Demilich's

Антология

~ Штормхолд~

Злая удача забросила героя в темницу Штормхолда, находящуюся под началом известного безумца - Квинтуса Варуса. И, ежели тюремные надзиратели обнаружат его, то отправят вместе с иными заключенными трудиться за раскопках руин Штормхолда, а это означает скорую гибель. Потому герой прилагал все усилия, дабы не попасться местным заправилам под горячую руку, но в то же время исполнить свою миссию - прикончить Надзирателя Варуса и пресечь распространяемое им зло.

Среди каторжан ходили слухи, что Варус приказывает исследовать все новые туннели, обнаруженные в руинах Штормхолда, в тщетных поисках некоего волшебного кристалла. Но замыслы его - изъять Зло из души одного человека, дабы поместить в другого - чистое безумие! Здесь, в Девятью забытом подземелье, сама земля источает Зло и Порчу, потому несчастные и сходят с ума поголовно, как заключенные, так и надзиратели.

Долгие недели провел герой в бесконечных сражениях с безумными каторжанами, ворами - расхитителями гробниц да охотниками за сокровищами, а также с закованными в броню орками-надзирателями, патрулировавшими отдаленные залы Штормхолда. Все новые проходы открывали несчастные заключенные, и, подобно стае голодных псов, туда устремлялись подручные Варуса в надежде обнаружить вожделенную реликвию.

Однажды герой имел сомнительное счастье лицезреть воочию самого легендарного Надзирателя. Тот гордо прошествовал мимо него в окружении сонма телохранителей, и, видать, признал за своего, ведь герой за время, проведенное в руинах крепости, сумел разжиться вполне приличным комплектом доспехов надзирателя. Квинтус Варус смерил струхнувшего героя пронзительным взглядом. "Благословлен ты, ибо помогаешь мне избавить Империю ото зла!" - чопорно возвестил безумец. - "Исполняй же свою работу, и дни твои будут очищены от боли!" И с этими словами он двинулся дальше, тут же позабыв про встреченного в темном тоннеле подозрительного странника.

Тот, воспользовавшись случаем, скользнул в боковой проход, с трудом переведя дыхание. Невероятно, но факт: он все еще жив! А стало быть, приключение продолжается...


Немного погодя герой набрел на лагерь искателей приключений в одной из обширных каверн крепости. Как и он сам, сии индивиды занимались поисками волшебных кристаллов независимо от Варуса, что последнего донельзя злило. И все же Надзиратель опасался в открытую выступать против закаленных в боях искателей приключений, решив, что шансы их заполучить Кристалл Штормов раньше, чем это сделают его подопечные весьма невелики. Тем не менее, Квинтус Варус счел своим долгом предупредить волшебницу Хельгу, предводительницу отряда авнтюристов, о своем крайнем недовольстве их присутствием на раскопках Штормхолда. Впрочем, предупреждение это было всецело проигнорировано...

Пообщавшись с новоявленными союзниками, герой вновь углубился в мрачные тоннели, пообещав Хельге, что будет щедро снабжать ее магическими кристаллами в обмен на магическую защиты его собственной персоны. В кристаллах недостатка не наблюдалось - обыскивая тела убиенных им надзирателей, герой непременно находил кристалл-другой. Самому-то ему артефакты сии без особой надобности, а вот Хельга была чрезмерно благодарна, и представила в распоряжение героя весь арсенал ведомых ею заклинаний - как целительных, так и защитных, не говоря уже о заговорах оружия и доспехов.

Весть о том, что в его тоннелях завелся некто, разящий как верных орков, так и подземную нежить, до Квинтуса Варуса дошла довольно скоро. Долгие часы провел Надзиратель, глядя на своего противника в магический шар, размышляя, как же ему надлежит поступить с ним. В итоге было принято решение покамест оставить героя в живых, благо он куда лучше надзирателей справлялся с первоочередной задачей - зачисткой позабытых тоннелей Штормхолда от расплодившейся там нежити.

"Я знаю, что ты воруешь у меня, крысеныш", - долетел до героя, обшаривавшего труп очередного поверженного орка, шепот Надзирателя. - "Но пока что ты можешь оказаться полезен. Не жадничай особо, и я закрою глаза на твои выходки... Бери все кристаллы, что хочешь, кроме того единственного, что нужен мне. На кону - твоя жизнь". Герой встрепенулся, вскочил на ноги, до боли в глазах вглядываясь в окружающую его тьму, но вокруг все дышало полным спокойствием. Отчего же на душе так тревожно?..


И спустя много дней, проведенных без глотка солнечного света в непроглядной тьме гробниц Штормхолда, герой сошелся в поединке один на один с Квинтусом Варусом и... одолел Надзирателя.

Труп последнего остывал у ног героя, сжимавшего в руке огромный Кристалл Штормов, щедро напитанный волшебным могуществом жрецов практически позабытой религии. Кристалл не может вместить в себя все зло этого мира, однако ему вполне по силам очистить от порчи сию темницу, освободить несчастных каторжан - пленников Варуса.

Уставший донельзя, но довольный, герой пустился в обратный путь. Он свободен, наконец.

~ Утренняя Звезда ~

Герой прошествовал во врата Утренней Звезды - крепости, расположенной на северном побережье Скайрима, вдали от суеты и страстей великой Тамриэльской Империи. Его, искателя приключений со стажем, пригласил лично губернатор Утренней Звезды, столкнувшийся с крайне неприятной проблемой: один из четверки героев-защитников цитадели оказался предателем, и теперь по его вине племена, населявшие ледник, объединились и выступили маршем против оплота человечества на крайнем севере. Как ни старался, губернатор не смог установить личность предателя, однако на существование оного указывали неопровержимые факты. Посему правитель твердыни изгнал всех четырех защитников, и призвал нашего героя, дабы тот сподобился устранить угрозу со стороны осаждающих Утреннюю Звезду племен, а заодно попытался-таки раскрыть личину человека, предавшего свой город и свой народ.

Покамест первый натиск объединенного воинства бригандов, ледяных троллей и прочих обитателей северной тундры удалось отбить, но обстановка в крепости сложилась крайне напряженная. Монстры атаковали одновременно северную и восточную стены, и лишь доблесть защитников удержала твердыню от неминуемого падения.

И герой взялся за собственное расследование прозошедшего, в чем ему по мере своих сил взялась помогать местная провидица, Эустасия.

Перво-наперво он отправился в сопредельные области обширного ледника в надежде отыскать изганных защитников - Алхавару, Беатрис, Чанга и Делакройкса - да хорошенько порасспросить их о последней атаке на Утреннюю Звезду. В том, что те с радостью согласятся на сотрудничество и ответят на его вопросы, герой не сомневался - защитники отдадут все, лишь бы вернуть свое доброе имя в глазах правителя и народа Утренней Звезды.

Всем четверым герой задавал одни и те же вопросы, выслушивал ответы, старательно выискивая неувязки. Ведь тот, кто есть истинный предатель, наверняка будет лгать, стараясь подвести под подозрение былых товарищей. А интересовался герой атаками на северную и восточную стены, на городские врата, спрашивал об общении защитников с губернатором во время атаки, а также о запросе подкрепления от Императора и о переговорах с племенами ледника.

"Северная стена?" - вспоминала Беатрис, когда герой обнаружил ее в небольшой пещерке в двухдневном переходе к востоку от Утренней Звезды. - "Ее защищала Алхавара, Чанг придержал свои силы в резерве, а Делакройкс и вовсе всецело сконцентрировался на защите южной стены. Восточную стену удержали вместе Алхавара и Чанг. Во время боя Алхавара общалась с губернатором напрямую, Чанг - посредством курьера, а Делакройкс и вовсе требовал от правителя подкреплений для удержания своей позиции. Насчет общения напрямую с Императором... Я уверена, что Чанг не делал этого, Алхавара тоже - гордость не позволила, а вот Делакройкс испросил Императора назначить губернатором Утренней Звезды его самого да прислать побольше легионов для защиты города. Перед атакой Алхавара не вела переговоры с вражескими племенами, а вот Чанг, наоборот, вел, презрев прямой запрет на это губернатора; Делакройкс же, стремясь доказать свою верность городу, провел несколько небольших рейдов против ледяных троллей. Алхавара не приближалась к вратам перед боем, занятая экипировкой своих солдат в оружейной; их осматривал Чанг, а Делакройкс додумался во время сражения оттянуть часть защитников врат к себе на южную стену".

"Ищешь предателя, да?" - криво ухмыльнулся Делакройкс, встретив героя на леднике к западу от города. - "По приказу губернатора? Если этому хлыщу нужен предатель, пусть в зеркало посмотрится... Но к делу. Я помогу тебе, чем смогу. Во время последнего сражения защита северной и восточной стен легла на плечи Алхавары, восточной - Беатрис и Чанга, который придержал дополнительные силы в резерве, ожидая более массированной атаки с севера; что интересно - перед самой атакой Беатрис перебросила свои войска с восточной на северную стену. Да, Алхавара общалась с губернатором во время сражения, Беатрис же и вовсе немедля исполняла каждый приказ правителя; что до Чанга то он посылал к нему курьера. Я знаю, что Алхавара в своей гордыне никогда не снизойдет до того, чтобы испросить о помощи Императора, Чанг тоже не обращался к нашему сюзерену, а вот Беатрис наверняка собиралась заручиться его поддержкой, дабы самолично править Утренней Звездой. Нет, Алхавара не вела никаких переговоров с врагами, в отличие от Беатрис, которая надеялась решить дело миром и делала это тайно; Чанг же в открытую контактировал с лидерами воинства ледников. К городским вратам перед боем лишь приближался Чанг, инспектируя их, в то время как Алхавара и Беатрис были заняты в оружейной со своими воинами".

Алхавару герой отыскал на самом побережье беспокойного Моря Призраков. Воительница с радостью дала ответы на все обращенные к ней вопросы героя. Подтвердила, что Беатрис и Чанг сражались на северной стене Утренней Звезды, в то время как Делакройкс защищал южную. Да, факт переброски войск Беатрис с восточной на южную стену имел место перед боем, и честь сражаться на оной выпала лишь солдатам Чанга и Делакройкса. Дабы продемонстрировать свою лояльность, Беатрис мгновенно исполняла любой приказ губернатора, Чанг посылал к нему курьера, а Делакройкс громко требовал подкреплений для защиты своей позиции. По словам Алхавары, Беатрис действительно пробовала заручиться поддержкой Императора, чтобы впоследствии занять пост губернатора Утренней Звезды; Делакройксу общение с монархом было совершенно не нужно, в отличие от Чанга, который отправил гонца в Циродиил с просьбой о помощи. Нет, Беатрис не общалась с племенами ледника, уж слишком она их недолюбливала, чтобы вести какие бы то ни было переговоры; а вот Чанг оные вел, и даже в открытую, наплевав на запрет губернатора; Делакройкс же пытался раздавать взятки в обмен на сведения на защитных сооружениях Утренней Звезды. А перед самым боем Беатрис осматривала войска, Чанг - крепостные врата, Делакройкс же ослабил их защиту, отозвав часть солдат для укрепления своего участка стены.

Чанг бродил по южному тракту, ведущему от Утренней Звезды в сердце Скайрима. По словам его, Алхавара с Беатрис защищали северную стену, в то время как Делакройкс - южную. Да, Беатрис в огне сражения перебросила войска с восточной стены на северную, оставив воинов Алхавары, занятых на восточном рубеже, одних, ибо Делакройкс посвятил себя всецело южному фронту. И следующие слова его подтверждали доселе услышанное героем: Алхавара общалась лично с губернатором, Беатрис всеми силами старалась исполнять возложенные на нее поручения, Делакройкс же требовал для себя подкрепления. Касательно помощи Императора - Алхавара никогда не опустится до того, чтобы испросить ее, даже для родного города; Беатрис же постаралась заручиться поддержкой монарха, дабы сместить нынешнего губернатора Утренней Звезды, ровно как и Делакройкс, который также попросил Императора назначить его новым правителем, а заодно прислать войска для защиты города. Чанг добавил, что до сражения Алхавара и не думала вести переговоры с племенами ледника, Беатрис же тайно вела, надеясь на перемирие, а Делакройкс проводил молниеносные рейды, нанося удары и тут же отступая, пытаясь тем самым доказать губернатору свою неоспоримую верность. Касательно положения городских врат перед боем, то тут Чанг не сообщил ничего нового: да, Алхавара экипировала своих солдат, Беатрис проводила смотр, Делакройкс же ослабил врата, забрав часть воинов к себе на южную стену.

Гехенот Непростая задачка стояла перед героем: несмотря на очевидные разногласия между защитниками, выявить ложь одного из них очень и очень трудно. Но здесь поистине неоцинимую помощь ему оказала провидица Эустасия, которая изрекла несколько туманных пророческих фраз, расставивших все на свои месте. "Предатель защищал северную стену", - вещала провидица, отрешившись от мира и полностью погрузившись в транс. - "Предатель защищал восточную стену. Предателю наплевать на Императора, но он не побрезгует испросить его о помощи".

И герой открыл имя предателя - Алханара!

...Взревели рога, и племена ледника обрушились на Утреннюю Звезду в последней, отчаянной атаке. Огромное число атакующих позволило некоторым из них миновать защиты и проскользнуть в город.

За оказанную помощь в разоблачении Алханары губернатор Сайрил Винтикай даровал герою волшебный артефакт - Звездный Лед, который фокусировал всю духовную силу защитников крепости и обращал ее в поистине разрушительные заклятия стихийной зимы.

То была воистину страшная сеча, но герой отыскал в рядах атакующих магического монстра - гехенота, самую страшную угрозу для жителей Утренней Звезды, и поразил его магией Звездного Льда. После чего, усталый донельзя, разыскал губернатора Сайрила Винтикая и доложил ему о победе. Правитель сдержанно поздравил героя, но тому куда приятнее было получить причитающееся золотишко.

Покинув Утреннюю Звезду, герой отправился на поиски новых приключений...

~ Теневой Ключ ~

Война пришла в Хаммерфелл; в кровавом конфликте погрязли три Имперские Провинции. Рекомая "Войной Бенд-а'махка", она надолго оставит след в истории Тамриэля.

Но многие сражения ведутся не на полях, а в глубоких тенях. Оные - магические битвы, по существу столь же яростные и опасные. И неведомо королям и Великим Магам, что в пламени войны родится герой, коему суждено изменить судьбы как их самих, так и этого мира.

1

Всю свою сознательную жизнь он провел в глухой деревушке Путь Азры, приютившейся у подножья Драконьих Гор, хотя, если говорить откровенно, никакие торговые тракты здесь и близко не лежали. Ближайший из них проходил много миль севернее, за Перевалом Гаста, а вот он уже соединял западные Скалистые Земли с восточным Скайримом. Правда, в последние годы купеческих караванов поубавилось; ходили слухи, что его величество Император Уриэль Септим VII отрешился от деяний мирских, что немедля вылилось в череду конфликтов по всему государству. За примерами далеко ходить не надо: вон, на юге каджиит из Элсвеира вовсю рубятся с эльфами Валенвуда, да и те же скайримцы-северяне косо поглядывают на своих западных соседей, бретонцев и редгардов. Давно уже зуб точат, того и гляди, в свете повсеместных беспорядков возьмут да учудят чего, уверовав в собственную безнаказанность. Может, уже и сцепились, с них станется.

Так проходило бытие нашего героя, в глухомани Хаммерфелла. До сегодняшнего дня...


Здоровый сон - это прекрасно и замечательно, но когда он превращается в кошмар наяву!.. Герой наш проснулся от громкого шума, раздававшегося снаружи: звенела сталь, кто-то истошно вопил, слышался топот ног. Что это означает, понять особого труда не составляло: война наконец докатилась и до их селения. Вытащив из кованого сундука старый отцовский меч, герой глубоко вздохнул, собираясь с духом, после чего распахнул дверь и осторожно выглянул наружу.

Сражение уже заканчивалось; землю усеивали трупы разбойников с большой дороги, совершивших сие дерзкое нападение, а также их ручных гигантских крыс. В лужах крови плавали и честные селяне, принявшие безвременную смерть от вражеских клинков. Случившееся куда больше походило на обычный бандитский набег, нежели на какие-то организованные боевые действия.

К растерянно взирающему на картину резни герою подошла жрица Альматея, надзиравшая за местной церквушкой. Она-то и сообщила, что разбойники, ведомые неким Делфраном, пленили множество селян да увели их в свое логово, кое должно находиться где-то в предгорьях у Перевала Гаста. Герой молча кивнул; еще не ведая, что, в сущности, происходит, он твердым шагом двинулся на север, ибо долг перед односельчанами и родичами ставил превыше всего остального.

Несколько часов топал герой по пыльному тракту, когда вдруг до него донесся шум множества лапок. Нырнув в придорожные заросли, он с изумлением наблюдал, как пятеро огромных крыс, пыхтя и отдуваясь, волокут на спинках тяжелый сундук. Команда грызунов скрылась в колючем кустарнике, и герой, довольно усмехнувшись, последовал за ними. Уж теперь-то поиски разбойничьего логова не представляли никакий проблемы.

Негодяи, занятые дележом награбленной добычи, меньше всего ожидали визита незваного вершителя справедливости. Последнему несказанно повезло, что среди противостоящих ему бандитов не оказалось ни одного опытного фехтовальщика или дезертировавшего ветерана Имперского легиона. Все как один - отребье, понабежавшее из окрестных весей да баламутящее мир и покой на Перевале Гаста. Верным мечом герой вершил самосуд, обходя одну за другой пещеры, служившие убежищем прихвостням Делфрана. Односельчан и иных пленников, захваченных разбойниками и прозябающих в железных клетях, он тут же выпускал на свободу. Среди последних затесался даже одинокий орк - Макор, которого герой хотел было прикончить за компанию, но, пораскинув мозгами, отпустил несчастного на волю.

Надо сказать, далеко не все бандиты и воры жаждали пасть от меча зашедшего на огонек поборника добра. Многих Делфран успел уже основательно достать, и они с радостью направляли героя к логову своего главаря, надеясь тем самым купить себе жизнь. Наконец, герой достиг просторной каверны, обставленной достаточно богато по меркам здешней общины оборванцев. Разъяренные, Делфран и его стражники атаковали возмутителя спокойствия и, как следствие, вскоре тела их остывали на каменном полу. Герой вознес мысленную благодарность странствующему редгарду, некогда забредшему в Азру и добросовестно обучившему его обращению с клинком. Несколько месяцев спустя наставник бесследно исчез, и никто из сельчан не мог сказать, куда он мог отправиться - таинственный воин не любил распространяться о себе.

Заметив мягкое сияние, исходящее из кармана камзола поверженного Делфрана, герой нагнулся и подобрал ключ, наверняка волшебный. Он поднес его к глазам, с интересом разглядывая. Одна часть предмета светилась, иная, казалось, пребывала в густых тенях...

Позади кто-то откашлялся и герой стремительно обернулся, поднимая меч, но перед ним стоял всего лишь немолодой мужчина в длинной ряде. "Огромное спасибо, что спас меня от этих головорезов," - молвил он. - "Но знаешь ли, из теней скоро явится нечто куда более опасное, нежели бандиты и крысы... Ох, прости, забыл представиться. Я - Скелос Ундриэль, теневой маг. Кстати, та вещица, что у тебя в руках - Теневой Ключ. Хотелось бы пообщаться с тобой подольше после возвращения в Путь Азры, так что я уж пойду, а ты заканчивай тут..."

С этими словами незнакомец, покряхтывая, двинулся к выходу из пещер. Герой, пользуясь случаем, отправился на поиски сокровищницы Делфрана. Как он считал, любой уважающий себя главарь разбойничьей шайки просто обязан иметь специально отведенные покои для хранения награбленных сокровищ. Инстинкт этот, должно быть, передался еще от древних драконов...

Врата в сокровищницу герой отомкнул Теневым Ключом, прошествовал внутрь. И сразу же на него набросились крысы, но совершенно не такие, как раньше. Эти казались... неправильными. Контуры их сливались с тенями и порой лишь часть монстра представала взору героя. Поскорее покончив с сими порождениями, тот принялся рыться в сундуке, набивая себе карманы честно заработанным золотом. Со дна ларца герой осторожно поднял Кинжал Заката; торговцы из купеческого каравана, навестившего некогда их деревушку, подробно описали жителям сей артефакт, так некстати у них похищенный. Засунув кинжал за пояс, герой в последний раз с удовлетворением оглядел устроенный им самим же разгром, после чего покинул покинутые пещеры шайки Делфрана и радостно затопал домой.

Деревня встречала его как героя... коим он, в сущности, для них и являлся. Подошедший Скелос Ундриэль похлопал его по плечу, после чего взял под руку и отвел в сторонку. Лицо пожилого заклинателя было весьма серьезно. "Вовремя ты меня спас", - без тени улыбки сказал Скелос. - "Думаю, они уже собирались начать игру "расчлени мага". Понимаешь, за мной охотится колдун по имени Ягар Тарн, и мне нужно место и время, чтобы подготовиться к обороне. И... есть еще кое-что, но я поведаю тебе об этом позже. А пока - не был бы ты так любезен очистить для меня пещеры Земных Слез? Они недалеко от деревни и послужат мне хорошим убежищем. Что скажешь?"

Герой усмехнулся; рейд в лагерь разбойников пробудил в нем неуемную жажду приключений. И кроме того, этот таинственный теневой маг его весьма заинтересовал, и он жаждал услышать историю Скелоса Ундриэля до конца. Посему, недолго думаю, герой повернулся спиной к чествующим его селянам и вновь двинулся прочь. Отдохнуть он успеет потом, к тому же - еще и полдень-то не настал!


У мрачного зева пещер Земных Слез нетерпеливо расхаживала женщина, облаченная в рыцарскую броню. "О, как только я подумала о том, что мне нужен искатель приключений, как он тут как тут!" - радостно бросилась она к показавшемуся на дороге герою. - "Понимаешь, ныне пещеру заполонили огромные грызуны и прочие твари. Я должна была встретиться с группой... друзей, но эти зверюги оттеснили их вглубь. Сама я должна остаться здесь, чтобы предупредить остальных, которые скоро подойдут. А внутри пещеры - карта, весьма мне необходимая. В общем-то, за ней я сюда и пришла. Так что если ты соизволишь отыскать ее, можешь рассчитывать на мешочек с золотом". "Как тебя зовут-то хоть?" - устало вопросил герой. Женщина осеклась, задумалась, мудро ли открывать свое имя первому встречному, потом все же представилась: "Таньян Альдвир".

Герой кивнул и, не сказав больше ни слова, устремился внутрь. Душа его ликовала: еще бы, столько важных поручений, подкрепленных обещаниями столь же щедрой награды. Он нутром чувствовал, что отныне навряд ли надолго задержится в родной деревушке - мир, весь огромный мир звал его.

Пещера и правда кишмя кишела всякой живностью, достигшей поистине гигантских размеров. Ядовитые пауки, крысы, черви... Герою пришлось вдосталь потрудиться, выдворяя сих тварей из будущего обиталища Скелоса Ундриэля. А трупы насекомых-переростков чародей пускай сам выносит; герой зарекся к ним и вовсе прикасаться, по крайней мере, без дополнительной оплаты. В одном из уголков подземелья обнаружился недавно обглоданный скелет, рядом с которым в изорванной суме отыскалась карта Скайрима, а также рекомендательное письмо для Таньян Альвир, адресованное некоему генералу Дювайсу.

Из-за угла выглянул испуганный человек, заметил героя, возликовал и бросился ему навстречу. Из его сбивчивых речей выходило, что он - единственный из оставшихся в живых компаньонов Таньян, по имени Рогурин. "Я заканчивал это письмо при свете керосиновой лампы", - тараторил он, - "когда почувствовал странное онемение. А затем от тени моей отделился человек. Я пытался поднять тревогу, но он просто коснулся моих губ и я замер, не в силах пошевелиться. Он же направился ко входу, читая заклинание, и в следующую секунду сюда хлынули всякие твари. Мы сражались, а из бездны лезли огромные пауки. Слишком много..."

Смахнув набежавшие слезы, Рогурин сердечно поблагодарил героя, после чего бросился к выходу из пещер. А наш искатель приключений двинулся дальше, в темные глубины Земных Слез. Путь ему заступили два зомби. "Перган..." - прогудел один из них. "Нет, не он", - поправил второй. - "Этот живой, свеженький, упитанный..." Не дожидаясь, пока парочка закончит излияния о своих кулинарных пристрастиях, герой двумя взмахами меча оборвал их никчемное существование.

В сердце подземелья мягко пульсировал кристалл. Герой осторожно приблизился. Тень пробежала по поверхности кристалла. "Чужак!" - вдруг прозвучала в голове героя. - "Ключ, ровно как и принадлежащее Азре, не предназначено для тебя. За все, что ты возьмешь от него сегодня, я заставлю заплатить тебя втройне!"

Справедливо решив, что хватит с него на сегодня загадок и магии, герой поскорее покинул пещеру, благо леди-рыцарь его уже заждалась. Поблагодарив искателя приключений за отыскавшуюся карту, Таньян сообщила, что теперь отправится в город под названием Драконья Звезда. "Возможно, увидимся снова", - многозначительно добавила она.


Когда до смерти уставший герой добрался до родного села, уже вечерело; на небе зажглись первые звезды. Тихий, спокойный вечерок... Или затишье перед бурей?..

Узнав о геноциде популяции грызунов в пещерах Земных Слез, Скелос Ундриэль возрадовался. "Сомневаюсь, что прислужники Тарна додумаются искать меня в этой дыре!" - веселился он. - "Я обустроюсь там и начну работать..." Неожиданно теневой маг перешел на едва слышный шепот: "А работа моя ох как важна. Из бесед негодяев Делфрана я понял, что кто-то использует войну как ширму для сотворения Тени Конфликта, твари, именуемой Умбра'Кетом. Оная не должна попасть в руки Ягара Тарна или иного подобного ему мага. Я прошу тебя помочь мне подобраться к этому теневому монстру, для чего мне нужны пять волшебных кристаллов - Звездные Зубы. Отправляйся на север к Перевалу Гаста, а оттуда - либо в Сумеречный Храм, либо - к Ведьминому Древу. Конечно же, я хорошо вознагражу тебя. Кроме того, ты избавишь свою родину от бесчисленных бед".

С этими словами Скелос Ундриэль кивнул на прощание герою и растворился в тенях, отправившись обустраивать свое новое жилище, искать способ не дать Тени Конфликта вырваться на свободу. Герой же, еще не пришедший в себя от возложенной на него великой миссии, добрался до своей лачуги, плюхнулся на лежанку и мгновенно забылся сном. Утро, как говорится, вечера мудренее.

2

С первыми лучами солнца герой покинул Путь Азры. Его собственный путь лежал на север, в неведомые земли. Обманчивое спокойствие родной деревушки осталось позади; перед ним раскинулся мир, погрязший в кровавых конфликтах. Миновав огромные врата, возведенные в незапамятные времена на Перевале Гаста, герой бодро зашагал до широкому тракту на север, ибо где-то там, в дикоземье, и был возведен древний Сумеречный Храм.

Пару часов спустя он заприметил раскидистое древо в стороне от дороги, которое прямо-таки манило к себе обещаниями тени и прохлады. Решив, что небольшая передышка в долгом пути не помешает, герой уютно устроился у корней исполина, вытащил из котомки краюху хлеба и жадно впился в нее зубами.

"Сражаешься с тенями, странник?" - прозвучало у него в голове. Герой поперхнулся, вскочил с земли, озираясь по сторонам. На память пришли слова Скелоса Ундриэля... Ведьмино Древо... Неужто - оно? "Ну, вроде того", - промямлил он в ответ. "Тени сотворяются, когда великие силы противостоят друг другу", - назидательно промолвило Древо. - "Они бесплотны, но ищут постоянства и могущества. Дабы одержать победу, ты должен озарить их светом. Но лишь огни небес достаточно ярки, чтобы отправить тени вновь в небытие. Впрочем, я дарую тебе сий огонь, ежели ты окажешь мне ряд услуг". "Как то?.." - уточнил герой. "Есть один орк", - проскрежетало Ведьмино Древо. - "Меньше, чем был когда-то, но больше, чем кажется на первый взгляд. На востоке он сражается с нежиться. Помоги ему и вернись ко мне!"

Герой усомнился в собственном здравии: быть может, солнце все-таки чрезмерно напекло ему голову? Мало того, что с ним разговаривают деревья, так они еще пекутся о благоденствии некоего безвестного орка!


Последний и впрямь обнаружился пару миль к востоку, у входа в темную громаду Сумеречного Храма. Забравшись на высокую колонну, орк грустно глядел вниз, на пару особо ретивых зомби, обсуждавших, съедят ли они его сейчас или оставят на ужин. Хмыкнув, герой скоренько покончил с зарвавшейся нежитью, после чего махнул орку: спускайся, мол! Тот не заставил себя упрашивать. Герою орк - Олпак Трейлслаг - поведал, что разбил лагерь у Ведьминого Древа, когда откуда ни возьмись появился отряд наглых гоблинов и утащил его мешок с припасами. Олпак преследовал тварей до входа в храм, но внутрь войти побоялся, к тому же как раз подоспели зомби и загнали его на колонну.

Недра Сумеречного Храма дышали холодом и смертью. Осторожно, до боли в глазах всматриваясь в каждую тень, герой продвигался пустынными залами. Разрушенная святыня давно стала прибежищем нежити; в числе последних выступали и могучие "зомби рассвета", неуязвимые для обычного, незаговоренного оружия. Возможно, герой несколько переоценил свои возможности, ибо рассчитывал встретить сопротивление в лицах от силы десятка трусливых гоблинов. Последние нашлись в одном из уголков храма, в ужасе от случившегося с их родом. По словам Ивгризта, вождя гоблинской популяции, все шло хорошо до тех пор, пока в Сумеречный Храм не заявился повелитель теней да не отобрал головной убор у их шамана. Так что теперь у них нет шамана, значит - нет защиты от тварей, которые наводнили их родной храм. Впрочем, герою не было дела до проблем этой жалкой общины: он искал Звездные Зубы, и, если повезет, орочий мешок с припасами. Сие добро Ивгризт грозился вернуть в обмен на шаманский головной убор. Вздохнув, герой обещал маленькому вождю перекинуться парой слов со здешним повелителем и, если тот окажется достаточно сговорчив, забрать у него гоблинское сокровище. Хотя, если и не окажется, возможны иные варианты...

И вновь темные коридоры, уводящие вглубь, в сердце зловещих теней. За массивными дверьми открылось вместилище знаний, древняя библиотека. Даже всемогущее время не смогло уничтожить исторические и волшебные свитки, защищенные жреческими заклинаниями. Наскоро просмотрев содержимое хранилища, герой отобрал себе в коллекцию "свиток зари" и "свиток заката" с начертанными на них словами, призванными обратить зачарованных зомби в пыль. Заинтересовали его и некоторые тексты, повествующие о деяниях давно минувших дней:

"...Избранный исследовать сие проявление мира теней, Азра первый осознал, что тени - это не просто отсутствие света, но отражение возможных миров, сотворенных противоборствующими силами. Свет падает на камень, и появившаяся тень - прошлое, настоящее и будущее этого столкновения. Иные противоборствующие силы отбрасывают не столь очевидные тени, например - огонь и вода, ветер и скала... сражающиеся народы. Обладая достаточными умением и терпением, можно прочесть тени, разобрать их узор, укрепить его или же наоборот, уничтожить. Манипулируя тенью, можно тем самым манипулировать тем, что ее отбрасывает, будь то предмет или сила. Азра досканально изучил этот тончайший аспект магии...

...Азра попытался сделать то, что никто и никогда не пытался - с помощью собственной тени собрать в едином временном промежутке все свои отражения. Несведущий солдат-редгард, устрашившись мощи, которую Азра приобретет в случае своего успеха, атаковал чародея. Тот утратил контроль над магией и последовавший взрыв уничтожил его. Воронка в земле и по сей день видна в деревушке, что носит имя мага - Путь Азры. Учение тени потеряло в тот день великого человека, хотя иные, как, к примеру, Перган Асуул, попытались занять его место".

Внутренние покои Сумеречного Храма, неприступные для низшей нежити, разительно отличались от внешних чертогов своим богатым убранством. Развеяв защитные барьеры с помощью заклятий, начертнанных на найденных в библиотеке свитках, герой миновал Комнаты Рассвета и Заката, после чего смело вступил в Чертог Полуночи. Здесь его уже подживал властелин этого места, сам Перган Асуул. "Так это твою тень я попробовал в пещерах Земных Слез?" - ощерился он. - "Впрочем, неважно. Тень твоя исполнена доблести, и вкус ее я уже знаю". Герой припомнил странный кристалл, пульсировавший в пещерах, и голос, прозвучавший тогда у него в голове. Наверняка это был здешний владыка, нагло ухмыляющийся ему в лицо.

И герой атаковал, один движением вонзил верный клинок Пергану под ребра. Вместо того, чтобы умереть, как подобает человеку, колдун обратился в черную слизь и просочился в трещину в полу. Лишь голос его прозвучал в опустевшем чертоге: "Первая встреча состоялась, но три было предсказано. И я узнал пределы твоих сих, в то время как ты не имеешь ни малейшего представления о моей мощи!" Умеет же испортить радость победы, гад!..

На тот самом месте, где стоял Перган Асуул, теперь поблескивал Теневой Ключ, а немного поодаль зияли волшебные Теневые Врата. За ними героя тепло встретили низшие даэдры, призванные Перганом из Обливиона для охраны сокровищ Сумеречного Храма. Помимо шаманского головного убора, герой разжился великолепной заговоренной кольчугой, чему несказанно обрадовался. Сомнительно, что теперь здешние "зомби рассвета" смогут причинить ему хоть какой-то значимый вред.

Весело насвистывая, герой проделал весь путь назад, к гоблинской общине, и торжественно вручил вождю головной убор. Ивгризт смущенно признался, что обещанный орочий мешок хранится в гоблинских пещерах к западу от городишки Снежного. С трудом подавив желание придушить маленького гоблина, герой покинул Сумеречный Храм, сообщил ожидавшему у входа орку новости о печальной участи его мешка с припасами. Олпак, в общем-то, не очень огорчился, выдал герою за труды мешочек золота, и тот, посчитав миссию завершенной, отправился в обратный путь к Ведьминому Древу.

Оное поздравило героя с успехом, но тут же вопросило: "Поможешь ли ты жизни в борьбе с горестями?" Минуту поразмыслив над столь витиеватой формулировой, герой кивнул, и Древо тут же отослало к цитадели Сломанное Крыло, возведенную в западных горах, на границе со Скалистыми Землями.

На вершине высокого утеса недалече от Сломанного Крыла герой повстречал женщину, заламывающую руки и рыдающую во весь голос. "Меня зовут Рен Вайолет", - сквозь слезы вымолвила она. - "И сейчас мне поможет или армия солдат, или один достойный искатель приключений. Дело в том, что я потеряла камею своей матери. В ней не хватало нескольких драгоценных камней и я спустилась к подножию гор у Сломанного Крыла, чтобы поискать подходящие. Меня заметили воры, владующие цитаделью, и бросились в погоню. Я сумела убежать от них, но камею потеряла". И женщина вновь разрыдалась, не в силах боле вымолвить ни слова.

Расспросив подробнее о пути, которым Рен следовала, герой повторил его, внимательно вглядываясь в землю. Из-за придорожного валуна выскочила парочка воров, наверняка тех самых, что гнали несчастную, и герой быстро покончил с обоими, совершенно не мучаясь угрызениями совести. У основания исполинской цитадели в дорожной пыли сиротливо сияла камея. Вернув ее владелице, герой удостоился пламенного поцелуя и заверений в том, что если он когда-либо посетит город Снежный, товары в лавке Рен Вайолет он сможет приобрести фактически за бесценок.

...И вновь стоял он под раскидистыми кронами Ведьминого Древа, которое спешит осчастливить его следующим заданием: "В недрах Сумеречного Храма затаился последователь магии теней - Перган Асуул. У него есть ключ, отмыкающий грань между смертным миром и его тенью. Покажи же его мне!" Признаться, герой малость опешил, услышав это - с милордом Перганом он уже успел свести знакомство во время поисков орочьего мешка. Вытащив Теневой Ключ из Сумеречного Храма, герой гордо продемонстрировал его Ведьминому Древу. То проскрежетало: "Ты хорошо послужил мне и тени нелегко будет склонить тебя на службу". Ствол Древа раскололся, а изнутри брызнул ослепительный свет кристалла - Звездного Зуба! С благоговением герой принял артефакт, пробормотал слова благодарности... С трудом подавив желание немедля бросится к Ундриэлю и похвастаться ему находкой, герой призадумался: куда теперь? Где искать остальные Звездные Зубы? Быть может, последовать приглашению очаровательной Рен Вайолет и посетить Снежный? Наверняка в какой-нибудь таверне этого городка он сможет получить ту крупицу информации, которая направит его на нужный путь.

Но перед там, как двинуться на восток, герой припомнил еще об одном важном деле - он так и не нанес визит вежливости в Сломанное Крыло, а поквитаться с тамошними ворами ох как хотелось! Потому герой вернулся к тому самому утесу, где впервые повстречал Рен, и бодрым шагом двинулся прямиком к вратам зловещей цитадели. Внутри его встретили не только воры, но и орочьи воители, а даже берсерки-северяне. Что делают скайримцы здесь, в сердце Хаммерфелла?.. В заплесневелых темницах крепости герой обнаружил множество заключенных, которым, ничтоже сумняшеся, вернул свободу. Правда, выбираться из Сломанного Крыла им пришлось без посторонней помощи, и немало бедолаг сложили головы, пытаясь добраться до выхода из ненавистной цитадели. Среди последних оказалась девушка, принадлежащая к одной из влиятельнейших семей Драконьей Звезды. Она-то и поведала герою, что ее заключили здесь, дабы оказать давление на отца и с его помощью передать город и сопредельные земли Скайриму. Конспирацию эту финансирует некто Ягар Тарн. Имя заставило героя невольно вздрогнуть - именно этого колдуна Скелос Ундриэль называл своим злейшим врагом!

В сердце цитадели незванного визитера поджидал Перосиус, наемный убийца и лидер сей воровской общины. В нелегкой схватке герой покончил с ним, а, обшарив труп, обнаружил второй Звездный Зуб и очередной Теневой Ключ, отомкнувший врата сокровищницы Сломанного Крыла.

3

Свершив правосудие и избавив западный Хаммерфелл от угрозы пособников зла, герой вернулся на торговый тракт и двинулся на северо-восток, в Снежный. Полностью оправдывая свое название, городок приютился у заледеневших горных отрогов на самой границе Скайрима. Пронизывающий студеный ветер вкупе с одичавшими волчарами и мародерствующими гоблинами делали сий регион крайне негостеприимным для случайного путника.

Перед тем, как гордо пройти в ворота Снежного, герой сделал небольшой крюк, дабы отыскать ту самую пещерку, куда, по словами гоблинского вождя Ивгризта, и был доставлен мешок с припасами приснопамятного орка. Сие оказалось совсем несложно и вскоре, утопая по колено в снегу, герой оказался в небольшом ущелье, где черной дырой на белоснежном горном склоне зияла пасть каверны. Припорошенный и покинутый мешок валялся в углу гоблинского убежища: и кому пришло в голову потратить столько сил, чтобы притащить его сюда и просто выкинуть? Хотя... Покопавшись внутри, герой уже не был столь уверен во всепоглощающей тупости гоблинского племя, ибо среди нетронутых припасов Олпака Трейлслага обнаружился увесистый мешок золотых монет, а также записка на клочке пергамента: "Здесь - третья часть обещанного тебе вознаграждения. Остальное получишь позже. Составь карту окрестностей Драконьей Звезды и отдай ее нашим людям в пещерах Земных Слез". И подпись: "Генерал Дювайс".

Послание заставило героя сильно призадуматься, благо разрозненные части головоломки стали наконец складываться воедино. Выходит, Олпак Трейлслаг, ровно как и Таньян Альвир - агенты Скайрима, которые, пользуясь смутой, царящей в Тамриэле, готовят почву для вторжения северян в восточные регионы Хаммерфелла. Чему герой, патриотизмом не обделенный, возжелал по мере собственных сил и возможностей воспрепятствовать.

Приснопамятная Таньян нервно меряла шагами заснеженный двор у врат Снежного. Воистину, тесен мир. Едва завидя героя, леди-рыцарь бросилась к нему, зашептала: "Знаешь, в нынешние времена образовалось множество группировок, пытающихся урвать себе кусок побольше. Моей, в частности, сильно достается от гоблинов, мешающих доставке припасов в Драконью Звезду. Мы же ничего не можем поделать сами, ибо рискуем обнаружить свое присутствие. Если ты поможешь нам справиться с этой напастью, мы, ровно как и жители Снежного, будем тебе премного благодарны. Я даже лично представлю тебя генералу Дювайсу".

"Нет, спасибо", - сквозь зубы процедил герой, повернулся и пошел прочь. Что эта продажная скайримская сучка, позорящая свои редгардские доспехи, возомнила?.. Понятие чести свято для истинных защитников Хаммерфелла, и предавать родину за звонкую монету герой никак не собирался. Словно в ответ на его мысли, рядом возник аргонец в богатых одеяниях - наверняка важная персона. "Порлисс Кайт", - представился он. - "Ты ведь в курсе, что эта красавица у ворот спелась со скайримцами? Если бы помог мне выяснить, что она замышляет, мы бы сумели удержать Драконью Звезду. Чую, там зреет предательство..." Герой как на духу выложил аргонцу все, что узнал от Таньян, и тот восторженно забил хвостом по мерзлой земле.

Сыграет это на руку скайримцам или нет, но проблема гоблинского нашествия оставалась. Миряне Снежного не казали носа за пределы крепостных стен, а уж о том, чтобы двинуться в Драконью Звезду, речи и вовсе не шло - торговый тракт прибрали к рукам разбойники, и поставка припасов в Снежный прекратилась. Как следствие, цены в торговых лавках взвинтили баснословно, и герой, уже и так порядком поиздержавшийся, смог себе позволить лишь скудный ужин в полуразвалившейся таверне да соломенную лежанку в углу амбара, где и провел ночь.

На утро, замерзший и озлобленный, он твердым шагом покинул Снежный, вновь двинувшись к гоблинским пещерам. Избавить город от нависшей угрозы, а потом - принимать чествования благодарных жителей, выражающиеся в обильном угощении и припасах, подаренных или проданных за бесценок. Хотя мечтать, конечно, не вредно...

Ворвавшись в пещеры, где за день до этого он забрал орочий мешок, герой проследовал в глубины подземного комплекса, громко крича, дабы призвать гоблинов к себе. Так, обрывая одну за другой жизни тутошних воителей, герой добрался и до полководца-шамана, гордо щеголявшего в донельзя знакомом головном уборе. Оный, однако, ничуть не помог своему владельцу, и вскоре шаман с миром упокоился; с гибелью его угроза гоблинской рати перестала существовать - оставшиеся в живых твари разбегутся по своим норам и забудут обо всем остальном. На теле шамана герой обнаружил еще один Теневой Ключ.

Следовало возвращаться в Снежный, однако внимание героя привлек узкий коридор, ответвляющийся от пещеры гоблинского полководца. Быть может, путь в сокровищницу?.. Проход провел героя в гигантскую каверну, в центре которой сиял кристалл в два его роста. Осторожно, герой приблизился к нему, ожидая нападения в любую секунду. Оного не последовало, зато Теневой Ключ, найденный им только что, ярко воссиял, а кристалл разлетелся на сотни осколков. Изумленный герой отскочил в сторону, а из осколков кристалла возникла фигура таинственного мага, ранее заключенного внутри хрустальной тюрьмы.

"Ты не гоблин," - констатировал он, оглядев героя с ног до головы. - "А кто?" "Искатель приключений," - пролепетал тот, еще не оправившись от потрясения. "Угу", - кивнул маг. - "А вот я... Кто же я?" Маг вопросительно взглянул на героя, но тот лишь пожал плечами. "Тогда как насчет следующего: ты дашь мне знать, если что-то выяснишь о том, кто я такой?" Герой машинально кивнул: только этого ему не хватало - колдуна, страдающего амнезией. Тем временем тот приблизился к герою и тени их наложились друг на друга. Ступни героя пронзила боль, перед глазами пошли круги. Наконец маг отступил: "Теперь мы можем общаться друг с другом даже на расстоянии, благо тени наши связаны. Свяжешься со мной, ладно?" "Ладно", - бросил герой, после чего опрометью бросился к выходу. И не нужны ему никакие сокровища, собственная шкура дороже.

Когда он добрался до Снежного, солнце уже скрывалось за горизонтом, орошая земли последними холодными лучами. Аргонец Порлисс Кайт - как оказалось, городской старейшина - лишь коротко кивнул, выслушав рассказ героя, после чего осчастливил его следующим известием: "Ходят слухи, что Лаквана и его сообщников тайно поддерживает Империя. А это может сильно поколебать баланс сил в регионе. Проберись в крепость Лаквана и раздобудь доказательства Имперского вмешательства. Будь уверен, Драконья Звезда в долгу не останется". Вот так, и не слова благодарности за гоблинский геноцид.

Кивнув на прощание новому нанимателю, герой двинулся в направлении облюбованной им таверны. "Ты ведь с Порлиссом говорил", - послышался вкрадчивый голосок, и из сгустившихся теней вынырнула Таньян Альдвир. Вот ведь настырная бестия! "Полагаю, мы с ним преследуем совершенно противоположные цели", - ничуть не смущаясь, продолжала вещать лазутчица Скайрима. - "У меня для тебя тоже есть задание, но сперва мне нужно добраться до Драконьей Звезды. Найдешь меня в лагере генерала Дювайса, в юго-восточном квартале города. Возможно, все-таки поработаем вместе". И женщина растворилась во тьме так же незаметно, как минуту назад и появилась.

Герой сплюнул под ноги. Неужто они все полагают, что если он избрал путь искателя приключений, то будет хвататься за любую работу, сколь бы грязной она ни была?..


На следующий день поутру герой пересек границу Скайрима (благо в этом диком регионе она совершенно не охранялась) и, перебравшись через горы, лицезрел величественную крепость таинственного Лаквана. Во внутренних покоях твердыни царили тишина и безмолвие. "Думаю, здесь ты найдешь ответ", - произнес голос у его ног. Герой в ужасе подпрыгнул, понимая, что окончательно сходит с ума: с ним разговарила его собственная тень! "Ты вообще кто?" - осторожно поинтересовался он. "Я думаю, этот вопрос я уже задавал тебе в пещерах", - ворчливо отозвалась тень. Герой облегченно вздохнул: вот что подразумевал сумасбродный маг, когда упоминал об установленной связи между их тенями.

Рано, ох рано герой посчитал цитадель Лаквана тихим местечком. Многочисленные воины скрывались в каждом темном углу, неведомо откуда посылали стрелы схоронившиеся в укрытиях лучники - более "жаркого" приема герою покамест не оказывали нигде за всю его недолгую карьеру искателя приключений. Хорошо хоть догадался загодя запастись изрядным количеством целебных зелий! В противном случае путь его здесь бы и завершился...

Донельзя измотанный и израненный, герой переступил через труп последнего из охранников сердца цитадели, зло воззрился на местного заправилу. Тот злобно зыркнул в ответ. "Тарн предупреждал меня, что сотрудничество с Асуулом породит лишние проблемы", - медленно промолвил Лаквана, оценивая противника. - "Но с тобой я легко справлюсь". То оказались его предсмертные слова. В сундучке, одиноко прозябающим в углу комнаты, герой отыскал Теневой Ключ и третий Звездный Зуб. А недалече высились Теневые Врата, так и манящие героя обещаниями неведомых тайн и несметных сокровищ.

Проклиная свое неуемное любопытство, герой отомкнул Врата, прошествовал в иную секцию крепости покойного Лаквана, где на него немедля набросились гигантские пауки, черви, а также низшие даэдры, запертые в смертном Тамриэле. Венчал сию коллекцию уродцев никто иной, как старый знакомец - Перган Асуул. "Похоже, тебе понравилось убивать меня", - констатировал он при виде героя. Тот кивнул: "Одного раза тебе мало?" "Мало", - осклабился Перган. - "И если вдруг соберешься вновь прикончить меня, знай, что тем самым исполняешь мою волю. Ты играл с тенями, не разумея, какими могущественными движешь силами, но так и не понял, что не сможешь остановить меня. Никто не сможет". "Посмотрим", - резюмировал герой, обнажая клинок. Перган хохотнул, фигура его начала растворяться в воздухе. "Все даже лучше, чем я надеялся!" - воскликнул он за мгновение перед тем, как исчезнуть. - "Но тебе не поможет даже слияние тени с Азрой Властителем Ночи".

"Азра..." - протянула тень героя. - "Хорошо звучит... Знакомо..." "Ну и что теперь?" - обратился к ней герой, чувствовавший себя крайне некомфортно: пешка в игрищах безумных магов. "Пойду в Путь Азры", - поделилась тень. - "Встретимся у кратера за пределами городка. У меня будет еще один Звездный Зуб для тебя и твоего друга Скелоса. А может, и того больше".

Герой вконец приуныл: он не понимал и толики вершащегося вокруг него. Выходит, легендарный Азра, в честь которого названа его деревушка, жив? И когда это он успел проведать про Скелоса Ундриэля? Видать, прав был Перган, когда вещал об играх с силами, недоступными разумению. Общий депрессивный настрой героя несколько скрасил свиток, обнаруженным им среди сокровищ Лаквана. "Дражайший мой Лакван", - значилось в нем, - "ты, конечно, понимаешь, что рискуешь вызвать мой гнев, яшкаясь с Перганом Асуулом. И неважно, что ты зовешь его теневым магом, к тому же врагом Скелоса Ундриэля. Заклятия теней по своей природе воздействуют на самих заклинателей, ровно как и слова, произносимые ими. Мои замыслы полностью уничтожить Ундриэля не потерпят риска сейчас, когда они вот-вот сбудутся. Так что выбирай: либо ты прекращаешь всякие отношения с Перганом Асуулом, либо я прекращаю иметь дело с тобой. Думай сам. - Искренне твой, Ягар Тарн".

И снова Тарн, Имперский боевой маг. За витиевато-издевательским стилем письма отчетливо ощущалась недвусмысленная угроза. Впрочем, самому Лаквану выбор делать уже поздно, ибо оный сделан героем за него. Прихватив свиток как доказательство действительной поддержки Скайрима Циродиилом, герой двинулся назад в Снежный. Вот только зачем лицу, столь близкому к его Императорскому Величеству Уриэлю Септиму VII разжигать смуту в собственных Провинциях - этого герой никак не мог понять.

Осознав всю серьезность ситуации вокруг Драконьей Звезды, Порлисс Кайт спешно отправился туда, дабы сплотить лояльных Хаммерфеллу редгардов перед возможной экспансией Скайрима. Герой же двинулся назад в Путь Азры, искренне надеясь, что серьезная беседа с самим Азрой, ровно как и со Скелосом, хоть немного прольет свет на творящееся в мире.

...Властитель Ночи задумчиво разглядывал воронку, оставшуюся от его приснопамятного поединка с солдафоном-редгардом. "Не могу передать тебя, каково это: не знать, кто ты есть на самом деле", - обратился он к подошедшему герою. - "Уж спасибо, что напомнил мне. Кстати, я тут давеча пообщался с этим магом - Скелосом Ундриэлем. И у нас с ним возникли существенные... разногласия. Он говорит, что Звездных Зубов всего пять, хотя в мою бытность их было семь. Если Скелос попытается подчинить порождение теней с помощью пяти, он наверняка потерпит неудачу и погибнет. Так что советую тебе собрать остальные, войти в склеп, где сие порождение набирает силу, и уничтожить его".

Как все просто звучит, а? Подкупающе просто... Идею герой воспринял с осторожным энтузиазмом, потому промолчал, а Азра, радуясь, что нашел подходящего искателя приключений, продолжал: "Знаю, что один из Звездных Зубов - в Сломанном Крыле, другой - в пещерах северного Ледника. Где остальные, пока не ведаю. Как соберешь их все, отправляйся в Склеп Сердец, где они ранее хранились в Укрывище Небес, посвященном разуму и звездам. Положи туда все семь - это будет твой щит в борьбе с тенью. А дальше - просто замани тварь в сий чертог и уничтожь ее. И не волнуйся: я буду там вместе с тобой. Уверен, внимание наших... недоброжелателей будет сосредоточено на мне, и у тебя будет достаточно времени, дабы свершить задуманное. Да, кстати, вот Звездный Зуб, что я тебя обещал".

Порывшись в складках мантии, Азра извлек кристалл, передал его герою. Тот машинально принял артефакт, чувствуя себя распоследним ослом. Как всегда - общение с магами дает ответ на один вопрос, но тут же ставит десять других. Кто эти "недоброжелатели", помянутые Азрой, откуда взялась некая абстрактная "тварь - порождение тени"? Сообщенное Властителем Ночи не давало ни малейшего намека на пределы могущества сил, в борьбу с которыми оказался вовлечен наш герой. Как бы то ни было, подробнее о своих замыслах Азра распространяться не пожелал, намекнув герою, что хорошие искатели приключений живут тем больше, чем меньше думают и лезут не в свои дела... Быть может, Скелос Ундриэль окажется чуток сговорчивее?

Маг, хоронящийся в пещерах Земных Слез, признал, что уничтожить тварь в Склепе Сердец с помощью Звездных Зубов куда важнее, чем использовать их для сокрытия собственной персоны от агентов Ягара Тарна. К тому же, как он осознал, этот противник ему не по зубам. Потому позволим Азре вести войну в тенях, благо в этом деле он куда искуснее!.. А уж Скелос Ундриэль поможет ему, чем сможет.

Проведя ночь в родном домишке, наутро герой вновь отправился в дорогу. А путь предстоял неблизкий. Ледник, да и все эти колдовские войны подождут; гораздо важнее, по мнению героя, добраться до Драконьей Звезды на восточной границе и приложить все усилия, чтобы не дать городу перейти под власть Скайрима. Ежели, конечно, этого до сих пор не случилось.

4

Морозным утром алчные северяне перешли границу и схватились с редгардами в битве за Драконью Звезду. Так началась Война Бенд-а'махка...

Когда день спустя подоспел наш герой, ситуация для защитников сложилась хуже некуда. Мало того, что скайримцы контролировали все восточные кварталы города - часть их головорезов миновала посты воинов Хаммерфелла и ударила в западные врата. Таким образом, и без того немногочисленные силы редгардов оказались в окружении.

С помощью героя, очертя голову бросившегося в самую гущу схватки, горожанам удалось отбросить неприятеля за пределы стен и получить небольшую передышку. Порлисс Кайт, старейшина Снежного, заметил старого знакомца, посулил ему очередной Теневой Ключ, ежели тот сумеет связаться с воровской гильдией. Единственное "но" - находится та в складском квартале восточной части города, что всецело под властью северян. Впрочем, возможность снести с плеч долой несколько голов бородатых варваров лишь обрадовала героя и он пружинистой походкой двинулся к наскоро воздвигнутой баррикаде, разделявшей враждующие стороны.

Лишь герой переступил граничную черту, к нему сразу же бросились двое северян с обнаженными секирами. Остановились внезапно, переглянулись. "Может, это тот самый, о ком говорила Таньян Альдвир?" - неуверенно произнес один из них. Герой мысленно выругался: даже здесь это дамочка не оставит его в покое. Тем временем туповатые северяне, уверовав в собственную правоту, как на духу выложили герою, как добраться до ставки воинов генерала Дювайса, где его и ожидает Таньян.

Кивнув, герой заспешил на поиски воровской гильдии. Сообщив тамошнему заправиле о сопротивлении в западном квартале города, он получил в ответ лишь намек на то, что, возможно, воры Драконьей Звезды и окажут посильную помощь братьям-редгардам. Впрочем, сейчас и этого расплывчатого ответа было вполне достаточно: кто может сказать что-то определенное в бушующем вокруг хаосе?

Обойдя стороной ставку воителей генерала Дювайса (хватило одного взгляда на легион берсерков, охраняющих вход в палаточный лагерь, чтобы в герое взыграл инстинкт самосохранения), он уверенной поступью двинулся назад, в западные кварталы, где четко доложил Порлиссу о выполненном задании. Хитрый аргонец довольно осклабился, без лишних слов передал герою обещанный Теневой Ключ, после чего намекнул, что у него есть еще одно задание для искателя приключений, плата за выполнение которого - Звездный Зуб! Суть миссии предельно проста: проникнуть в пещеры Лот'На, где ныне разбит основной лагерь армии вторжения северян, и устранить генерала Дювайса. Такое вот милое самоубийственное заданьице.

Герой уж грешным делом вознамерился придушить самого шутника-аргонца, но врожденный патриотизм не позволил. Обчистив сокровищницу Драконьей Звезды, что отыскалась за Теневыми Вратами недалече, герой получил во владение несколько великолепных образчиков оружия и обмундирования, которое не замедлил напялить на себя.

А что касается миссии... Герой скорым шагом направился к ставке северян, где его дожидалась Таньян Альдвир, справедливо положив, что эта особа может оказаться весьма полезна в организации его доступа в пещеры Лот'На. Последняя - вот ведь святая простота! - возрадовалась, лишь завидя героя, тут же сообщив ему о возможности немного поработать на благо Скайрима. "В застенках предателей из Драконьей Звезды томится много невинных", - соловьем заливалась леди-рыцарь. - "И среди них есть тот, у кого я в большом долгу. Спасешь его из темницы - я с радостью отдам тебе свой Звездный Зуб".

Герой сплюнул с досады: и где они все достают эти древнейшие артефакты? И аргонец, и эта особа... Неужто кто-то организовал широкую распродажу реликвий?.. Сквозь зубы герой процедил согласие, после чего повернулся и двинулся к местной тюрьме, все еще подконтрольной редгардам. Себя он успокаивал тем, что не будет большого вреда в освобождении одного несчастного пленника, а вот Звездный Зуб пойдет во спасение всего Хаммерфелла... а, быть может, и Тамриэля.

Охранники у тюрьмы доверительно кивнули подошедшему герою, молча пропустив его внутрь. Совесть вновь взыграла в его душе, напомнив о цене предательства. И все же он не замедлил шага, углубившись в мрачные казематы, зорко вглядываясь в лица заключенных. К его удивлению, человек, необходимый Тайвин, оказался никто иной, как обыкновенный торговец, время от времени наносивший визиты даже в Путь Азры. Видать, не так он прост, как казалось на первый взгляд. Вскрыв замок камеры, герой выпустил недотепу, с трудом подавив в себе желание тут же сломать ему шею. Усмехнувшись, торговец исчез в тенях подземелья, а герой отправился обратно к Тайнин, дабы получить наконец Звездный Зуб.

...На следующий день он покинул Драконью Звезду, город, ставший ожесточенной ареной сражения между патриотами Хаммерфелла и захватчиками Скайрима. Исход этой битвы не мог предсказать никто...


Пещеры Лот'На и впрямь заполонили скайримские головорезы, жестоко расправившиеся с небольшой общиной пилигримов, посещавших сие святое место. И теперь духи неупокоенных блуждали в глубинах каверн, проклиная свою судьбу и тех, кто принес ее им.

Герой, продолжая вести свою двуличную игру, храбро прошествовал внутрь. На подозрительные взгляды северян он лишь важно кивал, всем своим видом показывая, что именно здесь и должен находиться. А если и встречал одного-двух заблудших варваров в отдаленных коридорах Лот'На, немедля с ними расправлялся. Так, мало-помалу, он добрался до обширной каверны, кою занимал генерал Дювайс. "Вот ведь баба-дура!" - сплюнул он, имея в виду, конечно же, Таньян. - "И чего это она тебе поверила?"

В следующий момент генерал захлебнулся собственной кровью, когда заговоренный клинок героя рассек ему горло. На теле покойного полководца наш искатель приключений обнаружил очередной Теневой Ключ, а в соседнем покое - и Теневые Врата, за которыми, как водится, хранились сокровища, заботливо доставленные северянами прямиком из Скайрима. Правда, теперь-то они сменили владельца.

Минуя патрули, герой, донелья довольный собой, покинул затхлые катакомбы Лот'На, по заснеженной тропке двинулся обратно к осажденной Драконьей Звезде. Навряд ли гибель генерала Дювайса остановит экспансию Скайрима, хотя кто скажет наверняка?.. В настоящий момент наступление северян захлебнулось, и две враждующие стороны выжидали, не зная, что принесет им завтрашний день. Сие могло затянуться на долгие недели, а времени у героя было в обрез, ибо создание, что набиралось сил в Склепе Сердец, требовало к себе незамедлительного внимания.

Получив у Порлисса Кайта шестой Звездный Зуб, герой вежливо отказался от двусмысленного предложения погостить в городе подольше, и отправился в долгий путь на запад, где в Скалистых Землях его ожидали тайны и ужасы Ледника.

5

Когда неделю спустя герой добрел до ущелий и бездонных пропастей легендарного Ледника, вести о вторжении северян успели распространиться повсеместно. Поговаривали, бретонцы Скалистых Земель объединили силы с редгардами, чтобы противостоять атаке, ибо никто из них не желал появления новой Империи Скайрима, как было во времена Первой Эры.

В ледяных пещерах героя встретили весьма недружелюбно настроенные воители, некая помесь эльфов с орками. Быть может, то есть потомки расы фалмер - Снежных эльфов, о которых ныне можно услышать лишь в преданиях? Как бы то ни было, герой безжалостно расправлялся со всеми порождениями зла, посмевшими встать у него на пути.

Положив конец сирому существованию вождя здешних обитателей, герой привычно обыскал тело поверженного врага и, как и ожидал, обнаружил Теневой Ключ. Даже в этом ледяном нагромождении отыскались Теневые Врата, где вождь хранил и лелеял свои сокровища, одним из которых оказался Звездный Зуб. Последний, седьмой! Теперь самое время оставить мирские сражения и ступить в Склеп Сердец, дабы покончить с Умбра'Кетом - злом, исходящим от теней. А уж потом можно очертя голову броситься в пучину разгорающейся войны, внести свою малую лепту в противостояние скайримским варварам.

Склеп Сердец, возвышавшийся в северных горах, приветил героя крайне неприветливо: ордой неупокоенных, вывалившейся из распахнутых врат. Всех до единого герой вернул в обычное, мертвое состояние, но силы его были уже на пределе, кровь хлестала из многочисленных ран. Вот уж не думал он, что последний этап пути окажется столь труден. Хотя - а как иначе? Перган Асуул наверняка готовил ему теплый прием.

Недалече от входа герой обнаружил хранителя Склепа, хоронившегося за запертой магической дверью. "Этот проклятый повелитель теней заявился и перебил многих из нас", - пожаловался он герою. - "Какой-то маг, возможно - нежить. Он пестует некую тварь в глубинах Склепа". С этими словами хранитель подобрал полы рясы и со всех ног бросился к выходу. Испытаний, выпавших на его долю в эти дни, уж точно хватит на всю оставшуюся жизнь.

А герой двинулся дальше, отбиваясь от бесчисленных ратей зомби и скелетов, атакующих из-за каждого угла. И как такой гнойник зла может существовать в Тамриэле?! В одном из подземных чертогов он наткнулся за Азру Властителя Ночи, отбивающегося от наседавших призраков. К счастью, довольно успешно. "Убей Умбра'Кета сам, а я выйду из теней в другом месте", - крикнул чародей, не отрываясь от сражения. - "Если он останется жив, то полностью поглотит меня". Гм, неужто даже всемогущий Азра опасается теневого демона? Да что же он такое?

Мысли его спутал внезапно появившийся Перган Асуул. Видно, теневой маг решил, что герой и так уже достаточно помешал его замыслам и теперь стоит его скорее устранить. Однако, просчитался.... И вскоре тело Пергана остывало на пыльном каменном полу наряду с его собственными неупокоенными слугами.

"Я, Тень Конфликта, приветствую тебя", - внезапно пронеслось в пустых коридорах. - "Ты, герой, - Душа Конфликта!" Из теней выплыло гротескное создание - Умбра'Кет! Атаки героя, казалось, совсем не причиняли ему вреда, ибо каждая рана, нанесенная волшебным клинком, немедля затягивалась тьмой. Наигравшись вдоволь с отчаявшимся искателем приключений, тварь исчезла, слившись с тенями подземелья.

Дикий зловещий хохот донесся из теней. В ужасе герой бросился в Укрывище Небес, лихорадочно шаря в заплечном мешке в поисках Звездных Зубов. Вытащил первый, аккуратно поместил его в одно из семи зияющих отверстий. Резкий звук прорезал тишину подземелья и артефакт вспыхнул ярким светом, разгоняя съежившиеся тени. Второй, третий, четвертый - все больше Звездных Зубов сияли во тьме Склепа Сердец.

Но одно порождение оказалось неподвластно очищающему свету; сам Умбра'Кет посетил Укрывище Небес, дабы уничтожить источник дикой боли, поглощающей его. Герой, вновь преисполнившись уверенности в своих силах, с удвоенной яростью обрушился на Тень Конфликта, безжалостно кромсая ее мечом. Сияние Звездных Зубов не давало ранам твари мгновенно исцеляться, а таковых на теле ее появлялось все больше и больше. Наконец, тени, составлявшие сущность Умбра'Кета, побледнели, и свет Звездных Зубов поглотил их вовсе. Израненный герой пал на колени, чувствуя, как с плеч его свалилась тяжкая ноша.

Планы Ягара Тарна и Пергана Асуула по сотворению порочного воплощения теней рассеялись как дым. Что будет завтра - неизвестно, но сегодня герой покидал Склеп Сердец победителем.


Война Бенд-а'махка ломала все больше жизней, все больше судеб. Объединенное воинство Скалистых Земель и Хаммерфелла с трудом сдерживало натиск берсерков Скайрима.

Уставший герой вернулся в Путь Азры, где его тепло встретили Азра Властитель Ночи и Скелос Ундриэль. Возможно, эта пара сможет дать достойный отпор Ягару Тарну, ответственному за все бедствия, низвергнувшиеся на родину героя. Что же до него самого... то перво-наперво он собирался хорошенько выспаться... и пусть весь мир подождет!

~ Даггерфолл ~

Со времени гибели Ягара Тарна прошло уже четыре года, и жизнь в Империи возвращалась в свою колею, что несомненно являлось следствием титанических трудов Уриэля Септима VII по поддержанию мира в стране.

Однако ничто в этом мире не происходит мгновенно, и порой старые раны дают знать о себе лишь годы спустя. И в 403 г. Третьей Эры, когда, казалось, в Империи наступaл новый золотой век, разгорелся очередной конфликт между Скалистыми Землями и Хаммерфеллом, а точнее между двумя их крупнейшими королевствами - Даггерфоллом и Сентинелем. Гордый народ редгардов вновь поднял вопрос о предоставлении им большей независимости, в ответ на что лояльный Императору король Даггерфолла Лизандус бросил на Сентинель свои войска. Воистину, он нашел самое простое решение проблемы... и самое жестокое. Две армии сошлись в знаменитой сече на Крингаиновом Поле. Бретонцы Даггерфолла нанесли поражение редгардам Сентинеля, но в жаре битвы погибли короли обоих сторон. После смерти Лизандуса командование над войском принял его двадцатидвухлетний сын Готрид, который и привел Даггерфолл к победе. Он оказался далеко не так лоялен Империи, как его отец, однако открыто выступать против ее мощи все же не решался. Возможно, его мнение формировалось под влиянием жены, бывшей принцессы Сентинеля, а ныне королевы Даггерфолла Аубк-и. Возможно, но это лишь догадки...

Казалось, что, несмотря на ужасные потери, конфликт полностью разрешен. Однако все оказалось не столь просто, ибо король Лизандус, считавшийся павшим от руки некого редгарда, теперь появлялся по ночам в Даггерфолле в образе неупокоенного духа, и требовал отмщения. Все бы ничего, но его всегда сопровождала армия призраков, набрасывающаяся на случайных ночных прохожих. Город объял ужас, и жители ожидали каждой последующей ночи как последней в их жизни, ночи судьбы.

Слух о вершащемся в Скалистых Землях достиг ушей Уриэля Септима VII и в 405 г. он отправил в Даггерфолл своего человека. К сожалению, история не сохранила имени последнего, посему мы наречем его просто "героем", ибо деяния его поистине героически. Помимо просьбы досконально расследовать обстоятельства гибели Лизандуса, Император попросил посланца сделать также кое-что для него лично, а именно, проследить путь письма, что он некогда послал жене Лизандуса, королеве Минисере. Похоже, письмо так и не достигло своего адресата, а содержащаяся в нем информация могла оказаться весьма опасной для определенних лиц; так что во избежание вероятности нового конфликта Император желал видеть письмо найденным и уничтоженным.

Испытания начались сразу же после того, как утром следующего дня герой взошел на борт судна, следующего в Скалистые Земли. Налетевший внезапно шторм несколько дней швырял корабль по морю, пока тот в итоге не налетел на скалу. Лишь чудом герою удалось спастись и добраться до суши. Все же ему сопутствовала некоторая толика удачи, ибо крушение произошло у берегов Даггерфолла и путь до столицы занял всего лишь несколько дней.

Задача перед агентом Императора стояла трудная, возможно - невыполнимая, посему, прежде чем переходить к активным действиям, он решил осесть здесь на некоторое время и оценить обстановку. Да, призраки присутствовали наряду с неупокоенным духом Лизандуса, в этом-то он убедился воочию, решив совершить ночную прогулку по городу; после чего ночные кошмары были обеспечены ему на весьма продолжительный срок. К счастью, в дома простых горожан призраки не проникали: может, боялись, а быть может, просто не любили яркого света, ведь на то они и призраки, верно?

Однако надолго расслабиться в благодатных Скалистых Землях герою не дали - всего лишь несколько дней спустя после прибытия в Даггерфолл на него вышла Бризиенна, "особа, приближенная к Императору," а конкретно, представительница Лезвий. Сия таинственная леди поведала герою о сторонах, замешанных в недавном конфликте, и посоветовала ему приглядеться к правящим семьям оных в надежде получить ключ к решению поставленной задачи.

Как ни странно, оказалось, что семьи сии давно уже были осведомлены о прибытии в Даггерфолл человека Императора и сами приглядывались к нему. Как следствие, вскоре герой практически одновременно получил послания от принцессы Вэйреста Моргии и принца Сентинеля Лотана, содержащие просьбы как можно скорее прибыть к их дворам.

Справедливо рассудив, что это как-то связано с возложенной на него миссией и отдав должное отменной работе тайных агентов обоих королевств, герой покинул Даггерфолл и отправился в столицу Вэйреста, ибо она находилась несколько ближе, нежели Сентинель, посему и дорожные расходы оказались не столь велики.

Явившись во дворец, он предстал пред царственным ликом юной принцессы. Как выяснилась, последняя знала кое-что о таинственном письме Императора, однако просто так делиться информацией явно не собиралась. Дабы как-то возместить свои расходы на тайных агентов, внедренных в окружение знати Даггерфолла, Моргия приказала герою исполнить сначала ее поручение - передать послание Королю Червей. Надо сказать, что под сим сценическим псевдонимом скрывался глава могущественной гильдии некромантов; и раскрытие связи с оным принцессы Вэйреста могло иметь ужасные последствия как для нее самой, так и для всей правящей семьи королевства. Именно поэтому она поручила доставку послания абсолютно незнакомому человеку, решив, что раскрытие им ее секрета скажется весьма негативно в первую очередь на его собственной миссии. В общем и целом, она была права. Однако не обремененный высокими моральными принципами герой прочел ее письмо сразу же как только покинул вэйрестский дворец. Хмм... похоже, юной леди невтерпеж выйти замуж, и не за кого-нибудь, а за сына самого Короля Червей! Нечего сказать, воистину подходящая партия... Пофилософствовав немного о привратностях любви и в конце концов придя к выводу, что философ из него никудышный, герой отправился в обитель тамриэльских некромантов, что во Вротгарийских горах, находящихся к северных регионах Скалистых Земель.

Можно и не говорить, что вотчина некромантов не является местом, куда принято выбираться на прогулку по праздникам. В мрачных извилистых коридорах герою повстречалось немало нечисти, а в одном из тупиков он набрел даже на низшую даэдру, невесть как оказавшуюся здесь. С испугу герой пришиб бедняжку, отправив душу последней в родной Обливион. Все же в итоге он обнаружил логово Короля Червей и с чувством выполненного долга вручил ему послание.

Моргия сдержала обещание и поведала герою о том, что искомое им письмо Императора все же достигло королевы, однако было выкрадено у нее воровской гильдией, а затем продано Гортвогу, предводителю орков. Интересно, в этом мире хоть что-нибудь можно утаить от вездесущих лазутчиков и шпионов? Очевидно, нет.

Действительно интересную информацию открыл герою принц Хелсет, старший брат Моргии, на которого герой набрел в процессе прогулки по замку. Оказывается, незадолго до Битвы на Крингаиновом Поле Вэйрест отправил в станы обоих сторон своих представителей, надеясь, что те уразумят как Лизандуса, так и короля Сентинеля Камарона, и кровопролития удастся избежать. Впоследствии сии несостоявшиеся дипломаты уверяли, что не успели поспеть к началу битвы, так как по дороге были атакованы орками, однако Хелсету донесли, что это не совсем так: все же они добрались до шатра Лизандуса и несколько минут провели внутри, видимо, о чем-то беседуя с королем Даггерфолла, после чего удалились.

Дело запутывалось все больше и больше...

Из Вэйреста герой отбыл прямиком в Сентинель, дабы нанести визит принцу Лотану, которого он и так уже заставил ждать довольно долгое время. Как ни странно, тот также сообщил, что владеет некой информацией, имеющей отношение к расследованию героя, и что готов ей поделиться... за услугу, естественно. Герой уже начал привыкать к странностям всех этих коронованных особ и, вздохнув, согласился. Принц Сентинеля попросил ни много ни мало, а отыскать его пропавшего брата Артаго. В поисках оного сбились с ног лучшие люди сентинельского двора, однако герой на то и герой, чтобы преуспеть там, где отступят целые армии. Однако и он не всемогущ и, не придумав ничего лучше, посланник Императора принялся расспрашивать об исчезнувшем принце людей как во дворце, так и улицах города в надежде получить хоть какие-то крохи информации. И он получил их, правда, несколько не так, как предполагал. Ибо он получил письмо от слуги Подземного Короля - полумифической фигуры, которая для жителей Тамриэля стала олицетворением абсолютного зла. Неизвестно, так ли это на самом деле, но старые предрассудки долго умирают; и все же, за неимением иной альтернативы, герой решил встретиться с написавшим послание. Как ни странно, в облике последнего не было ничего демонического, что даже несколько разочаровало героя, приготовившегося ко встрече с кем угодно, но только не с обычным смертным. От последнего герой узнал, что исчезнувший наследник трона Сентинеля может находиться в древнем склепе неподалеку от города. До дальнейших объяснений слуга Подземного Короля не снизошел.

Сведения, полученные героем из этого более чем странного источника, оказались на удивление верны, ибо в склепе действительно обнаружился принц... вернее то, что от него осталось после того, как над трупом поработали вездесущие грызуны. Неподалеку на пыльном полу покоился клочок пергамента - предсмертная записка, из которой следовало, что за заточение Артаго ответственен его отец - сложивший голову на Крингаиновом Поле король Камарон. Заботясь о благе своей вотчины, последний не хотел оставлять после себя болезненного и слабого наследника, посему и решил расправиться с ним. Добрый...

Тем не менее, героя не заботили внутрисемейные дела двора Сентинеля и, вручив найденную записку Лотану, он потребовал обещанных сведений. Принц сообщил, что некогда при дворе Даггерфолла состояла волшебница по имени Медора Диренни, эльфийка, и, похоже, ее отношения с Лизандусом не ограничивались тем, чем должны были бы. Как следствие, Минисера отослала ее. По слухам, Медора отправилась в свою башню, что на острове Балфиера, и, находясь под действием некого проклятья, не может покинуть ее. Приложила ли к этому руку Минисера? Или же все это - лишь досужие домыслы?..

Пройдя в тронный зал, герой предстал перед Акорити, вдовствующей королевой Сентинеля. Последняя приказала ему проникнуть во дворец Вэйреста и выкрасть оттуда некую волшебную картину. Зачем ей это понадобилось, естественно, объяснено не было, однако вознаграждение было обещано, и немалое. Герой решил, что деньги ему не помешают, ибо он уже присмотрел себе симпатичный домик в Даггерфолле, который решил приобрести при первой же возможности. Кроме того, когда женщина просит об услуге таким тоном... и с таким угрожающим блеском в глазах... Короче, он согласился. Напоследок Акорити потребовала, дабы он ни при каких обстоятельствах не смотрел на то, что изображено на картине. Лучше бы она этого не говорила...

Пробравшись в подземелья вэйрестского дворца, герой понял, что королева Сентинеля забыла ему кое-что сообщить - о том, что картина-то охраняется! Однако отступать было поздно, ибо в случае раскрытия на его миссии можно было ставить жирный крест. Прорубившись через отряд стражей, герой добрался до вожделенного полотна и первым делом взглянул на него. Изображение ожило! И показало внутреннее убранство некого шатра, в котором находились люди в ливреях Вэйреста, а также человек в облачении воина Даггерфолла. Они о чем-то беседовали, когда один из вэйрестян зашел за спину воину и всадил кинжал ему под ребра. Изображение исчезло в тот момент, когда жизнь покинула последнего.

Шокированный увиденным, герой немедля припомнил рассказ вэйрестского принца Хелсета о том, что незадолго до битвы представители Вэйреста встречались с Лизандусом в его шатре. Истина кажется чересчур невероятной, чтобы быть таковой. Хотя мотив у правящей семьи Вэйреста безусловно имелся - в течение долгих лет их королевство соперничало с Даггерфоллом в вопросе торговых привелегий на территории залива Илиак, и устранение лидера конкурирующей державы безусловно склонит чашу весов в их сторону. Однако с другой стороны, слишком уж велик риск... Да и как могли люди Вэйреста пробраться в стан Даггерфолла, расправиться с королем и спокойно уйти? И почему пущен слух, что Лизандус погиб во время сражения? Неужто в смерти короля был заинтересован некто из правящей семьи Даггерфолла? Множество вопросов... и ни одного ответа.

Герою предстояло действовать очень осторожно, дабы не совершить необдуманных поступков и не навлечь на себя гнев сильных мира сего, от которого его не спасет сам Император. Вручив картину королеве Сентинеля и получив обещанное вознаграждение, герой решил временно отложить покупку домика, а сначала выяснить вопрос, беспокоящий его больше всех остальных, а именно об истинной личине Подземного Короля.

И он вернулся к Королю Червей, ибо это была единственная знакомая герою личность, чьи возможности простирались за пределы разумения простого смертного. Некромант согласился приоткрыть завесу тайны, однако любая услуга имеет свою цену, и в обмен на интересующие героя сведения он запросил душу принца Каролиса, что ныне в образе лича обитает в подземельях под дворцом Сентинеля. Справиться с сим порождением оказалось весьма непросто, ибо лич пустил в дело свои мощнейшие заклинания. Мгновенно сотворив защитные барьеры, коим его по доброте душевной некогда обучил странствующий волшебник, герой смог прожить достаточно, чтобы подобраться поближе к личу и поразить его. Душа Каролиса перешла в филактерию, коей героя загодя снабдил запасливый Король Червей, и ему осталось лишь доставить ее оному. Некромант вручил посланцу Уриэля Септима VII мифриловый меч, одно из наиболее смертоносных орудий этого мира, а затем, как и обещал, поведал истину о личности Подземного Короля. Итак, на самом деле последний при жизни являлся боевым магом и советником Тибера Септима, первого Императора Тамриэля, а также творцом Великого Нумидиума, голема, что помог Тиберу создать Империю. Однако под конец своих завоевательных походов Тибер Септим предал Зурина и оставил умирать. Душа последнего не покинула тело (благодаря Нумидиуму?), а вместо этого вселилась в древнего лича, коий и стал известен в мифах и сказаниях как Подземный Король. Король Червей намекнул, что он и Подземный Король ненавидят друг друга, и что стоит последнему вновь обрести смертное тело, он обратит в хаос весь Тамриэль. Герой, конечно, не был столь глуп, дабы всецело и безоговорочно поверить некроманту, однако кое к чему из сказанного им все же стоило прислушаться.

Размышляя, что же ему делать дальше и как связать воедино все имеющиеся у него нити, герой получил еще одно послание от слуги Подземного Короля. В этот раз он был рекомендован "подземной братии" не кем-нибудь, а самой Акорити, королевой Сентинеля, которая весьма высоко высказалась о его способнотях. Похоже, им вновь понадобились его услуги... как будто он единственный герой в Тамриэле и ему больше делать нечего, как работать на давно разложившегося колдунишку! Однако герой сдержал свой гнев и согласился выслушать предложение, рассудив, что вновь может быть снабжен полезной информацией. Он не ошибся: информация и была предложена, но в обмен на очередную услугу. В этот раз Король Червей напакостил своему давнему противнику тем, что выкрал принадлежащий ему артефакт, проклял его и передал на хранение Лезвиям. А надо сказать, что некогда члены сего ордена являлись элитной стражей Тибера Септима, но со временем их роль несколько изменилась. Сегодня они по-прежнему лояльны Империи, но не всегда - Императору. Как бы то ни было, Подземный Король не хотел причинять им вред и посему через своего слугу предложил герою проникнуть в цитадель Лезвий - замок Ллагвич, что в Икалоне, и отыскать там вожделенный артефакт.

Что и было сделано. Герой также не хотел иметь неприятностей с Лезвиями, а как следствие, и с Императором; не поднимая лишнего шума, он проник в Ллагвич, в сердце коего и хранился артефакт. Вернув его истинным владельцам, герой узнал от них, что Лизандус действительно был предательски убит накануне сражения, и могила его находится не на Крингаиновом Поле, а в Меневии. Однако до их пор оставалось неясно, почему же дух его появляется не на Поле, а в столице Даггерфолла.

Решив прояснить для себя этот вопрос раз и навсегда, а также продолжить поиски исчезнувшего письма Императора, герой вернулся во дворец Даггерфолла. Вне всякого сомнения, тайные агенты правящей семьи были прекрасно осведомлены о том, кто он и откуда. Поэтому для начала герой решил пообщаться со слугами в надежде выудить из них полезные сведения. Ему повезло - Синдасса, горничная вдовствующей королевы Минисеры, сказала, что видела, как нынешняя королева - Аубк-и - прочла письмо Императора с крайним удивлением на лице, после чего сказала, что передаст его Минисере. Допрос Аубк-и ничего не дал - она категорически отрицала факт прочтения ею письма и утверждала, что оно было украдено у нее до того, как она смогла передать его Минисере. Если вспомнить то, что поведала герою Моргия, то, возможно, так оно и было... Честно говоря, герой уже жутко устал от всех этих придворных интриг, где каждый стремится переврать ближнего своего и сплести у того за спиной некие козни.

Однако герой еще не успел как следует вновь удариться в философию, как Аубк-и, пользуясь случаем, попросила его пройтись в замок Шедунгент навестить ее свекровь Нульфагу, мать Лизандуса, от которой уже довольно долгое время не поступало никаких вещей. Как водится, была обещана и награда. Нельзя сказать, чтобы герой с энтузиазмом взялся за это дело: ходили слухи, что Нульфага - могущественная ведьма, однако лишние деньги на дороге не валялись, а на домик ему все же еще чуть-чуть не хватало.

Замок колдуньи полностью оправдывал ее репутацию - огромное древнее сооружение, в котором хозяйка расселила всяческую нечисть для охраны своего покоя. Конечно же, это не остановило героя, и вскоре он добрался до покоев самой Нульфаги. Но то ли старушка находилась в неком трансе, то ли под действием заклинания, то ли у нее слегка поехала крыша после смерти сына, однако осмысленной беседы с ней герой так и не смог завязать. Вернувшись в Даггерфолл, герой браво доложил Аубк-и о том, что с ее свекровью все в порядке и получил честно заработанные им золотые.

Снова вспомнив о таинственном письме, которое уже начинало сниться ему по ночам, герой наконец-то решился предстать перед Минисерой. Последняя поведала, что также весьма заинтересовалась, почему письмо было доставлено не ей, а Аубк-и, и провела свое собственное небольшое расследование. Так ей стало известно имя курьера, доставившей письмо в Даггерфолл - Изисса Бакинвин, член ордена Рыцарей Дракона. Можно и не говорить, что разыскивать ее вновь был отправлен наш герой, которого роль мальчика на побегушках уже начинала немного злить. К счастью, в столице находилось представительство ордена и там владели иноформацией о передвижениях всех его членов, так что выяснить, где сейчас находится Изисса, не составило большого труда. Последняя в разговоре с героем все расставила на свои места - оказывается, письмо было адресовано "Королеве Даггерфолла", а ко времени доставки его Лизандус был уже мертв и посему королевой являлась не Минисера, а Аубк-и, супруга Готрида.

Поделившись этими сведениями с Минисерой, герой отправился туда, где скорее всего и находилось письмо - в Орсиниум, твердыню орков. Король орков Гортвог просто так расстаться с письмом, конечно же, не пожелал, и герою пришлось перерыть весь его замок, прежде чем послание было найдено. Столько долгих месяцев он искал его, что сейчас просто не мог не прочесть. Как следовало из письма Императора, давно потерянный тотем Тибера Септима обнаружился у вэйрестского лорда Вудборна. Уриэль писал, что тот вскоре его "потеряет" и просил Минисеру передать тотем его доверенному лицу - леди Бризиенне. И все. Герой не понял всего того, о чем говорилось в письме, однако задавать лишние вопросы сильным мира ему не пристало и он просто ограничился тем, что молча вручил послание Минисере. Тайные агенты между делом донесли последней, что Гортвог, видимо, продавал копии письма всем более-менее могущественным лордам залива Илиак, и что вскоре за тотемом начнется настоящая охота. Минисера особо отметила, что единственный, в чьих руках тотем будет в безопасности - Император, любой другой, случись ему завладеть столь великим артефактом, ввергнет Тамриэль в хаос.

Однако у героя оставалась еще одна невыполненная задача - упокоение духа Лизандуса. Порывшись в памяти, он припомнил слова сентинельского принца Лотана о бывшей возлюбленной Лизандуса, что ныне якобы томится в Башне Диренни. Снарядив корабль до острова Балфиера, герой отправился туда и действительно отыскал Медору Диренни, проклятую навечно оставаться в собственной твердыне. Как выяснилось, здесь по просьбе Минисеры ее заточила Нульфага, однако существовало заклинание, способное и вызволить ее. Правда, для совершения магического ритуала не хватало одного единственного, но чрезвычайно редкого компонента - рога единорога. Как назло, алхимический магазинчик на углу был закрыт, и герою пришлось вернуться в Шедунгент и без разрешения покопаться в кладовых Нульфаги. Он не чувствовал особых угрызений совести, грабя бедную старушку, ибо всецело находился на стороне Медоры и также грудью стоял за свободную любовь.

Отыскав рог и сняв проклятье с эльфийки, герой получил от нее очередное задание - отыскать волшебное вещество под названием "пыль спокойной смерти", с помощью которого она сможет приготовить заклинание для упокоения Лизандуса. Пыль сия обнаружилась в одном из многочисленных подземелий, разбросанных по Скалистым Землям, на которое его навел все тот же Гортвог, король орков. Герой обнаружил, что ему начинает нравиться этот монстр - хоть и рожей не вышел, а все ж соображает, да и поможет когда надо.

Наконец, все было готово: Медора составила необходимое заклинание и герою оставалось лишь спуститься в гробницу Лизандуса, что в Меневии, и произнести его. Сделав это, он имел честь общения с призраком павшего короля - не злобным и ослепленным помыслами о мщении, а спокойным и рассудительным. Так от первоисточника герой узнал имя - лорд Вудборн из Вэйреста, человек, расправившийся с королем Даггерфолла. Дух последнего не может быть окончательно упокоен, пока жив этот предатель.

Исполнившись чувством праведной мести (а может, просто чувствуя, что его миссия близится к завершению), герой отправился в вотчину Вудборна, где и отыскал письмо лорда, ставившее все на свои места. В нем Вудборн писал о том, как он покончил с Лизандусом, зная, что Готрид его поддержит. Целью предателя стояла женитьба на Элизане, дочери правителей Вэйреста, а затем устранение с пути нынешнего короля - Эдвира, дабы он сам смог занять его место. Единственное препятствие между ним и троном - королева Вэйреста Барензия, которая хочет сделать наследником трона своего сына Хелсета, а Элизану выдать за какого-нибудь дальнего принца. Как следствие, Вудборн собирался покончить и с Барензией, а затем при поддержке Готрида, нынешнего короля Даггерфолла, взойти на трон. Раскинув шпионскую сеть, равную которой имели лишь Готрид, Эдвир, Акорити да Император, лорд Вудборн опасался лишь вмешательства некромантов и Подземного Короля, действия которых предсказать было невозможно. Единственное, в чем он нуждался, так это в золоте и армии для поддерки своих притязаний.

Найденное письмо герой отдал королеве Барензии, которая устроила публичную казнь предателя. Как следствие, дух Лизандуса более не появлялся в Даггерфолле, наконец-то упокоившись с миром. Однако миссия нашего героя была еще далека от завершения, ибо практически сразу он получил письмо от леди Бризиенны, в котором та настаивала на встрече. Последняя поведала, что по приказу Императора Лезвия атаковали замок Вудборна в надежде получить тотем Тибера Септима, однако лорд успел передать его своему союзнику - королю Даггерфолла Готриду. Тотем же не просто красивая безделушка - это артефакт, способный контролировать Нумидиума, по преданиям, "гиганта, головой касающегося небо". Однако дабы извлечь затаенные в нем силы, необходимо иметь Мантеллу, другими словами, сердце самого Зурина Арктуса, которого тот лишился в последней битве с Нумидиумом, атаковавшим его по приказу Тибера Септима. Именно после этого события Зурин и преобразился в Подземного Короля. Однако из ныне живущих мало кто знал местонахождение как самого Нумидиума, так и Мантеллы, и уж с этими-то мудрецами герой явно не был знаком. Посему он согласился на предложение Бризиенны проникнуть во дворец Даггерфолла, куда путь Лезвиям теперь был заказан, и отыскать королевскую сокровищницу, где и должен храниться тотем.

Можно и не говорить, что после всех выпавших на его долю испытаний с этим заданием герой справился без труда и вскоре тотем был у него. Но одно дело получить артефакт, совсем иное - навсегда от него избавиться. Где найти мудреца, в чьих руках древняя реликвия будет в безопасности?

Однако у сильных залива Илиак, видимо, имелись на этот счет свои соображения, так что вскоре герой был просто завален письмами с предложениями несметных сокровищ в обмен на амулет. Однако он, как истинный патриот Империи, предпочел до конца исполнить свой долг и вручил артефакт Бризиенне для последующей передачи его в руки Уриэля Септима VII.

И сразу же получил ментальное послание от Нульфаги, в котором та просила его немедленно явиться к ней в Шедунгент. Там она поведала герою, что смогла наконец-то обнаружить как Мантеллу, там и самого Нумидиума - оба находятся вне пределов Тамриэля, а именно в Обливионе, царстве таинственных даэдр. Неизвестно, кто отдал голема под их охрану, быть может - Тибер Септим, хотя, вероятнее всего, лорды даэдр сами стащили его, ни у кого не спрашивая. А уж понять мотивы последних простому смертному и вовсе не под силу.

Так или иначе, герой был послан в Обливион для извлечения оттуда Мантеллы. Воистину это оказалось царством хаоса, обиталищем иномировых тварей. Некоторые из них сразу набрасывались на героя, лишь только заприметив его, другие же были настроены куда более дружелюбно. Время здесь не имело власти... здесь вообще все было не так. Неизвестно, сколько пробыл здесь герой... недели... месяцы... годы... в Тамриэле минуло лишь несколько мгновений перед тем, как он вновь появился в замке Шедунгент, сжимая в руках огромный изудруд - Мантеллу!

О дальнейшей его судьбе история умалчивает. Возможно, он все же купил полюбившийся ему домик в Даггерфолле, где и осел, а возможно - вернулся ко двору Императора и теперь выполняет очередную опасную миссию, возложенную на него сюзереном. Так или иначе, для тех кто знал его, он навсегда останется героем, Героем Даггерфолла.


Сии великие события вошли в историю как Изменения Запада. Говорят, что тогда в шести различных местах появилось одновременно шесть Нумидиумов, каждый из них определил судьбу одного из смертных... И теперь мы видим, что Скалистые Земли не объединены более, что взметнулись флаги Нового Орсиниума, что жрецы-слоад поклоняются своему новому Богу Червей; и никто из них не служит более наследнику династии Септимов. Мы видим, что это так, и знаем, что это истина.

И все указывает на то, что в Империю вновь возвращаются смутные времена...

  1  2  3  4  5  6  7  8  9  10  11  12  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich