Demilich's

Энциклопедия

Унаследуйте Землю: манифест охотника

Это было первое, о чем мне сказали, в первый раз, когда со мной "связались". В этот момент на меня обрушилось страшное откровение. Мир вовсе не таков, каким всегда казался. Жизнь, которую я вел, была иллюзией. Моя работа, моя семья, мои мечты, всё было обманом. Все уверения моих родителей, а затем и общества - о том, что нечего бояться, то все будет хорошо - были ложью.

Что со мной произошло? О чем я говорю? Всё это вот к чему: чудовища реальны. Они существуют. Я их видел.

Я не о том, что "люди могут быть чудовищами" или "темная половина человека чудовищна" или "Общество порождает собственных чудовищ". Все это чушь. Я имею в виду, что ходячие и, в некоторых случаях, живые существа, не человеческие и не естественные, существуют, скрываются в тенях и охотятся на людей. Когда вы были детьми и боялись того, что находится под вашей кроватью или за окном, вы имели все основания пугаться. Они были там, наблюдающие, ожидающие. Взрослея, мы переставали замечать это в подсознательной попытке сохранить здравый рассудок, отказываясь верить, что эти существа рыщут в ночи. А они там есть.

Я не ожидаю, что вы поверите мне. Большинство людей, посещающих этот сайт, отмахиваются от меня как от чокнутого. Это нормально; они не смогли бы понять, даже если бы попытались. Защитные механизмы их разумов и влияния, которым они так долго подвергались, не дадут им поверить. Им лучше уйти на другой сайт.

Те из вас, кто понимает, кто видел то, что довелось видеть мне, кому известно то, что знаю я: примите мои соболезнования. Мы попали в ловушку между людьми, которые перекрикивают нас, считают нас безумцами или поворачиваются к нам спиной, и теми самыми существами, кто в ответе за всё это - омерзительными тварями, с которыми мы сталкиваемся каждый день и каждую ночь.

Вы не одиноки

Но позвольте мне сделать небольшое отступление, чтобы убедить вас, что вы среди друзей. Я знаю, сквозь что вы проходите. Вы не можете оглянуться кругом, чтобы не увидеть нечто, разрывающее вашу душу на части - нелепого ходячего мертвеца, разрушительного человеко-зверя, существо, которое явно мертво, или какого-нибудь духа, прицепившегося к телу ничего не подозревающего человека. Они скрываются или ходят среди нас, никем не замечаемые. Они высматривают и выбирают, кого убить, а кого пощадить, кого оставить на потом, и кого сожрать сейчас, и у нас нет - или не было - понятия о том, что это вообще происходит. Но теперь мы видим это постоянно, а люди, которых явно выбрали в качестве жертв, не слушают нас. Они отказываются нам верить. И вот они идут, к своей гибели.

Позвольте мне угадать: ваша семья недоумевает, что же с вами стряслось; вы "взволнованы", "встревожены". Сослуживцы вас сейчас избегают; вы "неуравновешенны", "странно себя ведете". Быть может, вас уже уволили; сложно удержаться на работе после нападения на "коллегу". Разумеется, никто вам не поверил, когда вы объяснили, кем же она в действительности является. Но тогда она узнала, что вы против нее имеете... Возможно, вас недавно арестовали за нападение, нарушение порядка или ношение оружия. Даже полиция не верит в ваши россказни о том, кто ваши жертвы на самом деле, или почему вы на них напали. Они хотят, чтобы вы сидели в камере или под залогом, чтобы оставались в пределах досягаемости для них и других существ.

Звучит знакомо? Тогда, возможно, вот самое успокоительное, что вам приходилось читать за последнее время: вы были правы. Вы не безумны. Существуют другие, такие же, как и вы. Вы нашли нас. А вот что в этом плохого, так это то, что если вы в здравом уме, значит всё, что вы видели, всё, чего вы боялись, реально. Чудовища существуют.

Наделённые

Существуют и другие такие же, как и вы. Мы все сталкивались с кошмарными видениями и невыразимой действительностью, которую видите и вы. Мы все вступали в схватку с тем, что узнали, что увидели и чем мы стали. Я создал этот сайт в попытке изгнать своих собственных демонов, обрести катарсис, но также и найти других, страдающих от такой же пытки. Вы можете вступить в список единомышленников, которые тоже ищут ответы о том, что же реально в мире - каким образом мы сумели прожить всю свою жизнь, не подозревая о том, что чудовища существуют, что они контролируют нас и мир, словно мы марионетки на сцене.

Мы, немногочисленные члены этой рассылки, называем себя наделёнными - странное имя, знаю, но вполне передает то, что каждый из нас поведал о своем личном опыте.

Рассылка

Этот сайт и его рассылка задуманы как средство помочь наделённым примириться с собой, миром и истиной. Они созданы, чтобы помогать людям, находящимся в нашем положении, понять себя и то, что кажется истинной реальностью. Вы могли прийти сюда впервые, отчаянно ища ответы или подтверждение тому, что всё обстоит так, как оно обстоит. Или вы могли прийти сюда впервые, уже найдя свою собственную цель, и теперь вам нужна помощь, чтобы продолжать.

В итоге, смысл этого списка - общение, убеждение и поддержка друг друга и обмен любой имеющейся у нас информацией о них. Вместе мы сила. Поодиночке мы погибнем. Присоединившись к списку, вы останетесь анонимны. Никто, в том числе и я, не узнает, кто вы или откуда вы, и так будет, пока вы останетесь осторожными в своих сообщениях. Как уже говорилось, делитесь всем, что вы знаете, и изучайте их. Ваши знания могут оказаться разницей между жизнью и смертью для других участников.

Однако помните и об этом: они могут быть среди нас. Эти существа уже распространились по всему миру. Наивно было бы предполагать, что они не проникли и в интернет. Враг может просочиться в эту рассылку, выдать себя за одного из нас или просто подглядывать, как они делают во всех прочих случаях, и ждать проявлений какой-нибудь слабости, чтобы напасть. Поэтому узнавайте из этой рассылки обо всем, что можете, но не принимайте всё это на веру. Информация одного из участников может спасти вас. Сведения другого "участника" могут вас убить.

Совсем недавно вы были совершенно нормальны. Ваша жизнь шла, как обычно. Бывали суровые времена, иногда могло не хватать денег, будущее могло выглядеть довольно мрачным. Затем, по какой-то причине, вдруг всё изменилось. Свидетельства различаются, но все на этом форуме сообщают о событиях такого рода: в вашей голове прозвучал голос. Он был похож на ваш собственный или, быть может, на само Слово Божее. Или, возможно, вы читали газету или журнал и на мимолетное мгновение слова сложились перед вашими глазами. Послание было загадочным, но пронзительным: "НЕ ПОЗВОЛЯЙ ЭТОМУ ЖИТЬ". "СМЕРТЬ ХОДИТ СРЕДИ ВАС", "СПАСИ ЭТО, И ВСЕ ОБРЕТУТ ИЗБАВЛЕНИЕ", Или, в моем случае "УНАСЛЕДУЙТЕ ЗЕМЛЮ".

Быть может, вы не получили послания, но оказались во сне, своего рода галлюцинации, в которой появлялись и творились жуткие вещи. Или на вас мог обрушиться пронзительный звук, тошнотворный запах или глубочайшее ощущение того, будто кто-то пляшет на вашей могиле.

Что бы ни случилось, это было всего лишь начало. Следующие мгновения, возможно, прошли как в тумане, но все ваши чувства сосредоточились на некоем существе, быть может, даже двух, появившемся из ниоткуда или просто вышедшем из толпы. Вы инстинктивно ощутили, что это создание не должно существовать, что это воплощение зла и все те, находящиеся рядом с ним, в смертельной опасности. Вы не могли это праздно наблюдать. Вы не могли просто глазеть. Вам надо было что-нибудь делать!

Быть может, вы были не одни. Хотя другие люди поблизости не обращали внимания на то, что видели вы, другие реагировали подобно вам. Очевидно, горстка ощутила то же самое, что и вы. Толпа рассеялась в тревоге, когда вы безрассудно ринулись к существу, которое не могли опознать, но которое совершенно определенно не могли терпеть.

Именно тогда вы продемонстрировали Силу. Каким-то образом вы были наделены странными способностями. Хотя вы никогда раньше подобного не делали, теперь вы могли наносить сокрушительные удары. Вы могли уберечь невинных от опасности простой командой. Вы могли заглянуть в душу существу и узнать его сокровенные тайны. И вы могли делать это с такой же ловкостью, как сжимали свою ладонь, повышали голос или бросали пронзительный взгляд.

Когда алый туман рассеялся, чудовище было изгнано или уничтожено, не оставив никаких свидетельств своего существования. В этот момент осознания вы, возможно, убежали оттуда или отказались признать, что это вообще случилось.

Истина заключается в том, что вы были "наделены", избраны. Ясность, сила и воодушевление, чтобы увидеть реальность такой, какова она есть, была вам дарована или обрушилась на вас. Проклятие или благословение, это изменило вашу жизнь навсегда.

Вестники

"Должно быть, я схожу с ума", - вероятно, подумали вы, услышав голоса, увидев галлюцинации и проделав поразительные трюки. Вы не безумны. Все наделённые слышали голоса и видели знамения. Мы назвали их источник "Вестниками" или "Посланниками", за неимением лучшего термина, или просто чтобы придать совершенно неизведанному некоторую степень понятности. Те немногие из нас, кто нашли друг друга, или благодаря слухам на улицах, или посредством интернета, не сходятся во мнениях о том, кем же являются Вестники. Продукт массового помешательства? Коллективное бессознательное, прорывающееся наружу? Бог или некое божество? Инопланетяне, обращающиеся к отдельным людям? Заговор правительства, управляющий нами и делающий нас оружием? Или наше собственное подсознание, реагирующее на тревоги мира или, быть может, на его конец? Никто не знает.

Но послания кажутся достаточно реальными, учитывая то, что все мы их получали. Общее мнение о Вестниках и том, что они сообщают, сходится на том, что они связаны с нашей встречей с чудовищами. Послания, похоже, приходят, чтобы открыть нам глаза на существование кошмарных существ, на которых мы вынуждены реагировать, и затем нас каким-то образом наделяют орудиями, позволяющими это делать. Некоторые из наделённых даже утверждают, что повторно имели дело с Вестниками, получая дальнейшие послания, предупреждающие о надвигающейся опасности или столкновении с... ну, со сверхъестественным?

Несут ли эти Посланники или Вестники ответственность за то, чему мы становимся свидетелями, и за наши странные способности? Почему они избирают нас? Какова наша цель? Почему бы им не объяснить? Кто они?

Мы не знаем. Всё, что мы можем, это гадать и надеяться, что мы правы.

Чудовища

Я чувствую себя глупо, когда пишу это слово, словно отрицаю всё разумное, чему меня учили: или, быть может, во что эти силы меня пытались заставить верить.

После вашего первого выхода - наделения - вы, возможно, искали смысл в пережитом, некая надежда разъяснить всё это и вернуться к уютному существованию, которое привыкли вести. Но выхода не было, верно?

Неважно, насколько упорно вы закрывали глаза или отворачивались прочь, вы видели тварей повсюду: на улице, на телевидении, на работе, в метро, в газетах и, в некоторых случаях, боже вас упаси, в собственном доме!

Всё, чего вы хотели, это уйти и оставить тревожный, необъяснимый эпизод позади. Но они вам не позволят. Эти создания повсюду, несмотря на все ваши усилия не видеть их. Вам придется принять решение: обратиться за помощью к специалисту, совершить самоубийство, сойти с ума или столкнуться с тем, чего, как вы надеялись, не существует. Если бы только кто-то еще мог подтвердить то, что вы видите, что вы знаете. Но никто не мог. Они думали, что вы безумны, смотрели на вас косо и, как вы боялись, распространяли слухи о том, что вы являетесь проблемой... что вы знаете.

В итоге, вероятно, проблемы явились к вам сами. Полиция или врачи хотели поместить вас куда следует, защитить вас от себя и обеспечить, чтобы вы не могли никому навредить. Тогда вы поняли, что вам не к кому обратиться. Эти слепцы, похожие на безумную толпу в момент вашего изменения, не предлагали никакого спасения. Хотя другие, похожие на вас - другие, делавшие что-то той ночью - могли...

Вы могли вернуться на "место преступления" в поисках других, сражавшихся вместе с вами. Быть может, вы надеялись, что вас убьет эта тварь и выставляли себя как приманку, лишь чтобы найти родственную душу вместо враждебной. Новости об иных странных событиях могли сподвигнуть вас на поиски иных людей, переживших подобное. Или вы могли искать ответы в сети и оказались здесь. Но, найдя других, похожих на вас, вы только подтвердили, что увиденные вами существа были реальными.

Мы не знаем, откуда являются чудовища, но эпизодические контакты с избранными по всему миру указывают на то, что эти существа - повсюду. Быть может, они рождаются из наших собственных грехов. Быть может, мы не являемся вершиной всего, как всегда полагали - или как нас заставляли считать - а на вершине находятся эти твари. Быть может, они старше самого человечества, некая разновидность высшей расы, существовавшей всегда.

Сам факт того, что мы раньше не замечали этих тварей - и что большинство людей по-прежнему их не замечает - заставляет поверить в предположение, что чудовища существуют очень, очень давно. Новая угроза не может быть такой всеохватной, такой коварной. У новой угрозы не может быть человеческих пешек, вольных и невольных. (Да, имеются доказательства, свидетельствующие о том, что некоторые люди знают о чудовищах и работают с ними, добровольно или ничего не подозревая. Я сам видел человеческих агентов "хозяев", и эти люди обладали невероятной силой, возможно, дарованной в обмен на верность. Другие сообщают о властях, в том числе и полиции, находящихся под контролем чудовищ; наделённые допускали ошибку, открываясь перед тварями, лишь чтобы впоследствии быть арестованными по ложным обвинениям...)

Так что для нашей собственной безопасности нам лучше признать, что чудовища повсюду. У них, по всей видимости, отличные позиции, и время, похоже, на их стороне. Но что они такое? К сожалению, мы не знаем и этого. Наши лучшие догадки связаны со старинными историями и сказками. Существа, пьющие кровь, люди, превращающиеся в животных и предметы, ведьмы и колдуны, налагающие чары и накладывающие проклятия, призраки, цепляющиеся за места и людей. Но верны ли эти старые сказки? Существуют ли вампиры и оборотни? И, если мы хотим что-нибудь с ними сделать, сработают ли против них старые уловки? Спасет ли крест вашу жизнь? Отпугнет ли их чеснок? Могут ли они отбрасывать отражение? Или легенды не соответствуют действительности, как всегда и считалось?

Существует лишь один способ выяснить это.

Охота

Один из основных вопросов, возникающих после того, как вы смиритесь с тем, что видели и тем, чем вы стали, это "Почему?" "Почему я стал этим?" "Что мне следует делать?" Быть может, у Вестников есть особая цель для нас. Быть может, наделение совершенно случайно. Быть может, мы должны сами выбрать свою судьбу.

Если ваши чувства и этика похожи на мои собственные, может существовать лишь одна цель вашего изменения. Мы не могли увидеть то, что видели, получить способности, которыми владеем, и обладать знаниями, которые у нас есть, без причины. Слишком много совпадений, связанных с изменением, чтобы оно было чисто случайным. Когда я выхожу на улицу и вижу силуэты, шныряющие в тенях, выбирающие людей, словно сладости под стеклом, моя душа допускает лишь один ответ: ответный удар. Я не могу сидеть спокойно, пока невинными, ничего не подозревающими людьми манипулируют и убивают их. Я не мог терпеть этого на момент своего изменения, не могу и сейчас. Как, возможно, не можете и вы. Вы бы не начали искать этот сайт, если бы не ощутили некое предназначение. Вы нуждались в подтверждении того, что выполнение этого предназначения будет правильным.

Члены этого списка называют наше осознанное предназначение "охотой". Мы посвящаем свою жизнь познанию истины, и выслеживанию и, возможно, уничтожению чудовищ. Разумеется, вам не нужно быть участником какой-то там хваленой почтовой рассылки, чтобы прийти к такому же выводу. Прежде чем явится сюда, вы, вероятно, тоже приняли такое решение. "Охота" попросту означает осознание того, что чудовища совершенно неправильны. Это означает их поиск, выслеживание, изучение и, в итоге, столкновение с ними. Некоторые охотники верят, что уничтожение тварей - единственное решение. Другие выражают мнение, что чудовища могут быть падшими людьми, что их убийство губит душу. Они надеются (и боятся), что некий слабый проблеск человечности мерцает внутри этих существ, и его необходимо возродить, если есть намерение творить добро. Ваш подход к охоте остается на ваше усмотрение, вы должны разъяснять это в соответствие со своим разумением. Но каким бы ни был ваш подход, вы должны делать то, что, по вашему мнению, является правильным, иначе то, что нам приходится делать, однажды превратит вас в одного из них.

Это всё?

Некоторые охотники безоговорочно уверены, что столкновение и решение проблемы чудовищ - это самое главное в наделении и нашем существовании (я бы сказал, что они удовлетворены этой целью; ведь никто из нас не может быть удовлетворен нашей новой жизнью). Но является ли это нашим пределом?

Ранее я говорил, что в обстоятельствах нашего наделения слишком много совпадений, чтобы оно было случайным. Простая случайность не может отвечать за то, почему мы внезапно видим мир иначе и почему мы демонстрируем странные умения. Быть может, если бы изменение происходило лишь с одним индивидуумом во всем мире, тогда, возможно, оно могло бы быть случайным. Но это всё не так. Изменение воздействуют на людей повсюду, очевидно, часто на небольшие группы одновременно. Нет, тут разыгрывается более крупная игра, даже если мы не способны увидеть игроков.

Единственный ответ, который я на данный момент способен принять - мы являемся пешками более великих сил, сил, которые стремятся достичь некоей цели, великой или малой, и которые изменяют человечество, чтобы добиться ее. Комплимент это или клевета, благословение или проклятие, не могу сказать. Но когда я, другие наделённые и, возможно, даже вы сами ощущаете моральную ответственность, что мы должны реагировать на увиденных чудовищ, я вынужден признать, что мы стремимся к великому благу. Мы были изменены, и мы посвящаем свою новую жизнь служению человечеству и его защите, несмотря на то, что семья и друзья не поймут и не оценят этого. Быть может именно эта простая решимость, стремление сделать мир лучше, и делает нас кандидатами на наделение.

Первыми словами, что я получил от Посланников, были "УНАСЛЕДУЙТЕ ЗЕМЛЮ". Я постоянно думал об этих словах в следующие несколько месяцев после моего изменения. В них по-прежнему не больше смысла, чем когда я их услышал, но подозреваю, что они обретают интуитивный смысл, когда я узнаю о других охотниках и даже сам встречаюсь с некоторыми из них. У нас есть цель, и она вращается вокруг того, чтобы получить наш собственный мир, свободный от порабощения чудовищами и, быть может, даже тех сил, что подталкивают нас к освобождению. Для тех, кто готов уничтожить всех чудовищ, вне зависимости от духа или души, которыми те могут обладать, этот мир, возможно, был тем, что мы знали - или думали, что знали - и его необходимо вернуть обратно. Для тех, что надеется уберечь то добро, что они способны обнаружить среди этих существ, возможно, этот мир является следующим, в котором спасение и добрая воля будут вознаграждены, и все, заслуживающие этого, будут свободны.

Лично я не могу сказать с уверенностью, за что мы боремся. Несмотря на наше преследование и подавление неизведанным, я должен верить, что человечество способно на невероятные деяния и добродетели - возьмите хотя бы этот потрясающий инструмент, с помощью которого с легкостью общаются люди, рассеянные по всему миру. Даже под бременем притеснений, мы способны на проявления сочувствия и изобретательности. Хотя чудовища, похоже, есть повсюду, но и мы - тоже, и нас явно куда больше. Наше многообразие делает нас сильными. Наша смелость дает нам силы продолжать - и даже наносить ответный удар. Я должен верить, что где-то среди нашего потенциала есть мир, которым стоит владеть, что им можно наслаждаться, свободным от какого-либо влияния чудовищ.

Удачи

Это все, что у могу сказать. Я не утверждаю, что наделен особой проницательностью или мудростью, но я создаю этот сайт и предлагаю эти мысли, потому что сердце мое подсказывает, что это правильно. В мире, подобном этому, чему еще можно доверять? Надеюсь, что это всё окажется полезным и обеспечит указующей нитью. Это самое малое, что мы можем сделать друг для друга.

Храни вас бог.

Свидетель1


Чтобы присоединиться к этой рассылке, введите свое имя в нижеследующем окошке и нажмите "Send".

ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ: НЕ ВВОДИТЕ СВОЕ НАСТОЯЩЕЕ ИМЯ ИЛИ ИНЫЕ ИДЕНТИФИЦИРУЮЩИЕ СВЕДЕНИЯ, КОНФИДЕНЦИАЛЬНОСТЬ ИНФОРМАЦИИ В ЭТОЙ РАССЫЛКЕ НЕ ГАРАНТИРУЕТСЯ.

ПОСЛЕ ТОГО, КАК ПОДПИШЕТЕСЬ, ВЫ ПОЛУЧИТЕ ОТВЕТНОЕ ПОСЛАНИЕ, ПОДТВЕРЖДАЮЩЕЕ ПОЛУЧЕНИЕ ВАШЕГО ЗАПРОСА. ВАШЕМУ КОДОВОМУ ИМЕНИ БУДЕТ НАЗНАЧЕНО СООТВЕТСТВУЮЩЕЕ ПОРЯДКОВОЕ ЧИСЛО И ОНО БУДЕТ ИСПОЛЬЗОВАТЬСЯ ВО ВСЕХ ВАШИХ КОММУНИКАЦИОННЫХ ОБОЗНАЧЕНИЯХ.

РАДИ СОБСТВЕННОЙ БЕЗОПАСНОСТИ, НЕ СООБЩАЙТЕ ВАШЕГО НАСТОЯЩЕГО ИМЕНИ, АДРЕСА ИЛИ ЛИЧНОСТИ УЧАСТНИКАМ ЭТОЙ РАССЫЛКИ.


Здесь, на страницах сайтов, связанных в сеть Хантернет, найдется немало рассказов от свидетелей престранных событиях, происходящих в тенях этого мира, о созданиях, существующих параллельно с нами. Кто-то сочтет их много вымыслами, эдакими "страшилками", иные же отнесутся к данным записям со всей серьезностью... ибо именуют себя "охотниками", и произошедшее с собратьями для них - руководство к действию.

На основном портале Хантернета представлены три истории, объединенные в цикл под странным названием - "Антология". События, отраженные в них, произошли сравнительно недавно в провинциальном городке Соединенных Штатов, Эшкрофте. На первые полосы газет сведения эти не попали, однако, будучи опубликованными в Хантернете, явились бесценным источником информации для охотников по всему миру, в очередной раз напомнив, что угрозы со стороны "потусторонних сил" реальны, и порой удары наносятся там, где их совершенно не ждут.

Антология

Охотники

В городке Эшкрофт лишь можно надеяться найти работу или в метро, или в тюрьме. С 1920 года город представлял собою одну большую тюрьму. Люди и помыслить не могли, что уже более 50 лет ей всецело управляют вампиры. Сам смотритель тюрьмы был обращен в вампира, и с тех пор тюрьма стала их пиршественным залом, а заключенные - источником пропитания. Те, кого не съедали, становились объектами страшных пыток и экспериментов. Подобное не прощается, и мстительные духи погибших смертников вернулись в смертный мир, дабы отомстить живым. Но более могучие силы не позволили духам бесчинствовать, и вампиры восстановили контроль над тюрьмой Эшкрофта.

В прошлом году серийный убийца Натаниэль Аркеди был приговорен к казни, но среди присутствовавших в тот день в тюрьме Эшкрофта четверо познали наделение, и впервые узрели истинную природу тех, кто скрывался за человеческими личинами. В мгновение ока тюремные охранники предстали им ужасающими мертвяками, а мстительные духи вырвались из-под контроля вампиров и принялись сейчас хаос в пределах тюрьмы.

В ходе отчаянного противостояния четверо сумели вырваться из тюрьмы, восстала в которой нежить, и наглухо запечатать все входы и выходы из здания. Они уповали на то, что зло, находящееся внутри, не будет потревожено...

Но надеждам сим осуществиться было не суждено, ибо ровно год спустя, когда население городка праздновало годовщину со дня казни Аркеди, духу пробудились. Алое зарево разлилось над зданием тюрьмы, и праздник обратился в кошмар, ибо нежить ступила на улицы Эшкрофта, дабы сеять смерть. Город встал на грани между мирами живых и мертвых, и кто-то - или что-то - надеется разрушить это зыбкое равновесие. Духи вырвались из тюрьмы, и объектом их мщения стали невинные горожане...

И четверо вернулись в город - туда, где закончились их прежние жизни и начались новые. Теперь они - охотники, противостоящие нечисти, скрывающейся среди людей.

Спенсер "Дьюс" Вьятт, мститель. Когда ему было 14 лет, наблюдал он, как один из наиболее влиятельных горожан, Корнелиус Буз, хладнокровно убил его мать в "Закусочной Герти". В ту же ночь Спенсер вонзил нож в сердце Корнелиуса, и, устрашившись содеянного, бежал из Эшкрофта... Но когда он вернулся в город 20 лет спустя, но к изумлению своему узрел Корнелиуса, совершенно не постаревшего. Спенсер проследил за Корнелиусом до самой тюрьмы, и когда в мир хлынули мстительные духи, осознал, что немезида его - вампир. В тот день Спенсер покончил с Корнелиусом...

Саманта Александр, защитница. С детства выступала она за справедливость, защищая малышей от задирающих их хулиганов, и никогда не отказывала в помощи нуждающимся. После девушка поступила в полицейскую академию, надеясь тем самым сделать мир лучше. Она была одной из тех, кто сумел задержать Аркеди, и наставника Саманты, детектив Уотерс, пригласил ее на казнь преступника. В тот страшный день девушка оказалась избрана Вестниками...

Кассандра Чеянг, мученица. Эта легкомысленная девушка была единственной наследницей корпорации "Фейрдэй мануфактуринг", и до недавних событий ее заботило лишь то, как потратить отцовские деньги. Однако два года назад на вечеринку, на которой находилась Кассандра, нанесла визит полиция, и паникующая толпа начала топтать ее упавшую подругу Марни. Не в силах сдвинуть тело, она закрыла его своим... Очнулась Кассандра уже в больнице, и ее мировоззрение оказалось в корне измерено. Она стала помогать медикам в реанимации, подбадривая пациентов, заражая их своим неуемным позитивом и энтузиазмом... В Эшкрофт Кассандра и Марни прибыли, дабы нанести визит наркоторговцу, который оставил Марни погибать на вечеринке. Кассандра присутствовала на казни Натаниэля Аркеди и наблюдала за гибелью невинных в стенах тюрьмы. Девушка была ранена, помогая Дьюсу покончить с вампиром Корнелиусом, но все же помогла остальным запечатать ворота тюрьмы.

Отец Эстебан Кортез, судья. Он работал в тюрьме Эшкрофта, исповедуя осужденных на смерть. Священник был последним, кто говорил с Аркеди перед казнью, и наблюдал за его страданиями. Эстебан предполагал, что, возможно, Аркеди направляет мстительных духов, или же они заполняют его тело. В день казни священник посчитал, что ему даровано богом второе зрению, ибо видел он демонов, управляющих телами людскими. В ярости он противостоял сим созданиям, и наряду с иными наделенными очистил тюрьму Эшкрофта от зла.

Охотники прибыли в город на подземном составе, но стоило им ступить на платформу, как тот оказался взорван, отрезая выжившим последнюю возможность покинуть Эшкрофт. Не понимая, что, в сущности, происходит, горожане считали, что имеют дело с побегом заключенных из тюрьмы, и ничего сверхъестественного не происходит.

Покинув станцию подземки, охотники ступили на улицы объятого паникой города, где мертвецы и неупокоенные духи рыскали в поисках выживших. Таковым четверо пытались объяснить сложившуюся ситуацию, веля отправляться или в церковь, или в подземку, дабы помочь работникам метро убрать с рельс покореженный состав.

На одной из улиц им повстречалась молодая женщина, зовущая свою дочь, Кели. Охотники заверили мать, что если отыщут ее ребенка, непременно проводят в церковь. После чего выступили в направлении квартала, находилась в котором начальная школа. Как и повсюду в городке, здесь кишели мертвяки - люди, убитые духами, занявшими ныне их тела.

Миновав полыхающий у ворот школьный автобус, охотники ступили во внутренний дворик... где лицезрели ужасающего монстра. Сразить тварь оказалось нелегко, но когда пала она, четверо заметили бледнокожего мужчину, подле которого находилась маленькая девчушка. Наказав ей бежать к охотникам, направившим на него свое оружие, мужчина усмехнулся: "Думаете, я не знаю, о чем вы сейчас думаете? "Надо же, оно говорит!" Да, говорит... и мыслит. И осознание этого для вас невыносимо, верно? Когда вы уже поймете, что вы - не охотники вовсе, а просто скот... с дробовиками. Поверьте, вы не хотите, чтобы я стал вашим врагом, так что лучше примите мою помощь".

"Думаю, она не понадобится", - осторожно заметила Кассандра, и бледнокожее создание прошипело: "Забудьте о том, что произошло год назад. Вы видите лишь малую часть вершащегося на самом деле. Призраки весьма ревностно относятся к тем местам, где приняли свою смерть. Казнь Аркеди открыла портал в мир мертвых, откуда низринулись все без исключения заключенные, умершие в этой тюрьме с 1931 года. Уверен, вы четверо думаете, что в прошлом году сумели чего-то добиться, но на самом деле призраки вернулись ко сну по собственной воле. Ибо в пределах тюрьмы не осталось тех, кого они могли бы убить. Так продолжалось до тех пор, пока горожане не захотели отметить годовщину казни Аркеди у запечатанных врат тюрьмы. И призраки вернулись, но на этот раз они хотят покончить со всеми без исключения жителями Эшкрофта. Единственный способ остановить их - отыскать ответственного за создание бреши между мирами и уничтожить его. В этом случае призраки окажутся исторгнуты из мира, но и все живых в радиусе 20 миль отсюда погибнут. Все, без исключений".

С этими словами создание исчезло, предоставив охотникам предостаточно пищи для размышлений. Покинув школьный дворик, они устремились в направлении городской церквушки, надеясь передать Кели матери, после чего продолжить источник зла, открывший брешь между мирами. Вот только кратчайший путь к церкви пролегал через городское кладбище - область, излюбленную мстительными духами...

Но когда, наконец, охотники провели Кели в церковь, кошмар достиг своего апогея, ибо злые духи вселились в плюшевого медвежонка девочки, в мгновение ока обратив того в гигантского монстра. Тварь прикончила родителей Кели на глазах у дочери; схватив Кели за руку, няня девочки опрометью бросилась прочь из церкви, в то время как герои пытались совладать с разбушевавшейся тварью.

За противостоянием их издали наблюдало уже знакомое создание, ныне представившееся - Плотник. Охотникам, недружелюбно взирающим на странную сущностью, набивающуюся в союзники, он буднично сообщил, что источник, создавший брешь между мирами, находится в стенах тюрьмы, однако проникнуть внутрь ныне возможно лишь через канализационные стоки.

Под церковным алтарем означился ход в катакомбы, на который Плотник с готовностью указал четверке охотников. Казалось, он искренне наслаждается развернувшимся в Эшкрофте представлением...

Миновав церковные катакомбы, охотники ступили в канализационные стоки, где принялись истреблять не только набивших оскомину мертвяков, но также гигантских крыс и крокодилов, чьи тела также были одержимы духами. Наконец, они достигли площади у тюремных врат, на которой и проходило злополучное празднество, а оттуда ступили непосредственно в само здание тюрьмы.

Миновав заполоненную мертвяками столовую, охотники ступили во внутренний дворик, за которым находился особняк, прежде занимаемый Дегенхардтом, смотрителем тюрьмы. Что интересно, подле особняка означилось небольшое захоронения, а надпись на могильных плитах гласила, что погребены здесь Элен, Целеста Мэри и Джеффри Дегенхардт... Вся семья смотрителя тюрьмы погибла в один и тот же день в 1926 году. Стало быть, самому смотрителю - более 100 лет!.. И все это время он управлял тюрьмой Эшкрофта!..

Ступив в особняк, охотники приступили к методичному осмотру здания. Они и помыслить не могли, что на территории тюрьмы может находиться столь изысканное сооружение! В личном кабинете смотрителя охотники обнаружили документы, согласно которым Дегенхардт уничтожил вампиров, давших ему Становление, и, таким образом, отомстил за убийство своей семьи. После чего наряду с верным сподвижником - доктором Хардианом, превратил тюрьму в свою личную ферму, на протяжении долгих лет питаясь кровью заключенных и ставя на них эксперименты.

Это объясняло многое. Стало быть, помимо мстительных духов, охотникам придется иметь дело с вампирами, на протяжении десятилетий заправлявшими городской тюрьмой!.. В следующем помещении охотники обнаружили Дегенхардта; воззрившись на вошедших с явным неодобрением, смотритель произнес: "Убирайтесь из нашего дома. Вы и так пролили немало крови. Оставьте меня". "И какая же твоя роль во всем этом?" - поинтересовался Дьюс, и отвечал Дегенхардт: "Вы присутствовали на казни Аркеди, так же, как и я. Он все еще здесь. Я не могу ничего поделать с ним. Он и есть ваша цель, создатель бреши между мирами. А теперь идите".

Кассандра возмутилась: неужто этот вампир полагает, что они проникнутся к нему сочувствием! Она выстрелила в смотрителя, но тот стремительно переместился в сторону, осуждающе покачал головой: "Вы не понимаете. Они заявились сюда, перебили всю мою семью, а меня обратили в... себе подобного. Я этого не хотел! Не просил о таком! Мне не был предоставлен выбор! Мне... нечего... терять. Добро пожаловать в вечность".

В тяжелейшем противостоянии охотники сразили вампира, после чего покинули особняк, вернувшись во внутренний двор тюрьмы. Смотритель утверждал, что виновник создания бреши - Натаниэль Аркеди, стало быть, необходимо отыскать смертника... или то, что он сейчас собой представляет как можно скорее. И четверо устремились к главному зданию тюрьмы, находилась в котором камера казни; именно там преступник год назад расстался с жизнью, что привело к вторжению духов в мир смертных.

Проследовав через подземный тоннель, находились в котором камеры смертников, ныне занятые мертвяками и бесплотными духами, охотники достигли крыши здания, перебрались на соседнее - тюремный лазарет. Местные хозяева - вампиры - не пришли в восторг от неожиданного появления чужаков, а атаковали их наряду с одержимыми духами восставшими трупами.

Охотники спустились на нижние уровни лазарета, в морг, где обнаружили доктора Хадриана, вампира; наверняка именно он в ответе за то, что число случайных смертей заключенных в тюрьме Эшкрофта пребывает суммарное число подобных случаев во всем штате. Лаборатория безумца представляла собой нагромождение человеческой плоти - изуродованной преображенной.

"Слишком рано, слишком рано!" - завизжал Хардиан, заметив ступивших в помещение охотников. - "Как он может надеяться, что я закончу вовремя, если меня все время прерывают?" Лишь сейчас заметили люди, что вампир преобразил и собственное тело; левая рука его была поистине огромна и чрезвычайно сильна.

Пусть и не несет ответа сей индивид за создание бреши меж мирами, но он стоит у них на пути, и, являясь отвратной нежитью, подлежит умерщвлению... Покончив с доктором, охотники предали огню как тело его, так и все, находившееся в морге, дабы уничтожить любые свидетельства ужасов, творимых здесь последние десятилетия.

Но пока шло противостояние между охотниками и доктором, служители последнего - низшие вампиры и гули - скрылись в подземных тоннелях наряду с телами, с которыми Хардиан проводил некие эксперименты. Какую ценность могут представлять собой эти трупы?..

Отступающих вампиров охотники настигли в канализационные стоках, и, покончив с ними, предали мертвые тела огню - на всякий случай... Покинув стоки, четверо достигли оружейной - здания, сопредельного с камерой казни, и, наконец, ступили непосредственно в пределы оной. С осторожностью охотники шли вперед, тщательно осматривая каждое помещение. Где-то здесь должен скрываться Аркеди. Он и при жизни был странным персонажем, и дело, возможно, не только в одержимости духами: все жертвы этого убийцы были чудовищно изуродованы, будто истерзаны животными.

В запертой снаружи камере пыток охотники обнаружили Плотника, как он сам прежде представился. "Меня всегда было трудно... прикончить", - с горечью признался он. - "Меня резали, в меня стреляли, и я думал, что знаю - что такое боль. Но этот мерзкий вампирчик, местный доктор, доказал мне, что я жестоко заблуждался на сей счет. Я два года провел взаперти в этой дыре, и не знаю, что хуже: проводить ночи в камере, молясь, чтобы смотритель и его приспешники-кровососы меня не сожрали, или же слышать хихиканье Хадриана, когда он пытал нас... и делал при этом заметки".

"Ловко придумано", - хмыкнула Кассандра. - "Мы расчищаем тебе путь, и ты уходишь отсюда". "Прекрати", - отмахнулся Плотник. - "Вы хотели проникнуть внутрь, я указал вам путь. Это место наполнено таким числом злых духов, что вы и вообразить не сможете. На протяжении долгих лет мы выступали пропитанием для Дегенхардта и его приспешников. А когда не годились на это, становились подопытными крысами для Хадриана. Единственная причина, по которой я вернулся - воздать Хадриану по заслугам. Четыре дня непрекращающейся боли. Поэтому я и использовал вас, чтобы добраться до него. Мы все получаем то, чего хотим".

Переглянувшись, охотники сообщили Плотнику, что по пути сюда уже успели прикончить доктора. Плотник пришел в неописуемую ярость: стало быть, все усилия, которые он приложил, чтобы вернуться сюда - впустую?! Взревев, одержимый убийца метнулся к охотникам, и те, вскинув оружие, изрешетили его пулями...

Плотник пал, и мстительные духи оставили его тело. Охотники же поспешили ступить в камеру казни... где обнаружили Натаниэля Аркеди на электрическом стуле - в точности как тогда, год назад... "Вам не следовало приходить сюда", - процедил он, устремив отрешенный взгляд в пространство. Я и так уже прикончил немало людей. Зачем продолжать заставлять меня делать это?"

Охотники переглянулись: они не понимали ровным счетом ничего из речей убийцы... На глазах потрясенных людей тот обратился в огромного оборотня, атаковал... Но когда четверо сразили тварь, тот, смертельно раненый, заговорил вновь: "Вы не понимаете... Случившееся год назад было случайностью... Но теперь все было сделано преднамеренно... И вечеринка вновь открыла брешь". "Стало быть, все было подстроено?" - поразились охотники. - "Все эти люди погибли... потому что это кому-то понадобилось?" "Возможно, вам следует принять в расчет того, кто рассчитывал получить кое-что... из мира мертвых", - прохрипел оборотень.

Неожиданно все встало на свои места; головоломка сложилась воедино. Организованная вечеринка... надгробья у входа в особняк... тела, над которыми ставил эксперименты доктор Хардиан, наверняка готовя те к принятию душ из иного мира... За всем произошедшим стоит смотритель! "Брешь не закроется, пока все эти не вернутся в этот мир", - говорил Аркеди. - "Если смотритель привяжет души погибших членов своей семьи к новым телам, это обречет весь город на гибель. Вы должны остановить эту эгоистичную сволочь, пока еще не поздно. Бегите! Я не могу сдерживать их!"

Мстительные духи, полнившие тело оборотня, возвращали его к жизни, заставляя терять контроль над разумом; не сговариваясь, охотники бросились прочь, к выходу из здания. Похоже, они не добили Дегенхардта в особняке, но намеревались исправить это упущение, и как можно скорее. Ведь наверняка тот продолжить держать брешь открытой, пока не появятся в сем мире души его родичей... и Эшкрофт окажется наводнен мстительными духами, что смотрителя нисколько не заботило.

Одержимый духами оборотень продолжал бесчинствовать, и рев его разносился под сводами тюремных помещений. Тварь преследовала охотников по пятам, и тем приходилось весьма непросто держать Аркеди на расстоянии, ведя огонь как по оборотню, так и множеству духов, витающих поблизости.

На защиту особняка высыпали вампиры, схватились как с охотниками, так и с ярящемся оборотнем... В одном из чертогов здания заметили охотники алый портал - брешь меж мирами, подле которого находился Дегенхардт, задумчиво взирающий на трех смертных, помещенных в прозрачные сосуды - наверняка должных послужить вместилищем для душ усопших родичей, возвращающихся в мир. Оборотень набросился на смотрителя, но вампир схватил тварь за горло, сломал ему хребет, после чего отшвырнул в сторону мертвое тело.

"Я всего лишь хотел вернуться к нормальной жизни", - произнес Дегенхардт, обернувшись к четверке охотников. - "Но ведь вы не дадите мне шанс познать счастье, верно? Я мог воссоздать родных такими же, как они были при жизни, но вы предали огню тела, которые сделал для них Хадриан. И теперь мне придется поместить их души в тела этих людей. Но вам все это не важно, так? Вас заботит лишь ваша проклятая охота! Но истинная трагедия в том, что действительно думаете, что можете что-то изменить. Вы бросаетесь камушками в гигантов. Неужто вы действительно хотите, чтобы последние моменты ваших жизней стали такими? Ведь вы - всего лишь люди. Я же - вечен".

Дегенхардт атаковал; охотники противостояли вампиру, в то же время расстреляв стеклянные сосуды, и обретшие свободу люди устремились к выходу из помещения. Смотритель же отринул человеческий облик, обратившись в гигантского монстра.

...Гибель Дегенхардта от рук охотников знаменовала исчезновение бреши меж мирами; духи оставляли тела, которые занимали, устремляясь обратно в царствие мертвых. Выжившие горожане успели покинуть город на подземном составе, и охотники, защищенные от колоссального выброса энергии энергетическим куполом, сотворенным Вестниками, наблюдали занявшийся над обезображенным Эшкрофтом рассвет...

Отщепенец

Пять лет спустя четверо выживших в случившейся в Эшкрофте резне получили электронные письма от двух охотников, остающихся в сем городке. Те просили о помощи, говоря о том, что практически все жители городка обращены в нежить, и ныне кишат на улочках, стремясь растерзать несчастных, не затронутых скверной. Неужто кошмар повторяется вновь?..

Так, Спенсер "Льюс" Вьятт, мститель, Кассандра Чеянг, мученица, отец Эстебан Кортез, судья, и Саманта Александр, защитница, вновь встретились в Эшкрофте, устремились к отелю, в котором, предположительно, остаются их соратники. Действительно, на парковке пред зданием означилось немало мертвяков, ровно как и внутри... Похоже, ситуация действительно критична, но что же обратило смертных в подобных отвратных порождений? Неужто вновь повинны в сем мстительных духи?..

В комнате отеля охотников, просивших о помощи, не оказалось, однако покинули они убежище совсем недавно. Четверка прибывших приступила к методичному осмотру помещения, и вскоре обнаружила любопытную деталь: в компьютере, подключенному к Хантернету, значилось, что под могильными камнями на городском кладбище сокрыты диски с записями, могущими пролить свет на происходящее.

Понимая, что разделяться, по меньшей мере, неразумно, охотники покинули отель, направившись к погосту, на котором, как и ожидалось, мертвяков пребывало предостаточно. В ходе непродолжительных поисков диски с данными были обнаружены, и, вернувшись в отель, четверо приступили к изучению полученной информации.

Таковой оказалось весьма немного, всего две небольшие записи. "Они обнаружили нас прошлой ночью", - значилось в первой. - "Мы отступаем в подземные тоннели метро. Фанатик раздобыл автобус у местного механика. Почему-то он не обратился в нежить, как остальные". "Фанатик мудро распорядился временем", - гласила вторая запись. - "Он установил заграждение из взрывчатки у спуска в канализационные стоки, перекрыв дорогу автобусом".

Действительно, по пути к кладбищу охотники заметили красный автобус у здания местного театра, но приближаться к нему не стали. Как оказалось - тем самым спасли собственные жизни...

Здесь же, в театральном квартале, удалось обнаружить видеозаписи с камер слежения, и охотники, вернувшись в отель, внимательно изучили фрагменты. На первой записи несколько облаченных в ризы фигур находились около входа на станцию метро. К ним приблизился огромный пес, и, похоже, люди беседовали с животным!.. После чего все они покинули область наблюдения...

На второй записи мертвяки медленно окружали двух мужчин, вынужденных отступать и, наконец, прижаться к стене. Запись закончилась, когда нежить набросилась на мужчин - возможно, исчезнувших охотников... На третьей и последней записи мертвяки шаркали по улице; несколько раз что-то большое закрывало обзор камеры, но так же стремительно исчезало.

Вернувшись в театральный квартал, издали расстреляв набитый взрывчаткой автобус и насладившись разрушившим несколько окрестных зданий взрывом, охотники проследовали ко входу в метро. Похоже, работники подземки при помощи волонтеров расчистили пути и движение составов возобновилось, пусть и проходили они станции Эшкрофта без остановок.

Охотников в подземных тоннелях не обнаружилось, зато отыскалась новая запись от охотников: "Здесь проживает продавец оружия по имени Эмма, обеспечившая нас с Фанатиком оружием и боеприпасами. Ее магазин находится на старом складе в заводском районе города. Эмма относится к разряду охотников-"наблюдателей" - она способна видеть истинное обличье монстров, но отказывается сражаться с ними. Жаль, конечно, но она все же может оказаться полезна для нас".

Как оказалось - легка на помине! Эмма укрылась в подземных тоннелях, и четверке охотников пришлось сопроводить ее до мастерской. Женщина рассказала, что Джошуа "Бог_45" Мэтьюс и его друг "Фанатик" Девин - охотники, остановившиеся в городском отеле - посредством камер наблюдения заметили оборотня, находящегося в городе. Сразить подобную тварь непросто, необходимы серебряные пули...

Оные Эмма вызвалась изготовить, и следующие несколько часов охотники ограждали ее мастерскую от подступающих орд нежити... Наконец, пули были готовы, и четверо, ступив на улицы Эшкрофта, вскоре заметили оборотня, следующего к закрытой два года назад секции городского кладбища. Устремившись вслед за тварью, охотники заметили, что та нападает на безоружного мужчину... быть может, одного из их исчезнувших соратников?..

Охотники прикончили оборотня, перенесли раненого мужчину в отель. Тот представился - Джошуа; вместе с "Фанатиком", Девином, они исследовали город, просматривая записи с камер видеонаблюдения, когда неожиданно обнаружили, что окружены мертвяками. Те расступились, пропуская вперед огромного оборотня... Тварь вышибла дух из обоих, и в себя Джошуа пришел уже в одной из камер городской тюрьмы, наблюдая, как же решеткой оборотень и спутница его - молодая женщина - склонились над телом Девина... Что происходило, Джошуа не видел, ибо вновь лишился чувств, а после чего растолкал иной индивид, судя по описанию - Плотник. Похоже, четверке охотников так и не удалось прикончить его год назад... Плотник велел Джошуа забыть обо всем, что он видел, и убираться прочь подобру-поздорову, что охотник и не преминул сделать. Надо ответить, относился Джошуа к редкому классу охотников, рекомых "отщепенцами"; иные классы старались избегать общения с ними, считая отщепенцев маньяками и психопатами - и небезосновательно.

После прошлогоднего происшествия охотникам удалось установить личность плотника, общаясь с иными пользователями Хантернета. Настоящее имя сего индивида - Деннис Максвелл, и входил он в одну из преступных группировок Чикаго, однако был арестован и заключен в тюрьму Эшкрофта. Прозвище "Плотник" он заслужил еще при жизни, ибо любил приколачивать ладони противников мафиозного клана к поверхности, дабы развязать им языки... Став бесплотным духом, Максвелл оказался исторгнут обратно в смертный мир в 1999 году, в час Шестого Великого Водоворота, и занял некое тело. Именно тогда Вестники направили его на Хантернет... Именуя тебя "восставшим" охотником, Плотник, однако, преследовал лишь собственные цели...

Четверо переглянулись: похоже, возвращение в тюрьму неизбежно, ибо творится там некая чертовщина. Повторить путешествие через подземные тоннели возможно не представится, ведь нечисть успела их запечатать; стало быть, охотники, не скрываясь, двинутся к тюремным воротам...

Джошуа предложил товарищам нанести визит механику, которого по неведомой причине не затронула скверна, и пятеро охотников устремилась к центру города, представляющему собой скопище стареньких жилых домов и складских помещений. Успели вовремя, ибо мертвяки уже ломились в жилище механика, Ле Роя, который искренне недоумевал: что творится с городом?! Он чинил свой автобус, намереваясь вместе с семьей покинуть Эшкрофт, когда началось форменное светопреставление.

Механик обещал охотникам завершить ремонт транспортного средства, если те отыщут для него необходимые детали. К тому же, брат Ле Роя несколько лет назад проверял в тюрьме электропроводку и схема здания вполне могла сохраниться у него в офисе.

Разыскать планы тюрьмы труда не составило, а вот проникнуть в мастерскую, дабы раздобыть детали для починки автобуса, оказалось проблематично: могущественный дух вселился в груду металлолома, и та, приняв обличье, отдаленно напоминающее человеческое, атаковала охотников, стоило тем переступить порог.

Покончив с порождением, охотники позволили Ле Рою вернуться в мастерскую, и механик, тихонько мурлыкая под нос, продолжил ремонт автобуса. И когда вскорости доложил охотникам о том, что транспортное средство полностью исправно, те, поблагодарив Ле Роя за помощь, вывели автобус из гаража, устремились на штурм тюрьмы.

Автобус снес тяжелые железные ворота, попутно задавив немало мертвяков, и пятеро охотников проследовали в помещение охраны, надеясь просмотреть записи с тюремных камер, дабы понять - с чем они имеют дело на этот раз. Увы, тюремный генератор электроэнергии был отключен, и охотникам пришлось нанести визит в подсобку, дабы привести устройство в действие, после чего заняться подключением к системе камер и просмотру запечатленных ими картин на мониторах. Быть может, таинственная женщина, стоящая за нынешним хаосом, попадет в объективы?..

Исследуя помещения тюрьмы, заметили охотники странные, увенчанные бычьими черепами тотемы, чья нечестивая магия призывала духов и одержимых ими мертвяков. Сокрушив оные, они вернулись в караулку, где внимательно просмотрели изображения получаемые с камер... и действительно, одна из них, установленная в камере казни, отразила образ облаченной в черное женщины, склонившейся над неподвижным телом Девина. Будто почувствовав, что за ней наблюдают, та подняла глаза на камеру, и, пробормотав что-то насчет "докучливых охотников", приказала подручным вампиршам покончить с жалкими людишками, явившимися туда, где им совсем не рады.

Однако те сумели расправиться с нежитью, после чего сразили саму Ведьму; за спиной женщины открылась брешь в пространстве, в которой и исчезло тело умирающей... Охотники приблизились к Девину; Джошуа предупредил товарищей, что Фанатик - отщепенец, как и он сам, однако гораздо более непредсказуемый и неуравновешенный.

Придя в себя, Девин устремился прочь, заявив, что ему никто не нужен для того, чтобы довести дело до конца... к тому же, единственный партнер предал его. Джошуа вскинул ружье, открыл огонь, но Девина и след простыл... Четверо охотников переглянулись: что происходит?.. Выругавшись с досады, Джошуа пояснил, что, согласно их наблюдениям, Ведьме необходимы невинные люди, чтобы принести их в жертву и завершить колдовской ритуал. Фанатик же полагает, что если он покончит со всеми без исключения жителями Эшкрофта, приносить в жертву сектантам - последователям Ведьмы - станет некого... Ибо, по мнению отщепенца, для уничтожения нечисти допустимы любые жертвы...

И сейчас Девин бежал в здание лазарета, где содержались захваченные миньонами Ведьмы несчастные. Преследуя снайпера, охотники добрались до крыши, где сумели, наконец, покончить с Фанатиком... В тишине прозвучал зловещий хохот Ведьмы. "Спасибо, что предоставили мне жертву, в которой я нуждалась", - издевательски молвила она.

На глазах охотников реальность преображалась; на крыше тюремного лазарета возникла высокая башня - вне всяких сомнений, оплот их противницы! Но поскольку на крыше начался пожар, людям пришлось вернуться в здание, дабы поискать иной путь к цели.

Вместе с тюрьмой, казалось, преображался весь город, коий стремительно наводняли невиданные прежде монстры. Спустившись к выходу из лазарета, охотники выбежали в тюремный внутренний двор, и, не переставая вести шквальный огонь по монстрам и культистам, рвущимся к ним навстречу, достигли основания башни, ворвались внутрь.

По винтовой лестнице, опоясывающей башню, охотники устремились к вершине, понимая, что любое промедление грозит полным разрушением Эшкрофта и гибелью всех без исключения его жителей (хоть ныне таковых остается совсем немного)...

А на вершине башни Плотник приблизился к гигантскому демону, Нефраку, захватившему душу призвавшей его Ведьмы и ступившему в мир. Плотник заявил, что Эшкрофт принадлежит ему, и только ему - утверждение, с которым демоническое порождение было в корне несогласно. Выслушав злобное шипение демона, Плотник заметил, что идея с культом была хороша, однако воплощение ее прошло скверно, и проблема Ведьмы и призванного ей демона - в неспособности предвидеть последствия своих деяния. Нефрак расхохотался, предположив, что Плотник не может надеяться выстоять в противостоянии с ним; воплощенный дух согласно кивнул: он не собирается сражаться... тем более, чем кое-кто уже на подходе.

Ступив на крышу, охотники воззрились на демона, осознав, что алчность и жажда могущества Ведьмы позволили тому ступить в смертный мир, и именно ее дух выступает "якорем", удерживающим здесь создание из Теневых Земель. Не ожидал Нефрак, что пятеро людишек сумеют повергнуть его, и дух демона окажется исторгнут из этого мира...

Кассандра заверила товарищей, что если когда-либо еще зло воспрянет в Эшкрофте, она сожжет этот городок дотла... А сейчас охотники покидали город, следуя за Джошуа, ибо знал отщепенец об ином селении, где воспряла нечисть; туда побоялся сунуться даже Девин, однако Джошуа не испытывал страха перед сущностями, скрывающимися в тенях этого мира. И четверо вполне разделяли его убеждение, посему приняли решение сопровождать нового знакомого...

Избавительница

Со времени противостояния охотников порождению Теневых Земель минуло пять лет. За это время корпорация "Дженефекс" заново отстроила разрушенный город. Купив земли, на которых пребывало здание тюрьмы, она восстановила и расширила строение, преобразив его в административное здание для сотрудников корпорации. "Дженефекс", производящая множество товаров - от косметики до детских игрушек - обеспечила работой жителей Эшкрофта, вернув им покой и уверенность в завтрашнем дне. Город процветал; старый район был заново отстроен, а новые здания были возведены в речном районе. Казалось бы, ничто не в силах помешать счастью простых горожан в эти рождественские деньки... но корпорации придется осознать, что зло не дремлет, и всей мощи "Дженефекс" может оказаться недостаточно, чтобы противостоять ему.

На протяжении последних 10 лет Кели Уинтерс, чьи родители погибли от лап одержимого злыми духами плюшевого медведя, воспитывал отец Эстебан Кортез. В то страшное мгновение, в церкви, девочка познала наделение, и сейчас, как и приемный отец ее, следовала стезей охотницы, однако избрала для себя класс "избавительницы", и старалась не лишать нечисть жизни, не попытавшись предварительно понять мотивы, которыми руководствуются "богоотвратные твари" в своих действиях.

Два месяца спустя зло вернулось в Эшкрофт, что неудивительно, учитывая страшную и кровавую историю городка. По неведомой причине оборотни и прочие монстры наносили удар по контейнерам с товарами корпорации, причиняя той огромные убытки. Председатель правления "Дженефекс" - Ксавье Люсьен, являющийся также охотником и магом, - просил помощи у соратников, и Эстебан срочно связался с былыми товарищами.

Те - Кассандра, Саманта и Спенсер - прибыли в Эшкрофт перед самыми рождественскими праздниками, проследовали на склад корпорации, где наблюдали, как солдаты "Дженефекс" сдерживают атаку оборотней. "Кажется, я поняла, почему они нападают", - обратилась Кели к Люсьену, когда нападение совместными усилиями удалось отразить. - "Как долго вы на них охотитесь?" "Почти год", - пожал плечами глава корпорации. - "Когда я хорошенько проредил местную популяцию мертвяков и вампиров, то всецело сосредоточился на оборотнях. Но они скрываются в окрестных лесах и куда более могущественны, чем я мог себе представить. Большинство населения Эшкрофта работают на "Дженефекс"... а эти оборотни убивают невинных рабочих. Мне не справиться с ними в одиночку".

Переглянувшись, охотники кивнули друг другу; с этим городом связаны их самые тягостные и страшные воспоминания, но именно здесь они обрели друг друга и продолжат противостоять нечисти, наносящей удары из теней. Снаружи послышалось утробное рычание; наверняка оборотни вот-вот возобновят свою атаку.

Действительно, множество огромных прямоходящих волков ворвалось на склад, и охотники, как в прежние времена прикрывая спину друг другу, открыли по тварям огонь серебряными пулями... С помощью подоспевших солдат корпоративной службы охраны охотникам удалось обратить оборотней в бегство; дабы не вернулись монстры в ближайшее время, охотники преследовали их до окраины старого городского парка, где, потребовав у солдат взрывчатку, разрушили каменную арку, и образовавшийся завал надежно перекрыл дорогу, ведущую в лес... по крайней мере, на какое-то время...

Люсьен сообщил охотникам, что нападали оборотни на товары, предназначенные для ночного клуба "Смерть"; Кели предложила соратникам начать расследование происходящего именно оттуда. Угрюмо кивнув, остальные согласились, последовали за девушкой в дальнюю часть города, где находилось помянутое заведение.

Конечно, даже если допустить, что устроенный взрыв не позволит новым силам оборотней ворваться в Эшкрофт, в пределах города рыскало предостаточно тварей, на корню поганя жителям рождественское настроение, вынуждая их дрожать в собственных квартирах и носа не показывать на улице...

Однако в клуб охотников не пустили; здоровенный вышибала у входа потребовал предъявить членские билеты, а поскольку таковых не оказалась, велел пятерым подозрительным типам убираться прочь. К помощи Люсьена взывать не следовало, ведь охотники надеялись проникнуть внутрь, не привлекая излишнего внимания.

Не ведая, как поступить охотники отошли от здания на заснеженную улицу, когда приблизился к ним некий мужчина, предложив сделку: они помогают ему проникнуть в ближайший оружейный магазин, а уж он после проводит их в клуб. Не обремененные излишними моральными принципами, охотники на предложение согласились, и вслед за мужчиной устремились к зданию оружейного магазина, высящемуся в соседнем квартале.

Сопроводив случайного знакомого до входа и прикончив по пути несколько оборотней, они удостоились слов благодарности, а также получили членские билеты, необходимые для посещения ночного клуба. Воспряв духом, охотники вернулись ко входу, с гордостью предъявили билеты вышибале, и тот, буркнув что-то себе под нос, посторонился, пропуская пятерых в заведение.

Надо отметить, неподалеку от входа в клуб охотники заметили светящиеся глифы, видимые лишь им, ибо оставляли подобные символы Вестники, и указывали они на прибежища нежити. Неужто и клуб "Смерть" - одно из таковых?!.

Оказалось - так и есть; среди танцующих в клубе людей охотники заметили немало вампиров, столь ненавидимых оборотнями. Стало быть, поручение Люсьена может подождать, а им необходимо покончить с нежитью и выяснить, кто заправляет этим заведением.

Понимая, что вампиры питаются кровью посетителей клуба, охотники дожидались момента, когда твари пытались уединиться со своими потенциальными жертвами, и лишь тогда расправлялись с кровопийцами, веля спасенным бежать отсюда со всех ног... Оставив танцпол, охотники устремились к задним помещениям здания, где встретили немало вампиров и гулей...

Ступив в одно из помещений, лицезрели они старого знакомого - Плотника; сопровождавшие последнего вампиры вскинули автоматы и ружья, направив те на вошедших. "Думаю, вы заметили, что ваш маленький танец с Ведьмой и ее зверушкой из Теневых Земель 5 лет назад имел свои последствия", - произнес Плотник, обращаясь к охотникам. - "Люсьен и "Дженефекс" поторопились занять город, отстроить его заново. Именно этим мы и занимаемся в Эшкрофте: закрываем свои грехи яркими огнями и делаем вид, будто ничего не произошло. Но мы с вами знаем правду. Дело вот в чем, маленькие охотнички. Для того, чтобы целиком и полностью вернуть из загробного мира - Теневых Земель, мне пришлось заключить сделку. Не стану посвящать вас в детали, но суть такова: мне придется убить вас. Да, вы мне не нравитесь, но мне казалось, между нами нечто сродни невольному уважению друг к другу. Поэтому, извините, но... ничего личного".

Как и тогда, 10 лет назад в тюрьме Эшкрофта, Плотник стремительно метнулся к охотникам, занеся кинжалы для удара. Как и тогда, 10 лет назад, он оказался повержен, преисполнился ужаса пред гибелью и очередным возвращением в мир иной... покинуть который, скорее всего, ему уже не представится возможности. "Если вы убьете меня, то ничего не сможете узнать", - торопливо заговорил Плотник. - "А ну-ка, отступите!"

Заметив, что охотники не торопятся произвести контрольные выстрелы, Плотник заметно приободрился. "Как я уже сказал, мне пришлось заключить сделку", - молвил он. - "В мою задачу входит надзор за этим клубом. Рад в неделю из лабораторий "Дженефекс" сюда поступает определенное вещество. Не знаю, какое именно, не спрашивайте. Я должен лишь подмешивать его в напитки. Я знаю, о чем вы думаете, но Люсьен не обладает достаточным могуществом, чтобы вернуть мой дух обратно из Теневых Земель... немногие сущности на это способны. Здесь вершится куда больше, чем вы можете себе представить... и куда больше, чем Люсьен хотел бы сообщать вам. Меньше всего на свете я хочу привлекать к себе его внимание. Я убираюсь прочь отсюда, пока не заметили они, что я потерпел неудачу, и если в ваших головах есть хоть толика здравого смысла, вы поступите так же".

Плотник исчез, а охотники, покинув клуб, устремились к бывшему зданию тюрьмы, ныне представляющему собой оплот корпорации "Дженефекс". Похоже, пришла пора задать Ксавье Люсьену несколько неудобных вопросов...

Однако по прибытии в означенный район заметили охотники, что лаборатории корпорации атакуют оборотни, и солдаты из последних сил сдерживают натиск чудовищ. У ворот здания с последними сражался сам Люсьен, и охотники подоспели на помощь к главе корпорации, приходилось которому весьма нелегко.

"Должно быть, они совсем отчаялись, раз решаются на подобные атаки", - покачал головой Люсьен, когда натиск оборотней удалось отразить, и, обратившись к солдатам, добавил: "Вы должны расстреливать их как бешеных псов". Обернувшись к охотникам, он произнес: "Боюсь даже представить, как все могло закончиться, если бы вы не пришли к нам на помощь. Если вам что-нибудь будет нужно - только попросите. Отрадно сознавать, что рядом есть люди, которые понимают истинное положение дел. Быть может, мы все-таки сумеем очистить Эшкрофт от нечисти".

Охотники провожали взглядами Люсьена, наряду с солдатами уходящего внутрь здания. Очевидно, что на прямые вопросы глава корпорации отвечать не станет, поставив под сомнение откровение Плотника. Но, будучи наделенными, видели охотники, что солдаты "Дженефекс" - не люди... а нечто иное...

Посему пятеро приняли решение тайком проникнуть в здание корпорации и выяснить, что происходит в многострадальном Эшкрофте на этот раз... отыскав черный ход, охотники ступили внутрь, оказавшись в знакомом - пусть и переоборудованном - строении.

К изумлению охотников, обнаружили они в лабораториях корпорации немало человекоподобных монстров - таковыми выступали и многих из солдат службы безопасности "Дженофекса"!.. Не скрываясь, охотники занялись уничтожением оборудования в лабораториях, ибо своими глазами узрели, что производит корпорация некий токсин - вещество, должное поработать разумы его принявших, сделав их безвольными рабами сущности, с которой заключил сделку Плотник... и которой, похоже, подчиняется Люсьен.

Близ центра управления в резервуаре находилось отвратное существо, покончить с которым охотники сумели далеко не сразу, но когда упокоилась тварь, пятеро проследовали в следующее помещение... где обнаружили оборотня, прикованного к стене. Спенсер навел на чудовище ружье, однако перед оборотнем встала Кели, заявив, что не позволит соратнику прикончить беспомощную тварь. "Мы были идиотами... все мы", - заявила она, обращаясь к недовольно нахмурившимся охотникам. - "Оборотни все знали... а мы - нет. Мы убивали их для Люсьена, но я отказываюсь продолжать делать это. И тебе не позволю, Дьюс. Ведь мы знаем, что за всем происходящим стоит Люсьен, и никто другой. "Дженефекс" производит это дерьмо, начиняя им все свои товары... и даже Плотника заставили сбывать их! Наделенный он или нет, Люсьен - зло в чистом виде. И ему помогает столь могущественная сущность, что даже нежить вроде Плотника до смерти боится ее. Вы думаете, Плотник, посылая нас сюда, хотел помочь?.. Да они хотят, чтобы мы покончили и с этим оборотнем, и со всеми остальными! Чтобы мы так были заняты убийством друг друга, что не заметили истинный источник зла. Когда вы уже поймете, что нами просто вертят, как марионетками?"

Дьюс опустил ружье, кивнул остальным; охотники осторожно приблизились к оборотню, освободили его от оков. "Токсин, который Люсьен заставляет пробовать людей, - духовная отрава. Вещество, противное природе, которое оскверняет разумы людей и делает их рабами нашего древнего врага. Я не тешу себя мыслями о спасении, и между нами нет добрых чувств, но знайте: Люсьен собирается нанести удар по моим сородичам, истребив их всех до единого - как оборотней, так и наших родичей-людей. Боюсь, нам одним не выстоять против сил, которыми он располагает, ибо лес наш практически беззащитен. Спасите моих сородичей, и клянусь честью - мы поможем вам поставить Люсьена на колени... или умрем, пытаясь это сделать".

Кое в чем оборотень был прав: монстры, созданные в лабораториях "Дженефекс", действительно являют собой грозную силу. Поспешив покинуть здание корпорации, охотники поспешили добраться до центральной площади города, где, как они знали, находится вход в старые катакомбы; таким образом они сумеют добраться до леса в кратчайшие сроки...

Ныне монстры и солдаты Люсьена преследовали охотников по пятам, ибо осознал лидер корпорации - эти пятеро могут стать существенной помехой в претворении в жизнь его замыслов. Но на площади лицезрели охотники чудовищного, гигантского Санта Клауса... а также плюшевого медведя, созданного в лабораториях "Дженефекс". Эдакое изощренное издевательство Ксавье Люсьена над горожанами в целом и над Кели Уинтерс в частности. Глаза девушки наполнились злыми слезами: подобная тварь 10 лет назад разорвала ее родителей !

Но, покончив с одним медведем, охотники лицезрели следующего - похоже, производство подобных игрушек было поставлено у корпорации на поток. Но сейчас "Дженефекс" сбросила маску, явив свой истинный облик во всей его отвратности...

Охотники спустились в катакомбы, пребывало в которых немало зомби и гулей, а вскоре предстали людям и нынешние хозяева сих захоронений - низшие вампиры... Миновав катакомбы, охотники достигли разрушенной части города, где 5 лет назад Ведьма воздвигала башню, создавая брешь между мирами. Здесь их уже ждали монстры Люсьена. Последние безжалостно расправлялись с оборотнями, дерзнувшими показаться на окраинах Эшкрофта; одного из таковых охотникам удалось спасти, и благодарный оборотень обещал показать людям выход из разрушенного района.

Следуя за ним, охотники достигли руин приснопамятной башни, о давнишнем противостоянии с демоном на крыше которой у них остались самые мерзкие впечатления. Сразив огромного боевого гуля, они простились с оборотнем, который напоследок дал им совет: не оборачиваться спиной к его сородичам, ведь хоть цели их на данный момент совпадают, все может измениться в одно мгновение.

Сознавая, что корпорация отравляет своим токсином водные запасы города, охотники приняли решение перекрыть трубы, по которым вода поступает потребителям. Центр управления оными системами оказался неподалеку, в подземных стоках; в сем благом начинании к охотникам присоединились оборотни, которым претило любое осквернение природы.


...О деяниях охотников офицеры службы безопасности доложили Ксавье Люсьену, и тот, выругавшись с досады, приказал подчиненным немедленно готовить весь остающийся на складах товар к отправке, а также отправить солдат в лес, где перебить все, что движется.

"Я предупреждал тебя, Ксавье Люсьен", - громыхнул в разуме магната бесплотный глас, исполненный могущества. "Я думал... они хотели помочь", - попытался оправдаться Люсьен. - "Думал, они понимают, чего я пытаюсь достичь". "Ты глупец", - резюмировала сущность. - "Очевидно, они осквернены оборотнями. Они предали охоту. Но я никогда не предам тебя... Ведь я дал тебе все, о чем ты просил, воплотил в жизнь все твои мечты. Разве не выполнил я свои условия сделки? Эти предатели стремятся уничтожить все, созданное нами. Это недопустимо. Они должны заплатить за это, Ксавье Люсьен. Ты станешь инструментом нашего воздаяния. Ты станешь силой, которая заставит Небеса содрогнуться... все, что тебе нужно - согласиться".

Люсьен обреченно покачал головой, знаю, какую цену придется заплатить за могущество, предлагаемое сущностью. И все ответил согласием... и пал на колени, сдерживаясь, чтобы не заорать от невыносимой боли, когда энергии начали наполнять его смертное тело, преображая...


Охотники, добравшись до леса, присоединились к оборотням, отражающим массированный натиск сил "Дженефекс". Сражения шли повсюду; кое-где начали вспыхивать огни пожаров... Расправляясь с солдатами корпорации, охотники достигли сокровенной Рощи оборотней, где разыскали вожака племени - Винсента. Племя последнего защищало мост, ведущий к Роще, ведя ожесточенный бой не только с миньонами корпорации, но и с огромными, исполненными скверны оборотнями, принявшими сторону противника.

Мало-помалу оборотням и неожиданным союзникам их, охотникам, приходилось отступать к сердцу Рощи. Именно там произошло решающее сражение между созданиями, ратующими за сохранение природы в первозданном виде, и осквернителями ее. Охотники покончили с вожаком оскверненных оборотней, и Винсент преградил путь сородичам, жаждущим отведать человеческой крови. "Хватит!" - рявкнул он. - "Эти люди - под моей защитой, и если бы не они - мы сейчас, возможно, были бы мертвы, убиты созданиями Люсьена. Приберегите свою ярость для "Дженефекс", ибо сражение еще не закончено".

Оборотни нехотя подчинились вожаку, отступили, а тот продолжал говорить: "Пока существует "Дженефекс" и жив Люсьен, угроза для нас сохранится. Он продолжит отравлять Эшкрофт и претворять в жизнь замыслы нашего древнего врага. Единственный выход для нас - временно объединиться с этими людьми. Приготовьтесь же к великой войне!.."

Что ж, настало время нанести корпорации ответный удар, тем более, что силой оной только что нанесено сокрушительное поражение. Наряду с оборотнями охотники устремились к Эшкрофту. Шли, не таясь: к чему?..

У здания корпорации начиналась массовая бойня, ибо солдаты "Дженофекс" открыли огонь по пытающимся бежать прочь сотрудникам. Охотники встали на защиту несчастных, пытаясь спасти объятых ужасом, паникующих людей от гибели. После чего проследовали к обширному гаражу, где монстры загружали ящики с начиненными токсином товарищами в грузовики, покончили со всеми до единого тварями.

Скрупулезно осмотрев складские помещения, заметили охотники и емкости, содержащие токсин, которые не преминули уничтожить. После чего начали восхождение к пентхаузу здания, на каждом этаже встречая ожесточенное сопротивление со стороны созданных в лаборатории монстров, солдат, а также одержимых злыми духами рабочих.

На одном из верхних этажей здания охотники заметили Люсьена, который постановил, что они предали охоту, связавшись с оборотнями. И теперь глава корпорации обещал перебить все и каждого, дерзнувшего выступить против него... Люсьен ретировался, а охотникам пришлось иметь дело со множеством солдат, открывших по ним огонь на поражение.

Заложив взрывчатку у основания башни, возведенной на крыше здания корпорации, охотники поднялись на вершину оной, где их уже дожидался разгневанный Люсьен. "Да кем вы себя возомнили?!" - напустился он на охотников. - "Вы что, всерьез полагаете, что можете придти в мой город через пять лет отсутствия, и разрушить все, созданной мной ради каких-то животных? Мы могли бы освободить Эшкрофт от тварей, удерживающих его. Я думал, вы понимаете это. Вы могли бы стать частью великого свершения. Но я вижу, что эти монстры заразили вас свой скверной... Да... вы - предатели охоты, и расточили свои дары, чтобы защитить тварей, которых некогда поклялись уничтожить. Но я слишком далеко зашел, многим пожертвовал, и теперь не могу позволить себе оставить вас в живых. На этот раз вы, охотники, имеете дело не с жалким старым вампиром... мы стали сильнее людей, сильнее охотников, даже сильнее Вестников!"

На глазах охотников Ксавье Люсьен обратился в могучего крылатого демона, набросился на былых соратников... И когда демон оказался повержен, к главе корпорации вернулся человеческий облик, и распластался он, израненный, на вершине башни. Послышались взрывы; через считанные мгновения башня рухнет, и охотники окажутся погребены под обломками... Но Эстебан Кортез наотрез отказался покидать здание, пока противник их еще дышит...

В нескольких шагах от охотников открылся портал, "мост", и показавшийся из него Винсент поторопил соратников; из пятерых охотников на ногах оставались лишь Саманта, Кассандра и Эстебан... Дьюс и Кели оставались без сознания. Рыкнув с досады, оборотень взвалил на плечо тело Спенсера, затрусил к порталу, вслед за ним Кассандра и Саманта потащили Кели...

Эстебан же, кивнув на прощание товарищам, обнажил клинок, шагнул к остающемуся на коленях Люсьену. Кели, к которой сознание вернулось в столь неподобающий момент, с истошным воплем рванулась было к приемному отцу, но женщины удержали ее, и избавительнице оставалось только бессильно наблюдать за последним актом самопожертвования благородного судьи.

"Ты предал нас всех, Ксавье Люсьен", - произнес Эстебан, приставив клинок к горлу поверженного охотника, по доброй воле ставшего вместилищем демонической сущности. "Неужто ты так и не понял?" - с горечью отвечал Люсьен. - "То была единственная возможность выдворить проклятых монстров из Эшкрофта!" "Я вынес свой приговор", - процедил судья, и резким ударом снес возжелавшему могущества субъекту голову.

...Страшный взрыв сотряс здание корпорации, разрушив башню, на вершине которой завершилось судьбоносное противостояние. Остававшиеся у подножия монументальной постройки охотники, наблюдали, как что-то блеснуло на солнце... и в землю вонзился клинок погибшего Эстебана. Заворожено воззрившись на меч, Кели сделала шаг вперед, сжала ладонь на рукояти меча - последней памяти об усопшем, заменившем ей отца... и о последнем его даре.

Больше их ничто не задерживало в Эшкрофте - городе, построенном на костях, и как магнит притягивающем тварей, прячущихся в тенях сего мира...

  1  2  3  4  5  6  7  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich