобург. Ступив в замок, Панкраз направился прямиком в тронный зал к ожидавшему его королю, наказав сыну тем временем поиграть недалече. Кликнув Саблезубика, мальчишка отправился на исследование твердыни. Когда тебе всего шесть, можно оставаться совершенно незаметным, и взрослые не считают нужным понижать голос в твоем присутствии, ведя важные разговоры. Так, подслушав беседу стражей, мальчик узнал о том, что повсеместно в мире монстры похищают детей; на память немедленно пришли слова призраков герцога и герцогини Ленойра. Кроме того, пожилая монахиня поведала ему древнюю легенду о замке, низвергнувшемся с небес, после чего в мире вновь появились монстры...

Жители Кобурга только и говорили, что о вопросе престолонаследия. Почему он встал именно сейчас, ведь король Джеймс пребывает в добром здравии?.. Королева, мать наследника трона - хамоватого и взбалмошного принца Генри, скончалась много лет назад, и новая королева-консорт все делала для того, чтобы следующим на престол взошел ее сын, слабый и безвольный Уилбур.

Джеймс, весьма озабоченный стремлением королевы-консорта, попросил Панкраза присмотреть за принцем Генри... однако юного наследника трона похитили неизвестные прямо на глазах у потенциального стража. Не медля ни минуты, Панкраз (а следом за ним - его сын и Саблезубик) устремились в погоню, гадая, кто посмел покуситься на свободу наследника престола Кобурга. Неужто королева-консорт пошла на подобные крайности? Или... за похищением кроется нечто куда более зловещее?..

След похитителей привел Панкраза с сыном в древние руины в дикоземье Кобурга. Струхнувшие похитители, обнаружившиеся неподалеку от входа в руины, поведали Панкразу, что похитить принца (а также иных детей) им приказала некая "Ферзь", после чего пленники были переданы монстрам в обмен на звонкое золотишко. Наказав разбойникам убираться прочь, Панкраз и спутники его спустились в сердце древних руин, где вызволили принца Генри из заточения.

Немедленно, их окружили монстры, и Панкраз, выхватив меч из ножен, велел ребятам бежать из руин и возвращаться в Кобург. Те бросились к ступеням, ведущим на поверхность... но путь им преградил монстр, представившийся "Слоном" и немедленно устремившийся в атаку. Слон явил себя воистину достойным противником и искусным чародеем, и с легкостью поверг ребятишек.

Подоспевший Панкраз замер в нерешительности, и Слон призвал иных членов Ордена Цугцванг - Ладью и Коня. Ухмыляясь, Слон занес косу над сыном Панкраза, и последний безропотно сносил все удары убивавших его противников. С последним вздохом Панкраз обратился к сыну, говоря о том, что мать его все еще жива, и он должен разыскать ее...

Слон приказал пособникам забирать остающихся без сознания мальчишек с собою, и остаток дней своих проведут они в рабстве; саблезубого же тигренка велел он выпустить на волю, наверняка дикая природа того возьмет свое. Заметив в заплечной суме сына Панкраза золотую сферу, Слон произнес заклятие... и артефакт раскололся на тысячи осколков.


Десять долгих лет провели сын Панкраза и Генри, принц Кобурга, в рабстве, без устали трудясь в каменоломнях под бдительными взорами жестоких надсмотрщиков. Они, а также иные юноши и девушки, обращенные в рабов, на руинах древней святыни, именовавшейся Азимутом, возводили величественный храм таинственному Ордену Цугцванг, распространявшему власть свою над миром. Орден глаголил о том, что лишь он способен воспрепятствовать становлению эпохи зла, однако несчастные на каменоломнях знали, что слова эти лживы, и что стоит за культистами некая ужасающая сила.

За прошедшее десятилетие характер Генри разительно изменился; принца до глубины души потрясла гибель Панкраза, ведь впервые человек отдал жизнь за него... Все изменилось, когда юноша и Генри вступились за рабыню по имени Мария, которую надсмотрщики высекали хлыстами. Некогда Мария и сама принадлежала к Ордену, но однажды с сочувствием отнеслась к ребенку, брошенному в каменоломни, посему и разделила его участь.

Немедленно пещеру наводнили солдаты, взявшие зачинщиков беспорядка под стражу и бросившие их в темницу... Однако какое-то время спустя двери камеры распахнулись, и один из солдат - Джошуа - велел пленникам следовать за ним. Те оказались весьма удивлены тем, что Джошуа сопровождала Мария, но солдат не стал ничего объяснять, пока не вывел их к подводной речушке, на волнах которой покачивались пустые бочки. Джошуа тепло поблагодарил юношей за помощь Марии, ведь девушка - его родная сестра. "Ходят слухи, что после завершения возведения храма все рабы будут перебиты, чтобы сохранить происходящее здесь в тайне", - поделился Джошуа, после чего сообщил, что в бочках вниз по реке сплавляются тела усопших рабов. Однако то был единственный способ покинуть цитадель Ордена Цугцванг, посему Джошуа велел юноше, Генри и Марии забираться в бочку... Та устремилась вниз по течению, в открытое море...

Несколько дней бедолаг носило по бурному океану, прежде чем бочку прибило к берегу у полуострова, высилась на котором часовня Ордена Небес. Добрые монахини выходили беглецов, с сочувствием выслушав их историю. Да, они слышали об Ордене Цугцванг, стремящемся обратить мир в счастливую утопию... Кто бы мог подумать, что секта сия использует рабский труд...

Мария приняла решение остаться в часовне, посвятив себя служению духам небесного мира. Юноша же устремлялся по поиски своей матери; вместе с ним уходил и Генри. Двое направились на север, миновали город Фортуну и, продолжив путь, ступили в Санта Розу... обнаружив город сожженным дотла. Немногочисленные жители, ютящиеся на пепелище, поведали юношам, что Санта Розу сожгли солдаты Кобурга, винящие Панкраза в исчезновении принца Генри.

Старейшина Санта Розы припомнил, что незадолго до того, как исчезнуть десять лет назад, Панкраз навещал пещеру у города, сказав о том, что собирается что-то в ней спрятать. И сейчас юноши устремились в подземные недра, отыскав сундук, пребывали в котором чудесный меч и письмо, написанное Панкразом и адресованное его сыну. "Если ты читаешь это письмо, значит, меня больше нет рядом с тобою", - значилось в письме. - "Быть может, ты уже знаешь, что я долгие годы странствовал, пытаясь разыскать любимую супругу Мадалену, похищенную силами зла. Она обладала некими таинственными силами, заполучить которые жаждали обитатели нижнего мира, Надирии. Думаю, именно поэтому она была похищена. Ты должен продолжить поиски легендарного героя! Лишь он один может спуститься в Надирию и спасти Мадалену от злых сил... ровно как и облачиться в доспехи Зенитии. Я странствовал по всему миру и сумел отыскать меч Зенитии. Сын мой, собери остальные части облачения Зенитии, разыщи легендарного героя и спаси Мадалену!"

Юноша застал, как громом пораженный, пытаясь осознать начертанное в письме. Мадалена, мать его, владеет таинственными силами, заполучить которые жаждали обитатели нижнего мира, Надирии... Да и он сам обнаружил, что обладает способностью подчинять своей воле встреченных монстров. Далеко не всех, конечно же, но все-таки... Могут ли сии два факта быть взаимосвязаны? Да, вполне...

Конечно, юноша и помыслить не мог, что по материнской линии является далеким потомком эльфийки Розы и демона Псаро, и дар подчинения монстров перешел к нему от прародителя; именно сей дар привлек внимание обитателей Надирии к его матери...

Меч Зенитии сын Панкраза извлек из сундука с превеликим трудом, столь неподъемным казался он. Прежде всего надлежало разыскать истинного героя, но где ж оный может означиться?..

Перво-наперво юноша решил навестить семью Бьянки в Алькапе (ежели, конечно, она все еще пребывает в сем граде), и, убедив в необходимости сего рвущегося в Кобург Генри, выступил на запад. Семьи Бянки, однако, в Алькапе не обнаружилось; она продала гостиницу, которой владела, перебравшись на юг, за море.

Горожане поведали странникам о том, что король Кобурга Джеймс скончался, а на трон взошел его сын Уилбур. Вот только заправляет делами в королевстве вдовствующая королева и сейчас царит в восточных землях упадок, несмотря на то, что армия Кобурга постоянно растет... ровно как и подати. Услышав об этом, Генри вознамерился как можно скорее вернуться в родную державу, и спутник его не стал разубеждать принца в сем стремлении.

Юноши проникли в подземелье замка Кобурга, и неожиданно для себя обнаружили в темнице сенешаля, служившего при дворе короля Джеймса. Тот поведал, что похитить принца Генри приказала никто иная, как вдовствующая королева, она же обвинила в содеянном Панкраза и приказала солдатам сжечь Санта Розу дотла... Каково же было удивление героев, когда в соседней камере означилась сама вдовствующая королева, брошенная в темницу.

Покинув подземелья, юноши проникли в замок, миновали кухню, устремились к королевским покоям. В чертоге, некогда принадлежавшем принцу Уилбуру, ныне расположился ученый, изучающий эволюцию людей и монстров, а также историю эпохи Псаро, ибо в древнейших документах, относящихся к ней, поминалось о некоей "тайне эволюции"...

Король Уилбур несказанно обрадовался, узрев брата живым и здоровым, но помрачнел, когда речь зашла о его матери. Последнее время она сама на себя не похожа, и сейчас изволит отдыхать в опочивальне. Юноша и Генри переглянулись: как же так, ведь несколько минут назад они лицезрели королеву в подземелье?.. Уилбур попросил брата отыскать волшебное зеркало, отражается в котором лишь правда. По слухам, хранилась реликвия в высокой башне на южном полуострове, но в подземельях замка пребывал портал, связующий Кобург с сими землями.

Башню Всевышнего сын Панкраза и принц Генри обнаружили на самой оконечности южного полуострова, неподалеку от часовни Ордена Небес, где оставили они Марию. Последняя вызвалась отправиться с новообретенными друзьями, ибо двери священной башни распахнутся лишь пред праведной дщерью церкви.

По преданиям, в Башне Всевышнего пребывали воспоминания человеческих душ, а на вершине оной трое путешественников обнаружили волшебное зеркало. Вернувшись в Кобург, лицезрели они озадаченного короля Уилбура... пребывали подле которого две вдовствующие королевы, похожие друг на друга, как две капли воды. Тут-то и пригодилось волшебное зеркало, ибо одна из королев отразилась в нем в своем истинном обличье - ужасающего монстра. Именно он фактически правил Кобургом последние годы, тайно упрятав истинную королеву в подземелье, бежать из которого она сумела лишь сейчас.

Юноша и Генри сумели сразить монстра, и новости о сем мгновенно разлетелись по Кобургу. Генри принял решение разделить престол с Уилбуром и заняться восстановлением королевства; покидала сына Панкраза и Мария, возвращавшаяся в ставшую родной часовню. Много позже юноша узнал, что Генри и Мария сочетались узами брака...

Ныне юношу сопровождали лишь верные монстры, присоединившиеся к нему по пути, и направился он в порт Виста, дабы продолжить поиски как снаряжения Зенитии, так и легендарного героя.

Юноша поднялся на борт корабля, и тот, оставив континент Бореас, устремился к западному континенту, Зефирусу. Так сын Панкраза оказался в порту Селми, откуда выступил на юг, к деревушке Сеновал, злаковые поля подле которой вытаптывал ужасный монстр. Спустившись в логово твари, юноша обнаружил в подземных глубинах огромного саблезубого тигра... оказавшегося никем иным, как Саблезубиком! Последний узнал своего прежнего хозяина, радостно зарычал, и отныне сопровождал юношу повсюду.

Вернувшись в деревушку, последний сообщил благодарным жителям, что монстр их не потревожит боле, после чего устремился в западные земли континента, ступив в град Рурафин, проживал в котором профессор Траббл, занятый исследованием древних заклинаний. Расспросив местных жителей, юноша узнал о том, что легендарный артефакт - щит Зенитии - находится в городе Сарабоне, что в Южном Зефирусе.

От путников, встреченных на торном тракте, юноша проведал, что Нера, дочь богача из Сарабоны Родриго Брисколетти - потомка легендарного Торнеко Талуна, - после шести месяцев, проведенных в часовне Ордена Небес, возвращается в родной город, и отец озабочен поисками молодого человека, пригодного ей в мужья. Вот только условием женитьбы Брисколетти поставил нахождение потенциальным зятем Колец Огня и Воды, сокрытых в дикоземье Южного Зефируса. А в качестве приданого отец невесты обещал передать фамильный щит династии Брисколетти... который на поверку наверняка окажется щитом Зенитии.

Не ведая, как поступить со столь досадной необходимостью бракосочетания, юноша, тем не менее, устремился на поиски артефактов. В храме Сарабоны отыскал он пергаментный свиток с древней легендой, согласно которой некогда человек овладел тайной эволюции и обратил себя в монстра. Но деянием своим прогневил он богов, и те заточили его в Королевстве Тьмы. Звали его Магистр Нимзо, и наверняка именно он - нынешний правитель Надирии.

Кольцо Огня юноша отыскал в жерле вулкана, высящегося на южной оконечности континента; в благодарность за возвращение реликвии Родриго Брисколетти даровал вероятному зятю один из принадлежащих ему кораблей. Практически смирившись с необходимостью женитьбы ради высшей цели, юноша продолжил поиски Кольца Воды в землях Зефируса. Исследуя земли континента, замечал он распространение влияния Ордена Цугцванг, обещающего мирянам благодать, именуемую "Раем Белого Короля".

В городе Стокенбаррел юноша отыскал семью Бьянки, которая, слышавшая о сожжении Санта Розы, несказанно обрадовалась, увидев друга детства живым и здоровым. Целую ночь провели они, разговаривая о том, что произошло с ними за последние десять лет, и осознал юноша, что Бьянка - именно та девушка, с которой он хотел бы провести остаток жизни. Как оказалось, и Бьянке был он небезразличен, посему и вызвалась девушка сопровождать его в поисках Кольца Воды.

Обнаружив оное в пещерах Катаракт, юноша, Саблезубик и Бьянка вернулись в Сарабону, где передали артефакт Родриго Брисколетти. Последний немедленно принялся за приготовления к скорой свадьбе, однако Нера, заметив заметно приунывшую Бьянку, заверила юношу, что выбор спутницы жизни предстоит сделать именно ему, и никому другому.

Так, на следующее утро юноша сообщил Брисколетти, что берет в жены Бьянку, и богач приветствовал его выбор. Более того, он взял на себя все хлопоты по организации свадьбы, состоявшейся на следующий день в часовне Сарабоны, и вернул молодым Кольца Огня и Воды, которыми те обменялись. Прибыли на церемонию из далекого Кобурга добрые друзья юноши - Генри и Мария.

Родриго Брисколетти даровал молодым щит Зенитии, пожелав им удачи в поисках легендарного героя. Вновь взойдя на борт корабля, сын Панкраза, супруга его и верный Саблезубик пустились в плавание по внутреннему морю... несколько дней спустя достигнув берегов южного, пустынного континента, где ступили в замок Телпадор. Жители сего королевства ведали множество легенд и преданий о легендарном герое. "В древние времена дева Зенитии снизошла с небес, дав жизнь легендарному герою", - рассказывали они. - "И по сей день потомки его пребывают в сем мире". Горожане сообщили, что основательницей Телпадора была одна из спутниц легендарного героя - Мина, которая после победы над Псаро и пробужденным Эстарком осела здесь, на южном континенте.

Юноша предстал пред Изис, Королевой Пустыни и властительницей Телпадора, и та провела его в святую святых замка - гробницу легендарного героя! "Впрочем, это не истинная его усыпальница", - призналась королева. - "Мы не знаем доподлинно, что случилось с героем после того, как он и Избранные спасли мир. Но шлем Зенитии, венчающий гробницу, передавался в нашем роду из поколения в поколение. И когда явится потомок легендарного героя, мы передадим реликвию ему".

Увы, юноша таковым не являлся, и королева, обладающая даром предвидеть грядущее, постановила, что шлем останется во владении ее до прихода истинного героя. Сын Панкраза поведал королеве о миссии, возложенной на плечи его почившим отцом, на что Изис сообщила, что Панкраз некогда был королем восточного королевства Готы, но после того, как супруга его была похищена монстрами Надирии, отправился в странствие наряду с малолетним сынишкой. Увы, в родное королевство монарх так и не вернулся...

Сердечно поблагодарив добрую королеву за сии сведения, юноша и спутники его покинули Телпадор и, вернувшись к пришвартованному у побережья кораблю, устремились к далеким восточным землям. Перейдя через горную гряду и миновав деревушку Баттенберг, ступили они на земли Готы, проследовали к королевскому замку. В душе юноша испытывал трепет, ведь возвращался он на родину своих предков, правил которой ныне брат его отца, принц Альберт.

Последний несказанно обрадовался, воочию узрев племянника, и немедленно постановил, что передает ему бразды правления королевством. Придворный сенешаль, однако, воспротивился столь скоропалительному решению, напомнив Альберту о том, что наследник престола Готы прежде всего должен спуститься Пещеру Испытаний и отыскать в недрах ее Королевскую Печать, доказав тем самым, что станет достойным правителем своего народа.

В замке юноша повстречал Санчо - единственного спутника Панкраза на протяжении долгих лет. Последний даже прослезился, узнав о бракосочетании сына его дражайшего сюзерена и Бьянки...

Молодая женщина, однако, была вынуждена остаться в Готе, ибо оказалось, что ждет она ребенка, посему спутником юноши на пути к Пещере Испытаний выступил верный Саблезубик. Отыскав в земных недрах Королевскую Печать, юноша вернулся в Готу... как раз в тот день, когда супруга его дала жизнь близнецам - мальчугану и девчушке, нарекли которых Тен и Сора.

Так, в одночасье, сын Панкраза стал и королем Готы, и счастливым отцом. Пред добрыми подданными принц Альберт отрекся от престола, возложив корону на голову своего племянника. Собравшиеся приветствовали сие мудрое решение бурными овациями.

Но следующей ночью странная тишина объяла замок, и жителей сморил колдовской сон... Повторилось случившееся 20 лет назад, ибо монстры похитили молодую королеву, леди Бьянку. Передав меч и щит Зенитии на хранение верному Санчо и наказав ему присматривать за близнецами, король Готы выступил на поиски исчезнувшей супруги.

След привел его к северным горам, где высилась зловещая Башня Кошмаров, заполоненная монстрами. В тронном зале ожидал его Конь, приказавший сенешалю Готы захватить в плен Бьянку. Юноша, ступив в чертог, смерил противника взглядом, исполненным ненависти, ибо был тот одним из убийц его отца. "Долг короля - перед его народом!" - возвестил Конь, подступая к юноше. - "Ты же явился сюда из-за личных побуждений, и посему должен погибнуть!"

Конь устремился в атаку, но рядом с мужем встала Бьянка, пробудились в которое дремавшие доселе силы. Конь отшатнулся в ужасе. "Это невозможно!" - выдохнул он. - "Эта женщина - потомок легендарного героя!"

Израненный Конь отступил и, пробормотав заклинание, исчез, а в тронном зале возник Ладья, с интересом воззрившийся на сбитую с толку Бьянку. "Стало быть, ты - потомок легендарного героя", - процедил он. - "Великий Нимзо предказал, что оный будет обладать высоким положением в мире. Потому-то и приказал похищать детей дворян. Но, судя по всему, следующий герой еще не родился, но родить его должна именно ты. Такова судьба. Но я не могу позволить сему осуществиться".

С этими словами Ладья обратил короля и королеву Готы в каменные статуи, после чего наряду с иными монстрами покинул Башню Кошмаров. Много позже в сию твердыню в поисках сокровищ заглянула парочка проходимцев. Узрев каменные статуи, прохвосты вознамерились продать их с аукциона. Так, статуя короля Готы была продана и на долгие годы украсила сад зажиточного селянина, а то время как судьба статуи королевы так и осталась неведома.

Шли годы, мир неотвратимо менялся. Монстры, уверившиеся в том, что явления героя так и не свершится, появлялись в городах и весях средь бела дня, похищая как взрослых, так и детей, и обращая их в рабство.

***

С тех пор минуло шесть лет. Регент Готы - принц Альберт - и верный Санчо отчаялись дождаться возвращения своего короля и супруги его, прекрасной Бьянки. Детишки венценосной четы - принц Тен и принцесса Сора - росли в любви и заботе со стороны обитателей замка; от отца к дочери перешел уникальный дар общения с животными и монстрами.

Взбаламошный Тен частенько подшучивал над Санчо, и тогда вечерами Сора, дабы искупить вину брата, приносила старику травяной чай, которой он просто обожал. Вот и этим вечером юная принцесса постучала в дверь комнаты Санчо, когда тот предавался раздумьям, разглядывая небольшой портрет, изображены на котором были исчезнувшие король и королева Готы.

"Снова смотришь на эту картину?" - улыбнулась Сора, ступив в комнату. "Да", - кивнул Санчо. - "Уже шесть лет смотрю, каждый божий день". "Скажи, а когда папа с мамой отправились на охоту на призраков, они были примерно моего возраста?" - уточнила малышка. "Точно", - согласился Санчо, вспоминания рассказы о приключениях сына Панкраза и малышки Бьянки в Ленойре. - "И тогда они спасли от мучителей-мальчишек саблезубого тигренка. Они были очень милыми и смелыми ребятами, воистину особенными". "Я так хочу их увидеть", - всхлипнула малышка. "Обязательно увидишь!" - воодушевленно заявил Санчо. - "Я сделаю все для этого!" Оба, однако, знали, что старина Санчо не имел ни малейшего представления, как осуществить самую сокровенную мечту ребятишек...

...На следующий день Тен как обычно носился по замковому двору, а когда это ему надоело, забрался по стене на балкон у тронного зала, лицезрел в котором Санчо и принца Альберта. Схоронившись за окном, мальчуган прислушался: интересно, о чем они говорят?.. "Что? Ты точно уверен?!" - спрашивал Альберт, и кивал Санчо: "Да, уверен. Схваченные вчера разбойники рассказывали, что обнаружили в башне на севере статуи Бьянки и ее супруга".

Тен вскрикнул он изумления, зажал себе рот ладонью, а Санчо продолжал говорить: "Разбойники вынесли статуи из башни и продали их на аукционе". "Но где же статуи теперь?" - спрашивал изумленный Альберт. "Не знаю", - вздохнул Санчо. - "Но думаю, поиски нужно начинать с северной башни. Необходимо отправить туда отряд опытных воинов, ведь башня сия - оплот монстров. Только не говори об этом принцу или принцессе, или они немедленно возжелают сопровождать нас".

Тихо спустившись обратно в замковый двор, Тен вернулся в свою комнату, принялся собирать пожитки, готовясь к долгому странствию. А ночью осторожно выглянул в коридор, сделал несколько шагов... когда услышал тихое рычание. "Саблезубик!" - воскликнул мальчуган, потрепав по холке верного саблезубого тигра. - "Я хочу отправиться туда, где исчезли мои родители. Хочешь со мной? Ведь вы много странствовали вместе..." Тигр согласно склонил голову, и воодушевившийся Тен вскочил к нему на спину.

Однако незаметно исчезнуть из замка им не удалось, ибо в этот момент в коридоре появилась Сора, окруженная, как всегда, верными монстрами, которых успела приручить; в руках девчонка сжимала мешок с пожитками. "Папа и мама не принадлежат лишь тебе и Саблезубику!" - набросилась она с обвинениями на струхнувшего брата. "Но башня на севере - логово монстров!" - попытался урезонить Тен сестру. - "Я не хочу, чтобы ты попал в беду!" "Мне все равно!" - со слезами на глазах отрезала та. - "В моих жилах тоже течет кровь доблестных родителей! Ради того, чтобы увидеть маму и папу, я брошусь даже волку в пасть!"

Расчувствовавшись, Тен крепко обнял всхлипывающую сестренку, пообещал, что возьмет ее с собою. Наряду с Саблезубиком ребятишки устремились к замковым вратам...

Не дожидаясь, когда малыши успеют скрыться из Готы, один из ручных монстров принцессы - минимон - устремился в опочивальню Санчо, где поведал ему о выходке двойняшек. Пораженный до глубины души, Санчо сунул демону лединец, сам же помчался поднимать солдат; нужно во что бы то ни стало помешать Соре и Тену в их безумной выходке...

Ребятишки, крадучись, шагали к выходу из замка, когда ночь неожиданно разорвали крики стражи. Поняв, что побег их раскрыт, Тен схватил сестренку за руку, потащил к балюстраде, перемахнул через перилла... К счастью, верные крылатые монстры - летучая мышь и дракоша - спасли бесшабашных ребят от верной гибели, ведь до земли оставалось метров пять... Монстры осторожно опустили принца и принцессу в замковом дворе; немедленно, ребята и Саблезубик схоронились в одном из заброшенных помещений у дворцовых стен, дабы перевести дух.

Оглядевшись по сторонам, Тен радостно взвизгнул, заметив посреди чертога изысканный меч. "Ух ты! Как своевременно!" - возликовал он. Проследив за взглядом брата, Сора изменилась в лице. "Нет! Я же говорила тебе об этом мече!" - зашептала она. - "Это меч знаменитого Панкраза! Он столь тяжел, что его даже поднять невозможно!"

Но неугомонный Тен протянул руку к клинку... и с легкостью выхватил его из ножен! Ослепительное сияние залило все вокруг, и на глазах пораженных обителей Готы в ночных небесах соткались очертания гигантского дракона...

Ворвавшись в замковую сокровищницу, Санчо с изумлением лицезрел принца, озадаченно разглядывающего меч Зенитии, который с легкостью держал в руках. Подобное не удавалось даже его отцу, исчезнувшему шесть лет назад!.. А это означает, что Тен - легендарный герой сей эпохи!

Сознание Тена коснулось чудесного меча, и образы хлынули в разум мальчишки. И зрел он старика Санчо, а также обращающегося к нему короля Панкраза. "Они похитили Мадалену и увели ее в Надирию", - говорил последний, обращаясь к верному сподвижнику. - "Спасти ее может лишь тот, кто облачится в доспехи Зенитии, возьмет в руки легендарный меч"... Сей образ сменяет иной, и видит Тен своего отца, полного решимости исполнить волю Панкраза, продолжив поиски матери... Королева Бьянка, на руках у нее - двое младенцев. "Подойди. Выбери им имена", - обращается она к супругу...

Тен проснулся в собственной спальне и еще долго не мог понять, где находится и как он здесь оказался. У кровати дремал верный Саблезубик; мало-помалу память воскресила события прошлой ночи, побег в замковую сокровищницу, меч Зенитии, сияние, исходящее от него... Но что потом? Дальнейшее в памяти мальчугана не сохранилось.

Дверь в опочивальню Тена широко распахнулась, и ступившая в комнату замковая челядь принялась поздравлять наследника престола с обретением высокого звания "легендарного героя". Конечно, подобное внимание льстило мальчугану, но не разумел он, о каком таком "герое" идет речь. "О, наш принц, вы слишком скромны!" - улыбались гости в ответ на его вопросы. - "Вы ведь сумели поднять меч, а такое под силу лишь легендарному герою?! Весь замок только и говорит об этом! И о том, что завтра вы отправитесь на поиски короля и королевы Бьянки к северной башне. А сегодня вечером состоится торжество!"

Признаться, Тен не сразу осознал смысл обращенных к нему слов, а после пустился в пляс; что ж, рад люди чествуют его как героя, надлежит проявить себя таковым, а покамест наслаждаться вниманием... Выбежав из комнату и заметив в конце коридора Сору, с грустью на него взирающую, Тен устремился к сестре. "Слышала, я стану героем?!" - ликующе выкрикнул он. - "Героем в глазах всего мира! И завтра мы выступим..." Сора, однако, энтузиазм брата не разделила. "Ты просто глуп!" - выкрикнула она, и со слезами на глазах устремилась прочь. Тен ошарашено смотрел ей вслед; восхваления со стороны челяди и стражи стали не в радость...


"Ты хочешь наряду с принцем и принцессой отправиться к северной башне?" - недоверчиво поинтересовался Альберт и, дождавшись утвердительного кивка Санчо, покачал головой: "Ни в коем случае. Им же всего шесть лет от роду!" Санчо вздохнул: убедить регента в своей правоте будет непросто... но необходимо.

"Вспомни о вчерашних событиях, принц Альберт", - напомнил Санчо. - "Мы получили доказательство, что принц Тен - истинный герой. Жизнь навряд ли станет для него увеселительной прогулкой".

"Но отправляться в путь и принцессе..." - продолжал сомневаться Альберт. "В будущем она наверняка станет могущественной волшебницей", - заметил Санчо. - "К тому же... ведь куда большую боль причиняет ожидание".


Повстречав в замковом саду Дрис, дочь регента Альберта, Тен похвастался тем, что вскоре станет героем, а завтра отправится в башню, дабы начать поиски сгинувших родителей. На память Дрис пришли события тех лет, когда король Панкраз отправился в странствие, а ее отец взошел на трон Готы. Что до нее самой, у Дрис не было ни малейшего желания становиться принцессой и вести себя соответственно.

Но однажды в замковом дворе она заметила незнакомого юношу. "Ты кто?" - нахмурилась Дрис. "Твой кузен", - отвечал тот. - "Рад познакомиться, принцесса Дрис". "Мой кузен?" - поразилась принцесса, и разом насупилась: "Тоже, небось, будешь требовать, чтобы я вела себя как принцесса?" "Зачем?" - искренне поразился юноша. - "Ты такая, какая есть. Достаточно, чтобы ты оставалась сама собой".

Слова эти запали девушке в самую душу, и сейчас она поведала принцу Тену историю о той памятной первой встрече с его отцом. "Мы всегда будем лишь теми, кем являемся на самом деле", - закончила Дрис свой рассказ. - "Стань ты или героем, или самим Королем Демоном, мое отношение к тебе от этого не изменится". Расчувствовавшись, Тен тепло поблагодарил Дрис, не пытающуюся льстить ему или петь дифирамбы...

Здесь его и отыскал Санчо, лицо которого искажала гримаса ужаса. Он сообщил юному принцу, что сестра его, принцесса Сора, забралась на самое высокое дерево в Готе и наотрез отказывается слезть. И напрасно обитатели замка умоляли девушку присоединиться к гостям на вечернем празднестве. "Меня там не будет!" - отрезала Сора. - "Я не пойду в башню! И на праздник не пойду! Я вам не нужна! Не я ведь герой!"

Ничуть не устрашившись, принц Тен, ловко цепляясь за ветви дерева, полез к верхушке. "Ты ведь сама хотела вчера убежать вместе со мной!" - кричал он, обращаясь к сестре. - "Неужели притворялась?" "Но я не герой..." - отвечала та, размазывая слезы по щекам. - "Я не смогла даже приподнять этот меч..." Действительно, после того, как Тен взял в руки Зенитии, а после лишился чувств, Сора попыталась сделать то же самое, но клинок оказался для нее неподъемен. Неужто злая судьба разделила двойняшек, приписав одному великое будущее, второй же - безвестность? Вынести осознание сего бедняжке Соре оказалось невероятно трудно...

"Ну и что?" - спрашивал Тен, забравшись на вершину дерева и взглянув Соре прямо в глаза. - "Глупенькая. Я что, больше не являюсь самим собой, потому что вдруг оказался героем?" "Нет, но..." - всхлипнула Сора.

Неожиданно Тен оступился... и камнем рухнул вниз. Не мешкая, Сора прыгнула следом, обняла брата в падении, шепча заклятия защиты и левитации. Лишь когда двойняшки оказались на земле, собравшаяся у подножья древа челядь и стража выдохнули; разом поседевший Санчо утер пот со лба. Собравшиеся разразились радостными криками, восхваляя принцессу Сору.

"Видишь, как ты нужна мне, Сора?" - улыбнулся принц Тен, старательно делая вид, что падение его с дерева случайно. - "Мы вместе отправимся на поиски приключений!" Счастливо улыбнувшись, Сора закивала...


Отгремели празднества, и на следующее утро Тен, Сора, Санчо, Саблезубик и сопровождающая их четверка малышей-монстров выступила в путь; провожать их высыпали все без исключения обитатели Готы. Санчо настоял на том, чтобы Зенитии и впредь оставался в сокровищнице замка; ведь принц Тен недостаточно опытен, чтобы воспользоваться могуществом артефакта, а наличие оного вполне может привлечь к путникам внимание злых сил.

Путники углубились в подгорный город на отрогах Готы, освещенный магическими каменьями. Двойняшки восторженно озирались по сторонам; давненько они здесь не бывали. "Но зачем все это?" - недоумевал Тен. - "Почему нельзя было просто построить город на поверхности?" "Король Панкраз приказал построить его под землей, чтобы защитить от монстров", - напомнила брату Сора. - "Неужто совсем позабыл, о чем нам рассказывали наставники?"

Тем временем Санчо устремился к торговым лавкам, дабы купить припасы, что понадобятся им на долгом пути. Тен и Сора терпеливо дожидались его у городских врат, но прошел час, а Санчо все не возвращался. Не обращая внимания не призывы сестры, нетерпеливый Тен выскочил за врата, собираясь осмотреться на местности, и Соре ничего не оставалось, как последовать за братом.

Девчонка сомневалась, правильно ли они поступают, сбежав от Санчо. А вдруг встретятся со злобным монстром? "Мы прикончим его", - отмахнулся в ответ на это бесшабашный Тен. - "Я даже знаю как, ведь я предостаточно играл с Саблезубиком".

Они устремились прочь от подземного города по лесной тропе, когда в соседних кустах кто-то зашуршал. Немедленно, Тен схватился за кинжал, Сора - за магический посох, но то оказался лишь кролик. Ребятишки облегченно вздохнули...

А в следующую секунду еле успели уклониться от удара огромного орка, выпрыгнувшего из зарослей. "Какие вы аппетитные малыши", - прорычала тварь, упиваясь испугом ребятишек. Бросив быстрый взгляд на парализованную ужасом Сору, Тен бросился к орку, нанес монстру удар кинжалом. Тот лениво обернулся, с силой ударил паренька ногой, отбросив на несколько шагов в сторону.

"Я тебя позже съем!" - пообещал он, после чего, довольно хрюкнув, подступил к Соре. Исполненный боли стон Тена вывел девочку из оцепенения, и она немедленно сотворила огненное заклятие, опалившее орку шерсть на груди. Тот, однако, даже не замедлил шаг.

Вскочив на ноги, Тен подоспел к сестренке; двойняшки воззрились на нависшего над ними монстра. От неминуемой гибели ребят спас Саблезубик; неведомо откуда взявшийся тигр набросился на орка, повалил его наземь. Помимо Саблезубика, монстра по мере сил своих атаковали прирученные зверушки Соры, чем вконец сконфузили тварь. Дракончик опалил орка своим дыханием, летучая мышь ослепила магическим сиянием, кактусик выпустил в морду противника острые иглы, слизень сконфузил орка, а целительный слизень занялся ранами Тена. Сора радостно улыбалась, глядя, как ее малыши-монстры самоотверженно встают на защиту хозяйки.

Конец сражению положил Санчо, столь своевременно подоспевший. Высоко подпрыгнув, он приложил орка сковородкой по голове, окончательно вышибив из твари дух. С радостными криками ребятишки бросились к своему спасителю, но Санчо сурово отчитал их, заставив поклясться, что подобное больше не повторится.

...На ночлег они остановились в лесу, Санчо развел костерок, наказав ребятам расстилать циновки да засыпать. Сора немедленно последовала совету, но Тену упорно не спалось. "Эй, Санчо, скажи, а я и вправду герой?" - прошептал малыш. "Да", - улыбнулся тот. - "Ты - герой, избранный ом Зенитии. Тот самый, которого я искал столь много лет". "А зачем ты искал героя?" - не отставал Тен.

Санчо долго молчал, погрузившись в воспоминания. "Супруга прежнего короля Панкраза, Мадалена, обладала уникальными способностями - открывать врата между миром смертным и Надирией, Королевством Тьмы", - наконец изрек он. - "Вскоре после того, как родила она сына, Мадалену похитили некие злые силы. Король Панкраз искал Мадалену по всему миру, а затем узнал, что ему необходим герой, который смог бы облачиться в снаряжение Зенитии. Теперь же не осталось никаких сомнений в том, что похитивший Бьянку шесть лет назад - тот же, что похитил королеву Мадалену. И лишь легендарный герой сможет разыскать Мадалену, Бьянку и ее супруга, твоего отца. И затем..." Санчо осекся, заметив, что Тен крепко спит. "И наконец я нашел тебя, принц Тен", - улыбнулся Санчо. - "Героя сей эпохи".


...Прошло два дня с тех пор, как путники оставили Готу, отправившись на поиски бесследно пропавших правителей королевства. Выступив из лесной чащобы, лицезрели они огромное озеро Камацу. От берега вдаль отходила россыпь камней; быть может, прыгая с одного на другой, они смогут перебраться через водную гладь?

Сознавая свою ответственность, Санчо вызвался идти первым, но неуверенно топтался на берегу. Двойняшки захихикали: наверняка Санчо не умеет плавать и отчаянно трусит!.. Сора запрыгала по камням первой, добралась до небольшого островка, помахала рукой остальным. Недовольно бурча, следом на камни ступил Санчо, но не успел уйти достаточно далеко, как поскользнулся и рухнул в воду. Мужчина отчаянно барахтался, призывая на помощь; немедленно, Тен наказал дракончику и летучей мыши попытаться отыскать лозу или что-либо еще, за что Санчо сможет уцепиться.

"И что это за шум?" - раздался голос из-под того "камня", на котором поскользнулся Санчо. - "Правду говорят, людям плевать на всех остальных..." На глазах опешивших двойняшек на поверхность озера выплыла огромная рыбина, и Санчо забарахтался еще отчаяннее в поднятых ею волнах.

Подплыв к берегу, рыбина смерила взглядом замерших в восхищении ребятишек. "Я - Пукунпа", - представилась она, - "владыка озера". "Какой миленький!" - немедленно заявил Тен, на что Пукунпа лишь хмыкнул, стараясь сохранить грозный вид: "Не говори так! Мне не нравится!"

Пукунпа осекся, лишь сейчас заметив опасный блеск в глазах саблезубого тигра, то и дело облизывающегося. "Ты меня сожрать хочешь?" - задохнулась рыбина от возмущения и выпустила в глаза Салезубику струю воду. Тигр рухнул, как подкошенный.

Сора, остающаяся на островке, прижала ладони ко рту. Саблезубик в опасности! Но и Санчо тоже! Что же делать, что делать...

А между тем Пукунпа явно вознамерился показать, кто здесь хозяин. Заметив, что мальчишка зовет к поверженному тигру целительного слизня, он избрал сего монстрика следующей жертвой. Надувшись и поднявшись в воздух, рыбина припечатала несчастного слизня к земле; это переполнило чашу терпения Тена. Из забавного создания рыбина в глазах его обратилась во врага.

Выхватив кинжал, принц устремился к Пукунпе. "Хочешь сразиться?" - рыбина смерила противника оценивающим взглядом. - "Смотри, и тебя сразу водной струей! На таком близком расстоянии ты и головы лишиться можешь!" "Думаешь, я испугался?" - подбоченился малыш Тен. - "Нисколько!" "Мужество - это, конечно, хорошо", - согласился Пукунпа. - "Но с одним лишь мужеством в этом мире не выжить".

Уклонившись от туши парящей над землею рыбины, Тен высоко подпрыгнул, полоснул "владыку озера" кинжалом. Лезвие, однако, не пробило толстую кожу рыбины, и та, испуганно дернувшись было, довольно быстро пришла в себя. "Воздух в моем теле делает меня подобным на мяч", - самодовольно заявил Пукунпа, продолжая раздуваться и увеличиваться в размерах. - "Так что ты ничего не сможешь сделать своим ржавым кинжальчиком".

Слова противника дали Тену идею. Не обращая внимания на призывы Соры бежать, он схватил в руки монстрика-кактусика и швырнул его в Пукунпу. Тот лопнул, камнем рухнув в хладные воды озера. Подоспели дракончик с летучей мышью, сжимая в зубах лозу, вытащили успевшего распрощаться с жизнью Санчо на берег.

"Простите", - из-под воды опасливо высунулась морда поверженного Пукунпы. - "Впервые я потерпел полное поражение, и с сегодняшнего дня - ваш покорный слуга. Давайте я вновь раздуюсь, вы заберетесь на меня и я переправлю вас на другой берег озера?" "Правда?" - обрадовался малыш Тен.

Так, двойняшки, Санчо и монстрики забрались на спину раздувшейся рыбине (кроме Саблезубика - того Пукунпа перевозить наотрез отказался), и та медленно устремилась через озеро к противоположному берегу. На оном показалось некое здание; сверившись с картой, Санчо сообщил, что сие аббатство именуется Нортминстером, и пребывают в нем удаляющиеся от мира. "Возможно, мы сможем остановиться там, пока одежды Санчо не высохнут", - предложила Сора, и Тен, согласно кивнув, велел Пукунпе держать курс на Нортминстер.


...У церквушки путников, оставивших сопровождающих их монстров в лесу, встретила престарелая монахиня, пригласила проследовать внутрь. Миновав холл, украшала который статуя богини, женщина привела гостей в жилое помещение, угостила ароматным чаем.

"Помнится мне, лет шесть назад сюда заходил молодой человек, тоже из Готы", - заметила она, когда путники сообщили, откуда они родом. Ребятишки переглянулись: наверняка речь идет об их отце! "В тот дождливый день кто-то постучал в двери церквушки", - рассказывала монахиня. Я подошла к дверям, с опаской спросила: "Кто там?" "Я иду из Готы", - прозвучал ответ. - "Скажите, не найдется ли у вас целительных трав?" Обычно, мирян мы сюда не пускаем, но на этот раз я открыла дверь. За нею под проливным дождем стоял израненный юноша. Он рассказал, что держит путь в твердыню, рекомую нами Башней Кошмаров. Я перевязала его раны, а затем он вновь растворился в пелене дождя".

Растроганные, двойняшки всхлипывали, слушая историю о своем исчезнувшем отце. Пожилая монахиня лишь сейчас поняла, что гости ее - дети того путника из Готы. Ведь обладают они схожей аурой... И даже больше - аура мальчугана особенна... Неужто на роду написано ему стать героем сей эпохи?

Покинув Нортминстер, тройка путников и монстры выступили на север, к Башне Кошмаров. Наверняка они встретят там множество злобных созданий, но башня станет отправной точкой, откуда начнутся поиски правителей Готы, и ребятишки были преисполнены решимости довести оные до конца.


...Наконец, глазам Тена, Соры и Санчо предстала зловещая Башня Кошмаров, где терялся след короля Готы, отправившегося на поиски своей похищенной супруги. Тен устремился было к огромным вратам, но Сора вскрикнула: "Подожди! У меня недоброе предчувствие". Санчо бросило в пот: наверняка врожденные умения принцессы ощущать присутствие монстров дают о себе знать.

"Ну да, конечно!" - рассудительно заявил Тен, обернувшись к сестре. - "Это - оплот монстров, в конце-то концов! Но я огражу тебя от них! Тебя, и весь мир!" Столь заразительна была уверенность Тена, что Сора благодарно улыбнулась, кивнула.

Тен широко распахнул врата башни, и путники опасно ступили под каменные своды зловещей твердыни. "Интересно, кто построил эту башню?" - громким шепотом поинтересовался Тен. Ему никто не ответил.

Долго шагали они по пустынным коридорам между высоких каменных колонн, гадая, есть тут вообще кто-нибудь живой. Неожиданно Соре показалось, что из-за одной из них за ними кто-то наблюдает; девчушка резко обернулась... но никого не заметила. "Наверно, ошиблась", пробормотала Сора, устремляясь за остальными; из-за колонны выступил юноша с причудливой татуировкой в виде пчелы на предплечье. "Нужно предупредить старшего..." - тихо произнес он, глядя вслед незваным гостям...

Залы с колоннами сменили иные, у стен которых высились статуи, изображавшие монстров. Здесь путников атаковали монстры, но довольны слабые; Санчо, Тен и Сора с легкостью с ними справились, а целительный слизень исправно занимался полученными ранами хозяев.

"Ты сказал, что каменные статуи в виде папы и мамы были найдены здесь", - обратился к Санчо Тен, озираясь по сторонам. "Я уповаю на то, что это не наших родителей превратили в камень", - всхлипнула Сора. Сердце Санчо болезненно сжалось, но не имел он права скрывать правду от этих ребят. "Это... возможно", - произнес он. - "Сведения сии мы получили от члена организации "Фиолетовых пчел". Но он оказался мелкой сошкой, мы ничего не знаем о деталях произошедшего. Но поверьте, мы дознаемся до сути, вдоль и поперек исследовав эту башню!"

Тем временем капризный минимон оставил спутников, посчитав, что сражения с монстрами в Башне Кошмаров не так интересны, как предполагалось. Размышляя, не стоит ли ему вернуться в Готу, маленький демон летел к выходу из башни, когда неожиданно для себя заметил человека, несущего на плече тихо позвякивающий мешок. Заинтересовавшись, минимон устремился следом...

Минуло еще несколько часов, проведенных в бесплотных поисках и сражениях с монстрами. Тен начинал терять терпение. "Хотел бы я, чтобы произошло нечто из ряду вон выходящее", - признался он сестре... Глаза обоих округлились от изумление, когда заметили они в углу чертога истлевший труп, облаченный в богатые одеяния. Двойняшки завизжали от ужаса; Санчо же, сохраняя спокойствие, внимательно осмотрел бренные останки.

"Это наш сенешаль, исчезнувший шесть лет назад", - молвил он, обращаясь к спутникам. - "В ту ночь, когда была похищена Бьянка, именно он усыпил всех обитателей замка своим зельем. Ходили слухи о том, что он связался с темными силами. До сего момента судьба его оставалась неведома. Да, незавидна она оказалась..."

Слушая рассказ Санчо, Сора мелко дрожала, но когда Тен успокаивающе обнял сестру, отрицательно покачала головой: "Нет, дело в не в этом, Тен... Что, если папу и маму постигла та же участь, что и сенешаля?.. Что делать, если это произошло?.." Но Тен в ответ лишь заливисто расхохотался к вящему изумлению сестры и Санчо. "Глупенькая", - молвил он, утирая выступившие слезы. - "Такого просто быть не может. Не может, и все!" Никто не понимал, чем вызвана такая уверенность юного принца, но она, тем не менее, передалась остальным; Сора неуверенно улыбнулась.

А принц, расхрабрившись, устремился прочь по коридору к видневшимся в противоположном конце статуям в форме драконьих голов. Лицо Санчо отразило неподдельный ужас; он бросился вперед и успел оттолкнуть Тена в сторону за мгновение до того, как из каменных пастей вырвались потоки пламени.


Юноша с татуировкой "фиолетовой пчелы" в сопровождении привязавшегося демона-минимона проследовал в чертог, где его с нетерпением дожидались подельники. "Эти незнакомцы будут исследовать башню, как и мы", - небрежно отмахнулся он на вопрос старшего, после чего бросил на каменный пол мешок - сегодняшнюю добычу. Вот уже не первый год они совершают рейды во внутренние чертоги Башни Кошмаров в поисках сокровищ; порой удается находить действительно ценные вещи, но это случается редко...

"Ты привел с собою монстра?" - поразился старший. - "Марко, совсем спятил?" "Он привязался ко мне, сказав, что хочет остаться с нами", - пожал плечами тот. Минимон же в это время пытался скорчить умильную рожицу, дабы вызвать расположение своих новых компаньонов. "Ладно", - сдался наконец главарь и, наклонившись к Марко, прошептал ему на ухо: "Наверняка мы сможем хорошо продать его в городе. А теперь покажи сокровища, которые тебе удалось найти".

Марко опустился на колени, принялся развязывать тесьму на мешке. "Улов сегодня не очень", - признался он. - "Химеры тянут к себе в логово все, что сверкает, вот я и навестил его. Правда, все сокровища в их дерьме".

"То есть, толку от вас никакого?!" - возмутился минимон, и трое воров "фиолетовой пчелы" как один обернулись к монстрику. "Не смей тут тявкать!" - рявкнул старший, борода которого встопорщилась от гнева. - "В нашем логове полно самых невероятных сокровищ!" "Тогда отведите меня в свое логово!" - продолжал сомневаться минимон. "Еще чего!" - ухмыльнулся главарь и, взвалив мешок на плечо, устремился прочь, наказав подопечным продолжать поиски сокровищ; захлопав крылышками, неугомонный минимон полетел следом.

Младшие воры - Марко и Энрико - переглянулись: вот всегда так! "Старший выручил немало золота, продав те две статуи шесть лет назад", - вздохнул Марко. - "Интересно, остались ли здесь еще сокровища..."

"Каменные статуи?!" - хором произнесло несколько голосов, и на глазах опешивших воров в чертог ворвались трое людей в сопровождении саблезубого тигра и целой россыпи низших монстров. "Вы кто такие?" - недовольно нахмурился главарь, так и не успев покинуть комнату. "Это те, о которых я тебе говорил", - зашептал Марко старшему. - "Те самые, с монстрами".

Вид у прибывших был донельзя грозный, и воры, признаться, чуть струхнули. К тому же, минимон, лишь завидев Сору, бросился к девочке с криком: "Помоги, хозяйка! Эти разбойники меня похитили и хотели заставить работать на них!.." Воры переглянулись: похоже, оказались они в обществе законченных безумцев...

"Ты действительно нашел здесь каменные статуи шесть лет назад?" - подступил Тен к главарю. - "Ответь нам!" "Почему ты хочешь знать об этом?" - прищурился тот. - "Шел бы ты, паренек, восвояси..." Саблезубик глухо зарычал, но Тен удержал его за холку, не преминув, однако, заметить: "Если не скажешь, я его отпущу".

"О, это мы уже проходили", - усмехнулся главарь и резко дернул за выступающую из стены веревку. Под ногами Санчо, ребятишек и монстриков пол исчез, и они камнем рухнули в образовавшийся проем. "Я продал ваши каменные статуи на аукционе", - издевательски произнес главарь, склонившись над люком и насмешливо взирая на обведенную им вокруг пальца компанию, оказавшуюся на дне ямины. - "Ладно, еще увидимся... если сумеете остаться в живых".

Саблезубик глухо зарычал; остальные обернулись к нему, заметив, как из теней, плотоядно облизываясь, выступает огромный лев. От страшного удара когтистой лапы Санчо едва уклонился; немедленно, на гиганта набросились Саблезубик и дракончик, но тот лениво отмахнулся, отбросив атакующих монстров далеко в сторону. Ситуация складывалась - хуже некуда...

Противостояние продолжалось; монстры, защищающие своих хозяев, без устали бросались на гигантского льва... тот лениво разбрасывал их лапами. Наконец, на ногах остался лишь верный Саблезубик, не перестающий рычать на чудовище, в несколько раз превосходящее его размерами. Лев вновь нанес удар могучей лапой... разбив каменную стену чертога. Минимон, порхая крылышками, устремился прочь, не желая погибать в противостоянии с исполинским хищником...

Оный тупо уставился на зияющее отверстие и на проливной дождь снаружи. Санчо тут же произнес усыпляющее заклятие, а Саблезубик набросился на задремавшего льва, повалив того на спину.

На животных обрушилась часть древней кладки стены. "Саблезубик!" - в ужасе вскрикнули Тен и Сора, но верный тигр, чуть пошатываясь, выбрался из-под завала, потрусил к ним. "Необходимо бежать отсюда, пока лев под завалом", - Санчо захлопотал подле раненых монстриков, но в следующее мгновение тварь вырвалась из-под каменных плит, схватила опешившего Санчо лапой, второй отбросила прочь бросившегося на выручку человеку тигра.

Казалось, все потеряно; разъяренный лев навис над двойняшками... Сора в ужасе закрыла лицо руками... "Возьми себя в руки, Сора!" - бросил Тен сестре, не отводя взгляд от монстра. - "Сосредоточься и попытайся сотворить заклятие телепортации". Сам же принц бросился в сторону, отвлекая внимание хищника от Соры и, подобрав с земли камень, бросил его льву в морду.

"Заклинание можно использовать лишь под открытым небом", - всхлипнула Сора, полными ужаса глазами следя за братом, мельтешащим перед львом. Наконец, Тену удалось вонзить кинжал в лапу хищнику, и тот взревел от ярости и боли. Нависнув над принцессой, лев занес лапу для удара...

Меч Зенитии, остающиеся в далекой Готе, ярко воссиял...

Когда минимон, вконец замученный гласом совести, счел необходимым вернуться в чертог башни, лицезрел он усеивающие пол каменные обломки, а среди них - неподвижные тела Санчо, Саблезубика, Соры и Тена. Всполошившись, минимон захлопотал, запищал: "Есть тут кто живой?"

Тен с трудом разлепил глаза, попытался приподняться. "Сора?" - прохрипел он. - "Как остальные?" Лишь сейчас пораженный минимон заметил мертвое тело гигантского льва. Но кто же нанес монстру смертельный удар?..

***

Восемь долгих лет понадобилось Санчо и юным наследникам престола Готы - воину Тену и чародейке Соре - для того, чтобы обнаружить статую отца. Хозяин усадьбы был несказанно поражен, когда девчушка, ступившая в его сад, взмахнула Посохом Столоса... и заклятие окаменения оказалось немедленно снято. Посох растворился в воздухе, а ребятишки, радостно щебеча, бросились к отцу. Тот крепко обнял их, плача от радости. Просчитался Магистр Нимзо, легендарный герой все же явился миру, и это - Тен, за спиною которого король заметил рукоять меча Зенитии. А значит - жива еще надежда, и отыщут они в сем мире и Бьянку, и Мадалену... после чего низвергнут Орден Цугцванг и зловещие силы, его основавшие.

Заклинание Соры перенесло всех четверых в Готу, где встретил их принц Альберт, заметно постаревший за эти годы. Он поведал вернувшемуся королю, что за время поисков солдаты Готы обнаружили город, родом из которого королева Мадалена. Именуется оный Утесом, и пребывает на северо-восточном континенте.

Обещав навестить Утес сразу же, как только представится возможность, король и чада его поднялись на борт корабля, дабы пуститься в долгое плавание к пустынным берегам южного континента. Воочию узрев легендарного героя - сына короля Готы - Изис передала ему шлем Зенитии.

...Проведя корабль через подгорный грот, король Готы и сыновья его достигли плато в сердце северо-восточного континента, ограждали которое высокие утесы. В незапамятные времена пребывало здесь селение Розавилль; и поныне проживающие в Утесе потомки Псаро и Розы обладали способностями приручения монстров... как и королева Мадалена, как и сын ее - нынешний король Готы. Поговаривали, что в давние времена жители Утеса обладали силами проникать в Надирию, но с веками утратили оные.

Старейшины Утеса поведали героям, что монстры похитили Мадалену для того, чтобы открыть врата в Надирию и приветствовать Магистр Нимзо в смертном мире. Также сообщили они о том, что на центральном континенте находятся врата в небесный мир, Зенитию, и даровали героям волшебный летающий ковер.

Ныне весь смертный мир лежал у иных ног, ибо странствовать на волшебном ковре было одно удовольствие!.. Пролетая над огромным озером недалече от Утеса, герои разглядели в глубинах его очертания огромного замка, чему немало подивились...

Величественная башня на центральном континенте, взойдя на вершину которой, в древние времена Избранные перенеслись в Зенитию, ныне пришла в запустение. О сих "вратах в Зенитию" сообщили героям старейшины Утеса, и король Готы наряду с детьми и верными монстрами устремился к вершине твердыни. Но резко обрывалась лестница, ведущая ввысь, и повстречали герои жителя Зенитии с белоснежными крыльями за спиной. "Много лун назад эти ступени действительно вели в Зенитию", - тяжело вздохнув, молвил он. - "Но сейчас небесный замок низвергнулся в смертный мир, и ныне пребывает на дне озера".

Пораженные, герои спустились к подножью полуразрушенной башни и, ступив на волшебный ковер, вновь устремились к восточному континенту, гадая, какие же силы сумели низвергнуть с небес цитадель Божественного Дракона. Пройдя подгорными тоннелями и сотворив заклятия, позволяющие дышать под водой, они сумели проникнуть в затопленный замок. Следуя по опустевшим коридорам, герои достигли чертога, пребывало в котором два постамента. Покоилась на одном серебряная сфера, второй же был пуст, а в полу подле него зияла огромная дыра. Пораженные, осознали герои, что силы зла, проникшие в Зенитию, похитили сокровенную сферу, что повлекло за собою падение замка в смертный мир.

С ужасом припомнил король Готы эпизод из далекого детства... В Ленойре обретают они с Бьянкой золотую сферу... как две капли воды подобную на серебряную, лицезреет кою он сейчас, в чертоге небесного замка. Но в древних руинах артефакт уничтожает Слон... Означает ли это, что вернуть Зенитию на небеса нет никакой надежды?..

Впрочем, если верить преданиям, сии сферы были созданы феями, в царстве которых король Готы побывал много лет назад. И если удастся вновь отыскать врата в мир волшебных созданий...

Долгие недели провели герои в поисках оных, и вот, наконец, старания их увенчались успехом, ибо врата, ведущие в царствие фей, обнаружились в древней чащобе к востоку от Сарабоны. Древесная Оракул, внимательно выслушав рассказ сына Панкраза, передала ему волшебный рог - артефакт, дающий смертным возможность узреть Дворец Фей, обитает в котором королева их народца, Карамель.

Величественный дворец означился на центральном континенте, недалече от полуразрушенных "врат в Зенитию". С замиранием сердца ступили герои под величественные беломраморные своды, проследовали в тронный зал, где почтительно склонились пред троном королевы фей. Последняя поведала о том, что ныне феи утратили силы, необходимые для создания сфер, могущих вернуть Зенитию на небеса. "Однако, обрести золотую сферу в твоих силах", - улыбнулась Карамель, передавая королю Готы точную копию сферы, в которой, однако, магии не было совершенно.

Неожиданно для самого себя молодой человек обнаружил, что находится в Санта Розе... его детства. Магия королевы фей вернула его в прошлое, когда жив был отец... когда самому ему было всего лишь шесть лет!.. А вот и он сам - мальчуган, возвращающийся, пережив свое первое самостоятельное приключение в занятой призраками башне Ленойр. Улыбнувшись, паренек протянул встреченному у церквушки молодому человеку золотую сферу - не ведая, что незнакомец этот - он сам. Немедленно, король Готы спрятал сокровенную реликвию в складках плаща, мальчишке же вернул копию... и именно ее уничтожит Слон в подземных руинах.

И когда заклинание искажения времени прекратило свое действие, король Готы вновь оказался во Дворце Фей, явив чадам своим и верному Саблезубику истинную золотую сферу. Немедленно Сора сотворила заклятие перемещения, перенесшее их в затонувший замок. Герои поместили золотую сферу на пустующий постамент... и замок, вопреки всем козням темных сил, вновь вознесся в небеса.

Обитатели Зенитии вернулись в замок, приветствовав своих героев и поведав им о том, что столетия назад Божественный Дракон, взглянув на смертный мир, произнес: "Люди - воистину благородная раса!", исчез из своей небесной обители, и с ней пор местонахождение его неведомо.

Узрели герои и Иггдрасиль, Мировое Древо. В древние времена пребывало оно в смертном мире, но, устрашившись растущего могущество Магистра Нимзо, обитатели Зенитии перенесли сокровенную реликвию на небеса, и ныне росток оного находился во внутреннем святилище замка.

Пусть и вознеслась Зенития на небеса, но далек еще путь героев от завершения: доспех Зенитии так и не найден, не вырваны из-под власти темных сил Бьянка и Мадалена... а зловещий Орден Цугцванг продолжает стремительно распространять власть над миром. Посему, вернувшись в смертный мир, устремились они к Башне Когтя, одиноким перстом попирающей небеса в горах на одном из южных островов, ведь именно там, если верить обитателям Зенитии, сокрыто могущество Божественного Дракона.

В Башне Когтя хозяйничали монстры, ведомые Ладьей и Слоном. Сразив первого и изгнав второго, герои проследовали в святилище твердыни, где обнаружили Драконью Сферу, заключавшую в себе сущность и могущество Божественного Дракона.

Так, властитель Зенитии вернулся в небесный замок. "Врата Надирии оказались распахнуты настежь, и Магистр Королевства Тьмы вот-вот ступить в мир людей", - пророкотал Божественный Дракон, обращаясь к героям. - "Но я сделаю все, что в моих силах, чтобы помочь вам!"

Королевство Тьмы Напрямую вмешиваться в противостояние с силами Надирии Божественный Дракон зарекся еще в эпоху противостояния Императору Эстурку, посему сейчас, предложив героям взобраться к нему на спину, понес их к горе Азимут, возведен на вершине которой был нечестивый храм Ордена Цугцванг - Крокодилополис, в каменоломнях которого сын Панкраза и принц Генри провели целое десятилетие. Но ныне постройка святилища- этого гнойника на теле смертного мира - завершена, и станет оно средоточием власти Магистра Нимзо... если, конечно, герои сему не воспрепятствуют.

В хранилище Крокодилополиса отыскали они доспех Зенитии, и ныне наследник легендарного героя - Тен - предстал в полном комплекте магического облачения.

Пробившись через ряды паломников в большом зале храма, герои с изумлением лицезрели верховную жрицу Ордена Цугцванг и Белого Бога-Короля - Мадалену, а у алтаря - статую Бьянки. Не мог сын Панкраза уверовать в то, что мать его присягнула на верность силам зла и, пробившись к алтарю, открыто бросил ей вызов. Женщина расхохоталась, представ противникам в своем истинном обличье - Ферзя, ближайшей сподвижницы Бога-Короля. Как и иные прислужники Магистра Нимзо, созданные с помощью запретной магии, Ферзь явила себя поистине могущественной сущностью, но и она пала пред героем Теном и его соратниками.

С гибелью Ферзя прихожане в храме возбужденно загудели, будто пелена, туманящая разумы их, наконец спала. Герои же устремилась в недра горы Азимут, где одержали верх над Королем. Заклятие окаменения, наложенное на Бьянку, развеялось, и впервые узрела женщина своих повзрослевших детей.

В разуме короля Готы зазвучали слова матери, Мадалены. Говорила она, что пребывает в Надирии, удерживая Магистра Нимзо от исхода в смертный мир. Немедленно, герои выступили к Утесу, ибо подле сего горного града пребывал единственный тоннель, связующий мир людей с Королевством Тьмы.

В недрах оного герои с изумлением обнаружили поселению людей, Прекарию. Жители городка поведали странникам, что человеческое обличье даровало им могущество Мадалены... ныне из последних сил сдерживающей Магистра Нимзо, рвущегося в мир верхний. Расспросив прекарийцев о властителе Надирии, герои выяснили, что пребывает тот на вершине исполинской горы Цугцванг, высящейся в сердце Королевства Тьмы.

Так, король и королева Готы, дети их - юные принц Тен и принцесса Сора, а также верные монстры, присоединившиеся к отряду по пути выступили в направлении зловещей черной горы. По пути миновали они гробницу Эстарка, где Император Надирии пребывал во сня, длящемся тысячелетиями. За прошедшие эоны Эстарк полностью утратил память о себе прежнем, но бессмертное тело его продолжало свое "растительное" существование.

В пещерах годы Цугцванг разыскали герои Мадалену... но Слон расправился с женщиной на глазах у потрясенного сына. Герои устремились в атаку, прикончив последнего из воителей Ордена Цугцванг, после чего продолжили восхождение к вершине горы, где их терпеливо дожидался Магистр Нимзо.

Применяя тайну эволюции, последний встретил героев в обличье могущественного монстра, но даже сия личина не уберегла его от неминуемого и окончательного поражения. Так, темные силы лишились своего властелина, и мир вновь обрел покой... на долгие поколения.

Герои же вернулись в Готу, где жили долго и счастливо, зная, что с небес надзирает за благоденствием мирским Божественный Дракон.

  1  2  3  4  5  6  7  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich