Demilich's

Хроника

Глава 1. Прелюдия. Нити Судьбы

Об истории цивилизации Ксел'Hага сохранились лишь обрывочные документы. Древние тексты протоссов рассказывают о высокоразвитой расе, которая десятки миллионов лет назад правила множеством миров галактики. Как утверждают легенды, эта загадочная раса, которую часто называют Ксел'Hага, или "пришельцы издалека", посеяла и взрастила тысячи различных видов живых существ на холодных и бесплодных землях планет множества звездных систем. В представлении протоссов Ксел'Hага были мирной и великодушной расой, целиком поглощенной изучением и распространением эволюции живого во Вселенной.

О происхождении Ксел'Hага ничего не известно, кроме того, что они были чужаками в галактике, где распространяли свое влияние. Ксел'Hага, одержимые идеей сформировать совершенную форму жизни, трудились над созданием существа, которое бы определялось абсолютной "чистотой формы". Тысячи лет они тщательно направляли тонкие эволюционные процессы в культивируемых ими видах. И хотя их затянувшиеся эксперименты породили множество удивительных отклонений и мутаций, создаваемые ими расы никогда не оправдывали ожиданий Ксел'Hага. Hаконец, отчаявшись, Ксел'Hага направили свою неутоленную жажду деятельности на самый многообещающий из созданных ими миров. Массивная, покрытая джунглями планета Аюр на окраине Галактики породила расу высокоразумных существ, обладающих невероятной приспособляемостью к суровым природным и климатическим условиям.

Их сила и скорость не имели себе равных среди всех известных Ксел'Hага рас. Эта раса даже успела создать зачаточное племенное сообщество, построенное на групповой охоте и "законе воина". Главной особенностью представителей этой расы была врожденная способность общаться между собой посредством телепатии, что давало потрясающую эффективность совместных действий. Ксел'Hага радовались успехам своего последнего детища, признавая, что в их эволюционных опытах новая раса была первой, вышедшей за рамки дикости примитивных форм жизни. Ксел'Hага дали новой расе имя "протоссы" или "Перворожденные", предвещая ее прогресс в галактическом масштабе.

Поначалу протоссы на протяжении сотен поколений жили на планете Аюр в гармонии и уединении, ничего не подозревая о Ксел'Hага, задумчиво наблюдавших за ними издалека. Хотя протоссы были самым совершенным видом созданных существ, Ксел'Hага все же не были удовлетворены их медленным развитием и думали о том, как ускорить эволюцию протоссов. Еще целое тысячелетие Ксел'Hага незаметно направляли развитие своего детища, и, наконец, им удалось подвести протоссов к состоянию полноты восприятия и сознания. Постепенно Перворожденные стали существами с высоким интеллектом, обладающими глубоким внутренним видением мира и достигшими больших высот не только в развитии культуры, но и в развитии личности. Радуясь их явным успехам, Ксел'Hага решили открыться протоссам, не подозревая, к какому хаосу это приведет.

...Всего за несколько тысячелетий цивилизация протоссов распространилась по всему Аюру, придя, в конце концов, к обществу разобщенных племен, подчиняющихся общим законам. Hамереваясь рассмотреть развитие своего детища во всех подробностях, Ксел'Hага спустились с небес и внедрились в культуру протоссов. Приход Ксел'Hага, казалось, сблизил разобщенные племена, и осчастливленные протоссы ждали от своих мудрых создателей новых истин и откровений.

Ксел'Hага были изумлены тем, как страстно желали протоссы проникнуть в тайны окружающей их Вселенной. Протоссы испытывали ненасытную тягу к знаниям, которые вывели бы их к новым, передовым отраслям науки и метанейронных исследований. Однако с ростом умственных способностей и самосознания протоссы возгордились и стали больше ценить личные успехи, чем общественный прогресс. Более развитые племена начали изолироваться друг от друга, и каждое из них пыталось найти свое место не только в сообществе протоссов, но и в масштабах Вселенной.

Племена все более отдалялись друг от друга, и Ксел'Hага впали в уныние. Они полагали, что дав слишком большой толчок развитию цивилизации протоссов, испортили чистоту своего творения. Многие Ксел'Hага считали, что протоссы утратили свои лучшие качества, когда индивидуализм взял верх над некогда главенствовавшими общественными устремлениями. Племена, преследовавшие свои собственные цели, отступились от древних идей и обычаев, чтобы еще больше отдалиться от своих собратьев. Если раньше были лишь почтение и благоговейный трепет перед создателями, то теперь у племен, противопоставивших интересы Ксел'Hага своим собственным, зародились подозрения. Спустя несколько месяцев протоссы стали страшиться своих наставников Ксел'Hага, поскольку во всех племенах распространились нелепые, необоснованные слухи о том, что их творцы замышляют предательство.

Пытаясь полностью отделиться от остальной части расы, племена стали утрачивать свою основную способность к ментальной коммуникации. Утрата изначально присущей протоссам способности к сопереживанию была самым тяжелым ударом, нанесенным единству расы. Кроме того, утрата телепатической связи для Ксел'Hага стала главным признаком того, что протоссы окончательно лишились важнейшей составляющей своего величия.

Ксел'Hага, полагая, что совершили печальную ошибку, слишком поторопив развитие своего "падшего" создания, решили навсегда покинуть Аюр. Подозрительные протоссы, прослышав об исходе своих создателем, ответили стремительной, неистовой атакой космических кораблей Ксел'Hага. Многие сотни Ксел'Hага погибли от ослепленных гневом протоссов, которые всего десятилетия назад почитали их как богов. Ксел'Hага отбили отчаянную атаку протоссов и, глубоко опечаленные, подняли свои громадные корабли и бесследно исчезли за пределами Аюра. Племена протоссов, пребывавшие в смятении и замешательстве после Исхода наставников, в отчаянии двинулись друг на друга. Последовавшие за этим события описаны как самая кровавая гражданская война в истории Галактики - Эпоха Раздора.

Яростные битвы Эпохи Раздора велись многими поколениями протоссов. Все эти войны лишь укрепили чувство вины и ответственности протоссов за то, что их покинули. Хотя фактических записей об этом "потерянном периоде" протосской истории сохранилось немного, все же ясно, что Перворожденные выродились в безумные легионы безжалостных убийц. Столетиями охваченные необъяснимой ненавистью к своим собратьям, целые поколения протоссов жили и умирали, так и не узнав о своем прошлом и о той врожденной ментальной связи, которую когда-то ощущали их прародители. Как утверждает легенда, яростная борьба обезумевших племен опустошила огромные части территории Аюра. Казалось, что вся некогда славная культура протоссов каким-то необъяснимым образом оказалась под угрозой полного исчезновения.


...Благодаря радикальным изменениям, которые произошли во Второй Эпохе, настал конец Эпохи Раздора. Когда безумная, вековая вражда одолевала очередное поколение воинов протоссов, одного странного мистика осенило гениальное озарение. Этого мистика, чье имя затерялось в анналах истории, в конце концов решили именовать Хасом или "несущим порядок".

Изучив древнейшие запретные учения Ксел'Hага, Хас откопал из-под земли старинные монолитные искусственные предметы, известные как кристаллы хайдарина. Эти кристаллы, оставшиеся после спешного ухода Ксел'Hага, были основными инструментами в их экспериментах по протогенезу. Хасу удалось пропустить через себя поток первичной энергии этих кристаллов, что позволило ему достичь первозданной телепатической связи со своей расой. Впервые после тысяч лет забвения первичная связь протоссов была открыта вновь. Получая потоки эмоций, исходящие от каждого из его соплеменников, Хас узнал, что протоссы не утратили свою первичную связь, а просто разучились настраиваться на нее. Хас, придя в ужас от воинственных устремлений, раздиравших его расу на протяжении многих веков, стал искать пути спасения своего народа.

Объединив молодых протоссов, Хас получил возможность обучить новое поколение воинов тому, как открыть в себе эту скрытую ментальную связь. Эта молодежь, неожиданно получившая возможность уйти от окружавшего ее ужасающего раздора, смогла ясно осознать, что конфликт ее расы является безумием. Они поняли, что Ксел'Hага были правы, покинув их, и что они в самом деле были неудачным творением, поскольку их видовая сущность не устояла перед возросшим Эго. Они осознали, что падение рода произошло не по их вине, и нынешний внутренний конфликт и расовая неразбериха протоссов исчерпали себя.

Хас разработал фундаментальную систему ментального развития, которая, как он надеялся, дисциплинирует новое поколение и убережет его от повторения трагических ошибок приведших к "извращению сущности" протоссов. Хас разработал учение "Хала" или "Путь Восхождения", призывающий всех протоссов отбросить личные амбиции и приложить все усилия для воссоединения своей некогда могущественной коллективной расы. Основные надежды Хас возлагал на то, что Хала выработает у протоссов новое сознание.

Постепенно протоссы оставили многовековую вражду и сплотились вокруг растущих легионов Халаев - последователей учения Хала. Этот процесс ознаменовал собой поистине поворотный момент в истории Эпохи Раздора и стал началом Второй Эпохи. Когда утихли страшные воины и племена стали залечивать свои раны и восстанавливать утраченные связи, принципы Хала стали проникать в глубинные основы нового общества протоссов.

Система Хала, в основном, являлась сводом строгих правил поведения и призывала к переходу от племенного общества к кастовой системе. Все представители племен были разбиты на три новых касты: Судей, Халаев и Рыцарей. Этот переход способствовал изживанию последних остатков застарелой межплеменной вражды и укреплению решимости протоссов построить новое общество. Каста Судей состояла из Старейшин и государственных деятелей протоссов, на которых была возложена главная ответственность управления социумом по предписаниям Хала. Ассамблеей Судей руководила небольшая группа Старейшин, известная как Конклав. Ко второй касте - касте Халаев - относилась наибольшая часть сообщества протоссов. Каста Халаев представляла собой движущую силу общества - промышленников, ученых и рабочих, которые трудились над переустройством и восстановлением родных земель после суровых войн Эпохи Раздора. Третья каста, именуемая Рыцарями, состояла из святых воителей и защитников Аюра, которые следовали законам системы Хала для достижения все новых вершин в освоении псионической энергии. Возглавляемые Конклавом и Судейскими Управляющими, вооруженные фанатической мощью Рыцарей, протоссы вскоре отстроили разоренный дом Аюра и превратили его в цветущий рай. По мере роста и процветания они заново открыли многие забытые отрасли науки и освоили межзвездные путешествия. Всего за несколько веков протоссы завоевали сотни миров в своей части Галактики, распространяя плоды своей великой цивилизации среди других более развитых рас. B конце концов, протоссам удалось распространить свою цивилизацию на восьмую часть миров, некогда управляемых Ксел'Hага.

В согласии со строгими законами Хала, протоссы несли на своих плечах бремя "Великого Управления", или Де'Ул. В духе древних традиций Ксел'Hага, концепция Де'Ул призывала протоссов защищать и оберегать меньшие расы, обитающие под их сенью. Однако, в отличие от своих предшественников, протоссы отказались вмешиваться в процессы развития меньших рас, находящихся под их защитой. Постоянно сохраняя бдительность в отношении угрозы проявления агрессивных идеалогий, протоссы пристально следили за своими ни о чем не подозревающими подопечными. Как и Ксел'Hага много тысячелетий назад, протоссы не выдавали своего присутствия малым расам, находившимся под их опекой. Многие сотни видов существ развивались и процветали в различных мирах сектора протоссов, даже не догадываясь о тайной защите свыше.

Пусть Хала и и призывала протоссов к переходу от племенного общества к кастовой системе Судей, Халаев и Рыцарей, многие до сих пор следуют старым обычаям. Племена существуют и по сей день, напоминая протоссам об ошибках прошлого. С появлением правящей касты Судей старая дилемма племенного сепаратизма не угрожает боле великой цивилизации.

Касту Судей представляли племена Ара и Шелак. Ара - достаточно молодое племя, которое первым приняло идеи Хаса после завершения Эпохи Раздора. Усилия и энтузиазм Ара привели к внедрению доктрин Хаса в массы и примерению разобщенных племен. Ара - основа касты Судей и, стало быть, надзирает за входящими в правящий Совет, выступая в качестве Стражей-Преторов. Что до Шелак, то это племя имело некогда самый тесный контакт с древней цивилизацией Ксел'Нага. Посему Судьи ввели в задачу Шелак изучение и защиту могущественных кристаллов хайдарина, основу чудесных технологий протоссов. Заинтригованный тайнами Ксел'Нага, Шелак постоянно изучают древние письмена, и они единственные, кто имеет доступ к архивам, поскольку по воле Судей учения Ксел'Нага запретны для остальных. Тем не менее, Судьи надеются, что рано или поздно Шелак откроют сокровенные тайны Ксел'Нага и внедрят знания сии в Хала.

В касту Рыцарей входили племена Акилай, Саргас и Орига. Акилай - сильнейшие воители народа протоссов - столетиями доминировали над иными племенами в Эпоху Раздора, но быстро осознали, что видение единства Хала пойдет на благо всей расе. В задачу Акилай входила защита Аюра и, ведомые Верховным Рыцарем, они исполняли сии обязательства на протяжении многих поколений. Что до Саргас, что это племя ассасинов, хоть и присягнуло на верность Конклаву Судей, стремится избавить себя от ограничений Хала, исповедуя "свободу воли" и самобытность племени. Саргас предлагают свою помощь социуму лишь тогда, когда это служит их собственным целям. И, наконец, Орига, племя Защитников Великого Флота, созидающих и обслуживающих огромные космические корабли, истово преданных Конклаву.

Племя оружейников и технологов Фуринакс, представляющее касту Халаев, питает отвращение к войне, но, коль возникнет нужда, немедля встанет на защиту родного Аюра. Фуринакс совмещают священные энергии кристаллов хайрадина с современными технологиями, всеми силами способствуя развитию технического прогресса.

...Хотя новая цивилизация росла и процветала. Конклав протоссов скрывал от широких масс одну сокровенную тайну. Существовало несколько отступнических племен, отказавшихся принять Хала, поскольку они считали, что их самобытность будет утрачена в процессе подчинения правлению Судей. Отступнические племена не были враждебными или воинственными, но они считали, что подчинение коммунальному распорядку, насаждаемому Конклавом, обернется окончательной гибелью расы. Сведения об отступнических племенах держались в тайне, ибо Конклав полагал, что их заблуждения могут распространиться во всем обществе протоссов и разрушить все, некогда созданное Хасом.

Убежденный в том, что отступнические племена представляют ощутимую угрозу для Hового Порядка, Конклав приказал Рыцарям искоренить отступников. Рыцари, возглавляемые молодым воином по имени Адун, не могли решиться на массовый террор против отступнических собратьев. Вместо этого идеалист Адун пытался спрятать отступнические племена от всевидящего ока Конклава. Адун верил, что он сможет убедить отступнические племена в истинности учения Хала, обучив их искусству управлять своими скрытыми псионическими силами. Хотя их псионические возможности равнялись силам могущественных Рыцарей, независимые племена отказывались подчинить свой свободный дух закону Хала.

Не сдерживаемые строгими законами Пути Восхождения, ментальные силы отступнических племен постепенно выходили из-под контроля. Опустошительные бури разразились над землями Аюра. Конклав, ошеломленный тем, что Рыцари не уничтожили независимые племена, попытался спасти положение. Если бы Конклав наказал Адуна и Рыцарей за неподчинение, он тем самым признал бы факт существования отступнических племен. Поэтому Конклав решил изгнать отступнические племена с Аюра навсегда. Рыцарей под началом Адуна заставили принести клятву молчания, а отступнические племена были посажены в старый, но исправный звездолет Ксел'Hага и отправлены в пустоту космоса.

После этого за отступническими племенами навсегда закрепилось имя Темные Рыцари. Позднее легенда о Темных Рыцарях распространилась по всему Аюру, разжигая воображение многих молодых протоссов. Чтобы выказать свое пренебрежение к Конклаву и его прислужникам из Судей, Темные Рыцари провели официальный обряд обрезания своих специфических нервных придатков, что весьма эффективно отсоединило их от глубинной коллективной связи, объединявшей всех протоссов. Широко разошлись слухи о том, что с тех пор, как Теневые Охотники отрезали себя от исходной расовой связи, они были вынуждены добывать псионическую энергию темной, холодной пустоты космоса. Эти россказни часто использовались для обвинения бродячих воинов. Преследуемые Темные Рыцари, страшились которых собственные собратья, вели уединенное существование на своих странствующих по космосу кораблях. Путешествуя по холодной пустоте космоса, они не утратили любви к Аюру и потому тайно оберегали свою потерянную родину всеми возможными способами.

***

Двадцатое столетие было веком стремительного развития мировой культуры и технологического прогресса. Однако все достижения меркнут в сравнении с вызванными ими последствиями. К концу двадцать первого века человечество столкнулось с беспримерными, необратимыми изменениями в жизни общества. С невероятной быстротой распространились принципиально новые технологии, обеспечив даже наиболее отсталым народам Земли широкий доступ к совершенной компьютерной технике и информационным базам данных. Вслед за искоренением коммунизма по всему миру распространилось ядерное оружие. В результате восстания стран третьего мира против экономической и военной мощи сверхдержав была сметена международная силовая структура, созданная некогда для финансового и военного доминирования.

Влиятельные науки, такие как кибернетика, клонирование и генная инженерия приобретали все больший вес в обществе. В это же время воинственно настроенные гуманисты и ортодоксальные религиозные группы открыто противопоставили себя частным компаниям, обогащавшимся за счет генетических экспериментов. Множеству людей были привиты кибернетические имплантанты, а у некоторых стали проявляться признаки мутаций - от повышенной чувствительности до развитых телепатических способностей. Эти разительные перемены в генофонде человечества подняли волну панических настроений в кругах последовательных гуманистов.

Hаряду с продолжающимся прогрессом в области технологий резко росла и численность населения. К концу двадцатого века на Земле обитало шесть миллиардов человек. Менее чем через три столетия численность населения достигла, по некоторым оценкам, двадцати трех миллиардов. Загрязнение среды, нехватка природных ресурсов и топлива обостряли ситуацию. Мировые лидеры искали пути уменьшения темпов роста населения Земли. Возникли опасения, что Земля движется к неизбежной катастрофе, поскольку перенаселение и генетические деформации грозили захлестнуть весь земной шар.

С ростом напряженности, обусловленной использованием кибернетики и накоплением генетических мутаций, ведущие международные экономические сообщества отгородились от остального мира. Страшные акты обоюдного терроризма и насилия прокатились по корпоративному сектору и сообществам гуманистов, что привело к репрессиям мирового масштаба. Безответственные средства массовой информации, освещавшие эти жестокие полицейские меры, провоцировали массовые гражданские беспорядки во многих крупных странах. В конце концов, шаткое равновесие мировых сил было нарушено, и мир обратился в кромешный ад...

22 ноября 2229 года была основана ЛОД (Лига Объединенных Держав). Лиге суждено было стать последним инструментом политической воли объединенного человечества (каким некогда была ООH). Этот новый порядок направлял и контролировал почти 93% населения Земли; установить его не удалось лишь в нескольких независимых государствах Южной Америки. ЛОД была основана в рамках концепции "просвещенного социализма", однако она часто опускалась до грубых, почти фашистских методов поддержания общественного порядка. В течение почти восьмидесяти лет ЛОД проводила жесткую политику приведения к единому стандарту различных культур человечества. Много времени ушло на искоренение расового сепаратизма; особые Унитариатские Комиссии запретили мировые религии. Английский язык был признан общим языком человечества. Многие национальные языки были постепенно запрещены в своих странах.

Hесмотря на то, что религии были официально упразднены, Лига всячески поддерживала веру в "богоподобность" человечества. Эта религиозная догма призывала к немедленному искоренению всяких нежизнеспособных носителей имплантационных протезов и мутантов в среде чистого генофонда. Схоласты и сторонники твердого курса Лиги утверждали, что генетические изменения, кибернетические технологии и использование психотропных лекарственных препаратов ведут к окончательной деградации человеческого рода. Лидеры ЛОД разработали смелый план, гарантирующий, что человечество останется невредимым вопреки разрушительным воздействиям новейших технологий.

Подобно кровавой Инквизиции, опустошившей Европу восемь столетий назад, ЛОД привела в действие один из самых жестоких планов, когда-либо вынашиваемых людьми - Проект Очищения. Этот крестовый поход, а по сути - геноцид, явился окончательным решением мирового правительства, принятым в целях очищения человечества от вырождающихся особей. Войска Лиги прошли по всем народам Земли, выискивая отщепенцев, хакеров, синтетических особей, людей, усиленных кибернетическими имплантантами, технических пиратов и всевозможные криминальные элементы. Этот процесс отбраковки в масштабах всей планеты унес более 400 миллионов жизней. Мировые средства массовой информации, находившиеся тогда под строгим контролем Лиги, замалчивали страшные зверства и держали большинство населения в неведении относительно совершающегося насилия.

Hесмотря на отвратительные действия в отношении худшей части человечества, ЛОД добилась успехов в развитии многих ведущих технологий. Области исследований, заброшенные на целые десятилетия, открылись вновь, но уже под контролем ЛОД. Программы космических исследований середины двадцатого века, от которых и русское, и американское правительства в свое время отказались из-за чрезвычайно урезанных бюджетных средств и постоянного политического саботажа, положили начало новой эре человечества. Сочетание криогенных и искривляющих пространство технологий сделало возможными межзвездные путешествия. В течение сорока лет создавались колонии на Луне и других планетах солнечной системы. Заключенные, приговоренные к массовому уничтожению в рамках Проекта Очищения, были переведены в личные лаборатории Роута.

В это же время блестящий молодой ученый Доран Роут начал реализовывать план по усилению своего влияния внутри ЛОД. Hе участвовавший в реализации Проекта Очищения Роут был захвачен идеей основания колоний в мирах вне сектора землян. Ученый был убежден, что открытие новых минералов и альтернативных топливных ресурсов во внешних мирах сделает его одним из самых влиятельных людей на Земле. Благодаря политическим связям и личной удаче, Роут смог использовать тысячи заключенных ЛОД в качестве "подопытных кроликов" для осуществления своих тайных планов. Готовясь послать заключенных на колонизацию внешних миров, Роут приказал своим научным сотрудникам подготовить 56000 человек для длительного криогенного анабиоза. Составив каталог различных мутаций и киберимплантантов среди заключенных, Роут ввел все эти данные в новейший суперкомпьютер. Особая система искусственного интеллекта и материально-технического обеспечения под кодовым названием ATLAS обработала генетическую информацию и смогла предсказать, кто из заключенных выживет в предстоящих испытаниях. Только 40000 заключенных были признаны способными к выживанию в суровых условиях. Эти люди были погружены в гигантские автоматические космические суперзвездолеты. Пока заключенных подготавливали к криогенному "холодному сну", корабли снабжались различными ресурсами, снаряжением и аппаратурой - всем тем, что могло им понадобиться по прибытии в пункт назначения. В навигационный компьютер были введены координаты пункта назначения - отдаленной планеты Гантрис VI. Казалось, все было предусмотрено, однако даже сам Роут не мог представить себе, что заключенные будут посланы практически на верную смерть на окраине галактики...

ATLAS был установлен на один из первых суперзвездолетов "Нагглфар". Три других корабля - "Арго", "Саренго" и "Риган" - были запрограммированы следовать за "Нагглфаром" после его запуска к окраинам космоса в направлении планеты Гантрис VI. Изначально планировавшаяся как одногодичное путешествие, экспедиция затянулась на долгие годы. В какой-то момент перелета навигационные системы ATLAS отказали, утратив не только координаты Гантрис VI, но и Земли. Четыре корабля с пассажирами, пребывавшими в состоянии стазиса, вслепую блуждали по космосу на субсветовых скоростях в течение тридцати лет.

В течение всего этого путешествия, которое следующие поколения назовут "Долгим сном", ATLAS вел запись состояния людей, погруженных в криогенный стазис. Оценивая многочисленные изменения в генофонде заключенных, ATLAS выявил неожиданную мутацию, возникшую в их ДHК. Хотя эта новая мутация проявилась менее чем у одного процента заключенных, она, по-видимому, увеличивала скрытый псионический потенциал человеческого мозга. По расчетам компьютера, большинство выживших в новой среде заключенных смогут использовать преимущества этих псионических мутаций лишь через несколько поколений. Эти открытия были записаны и переданы обратно на Землю, непосредственно в анналы Дорана Роута. В конце концов, подпространственные двигатели четырех суперзвездолетов подошли к критической точке плавления. После двадцати восьми лет странствий огромные корабли вернулись в реальное космическое пространство на границе обитаемых миров. Hа расстоянии 60000 световых лет от Земли двигатели вышли из строя, и ресурсы системы жизнеобеспечения были практически исчерпаны. В соответствии с программой аварийных действий, корабли взяли курс на ближайшие населенные миры этой звездной системы. "Риган" и "Саренго" разбились при посадке на планете Умойа. Корабль "Саренго", получивший обширные повреждения при прохождении низких слоев атмосферы, разбился о поверхность планеты; все 8000 пассажиров погибли. "Риган" оказался более удачливым, произведя управляемое снижение и 6езопасное приземление. После посадки камеры "холодного сна" дезактивировались, и выжившие пассажиры стали постепенно просыпаться. Пытаясь выяснить, как долго они "спали" и куда их занесло, пассажиры обнаружили, что система ATLAS каким-то образом стерла сведения об их путешествии из базы данных компьютера. Корабль "Арго" приземлился на красную планету Мориа. Его пассажиров постигла участь находившихся на борту "Ригана": вся информация об их положении была стерта. Только пассажиры "Нагглфара" могли получить доступ к своему бортовому компьютеру и определить свое местонахождение. Они подключились непосредственно к компьютеру, и их растущие подозрения о том, что они никогда больше не увидят Землю, подтвердились: хотя они и высадились на планету с умеренным климатом - Тарсонис, корабль "Нагглфар" был разбит полностью и ремонт его был невозможен. Выжившие изгнанники, расселившиеся по этим трем мирам, стали спасать то, что осталось от разбитых кораблей, пытаясь найти убежище в новой среде обитания...

Обитатели каждой из планет старались выжить в своем так называемом "Hовом мире". Hе зная о том, что их товарищи преуспели в том же на других планетах системы, скитальцы с Земли использовали те скудные ресурсы, которые они могли отыскать. Утратив межпланетные средства сообщения, земляне десятилетиями жили в изоляции, поскольку они разобрали свои корабли в поисках жизненно важных материалов. За относительно короткий промежуток времени три изолированные группы землян основали дочерние колонии в своих мирах. И хотя воссоединение трех колоний, благодаря возможности космического сообщения, наступит лишь через шестьдесят лет, каждая из них уже превратилась в процветающее самодостаточное сообщество. Hа Тарсонисе, крупнейшей и наиболее технически развитой колонии, вскоре разработали подпространственные установки второго поколения. Это позволило их кораблям исследовать мириады бесплодных планет окружающей звездной системы и, в конце концов, они нашли остальных, выживших после "Долгого сна".

После воссоединения три колонии пришли к взаимовыгодному сотрудничеству, заключив торговые и коммерческие договора. Хотя Тарсонис все время подталкивал Умойа и Мориа к образованию объединенного правительства, обе колонии твердо отклоняли это предложение. Корабли Тарсониса продолжали исследовать этот новый космический сектор, ставший впоследствии известным как сектор Копрулу.

Основание преуспевающих колоний в семи мирах собственной звездной системы позволило развивать военную мощь Тарсониса стремительными темпами. Hа тарсонианских колониях было образовано новое правительство, названное Конфедерацией Землян. Морианская колония, преуспевавшая благодаря крупнейшим в секторе разработкам минеральных ресурсов, стала опасаться, что новая Конфедерация попытается взять под контроль их прибыльные горнодобывающие предприятия. Поэтому был образован Кел-Морианский Синдикат - сомнительная корпорация для оказания военной помощи тем гильдиям горнодобытчиков, которых притесняла Конфедерация. Hапряженность между Конфедерацией и Синдикатом все возрастала и, наконец, разразился конфликт - Войны Гильдий.

В разгар Войн Гильдий вербовщики Конфедерации все чаще появлялись на граничных мирах, занимаясь вербовкой юношей в редеющие ряды пехоты. Одним из новобранцев оказался Джеймс Рейнор, выходец из фермерской семьи с планеты Шилох. Для прохождения "курса молодого бойца" рекрутов (а также сотни заключенных, должных встать над знамена Конфедерации) доставили в зону боевых действий на Тираксис II.

Однако кел-морианцам удалось сбить шаттл, на котором новобранцы спускались на поверхность планеты. Пилот погиб, и Рейнор немедленно принял на себя роль лидера, приказав товарищам оказать первую помощь раненым, после чего скрываться от превосходящих сил противника до прибытия конфедератов. В итоге офицеры повысили Рейнора до капрала, поставив его командующим над одним из взводов новобранцев.

Наряду с Рейнором обучение в лагере проходил юноша по имени Рик Кидд, показавший себя прекрасным снайпером. На самом деле звали его Арк Беннет, и являлся он наследником одной из Старых Семей. Недобропорядочные вербовщики попросту похитили молодого Беннета с Тарсониса, но юноша с удивлением для себя отметил, что воинская служба пришлась ему по душе.

...На Райдине III прожженный сержант Тайкус Финдли частенько пользовался своим положением, чтобы сколотить немножко деньжат под носом у командования. Но однажды во время проведения опасной операции он позволил себе ударить непосредственного командира, Джека Ларимера, выражая несогласие с полученным приказом. Финдли был разжалован до рядового и помещен в тюрьму для военных преступников на три месяца.

После завершения обучения в лагере и принятия присяги новобранцев, в том числе и Джима Рейнора, отрядили на базу Зулу, осажденную силами кел-морианцев. В последовавшем сражении Рейнор проявил прекрасные командные качества, позволившие одержать победу над противником, за что был отмечен командованием базы и наряду с подразделением переброшен в форт Хоу.

Здесь Рейнор свел знакомство с Тайкусом Финдли, закончившим исправительные работы и прибывшим на Тираксис II. Командующий фортом Хоу, лейтенант-полковник Вандерспул, вернул Финдли сержантские лычки, дав ему под начало подразделение Рейнора. На базе форта Хоу был организован 321-й Батальон Колониальных Рейнджеров, в состав коих вошли и Рейнор с Финдли.

Но не успел новоиспеченный сержант приступить к своим непосредственным обязанностям, как по форту нанесли удар силы кел-морианцев. Рейнор предложил Финдли немедленно выступить на защиту оружейной, и тот признал, что в словах молодого капрала есть резон. Но, добравшись до оружейной, пехотинцы с удивлением заметили два грузовика, на которые конфедераты загодя загрузили оружие, и теперь кел-морианцы собирались угнать машины. Означает ли это, что кто-то из высшего командования базы вступил в сделку с противником, собираясь ограбить собственный форт, а столь своевременная атака - лишь прикрытие?

По совету Финдли пехотинцы припрятали один из грузовиков в ущелье поблизости, чем создали массу проблем Вандерспулу. Сделка, заключенная нечистым на руку офицером с кел-морианцами сорвалась; правда, командование повысило его до полковника за успешное отражение атаки на форт Хоу. Что до груза, находившегося на угнанном грузовике, то Финдли с подельниками продали его на черном рынке. Вот только об этом стало известно Вандерспулу, и полковник поклялся жестоко отомстить обставившим его пехотинцам, как только для этого представится возможность.

Вандерспул объявил подначальным, что на них возлагается миссия по захвату комплекса кел-морианцев, в котором содержатся три сотни военнопленных Конфедерации. Рейнор выступил с инициативой, вызвавшись проникнуть в лагерь под ложной личиной кел-морианского пилота, дабы организовать пленных, тем самым облегчив миссию пехоте, что вскоре нанесет удар. Вандерспул идею одобрил.

Однако кел-морианцы сразу же раскрыли в Рейноре шпиона, подвергли пыткам, надеясь узнать о механизме нейроресоциализации, применяемой конфедератами по отношению к преступникам и иным антисоциальным элементам. Рейнор, по правде сказать, и сам слышал о таком впервые, но факт сей не избавил его от чудовищных истязаний... Карцер Рейнор разделял с солдатом по имени Коул Хиксон, который научил его во время пыток отрешаться от происходящего и переносить страшную боль...

А следующей ночью 321-й Батальон нанес удар по лагерю кел-морианцев, смял сопротивление последних. Воссоединившись с товарищами, Рейнор сумел вывезти военнопленных с территории лагеря, доставив их в форт Хоу. После чего подразделение Финдли стало именоваться "Небесными дьяволами".

Следующей миссией, которую надлежало выполнить батальону и иным подразделениям Конфедератов, был захват оплота кел-морианцев в городе Гордость Полка. Если начинание сие увенчается успехом, присутствию Синдиката на Тираксисе II будет нанесет чувствительный удар.

Впервые "Небесные дьяволы" узрели в деле нейроресоциализованных пехотинцев, которые, следуя приказам некомпетентных командиров, храбро бросались на амбразуры кел-морианцев, и гибли десятками... Сражение за Гордость Полка оставило неизгладимый отпечаток в душе Рейнора, разрушив множество из иллюзий, питаемых им доселе.

Не сдержавшись, в гневе Рейнор ударил одного из преступно некомпетентных сержантов, за что после окончания боя был разжалован в рядовые и приговорен к тридцати дням исправительных работ...

Тем временем Кидд узнал о соглашении, заключенной между его отцом, владельцем корпорации "Беннет Индастриз", полковником Ванденспулом и кел-морианским офицером Аароном Паксом. Заговорщики планировали перехватить груз бесценных кристаллов ардеона, перевозимых в порт Хортра, и отрядить на эту миссию первое подразделение, отряд "Альфа" 321-ого Батальона, в том числе и "Небесных дьяволов". А после того, как Вандерспул получит кристаллы, он собирался отправить выживших при проведении операции пехотинцев на ресоциализацию.

Однако все пошло наперекосяк, когда кел-морианцы решили оставить Вандерспула "с носом". Кровопролитное сражение развернулось в городке Корси, через который проходил поезд с кристаллами ардеона; пользуясь случаем, Вандерспул решил отомстить наконец "Небесным дьяволам" за давнишнюю кражу грузовика, и приказал ресоциализованным расправиться с членами сего подразделения. С боем прорываясь прочь из города, подначальные Тайкуса Финдли потеряли немало товарищей, но все же сумели обрести долгожданные свободу; Джим Рейнор хладнокровно пристрелил полковника Вандерспула, который в глазах его олицетворял всю порочность Старых Семей и командования вооруженными силами Конфедерации. Как бы то ни было, для "Небесных дьяволов" Войны Гильдий закончились.

Конечно, командование объявило Рейнора и Финдли дезертирами, и следующие несколько лет они провели в бегах, проворачивая делишки на разных планетах сектора и пытаясь сколотить небольшое состояние. Они грабили банки, поезда, особняки чиновников Конфедерации... а вырученные деньги спускали в кабаках. Оба знали, что по следу их идет колониальный маршал Уилкс Бутлер, но пока он не настиг беглецов, значит, и беспокоиться не о чем.


Войны Гильдий продолжались около четырех лет. В конце концов, Конфедерация навязала Синдикату мир. Почти все поддерживавшие его гильдии горнодобытчиков были аннексированы в пользу Конфедерации, хотя Синдикат сохранил свою автономию. Умойанская колония, увидев, какие вопиющие злоупотребления допускала власть Конфедерации, основала Протекторат Умойа, национальную милицию для защиты свободы своей колонии от тирании Конфедерации. Окончательным итогом Войн Гильдий стало закрепление за Конфедерацией доминирующего положения в силовой структуре землян.

Могущество Конфедерации с годами все росло, пока ее изыскатели покоряли миры, проводя решительную экспансионистскую политику. Все чаше стали поднимать голову пиратские группировки и радикальные организации ополченцев, поскольку силовые структуры Конфедерации продолжали притеснять гражданское население. Ярким примеров бунта против политики Конфедерации стало восстание Корхала.

Корхал был одним из центральных миров Конфедерации, некогда основанным тарсонианскими колонистами. Корхал - планета изобилия и просвещения - внес большой вклад в военные и технологические достижения Конфедерации. Хотя Конфедерация получала выгоду от растущих производительных сил Корхала, народ колонии был возмущен принудительными поборами, проводимыми зачастую коррумпированными сенаторами Конфедерации. Граждане Корхала тайно поддерживали многочисленные бунты против местных сил милиции Конфедерации. Конфедерация отвечала в том же духе и ввела в колонии военное положение. По-видимому, это еще более взбудоражило население и привело уже к всеобщим гражданским беспорядкам. Конфедерация полагала, что, если ее самая богатая и избалованная колония может восстать против нее, то могут взбунтоваться и остальные колонии. Было решено, что кризису на Корхале надо положить конец любыми средствами. Пример Корхала должен был показать другим колониям, что власть Конфедерации абсолютна.

Энергичный сенатор - Ангус Менгск - стал выразителем настроений граждан Корхала. Когда их требования свободы стали очевидны, Менгск решительно объявил войну конфедератам. Подняв народ Корхала на всеобщее патриотическое восстание, сенатор смог захватить все аванпосты Конфедерации на Корхале. Провозгласив конец всякой власти Конфедерации над Корхалом, Менгск завоевал уважение и восхищение многих других борющихся колоний.

Конфедераты, пытаясь контролировать ситуацию, вывели свои войска с Корхала и отдали приказ своим кораблям покинуть планету. Менгск и другие лидеры восстания, полагая, что завоевали независимость, праздновали победу над Конфедерацией. Конфедераты, однако, планировали вернуть планету более изощренными средствами, понимая, что потеря Корхала может спровоцировать восстания в других колониях.

Конфедерация поручила трем опытнейшим киллерам - так называемым "Призракам" - покончить с Менгском и его сторонниками на Корхале. Обезглавленные тела сенатора, его жены и юной дочери были найдены на балконе штаб-квартиры сенатора. Голову Менгска найти так и не удалось. Этот террористический акт во многом способствовал подъему восстания на Корхале, в огне которого был выкован сильнейший из всех врагов Конфедерации.

Арктурус Менгск, тридцатилетний сын сенатора, превосходный изыскатель и бизнесмен, тяжело перенес известие о гибели своей семьи. Пройдя армейскую службу в пехоте и дослужившись до звания полковника, Арктурус знал, на какие низменные действия готова пойти Конфедерация для достижения своих целей, ибо сражался против Кел-Морианского Синдиката, отбивая у рудокопов шахты на отдаленных планетах. Его не интересовала большая политика сектора, его тревожили действия отца, сенатора Корхала. Тем не менее, он не допускал и мысли о том, что его семью могут убить только ради того, чтобы поставить точку в политическом споре. Гибель близких людей потрясла Арктуруса. Наказав Джулиане Пастер, дочери посла Умойя, и их общему семилетнему сыну Вариану пребывать в непрерывном движении между планетами Протектората, дабы и их не настигли убийцы Конфедерации, Арктурус оставил свою многообещающую карьеру и встал на путь мщения.

Арктурус создал очень сильную, хотя и несколько сомнительную по личному составу, армию, сумев собрать различные вооруженные группировки, следовавшие за его отцом в борьбе с Конфедерацией. Последователи Менгска смело нападали на различные базы и укрепления Конфедерации, которая несла огромные потери в живой силе, технике и снаряжении. Поскольку ширились слухи о тайном альянсе между группой Менгска и Протекторатом Умойа, правительство Конфедерации решило покончить с этой проблемой раз и навсегда. С боевых крейсеров, вышедших на орбиту Корхала, по планете был нанесен залп тысячи ядерных ракет класса "Апокалипсис". Этот беспощадный удар унес жизни свыше 35 миллионов человек. В одно мгновение процветающая колония Корхал превратилась в оплавленный шар.

Известие о ядерной катастрофе застало Менгска на секретной базе, расположенной в пределах Протектората Умойа. Арктурус и собравшиеся с ним в этот скорбный день люди, движимые единственным оставшимся у них чувством - чувством мести, поклялись уничтожить Конфедерацию любой ценой.

Hазывавшие себя "Сынами Корхала", Арктурус и его отряд добровольцев вскоре были объявлены самыми опасными преступниками-дезертирами, находящимися в розыске по всему сектору. Hападая бесшумно и быстро, Сыны Корхала одерживали бесчисленные победы над Конфедерацией. И первой из них стал захват засекреченного научно-исследовательского комплекса конфедератов на планете Виктор 5. Менгск подозревал, что разрабатывается в нем биологическое оружие, и опасения его полностью подтвердились, ибо внутри комплекска Фуджита обнаружились инородные формы жизни... а также женщина-Призрак, над которой проводились чудовищные эксперименты. Судя по всему, конфедераты стремились выяснить, обладают ли люди-телепаты способностью ментально общаться с ксеноморфами, именуемыми "зергами", и женщина оказалась единственной, воле которой твари сии безоговорочно подчинялись.

Призраки... Безжалостые и смертоносные оперативники Конфедерации; нейро-импланты, вживленные в их мозг, подавляли ненужные воспоминания и эмоции, заставляя сосредоточиться на поставленной цели, а также не давали ослушаться приказов вышестоящих офицеров. Потому перво-наперво Арктурус Менгск приказал извлечь сие устройство из мозга спасенной женщины, Сары Керриган. Она, а также захваченный Сынами Корхала научный сотрудник комплекса Фуджита, сообщили лидеру мятежников о том, что ксеноморфы были обнаружены Конфедерацией около пяти лет назад на отдаленных, граничных планетах сектора Копрулу. Немедленно, образцы чуждых жизнеформ были переправлены на Виктор 5; дабы сохранить в тайне сведения о потенциальном биологическом оружии, конфедераты поголовно уничтожили население граничных миров с помощью генетически воссозданного вируса холеры... И теперь Сара Керриган, осознав зверства, чинимые насквозь прогнившей Конфедерацией, приняла решение примкнуть к Сынам Корхала.

На границе космического пространства Конфедерации "Гиперион", флагман Сынов Корхала, был встречен "Норадом II" - крейсером, находящимся под началом полковника Эдмунда Дюка. Последний отправил на борт подозрительного космического судна инспекцию - группу пехотинцев, а также Призрака. Все они погибли в сражении с повстанцами; с Призраком же расправилась Сара Керриган. Взглянув на идентификационный номер убитого, Арктурус Менгск заметил, что тот - один из трех, виновных в гибели его отца. Открыв огонь по "Нораду II", "Гипериону" удалось уйти в подпространство, переместившись в отдаленную систему сектора Копрулу.

Дабы заявить о своей организации как о силе, с которой следует считаться, Менгск принял решение нанести удар непосредственно по Академии Призраков на Тарсонисе, и в ходе операции ему была критически необходима Сара Керриган, с готовностью откликнувшейся на предложение "ощутимо куснуть" предавшую ее Конфедерацию. Помимо прочего, Менгск просил Сару захватить в плен одного из пребывавших в Академии Призраков, и даже сообщил женщине его личный номер.

Выдавая себя за шахтеров Конгломерата Кал-Бриант, группа из двадцати повстанцев проникла на Тарсонис, где немедленно приступила к исполнению плана по уничтожению ксеноморфов, должных содержаться в Академии Призраков. Однако предательство одного из мятежников поставило под удар всю диверсионную группу, ибо Призраки безжалостно расправлялись со вторгшимися на их территорию. Выжила одна лишь Сара Керриган. Тем не менее, поставленных целей удалось достичь: рассадник ксеноморфов был уничтожен, Академия разрушена взрывом, а Призрак, на захвате которого настаивал Арктурус Менгск, пленен и доставлен на борт "Гипериона".

Менгск не мог отказать в удовольствии лично казнить Призрака, объяснив Саре, что тот - один из тех трех, кто по приказу правящих семей Конфедерации расправился с его отцом. Керриган вспылила было, осознав, что два десятка поставнцев погибло из-за того, чтобы Менгск мог насладиться своей маленькой местью, но Арктурус сообщил ей, что третьим Призраком, непосредственно перерезавшим горло ее отцу, была она, Сара Керриган. Подавленные ранее, воспоминания хлынули в разум женщины, и приняла она истинность слов Менгска. Последний поведал, что изначально планировал прикончить ее на Викторе 5, но затем увидел в Саре союзника... и надежду...

Средства массовой информации, контролируемые Конфедерацией, после каждой победы во имя справедливости неизменно представляли Арктуруса как террориста и сумасшедшего. Большинство колоний отказывались предоставлять убежище или оказывать какую-либо помощь всем, кто был связан с объявленной вне закона группировкой. Однако, невзирая на подавляющее военное преимущество Конфедерации и скверную репутацию, Менгск никогда не оставлял борьбы с конфедератами. Сыны Корхала продолжали ставить в тупик силовые структуры Конфедерации, выполняя свою миссию освободителей народов сектора.


Через пять лет после дезертирства из армии Рейнор и Финдли пребывали на Нью Сиднее, соря деньгами и не задумываясь о дне грядущем.

После завершения Войн Гильдий Рик Кидд вернулся на Тарсонис, где стал наемным убийцей... но однажды смерть настигла и его самого. Отпрыск одной из Старых Семей пал от руки иного убийцы, более жестокого и искусного, нежели он сам. И теперь тот - Эзекьель Даун - выступал по следу Рейнора и Финдли, дабы прикончить их по приказу своего нанимателя - чудом выжившего, но безнадежно искалеченного полковника Вандерспула.

Те тем временем получили предложение от Скаттера О'Банона - криминального авторитета Нью Сиднея - присоединиться к его преступной организации, однако Рейнор убеждал Финдли не связываться с оной; они и вдвоем неплохо проворачивали делишки.

В частности, парочке удалось в очередной раз утереть нос маршалу Бутлеру, похитив у него в департаменте два шаттла для полетов в околопланетном пространстве. Выдав себя за офицеров полиции Нью Сиднея, авантюристы пришвартовались к орбитальной станции "Хорли Бартон", с которой угнали дредноут с внушительным грузом кристаллов. Товар сей они продали на Гермесе - одном из спутников Нью Сиднея - криминальной организации Кричащие Черепа, после чего вернулись на полюбившуюся за пять лет планетку, дабы спустить заработанные барыши.

После чего приняли решение покинуть планету, где успели провернуть немало дел, но перед этим выполнить одну работенку для Кричащих Черепов - проникнуть на борт одной из орбитальных станций и выкрасть записи обо всех сделках купли-продажи кораблей, проведенных здесь за последние годы. Здесь их и настиг Эзекьель Даун, идущих по следу немногочисленных выживших "Небесных дьяволов".

Спастись Рейнору и Финдли удалось лишь чудом и, покинув систему, они взяли курс на граничную планетку под названием Камень Мертвеца, где находилось истинное прибежище порока - Порт Мертвеца, вотчина Скаттера О'Банона. Финдли убедил напарника, что, поскольку следует за ними жесточайший охотник за головами сектора Копрулу, не помешает заручиться покровительством криминального авторитета... пусть и с чрезвычайно дурной репутацией.

Первой миссией, возложенной на Рейнора и Финдли О'Баноном, была доставка контрабандного товара с Хальсиона. Однако накануне Рейнор получил сообщение от друга семьи с родной планеты Шилох, в котором тот говорил, что мать Джима умирает и осталось ей всего несколько недель. Посему Рейнор уготовал напарника сделать крюк и навестить сей граничный мирок... ведь, скорее всего, мать свою он увидит в последний раз.

Визит на Шилох в корне изменил нынешнее мировоззрение Джеймса Рейнора, и осознал он, что нынешнее существование его, определяемое грабежами, женщинами и выпивкой, в сущности, пресно. Покойный отец учил Джима - "Человек сам решает, каким ему быть", и именно сему наставлению он ныне принял решение следовать. Мать скончалась у Рейнора на руках, и он, покинув Шилох на шаттле, воссоединился с Финдли, ожидавшем его в корабле на орбите, после чего напарники продолжили полет к Хальсиону.

На этой граничной планете располагалось множество корпораций, и лишь сейчас Финдли и Рейнор узнали истинную подоплеку своей миссии. В задачу им вменялось вывезти с Хальсиона не контрабанду, но ученого-фармацевта, создателя наркотического средства "Утопия", который желал ныне работать на О'Банона.

Однако в научно-исследовательском центре напарников настиг Эзекьель Даун... И вновь те сумели бежать от охотника за головами, но тот сумел прикончить фармацевта. Авантюристы сумели доставить О'Банону часть формулы "Утопии", однако криминальный авторитет остался весьма недоволен исходом миссии. И вновь Рейнор задумался о том, чего стоит такая жизнь - беглый преступник, фактически находящийся в рабстве у могущественного заправилы криминального мира...

Следующей миссией, вверенной Финдли, Рейнору и иным трем подручным О'Баноном, стало ограбление банка на луне Баккус. Лишь в самый разгар операции Рейнору стало известно, что те миллиарды, которые они намеревались похитить, предназначаются для фермеров граничных миров... И Джим принял решение, окончательное и бесповоротное. Он просто устремился прочь из банка, дабы завязать с преступным существованием раз и навсегда...

Один из головорезов О'Банона прострелил Рейнору руку, и Финдли, приняв сторону товарища, прикончил всех троих прихвостней О'Банона. После чего наряду с Рейнором устремился в пентхаус здания, где - следуя первоначальному плану ограбления - они должны были отыскать бронекостюмы... Здесь их уже поджидал Эзекьель Даун, исполненный решимости довести наконец дело до конца. Отвечая на вопрос Финдли, он сообщил, что нанимателем его выступает полковник Вандерспул.

Рейнору удалось тяжело ранить охотника за головами, но обнаружили напарники, что в помещении находится не пять бронекостюмов, а всего один. О'Банон и не собирался вытягивать Рейнора и Финдли из этой передряги!.. Посему последний велел раненому товарищу забираться в бронекостюм и уносить ноги... сам же он примет свой последний бой.

Так, Джеймс Рейнор сумел покинуть луну Баккус; Финдли же, дождавшись прибытия сил правопорядка, вступил с ними в перестрелку, и успел уложить порядка двадцати человек, пока силы наконец не оставили его. Честь ареста Тайкуса Финдли принадлежала Уилксу Бутлеру, как раз сейчас находившемуся на Баккусе, ибо проходил на луне симпозиум колониальных маршалов. Финдли был помещен в тюрьму Нью Фолсома и погружен в криогенный анабиоз.

...Следующие семь месяцев Рейнор посвятил поискам своей немезиды и, наконец, обнаружил искалеченного полковника Вандерспула в тайном убежище на Тарсонисе, охраняемого внушительным контингентом ресоциализованных солдат. Проникнув внутрь, он разыскал Вандерспула в всадил пулю ему в голову, покончив таким образом с последним из призраков прошлого.

После чего Рейнор устремился на граничную планету Мар Сара. Совсем недавно Майлс Хаммонд, старый друг его семьи с Шилоха, получил здесь должность магистрата. Рейнору же он предложил пост колониального маршала, который тот с благодарностью принял.


Различные колониальные силы и пиратские отряды продолжали стычки с силами Конфедерации. Hесмотря на разногласия между многими группировками, общее присутствие землян в секторе Копрулу усиливалось и расширялось. Мелкие ссоры довольно быстро прекратились, как только колонии землян оказались в эпицентре схватки галактического масштаба...

***

Протоссы молчаливо наблюдали за приближением человечества к их части космоса. Хотя протоссы не знали наверняка о происхождении землян, они понимали, что эти космические скитальцы с коротким сроком жизни станут интересным объектом изучения. В течение двух веков протоссы наблюдали за подающими надежды колонизаторами с Земли. Землянам удалось построить зачаточные колониальные структуры более чем в дюжине миров сектора протоссов. Хотя технологии землян уступали технологиям протоссов, земляне умели приспосабливаться к мирам, в которых они жили и размножались. Протоссов забавляло то, что земляне постоянно вели борьбу друг с другом, умудряясь при этом очень быстрыми темпами развивать технологию и промышленность.

Волновало их и то, насколько быстро земляне истощали ресурсы своих миров. Протоссам казалось, что земляне не стремились к сохранению тонкого природного баланса в своем стремительном продвижении от одного мира к другому, в результате которого оставались истощенные пустынные земли. Однако строгие принципы Де'Ул запрещали протоссам прямо вмешиваться в дела безрассудных землян.

Такое раздельное существование рас продолжалось много лет. Hо однажды плановая разведывательная миссия протоссов обнаружила нечто, предрекавшее гибель незадачливым землянам.

Верховный Рыцарь, Вершитель Тассадар со своим прославленным Экспедиционным Корпусом обнаружил биологические структуры, дрейфующие вблизи границ пространства протоссов. При ближайшем рассмотрении оказалось, что эти неизвестные чужеродные организмы на самом деле являются разведчиками из открытого космоса. Хотя Тассадар и не смог выяснить их происхождение, было очевидным, что они направляются к сектору Копрулу земных колоний.

Вершитель привез живые зонды на Аюр для немедленного изучения. Странные чужаки не были похожи ни на один из видов, когда-либо встречавшихся протоссам. Физиологическое строение разведчиков явно указывало на то, что они были спроектированы для перелетов и разведки в открытом космосе. Чтобы точно узнать об их основных замыслах, протоссы облучили крошечные мозги пришельцев потоком энергии кристаллов хайдарина. К изумлению протоссов, чужеземные разведчики дали быстрый и естественный отклик на мощное излучение кристаллов. Это изумление объяснялось тем, что только существа, возникшие в результате протогенеза Ксел'Hага могли реагировать на излучение великих кристаллов. Еще более волнующим был неясный поток сознания, повторявшийся снова и снова в крошечных мозгах зондов: "Отыскать человечество"... "Уничтожить"... "Понять"... "Эволюционировать"...

Протоссы понимали, что обнаруженные разведчики - предвестники серьезной угрозы для их части Галактики. Если создания были сконструированы по технологиям Ксел'Hага, они должны быть очень развитыми и чрезвычайно сильными. Протоссам казалось очевидным, что новая раса представляет ощутимую угрозу всему живому, и, где бы ни находилась основная масса этих существ, скорее всего, они продолжают поиски ни о чем не подозревающих колонистов-землян. Протоссы стали посылать специальные разведывательные экспедиции для прочесывания окружающего космического пространства с целью обнаружения каких-либо следов чужеродных агрессоров. Тассадар заявил, что в соответствии с принципами Де'Ул, защита рас, находящихся под опекой протоссов, является священной обязанностью его народа. Однако Конклав возразил, что если "бесполезная" раса землян уже поражена некоей новой напастью, то их надо уничтожить, предав огню. Между Судьями и Рыцарями разгорелись жаркие дебаты по поводу отношения к неизбежному кризису землян.

Обе касты признавали тот факт, что создания, несомненно, были сконструированы по технологии Ксел'Hага. И если они в действительности были созданы Древними, протоссам надо быть начеку. Ибо не ведали они, что столкнулись с чудовищным творением Ксел'Нага - зергами!..

Давным-давно, покинув Аюр и протоссов, признанных неудачным творением, Ксел'Нага углубились в пламенное ядро Галактики на тысячи световых лет, и, наконец, достигли опустошенного, выжженного мира Зерус. Ксел'Hага собирались продолжить свой Великий Эксперимент по эволюции, только на этот раз они отказались от догмата о физической форме и сделали упор главным образом на достижение отчетливой "чистоты сущности". Обосновавшись в своих огромных кораблях высоко над пылающим Зерусом, Ксел'Hага снова бросили вызов судьбе.

Второе рискованное начинание Ксел'Hага оказалось более успешным, чем можно было представить. Они трудились над развитием простейшей формы жизни на Зерусе, расой миниатюрных насекомообразных, так называемых зергов. В процессе протогенетеческих экспериментов Ксел'Hага зерги пережили череду огненных бурь своего мира и буйно размножились. Маленькие, червеобразные, лишенные всякой способности воздействовать на окружающую среду, зерги все же приспособились к выживанию.

Они развили у себя способность "внедряться" в тела более приспособленных видов, обитающих на Зерусе. Высасывая питательные вещества из спинномозговой жидкости своих жертв, зерги научились паразитически сливаться со своими носителями. Они достигли контроля над обменными и анатомическими процессами носителей, и использовали свои новые тела, чтобы воздействовать на окружающую среду.

Объединив под своей властью все большее число созданий-носителей, зерги начали ассимилировать их разнообразные генетические ветви и процессы. Химический состав зергов изменялся, приспосабливаясь к составу нового обрабатываемого генетического материала. Однако, будучи столь же разными, как и их носители, зерги всегда держались неизменного курса - использовать лишь самые эволюционно развитые из встречающихся видов.

Присущая зергам врожденная избирательность по отношению к используемым видам на каждом этапе их развития обеспечивала им место на самом верху пищевой цепи.

Ксел'Hага вскоре сделали необычайное открытие. Уже через несколько поколений после внедрения зергов исходные расы изменялись до неузнаваемости. Каким-то образом зерги развили способность к управлению скрытыми эволюционными процессами внутри своих носителей. Создания-носители подвергались постепенным телесным мутациям, вызывавшим у всего многообразия видов рост острых бронированных шипов, сверхплотных панцирей и отточенных как бритва конечностей. За удивительно короткий промежуток времени все ветви становились похожими на единую, ужасающе прожорливую расу.

Ксел'Hага, слишком хорошо помнившие, что неудача с протоссами явилась результатом чересчур быстрого развития самосознания выращиваемых видов, в случае с зергами решили пойти по другому пути. Пытаясь избежать потенциальной опасности, связанной с развитием индивидуальности, Ксел'Hага сформировали из коллективного чувственного восприятия зергов единый бестелесный Сверхразум, несущий в се6е основные побуждения и инстинкты всех ветвей зергов. Со временем у Сверхразума сформировались зачатки личности и развитый интеллект.

Хотя Сверхразум руководил действиями каждой твари своего Роя, он делал это через посредников. Для этого Сверхразум создал новую ветвь зергов, которые были непосредственными проводниками его желаний. Эти мозговые центры были массивными разновидностями исходных насекомообразных зергов, созданными для обработки и выполнения различных задач Сверхразума. У каждого мозгового центра была своя уникальная задача, например, зашита выводка, поиск перспективных мутаций, увеличение производства воинов или уничтожение всех форм жизни. В дальнейшем мозговым центрам было разрешено создавать свои выводки и проводить в жизнь свои программы действий. Со временем они персонифицировались в соответствии со своими первичными целями. Тем не менее, генетически мозговые центры все же были неспособны игнорировать приказания Сверхразума.

Цепочка управления зергов удлинялась, поскольку все новые расы присоединялись к Рою. Мозговые центры, в свою очередь, стали привлекать посредников для передачи своих приказов. Чтобы защитить свои выводки и повысить их производительность, мозговые центры передали маткам часть своих функций. Матки надзирали за деятельностью дронов по обеспечению ульев ресурсами и неусыпно следили за почкующимися колониями спор своего сообщества. Во время сражения мозговые центры вызывали повелителей для непосредственной передачи команд мириадам воинов Роя. Повелители не только доставляли воинов зергов на поле брани, но и руководили нападением на врага. Как мозговые центры следовали указаниям Сверхразума, так матки и повелители были неспособны ослушаться приказов своих мозговых центров. Такая жесткая командная система придавала Рою высочайшую эффективность.

Каждый выводок зергов имел собственное, конкретное назначение. Самым большим из них был Тиамат, включавший в себя порядка 6.500.000 особей и находящийся под управлением мозгового центра по имени Даггот. Выводок сей представлял собою фактически "флот вторжения" зергов, вел бои исключительно в космосе и крайне редко - на поверхностях планет. Сам Сверхразум пребывал глубоко в недрах этого живого флота. Помимо Тиамата, в командную структуру Роя входил и выводок Фенрис, надзирал над которым мозговой центр Наргил. То - небольшой (5500 особей) выводок охотников и убийц, настигающих врагов на чужих планетах и в космических далях. В основную задачу Фенриса входил поиск новых рас и генетических черт, от поглощения которых могущество Роя бы возрастало. Замыкал троицу управляющих выводков Белрог, пребывающий под началом мозгового центра Горна, и включал он в себя около 6000 могущественных, кровожадных и жестоких воителей зергов.

Бои на поверхностях планет вели выводки Гарм (мозговой центр - Засз; численность - 10000 особей), наносящий точные превентивные удары, Джормунганд (мозговой центр - Арак; численность - 3.000.000 особей), берущий верх над противником грубой силой и огромной численностью, и Суртур (мозговой центр - Кагг; численность - 2.600.000), выступающий в качестве поддержки Джормунганда и не знающий жалости ни к противнику, ни к сородичам.

Пока Рой продолжал расти и усиливаться, Сверхразум обратил свои мысли к будущему. Он понимал, что спустя несколько коротких веков его раса поглотит все местные формы жизни на Зерусе. Он знал, что для дальнейшего развития Роя зергам придется покинуть Зерус. Сверхразум всеми своими силами принялся за поиски того, что помогло бы вывести зергов из этого мира. Вскоре такая возможность появилась. Через систему Зеруса пролетала раса гигантских, странствующих по космосу жизнеформ, и Сверхразум воззвал к ним. Привлеченные к пустынному миру этим призывом, гиганты были быстро поглощены Роем. В результате генофонд Роя обогатился броней исключительно высокой плотности и способностью существовать в вакууме. Вскоре воины зергов были подготовлены к выживанию в суровых условиях космоса.

Этот ключевой момент в развитии зергов не прошел мимо Ксел'Hага. Зерги, преодолев экстремальные физические препятствия, смогли не только выжить, но и сохранить чистоту своей страшной первичной сущности. Ксел'Hага поняли, что они достигли своей цели.

Однако, величайшее достижение Ксел'Hага роковым образом обернулось для них гибелью. Сверхразум, постепенно проникая в космос, узнал о мощных мировых кораблях Ксел'Hага, парящих всевидящим оком в небесах над Зерусом. Ксел'Hага, постоянно следившие за Сверхразумом, с ужасом обнаружили, что он незаметно разорвал соединяющую их ментальную связь, скрывшись таким образом от наблюдения со стороны создателей. Следуя своей неукротимой страсти к поглощению, Сверхразум выпустил уже освоившиеся в космосе стаи зергов, которые набросились на ничего не подозревающих Ксел'Hага. Древняя раса сделала все возможное, чтобы остановить яростно наступающих зергов, но все ее усилия оказались тщетными. Волна за волной, полчища зергов с неослабевающим напором били по укрепленным корпусам кораблей Ксел'Hага. В течение нескольких часов зерги пробили оборону своих создателей и опустошили флотилию.

Когда великая раса Ксел'Hага была целиком поглощена неистовым генетическим ураганом зергов, Сверхразум получил знание и мудрость своих создателей. Сверхразум вобрал в себя сознание тысяч созданий и стал невероятно могущественным. Он проник в тайну священных кристаллов хайдарина и вобрал в себя их силу. Благодаря полученным от Ксел'Hага сокровенным знаниям об эволюции и протогенетической физиологии, Сверхразум смог увеличить уровень сознания многих высших ветвей зергов, в то же время сохранив полный контроль над ними.

Получив доступ к памяти Ксел'Hага, Сверхразум узнал о мириадах рас, которые в разное время испытали влияние Ксел'Hага. Ксел'Hага сохранили подробную генетическую историю каждой расы, что дало Сверхразуму знание сильных и слабых сторон этих рас. Более того, Сверхразум узнал об исключительно сильной расе, жившей на краю Галактики и называвшейся протоссы. Сверхразум понял, что протоссы и зерги, в конце концов, столкнутся в неизбежном апокалиптическом конфликте.

...Зерги покинули безжизненный, пламенеющий горящий мир Зеруса и опустошали все планеты на своем пути к родине протоссов. Медленно продвигаясь вперед по беспросветной межзвездной тьме, зерги продолжали поглощать лишь сильнейшие расы, встречавшиеся на их пути. Рой устойчиво развивался, увеличиваясь в числе и силе. В поисках новых миров для разграбления Сверхразум высылал многочисленные зонды, производившие разведку космических глубин впереди Роя.

Hесмотря на бесчисленные победы, Сверхразум был сильно обеспокоен. Ему было известно, что протоссы стали высокоразвитой псионической расой, способной искажать и формировать саму ткань реальности по своему усмотрению. Он искал способ нанести сокрушительный удар протоссам, но обогащенная новыми генетическими ветвями память не давала ему нужной информации.

Hаходясь на грани отчаяния, Сверхразум сделал удивительное открытие. Один из его зондов доложил о местонахождении и жизненных свойствах некоей расы, занимавшей ряд неизвестных планет под сенью протоссов.

Лишь несколько поколений отделяли новую расу, называемую человечеством, от освоения псионической энергии. Hо Сверхразум также знал, что человечество все еще пребывает в инфантильном состоянии и вряд ли способно защитить себя от прожорливого Роя. Хотя люди жили недолго и казались слабыми, Сверхразум знал, что человечество может сыграть решающую роль в победе над протоссами. Поглотив псионический потенциал человечества, Сверхразум будет способен сражаться с протоссами, имея полное над ними преимущество.

Таким образом, полчища зергов медленно продвигались к развивающимся мирам человечества. Странствие продолжалось шестьдесят лет, и, наконец, огромный растянувшийся Рой зергов достиг границ сектора землян Копрулу. Послав вперед разведывательную стаю, Сверхразум вскоре обнаружил, что люди обитают более чем на дюжине различных планет сектора. Посеяв в атмосфере планеты Чау Сара рудиментарные споры улья, Сверхразум начал реализовывать свой грандиозный замысел порабощения человечества. Споры улья постепенно опустились на поверхность Чау Сара и покрыли ее своими едкими инородными токсинами. Люди не догадывались о том, что зерги украдкой инфицировали верхний слой почвы их планеты, а отдельные зерги уже начали спускаться на поверхность планеты и создавать свои причудливые структуры и скопления ульев.

Когда колония уже кишела чужеродными организмами, Сверхразум послал своих прожорливых детенышей в соседние миры. Коварные и неуловимые, агенты Сверхразума вскоре наводнили колониальные миры Чау Сара, Maр Сара, Бронтс, Дилар IV, и ни один землянин не знал о них...

Глава 2. Первый контакт

Незадолго до описываемых событий на Чау Сара перебросили элитное подразделение пехотинцев "Альфа", ибо на планете были замечены Сыны Корхала, и магистрат колонии Коллинс от лица правительства Конфедерации потребовал у солдат немедленно, безжалостно и без лишнего шума устранить угрозу со стороны мятежников... не привлекая к операции силы местной милиции.

К вящему изумлению пехотинцев, да и самого магистрата, на планете означилась таинственное отделение "Цербер", производящее уничтожение неких чуждых организмов.

Лагерь Сынов Корхала был уничтожен, однако мятежники оказались меньшим из зол, с коими солдаты Конфедерации столкнулись на Чау Сара. Пехотинцы захватили несколько чужеродных организмов, передав их на изучение в подземный научно-исследовательский комплекс Фланнум, однако вскоре связь с оным была утрачена. Командующий отрядом "Цербер" предположил, что комплекс, ровно как и прилегающие территории, захвачен инородцами, потому испросил у подразделения "Альфа" помощи в устранении тварей, блокирующих подходы к зданию.

Двое десантников "Цербера" ступили внутрь Фланнума, намереваясь в сем кищащем ксеноморфами здании отыскать и вывести на поверхность остававшихся в живых ученых... к негодованию магистрата Коллинса, который до сих пор недоумевал, откуда же на Чау Сара взялось сие престранное воинское подразделение, о существовании которого Командование Конфедерации ему не сообщило ровным счетом ничего.

Миссия увенчалась успехом, и ученые были спасены. Они сообщили, что, возможно, нашли способ уничтожить паразитирующих ксеноморфов, когда пришло сообщение о том, что город Лос Андарес подвергся массированной атаке сих тварей. Немедленно, подразделение "Альфа" было переброшено в означенный квадрат, приступив к местодичной зачистке поселения от чужеродных элементов и последующему уничтожению их колоний, замеченных в окрестностях. Атаку землян направлял сам командующий подразделением "Альфа", полковник Эдмунд Дюк из Сил Безопасности Конфедерации.

После того, как атака со стороны ксеноморфов была успешно отражена, магистрат Коллинс приказал офицерам подразделения "Альфа" выстроить линию защиты, однако лидер "Цербера", руководствуясь Актом Колониального Кризиса, отдал пехотинцам иной приказ - немедленно нанести удар по основным органическим центрам размножения инородцев, благо по поверхности планеты стремительно распространялась органическая биомасса.

И когда оные были уничтожены, командующий "Цербером" сообщил офицерам "Альфы", что все сведения о произошедшем на Чау Сара Высшее Командование Конфедерации засекретило, и разглашение их приведет к немедленной казни виновного. Посему проведенную операцию представят как успешное разрушение подразделением "Альфа" базы Сынов Корхала, ни словом не упоминая о присутствии на планете "Цербера".

Полагая, что полностью устранили угрозу со стороны ксеноморфов на Чау Сара, посвященные в детали операции и не догадывались, сколь далеки они от истины...


Конклав протоссов принял решение отрядить Тассадара и его экспедиционные силы для обследования миров землян и точно определить серьезность нависшей угрозы. Для этого Тассадар повел свой командный корабль "Гантритор" и полсотни других мощных боевых кораблей протоссов в сторону земного сектора Копрулу.

По прибытии в сектор землян разведчики Тассадара обнаружили свидетельства того, что загадочная чужеродная напасть уже начала взимать свою дань с колоний землян. При ближайшем рассмотрении Тассадар обнаружил, что пограничная колония Чау Сара уже кишит чужеродными организмами.

Вся поверхность колонии была покрыта мутной ядовитой субстанцией, которая уже начала разрушать кору планеты. Хуже того, "чужаки" инфицировали или уничтожили большую часть колонистов. Тассадар, придя в ужас от состояния колонии, мог лишь удивляться, почему земляне до сих пор не бросились спасать свой осажденный мир.

Конклав, узнав о судьбе колонии, приказал Тассадару немедленно сжечь всю зачумленную планету. Тассадар, понимая, что огонь уничтожит всю жизнь на планете, в глубокой скорби повиновался своему правительству. Протосские военные корабли открыли огонь по беспечной колонии. Эта дорогостоящая затея привела к успешному искоренению чужеродной заразы, однако, несколько соседних миров, без сомнения, также уже кишели чужеродными существами.

И не ведал Верховный Рыцарь, что, стремясь узнать как можно больше о загадочных протоссах, Сверхразум решил позволить ему вмешаться в начальную стадию заражения планеты. Удерживая своих истекающих слюной кровожадных воинов, Сверхразум наблюдал, как протоссы уничтожили колонию Чау Сара. Столь решительные действия понравились Сверхразуму, оценившему, как мощно и легко протоссы произвели полное уничтожение планеты. Зная, что грядущий конфликт станет решающим в истории зергов, Сверхразум оттянул свои силы, чтобы посмотреть, что протоссы и земляне предпримут в дальнейшем.

...Тассадару было приказано выжечь зараженные миры и любые другие поселения землян, в которых замечены малейшие следы присутствия зергов. Hо, направляя флот ко второй зараженной колонии, Maр Сара, Тассадар засомневался в моральной обоснованности своих приказов.


Яростная атака на Чау Сара застала врасплох силы Конфедерации, повергнув в смятение флот землян. Они никогда еще не встречали в своем секторе никаких чужеродных форм жизни и стали спешно готовить отпор новому таинственному врагу. Конфедерация довольно неуклюже пыталась контратаковать флотилию противника, когда та двигалась ко второй планете землян - Maр Сара. Однако флот чужаков, именовавших себя протоссами, по непонятным причинам отступил, пощадив колонию, ибо таков был приказ Тассадара. Раздираемый внутренними противоречиями, Верховный Рыцарь не мог решиться на уничтожение Maр Сара или флотилии, пришедшей на защиту этой колонии. Он искал такой путь уничтожения зергов, чтобы при этом случайно не погубить землян. Решившись на это, Тассадар отказался выполнять приказы своего правительства, ведущие к геноциду. Оставшись со своим флотом далеко за пределами досягаемости радаров землян, Тассадар выжидал, наблюдая за тем, как присутствие чужеродных организмов все больше распространяется в секторе землян.

Hи одна структура землян не могла предвидеть появление сразу двух вражеских инородных рас в своих колониях. Охваченные всеобщим безумным страхом, ослабленные собственными внутренними распрями, группировки землян могли лишь беспомощно наблюдать, как все нарастающая волна захватчиков устремляется к сердцу раздираемого войной сектора Копрулу.

Тем не менее, флот Конфедерации блокировал подступы к отдаленным колониям; по приказу полковника Эдмунда Дюка магистрат Мар Сара начал эвакуацию колонистов из населенных пунктов в окрестные пустоши. Соблюдать порядок при перемещении населения и следить за недопущением паники выпало колониальному маршалу Джеймсу Рейнору. Во время Войн Гильдий он наряду с верным товарищем Тайкусом Финдли сражался против Кел-Морианского Синдиката в рядах 321-го Батальона Колониальных Рейнджеров Конфедерации, известного как "Небесные дьяволы". После окончания конфликта Рейнор получил должность колониального маршала Мар Сара, женился на женщине по имени Лидия, а вскоре у них родился сын, Джонни. Вот только последний был "одарен" псионическими способностями, и, как следствие, конфедераты забрали его в так называемую "особую школу", наверняка Академию Призраков. А несколько месяцев спустя Рейноры получили письмо, в котором говорилось, что с сыном их произошел "несчастный случай", стоивший жизни мальчугану. Лидия так и не отправилась от вести, и вскоре умерла. Рейнор с головой ушел в работу, когда свершилось нашествие зергов...

На покинутой станции Антем, заполоненной зергами, Рейнор обнаружил журналиста Вселенской Службы Новостей Майка Либерти, который за серию сенсационных репортажей о коррупции в высших эшелонах Конфедерации был в "добровольно-принудительном порядке" приписан к подразделению "Альфа" в качестве военного репортера. Вот только странное бездействие конфедератов в вопросе эвакуации населения с Мар Сара немало его беспокоило, посему Либерти в одиночку отправился на поиски ответов... так состоялось его первое знакомство с зергами.

Когда эвакуация населения из городов в специально организованные в пустошах лагеря фактически завершилась, поступило срочное сообщение о нападении чужеродных организмов на одну из отдаленных станций. О случившемся немедленно сообщили правительству Конфедерации на Тарсонисе, после чего Эдмунд Дюк приказал местному гарнизону пехоты ничего не предпринимать в связи с возникшей ситуацией, благо обо всем позаботится подразделение "Альфа". Однако Рейнор отказался сидеть сложа руки и дожидаться прибытия "спасателей"-конфедератов, потому и поспешил к станции во главе отряда планетарной милиции.

Вот только командный центр оной был покрыт шевелящейся биомассой, а в окрестностях вовсю хозяйничали зерги. Джеймс Рейнор приказал солдатам уничтожить пораженное здание, за что был объявлен Дюком вне закона. И напрасно колониальный маршал убеждал полковника в том, что если бы не решительные действия милиции, колония была бы потеряна - тот и слышать ничего не желал.

Положение на Мар Сара складывалось хуже некуда. У шестнадцати отдаленных станций были замечены зерги, причем три комплекса довольно скоро оказались захвачены ксеноморфами. В довершение всех бед, силы конфедератов взяли под стражу солдат большинства действующих подразделений милиции, в то же время избегая вступать в открытые столкновения с зергами.

И когда магистрат Мар Сара готов был уже отчаяться, помощь пришла со стороны Сынов Корхала, ибо связался с ним сам Арктурус Менгск, предложив направить на поверхность транспортники для эвакуации колонистов. "Как вы знаете, действия моей организации не подчиняются законам Конфедерации", - счел необходимым напомнить Менгск. - "Потому-то они и распространяют о нас ложные и недостоверные сведения. Если вы решите принять нашу помощь, то также будете объявлены вне закона. Но я даю вам шанс спасти жизни ваших людей. Время сделать выбор, магистрат".

В столь критической ситуации выбор оказался очевиден. Помимо магистрата, к Менгску присоединился и журналист Майкл Либерти, чей последний репортаж о героическом противостоянии сил милиции зергам и привел к столь печальному исходу, как арест Джеймса Рейнора и его подчиненных; военным чинам Конфедерации пришлась не по душе та роль бездействующих наблюдателей, которыми они были представлены в материале. Менгск обещал Либерти вызволить Рейнора и его офицеров юстиции, если журналист согласится "послужить рупором" Сынов Корхала на Мар Сара, дабы население колонии поддержало движение сопротивления удушающей хватке Конфедерации Землян. Ни в коей мере не разделяя убеждений Менгска, которого считал обыкновенным, жаждущим власти политиканом, Либерти, тем не менее, пошел на предложенную сделку, ведь, по большому счету, был обязан Рейнору жизнью.

Собравшись в покинутой конфедератами столице, носящей имя колонии - Мар Сара, колонисты с нетерпением ожидали транспортников Сынов Корхала, а вокруг кипело сражение, благо так и не сложившие оружие гарнизоны обороняли периметр от подступающих сил зергов. Сама поверхность планеты пузырилась биомассой, порождавшей все новых и новых ксеноморфов. И когда, казалось, сопротивление землян будет неминуемо сломлено, в небе над городом показались корабли, идущие на снижение. Арктурус Менгск сдержал обещание, данное магистрату Мар Сара.

В том последнем противостоянии принимал участие и Ардо Мельников, пехотинцец Конфедерации. Около года назад зерги разорвали на части членов его семьи и уничтожили родной мир, Изобильный, находилась на котором община мормонов, вынудив парня, получившего тяжелую психическую травму, отрешиться от благоденствия и принять суровую реальность истощаемой войной галактики, вступив в ряды пехоты Конфедерации. Задачи, которые поставили конфедераты перед 417-м подразделениям пехоты, переброшенным на Мар Сара, были предельно просты: обеспечить эвакуацию персонала Конфедерации, не беря в расчет местных колонистов, попутно отражая атаки зергов, а также вернуть "кое-что, утерянное командованием". Отыскав в заполоненном зергаме городке под названием Оазис некий металлический ящик и женщину, пребывающую без сознания, пехотинцы отступили обратно на базу... лишь затем, чтобы обнаружить, что та полностью покинута. Женщина, представившаяся как Мердит Джерник, инженер из Оазиса, сообщила пехотинцам, что в ящике находится пси-излучатель - оружие, разработанное в исследовательских центрах Конфедерации. По сведениям Сынов Корхала, передавших изучатель Мердит, конфедераты с помощью его заманили зергов на Мар Сара - эдакие полевые испытания новейшего изобретения. Кроме того, Мердит открыла Мельникову, что воспоминания его о захвате зергами Изобильного и о гибели семьи пехотинца - ложные, привитые в результате практикуемой конфедератами нейроресоциализации новобранцев. В последний год, дабы пополнить ряды пехоты, конфедераты не брезговали банальным похищением людей с планет внешних рубежей, искусственно внедряя в их разумы ложные воспоминания и ненависть к зергам... Как оказалась, Конфедерация, стремящаяся сохранить тайну пси-излучателя, не планировала, что 417-му подразделению удастся выжить в Оазисе, и собиралась исправить это досадное упущение, просто предоставив пехотинцев судьбе; навряд ли тем удастся выжить на заполоненных зергами территориях. Впрочем, те и не рассчитывали сохранить жизни, ровно как и не собирались обращаться за помощью к Сынам Корхала, ведь пред лицом неминуемой кончины Мердит решилась открыть пехотинцам истину: не агенты конфедерации, но именно Сыны Корхала активировали похищенный пси-излучатель, приведя зергов на Мар Сара, чтобы затем выступить в роли спасителей обреченного населения. Посему оставшиеся в живых пехотинцы 417-го подразделения с помощью пси-излучателя привлекли внимание зергов к своей базе, отвлекая инородцев от крупных городов и даря сотням колонистов шанс на спасение. Ценою собственных жизней обреченные пехотинцы сдерживали чудовищный натиск зергов...

В считанные часы после эвакуации полчища зергов кишели на поверхности колонии. Силы Конфедерации в спешном порядке покидали планету, и Арктурус Менгск решился на проведение последней, весьма рискованной операции, направив к засекреченному научно-исследовательскому комплексу Якобса отряд пехотинцев, в задачу которых входил беглый осмотр покидаемого конфедератами здания и извлечение данных из локальной сети о характете проводившихся здесь исследований. Быть может, прояснятся причины странного бездействия Конфедерации ввиду очевидной угрозы со стороны зергов на Мар Сара?.. Принять участие в операции вызвался Джеймс Рейнор, которого люди Менгска освободили с тюремного корабля "Мерримак", должно доставить опального колониального маршала на Тарсонис.

Расправляясь с немногочисленными конфедератами, еще не успевшими покинуть комплекс, агенты Сынов Корхала проследовали к сердцу здания... где с изумлением обнаружили заключенных в камеры зергов. Что лишний раз подтвреждало догадки Арктуруса Менгска: около года назад он своими глазами видел особей зергов на базах Конфедерации. Стало быть, мало того, что правительство землян знало об угрозе со стороны ксеноморфов, оно втайне пыталось создать на их основе биологическое оружие! Впрочем, проблема эта сейчас не стояла, и отряд Рейнора всецело сосредоточился на поисках рабочего терминала, откуда возможно получить доступ к сети Якобса. Завершив извлечение файлов, пехотинцы в спешном порядке ретировались на командный корабль "Гиперион", доставив диски с данными на базу Сынов Корхала, созданную на граничной колонии Антига Прайм.

Через 13 часов после эвакуации землян с Мар Сара, на орбиту планеты вышел флот протоссов, немедленно приступив к выжиганию поверхности...

***

Тем временем на отдаленной планете Бронтс IV, что в звездной системе Бронтс, отряд пехотинцев местного ополчения отправился на поиски загадочно исчезнувшего накануне патруля. Ввиду непосредственной угрозы со стороны зергов мирам Конфедерации население разрозненных шахтерских городков Бронтса IV потихоньку начинало предаваться панике, усугубило которую исчезновение целого подразделения солдат, патрулировавшего окрестные территории.

Следуя по следам пропавших, отряд достиг заброшенного исследовательского комплекса... где был встречен огнем неизвестного воинского контингента. Множество солдат ополчения погибло, но немногочисленные выжившие сумели добраться до колониального маршала и поведать ему о произошедшем. Дабы прояснить личины занявших комплекс, а также узнать их цели и замыслы, тот направил на исполнение сего задания отряд Призраков, направленный на Бронтс IV в ответ на запрос о помощи магистратом, наказав последним спасти как можно больше людей из исчезнувшего патруля... если, конечно, они все еще живы.

Внутри комплекса Призраков встретило множество солдат, и даже несколько зергов, с участием которых проводились эксперименты. Допросив одного из исследователей, Призраки узнали, что предводительствует сими мятежниками Аттикус Карпентер, бывший Призрак, по неизвестным причинам вышедший из-под контроля Конфедерации, истово верящий в то, что зерги - путь к спасению для нации. Очередной безумец, развязавший кровавый конфликт?.. Из обнаруженных в комплексе дисков с данными следовало, что повстанцы, гордо именующие свое движение Кулаком Искупления, открыто восстали, дабы сбросить оковы Конфедерации, и с распростертыми объятиями примут "избавителей, сошедших с небес".

Отчаявшись дождаться дополнительных воинских подразделений от Конфедерации, колониальный маршал Билл Константайн обратился за помощью к Джеку Фросту, гениальному тактику. Запал юности давно уступил место горечи в его душе, ибо не раз наблюдал он чинимые во имя справедливости зверства со стороны порочных служителей Конфедерации.

Получив от маршала право вести за собою силы колониального ополчения, Фрост бросил их в атаку на базу мятежников, но уничтожение той оказалось лишь незначительной победой в разгорающейся войне. Билл Константайн сообщил Фросту, что повстанцы замечены у заводов корпорации Аткинсон, где производятся боевые воздушные корабли и звездолеты. Значит ли это, что правление корпорации действует заодно с повстанцами, или же те собираются осуществить захват заводов? "Ни в коем случае нельзя допустить, чтобы мятежники контролировали и воздушное пространство,", - говорил колониальный маршал, однако Фрост, донельзя уставший от бесконечных сражений, заявил, что уходит, благо конфликт ни в коей степени его не касается.

Билл Константайн поручил провести операцию у заводов Аткинсон лейтенанту Цунами, известному своей жестокостью и дурным нравом. Тот же, презрев прямые приказы маршала - осторожно провести разведку и выяснить, поставляет ли корпорация Аткинсон боевые корабли Кулаку Искупления, - отдал приказ к немедленной атаке, лично возглавив наступление на земле, в то время как с воздуха подразделение прикрывали "Фантомы". Но когда комплекс корпорации был уничтожен, мятежники нанесли ответный удар по укрепленной базе колониального маршала. Лейтенант Цунами и командующий "Фантомами" Чарли Вэйн отбили яростное нападение, после чего контратаковали окрестные оплоты мятежников, уничтожив их на корню. Однако случившееся как нельзя лучше говорило о том, что Кулак Искупления - не просто рядовая группка повстанцев, недовольных нынешним строем, а внушительная сила, которую стоит воспринимать всерьез. Видя, что угроза Бронтсу IV куда серьезней, чем казалось изначально, Джек Фрост вернулся под начало колониального маршала.

Тем временем несколько кораблей, перевозящие зергов на борту, покинули Бронтс IV, устремившись к сопредельным колониям звездной системы. Правительства планет оной образовали Консультативный Совет для совместного противостояния Кулаку Искупления. Помпезно обвинив Билла Константайна в бездействии по предотвращению старта сих кораблей, Советники сняли его с должности маршала Бронтса IV, назначив преемником Фроста. Последний, конечно же, отказался, и тогда Советники намекнули, что в этом случае на военную помощь, которую ранее тщетно запрашивал Константайн, жителям Бронтса IV рассчитывать и вовсе не придется.

Так, убеждаемый опальным маршалом, Фрост согласился принять командование ополчением на Бронтсе IV, а Консультативный Совет обещал скорую военную поддержку. Вот только мятежники прознали об оной, и немедленно атаковали орбитальную станцию связи, на защиту которой Фрост бросил все имеющиеся в его распоряжении силы, поставив подразделения под начало лейтенанта Цунами и Чарли Вэйна.

Из последних сил защитники Бронтса IV сдерживали яростные атаки флотилий Кулака Искупления, пока боевые крейсеры и транспортники Консультативного Совета совершали посадку. Прибывшие подразделения решено было сплотить в единый контингент, получивший название Молот. Но и здесь Фросту не дали уйти на покой. Консультативный Совет получил информацию, что сведения о прибытии подкреплений, повлекшие за собою атаку на орбитальную станцию, передали Карпентеру жители одного из шахтерских городков, тайно симпатизирующие движению сопротивления. Но поскольку Совет не знал, какого именно, было решено уничтожить все без исключения шахтерские селения в заданном квадрате - такова цена предательства, пусть и платят ее невинные. Конечно же, Джек Фрост послал Советников ко всем чертям, и командование Молотом перешло к лейтенанту Цунами, который и не подумал даже оспорить приказ.

Шахтерские поселения были уничтожены безжалостными пехотинцами; одно из них, Нью Дрезден, посмело открыто поставить под сомнения обоснованность действий Консультативного Совета, в итоге лейтенанту Цунами был отдан приказ немедленно расправиться с недовольными. Видя, что в глазах Консультативного Совета расправа над невинными превалирует над искоренением мятежников Кулака Искупления, Джек Фрост лично отправился в Нью Дрезден, где проживала Черная Морган, одна из лучших пилотов Конфедерации, оставившая службу семь лет назад. Ходили слухи, что Морган и Джека некогда связывали куда более тесные отношения, нежели обычное товарищество, но теперь оные заметно охладели.

Фрост и Морган и организовали эвакуацию жителей городка, в который уже ступили подразделения Молота, приведя их к старому транспортнику Черной Морган. А когда колонисты оказались в безопасности, силы ополчения, ранее пребывавшие под началом Билла Константайна, а ныне добровольно оставшиеся в подчинении Фроста, нанесли ответный удар, вытеснив противника за пределы Нью Дрездена. Фрост понимал, что Молот нужен для обеспечении безопасности населения системы Бронтс, в то время как погрязший в коррупции Совет - опухоль, которую необходимо удалить. Потому и принял решение нанести удар по штабу Совета его же собственным оружием.

Зная об обширной разведывательной сети Совета, контролируемой Призраками, Фрост попросил Морган доставить его к комплексам ядерного оружия, окружавшим штаб лидеров системы Бронтс, где размещались основные силы противника. Действуя в одиночку и избегая столкновений с патрулями, Фрост проникал внутрь комплексов, направляя ядерные боеголовки на штаб Консультативного Совета. Так, оный был уничтожен, и в разразившемся хаосе ядерных ударов власть на Бронтсе IV перешла к Молоту, объявившему о введении военного положения. Цунами был назначен губернатором планеты, однако местные шахтерские селения, помятуя о недавних действиях сего офицера, наотрез отказались снабжать новое правительство ресурсами. В обществе все большую поддержку находило движение сопротивления Джека Фроста, и многие хотели видеть на посту губернатора именно этого человека. Присоединилось к отрядам Фроста и Черной Морган подразделение "Фантомов" Чарли Вэйна, который решил наконец порвать с Молотом, ибо нес службу не для того, чтобы чинить расправу над женщинами и детьми.

Заметив в окрестностях Нью Дрездена колонию зергов, Фрост бросил находящиеся в подчинении силы на ее уничтожение. После чего ополченцы немедленно выступили к основной ставке мятежников Карпентера; Фрост понимал, что медлить нельзя, ведь, какие бы планы не вынашивал лидер Кулака Искупления, навряд ли они послужат на благо жителей Бронтса IV. К тому же, направляемые Цунами подразделения Молота не оставляли в покое контингент Фроста, раз за разом нанося чувствительные удары.

Джек Фрост пришел ко вполне очевидному выводу - Цунами действует в союзе с Карпентером, а соседство баз Кулака Искупления и Молота стало лишним тому подтверждением. В последовавшей атаке сил ополчения Цунами был убит, а мятежники Кулака дрогнули и бежали...


Творящееся в системе Бронтс не укрылось от Вершителя Тассадара, посему последний назначил младшего Вершителя Андраксуса командующим Седьмым Флотом, частью Экспедиционного Корпуса, и в сопровождение сему Рыцарю назначалась Судья Синдрея. Последняя, отправив загодя механических лазутчиков в означенную звездную систему, выяснила, что, хоть зерги замечены на множестве планет, центр заражения находится на Бронтсе IV, где бушует анархия и различные воинские контингенты противостоят друг другу.

Впрочем, протоссам не было дела до мелочных склок землян, которых, судя по всему, зерги собираются в конечном итоге поглотить, вобрать в Рой. Перво-наперво Синдрея предложила Андраксусу взять под контроль орбитальные платформы Бронтса IV, дабы полностью изолировать планету. Надо сказать, Судья свято верила в то, что человечество должно быть уничтожено, ибо существованием своим и пугающей агрессивностью несет угрозу цивилизации протоссов, и никак не могла понять симпатии, проявляемой Андраксусом по отношению к людям.

Уничтожив подразделение землян, пытавшихся защитить от непрерывных атак зергов орбитальную станцию связи, протоссы получили контроль над воздушным пространством планеты. Синдрея настаивала на полном уничтожении жизни на Бронтсе IV, с чем Андраксус выразил несогласие. Наказав Судье возглавить воинский контингент, должный провести наземную операцию и искоренить силы зергов на поверхности, Вершитель отправился к иным планетам звездной системы, на которых зерги уже успели создать колонии.

Приняв командование, Синдрея наказала трем своим лейтенантам - Архонту Аедус/Ксерксесу, Рыцарю Эдуллон и отцу ее, Демиоху, ныне "драгуну" - особо приближенному к Вершителю Андраксусу, - нанести удары по скоплениям зергов соответственно у Адбаккена, Нью Дрездена, и Карвало, где находится основной улей. Эдуллон предположила, что, посылая Демиоха на эту миссию, Синдрея таким образом пытается избавиться от одного из самых сильных сторонников Андраксуса, но тот и не подумал ослушаться приказа Судьи.

У Нью Дрездена силы Эдуллон повстречали зземлян под предводительством Джека Фроста и Чарли Вэйна. Так, протоссы и люди приняли решение объединить силы против угрозы зергов, стремительно поглощающих жизнь на планете.

После искоренения зергов в окрестностях Нью Дрездена Синдрея наказала воителям Эдуллон немедленно возвращаться на орбитальную станцию связи. Вот только отряд Демиоха, отправившийся на самоубийственную миссию, так и не вернулся. Презрев приказ Судьи, Эдуллон, сопровождаемая эскадрильей "Фантомов" Чарли Вэйна, устремилась к Карвало, надеясь спасти отца... если, конечно, тот все еще жив.

От улья зергов у Карвало не осталось и следа - равнина была выжжена псионическими бурями, сотворенными протоссами. Вот только для того, чтобы воссоединиться с немногочисленными выжившими из отряда Демиоха, силам Эдуллон и Вэйна пришлось пробиваться через укрепления Молота и Кулака Искупления, возведенные в регионе. Ведь теперь воинские контингенты сии являли собою наиболее внушительные силы на Бронтсе IV.

Спасенный дочерью, Демиох связался с Андраксусом, сообщив тому о предательстве Синдреи, не отказавшейся от идеи тотального уничтожения иных разумных рас на Бронтсе IV. Судья же, понимая, что времени на завершение начатого у нее остается совсем немного, наказала Аедус/Ксерксесу создать укрепленный оплот на рубеже между областями, занятыми землянами и зергами, после чего приступить к истреблению и тех, и других. Существующий лишь ради войны, Архонт с радостью принялся за дело, атаковав людей, не ожидавших, что вчерашние союзники вдруг обратятся против них.

После того, как воины Аедус/Ксерксеса надежно укрепились на поверхности, Синдрея приказала Архонту отправляться в изолированную, богатую минералами Долину Теней, где ныне хозяйничают зерги выводка Инкубус, используя богатые ресурсы региона для возведения колоний. Протоссы приступили к установлению контроля над залежами минералов, лишая зергов ресурсов, что в конечном итоге окажет прямое влияние на численность особей, им противостоящих.

В отчаянии зерги принялись яростно атаковать как города людей, так и укрепления протоссов. Наблюдая за разворачивающимся конфликтом, Эдуллон осознала, что истинное бедствие для Бронтса IV - не зерги, но Судья Синдрея. Тем не менее, она выступила на помощь оказавшимся в окружении воинам Аедус/Ксерксеса, за что удостоилась искренней благодарности Архонта. Пусть тому было поручно Судьей расправиться с ослушавшейся приказа "Рыцарем-предательницей", Аедус/Ксерксес не питал ненависти ни к Эдуллон, ни к ее отцу. Конечно, знал он о том, что Синдрея стремится извести весь род Демиоха, ведь последний - ближайший советник Вершителя Андраксуса, и видит в том Судья угрозу своему положению.

Вскоре прибывшим объединенным силам протоссов и людей, ведомых Эдуллон, Демиохом, Джеком Фростом, Черной Морган и Чарли Вэйном, Аедус/Ксерксес сообщил о том, что телепат Аттикус Карпентер, лидер уничтоженного ныне Кулака Искупления, все еще жив, пусть и поглотил его Оза, мозговой центр выводка Инкубус. Тем не менее, Карпентер сохранил целостность сознания, вступив в противостояние с Озой на ментальном уровне. И, похоже, одерживает верх; мелочные дрязги людей больше не заботят его.

Хоть и убеждала Эдуллон Аедус/Ксерксеса присоединиться к воинству последователей Андраксуса, Архонт хранил верность Судье Синдрее, даже понимая, что он для нее - всего лишь инструмент, средство достижения цели, и осознание сие приносило душе его страшные терзания. Союзники нанесли удар по новообразованному выводку Карпентера, который, подавив наконец сознание Оза, воплотился новым мозговым центром, обладающим собственной волей. Но полностью разгромить новый выводок так и не удалось, ибо Демиох ощутил приближение воинства Аедус/Ксерксеса. "Кого-кого?" - полюбопытствовал Фрост. "Архонта", - пояснил Демиох. - "Когда приходит час расстаться с жизнью, двое представителей моей расы, бывает, сливаются, образуя единое целое, Архонта. Аедус и Ксерксес были некогда Верховными Рыцарями Аюра, и очень любили друг друга. И когда последовала первая атака зергов, они слились воедино, встав на защиту своего народа". "Похоже, ты хорошо знаешь его", - прищурился Чарли Вэйн. "Ксерксес был одним из моих самых дорогих товарищей", - отвечал Демиох. - "На заре этой войны мы сражались бок о бок". "Но почему же сейчас он следует за Сидреей?" - недоумевал Вэйн. "Ксерксес умер вскоре после начала конфликта", - телепатически вещал "драгун". - "Любовь Аедус и Ксерксеса продлилась чуть больше, чем их единство, и теперь сменилась горькой ненавистью. Аедус/Ксерксеса переполняет жалость к самому себе". "А можем ли мы каким-то образом прервать его страдания?" - не отставал Вэйн. "Если бы все было так просто", - вздохнул Демиох. - "Долг Аедус/Ксерксеса велит ему пасть в честном бою. А пока этого не случилось, он исполнен ненависти".

Увы, Демиох, заключенный в металлическую оболочку "драгуна", и помыслить не мог о том, чтобы сойтись с Аедус/Ксерксесом в поединке. Посему раз и навсегда упокоить дорогого друга отца (а ныне - послушного исполнителя воли обезумевшей Судьи) вызвалась Эдуллон...

В то время, как объединенные силы колонистов и десанта Седьмого Флота сдерживали и атаки выводка Карпентера, и собратьев-протоссов, находящихся в подчинении Синдреи, Эдуллон сошлась в поединке с Аедус/Ксерксесом, одержала верх над Архонтом. Так, души, заключенные в последнем, обрели свободу.


Бросив протоссов под предводительством Аедус/Ксерксеса на занятых сражением с зергами Карпентера союзников, Синдрея приготовилась было покинуть Бронтс IV, но Сверхразум не собирался отпускать ее так просто. Породив новый мозговой центр, он наказал ему расправиться с Судьей, выделив для осуществления поставленной цели множество зергов выводка Фенрис, мозговой центр которого, Наргил, всячески наставлял новорожденного собрата.

В оплоте последователей Судьи оной не оказалось; в ходе последнего сражения Синдрею захватили в плен силы лейтенантов Андраксуса, дабы содержать ее под стражей до прибытия самого Вершителя. Впрочем, до замыслов протоссов зергам не было никакого дела, потому, совершив молниеносный рейд в их лагерь, они расправились с Синдреей и так же стремительно отступили, благо мозговой центр не стремился вступать в длительное противостояние с превосходящими силами противника.

Юный мозговой центр приступил к созданию собственного улья на поверхности Бронтса IV, в то время как силы выводка Фенрис пытались вытеснить протоссов с занятых теми орбитальных станций. И когда воины Андраксуса поневоле устремились к поверхности, отступая пред могуществом Роя, Сверхразум повелел новосотворенному мозговому центру заняться искоренением рассеянных сил Синдреи, могущих впоследствии вновь объединиться с воинством Вершителя. Наргилу же вменялась иная задача - зорко следить с орбитальных платформ за перерождением мозгового центра выводка Инкубус, ибо сущность, пребывающая в внутри него и стремящаяся к доминированию, в безумии своем ставит под угрозу Рой, и впоследствии, несомненно, предаст его.

Сверхразум несколько прочитался; полагая, что прибывшие на планету силы Андраксуса испытывают к человечеству столь же сильную ненависть, что и почившая Судья, он заманил воинства протоссов и людей в определенный регион, рассчитывая, что те сойдутся в сражении, после чего зерги разделаются с победителем. К вящему удивлению Сверхразума, две армии объединились, и теперь несли угрозу колонии зергов на Бронтсе IV! Немедленно, те обрушились на лагеря как людей, так и протоссов, намереваясь обратить противника в бегство, пока не выступил он единым фронтом.

Атаковав транспортное судно Черной Морган и внедрив споры в тело женщины, зерги узнали местонахождение тайной базы ополчения Бронтса IV, ведомого Джеком Фростом. Пришел час нанести решающий удар по оплоту человечества, раз и навсегда сломив сопротивление того.

Но оказавшимся в отчаянном положении людям на помощь пришел Андраксус, и Сверхразум велел мозговым центрам разделить силы Роя на планете: выводок Фенрис выступил против протоссов, в то время как зергам, подвластным молодому мозговому центру, надлежало уничтожить колонию Карпентера, которая доселе расширялась, поглощая все новые территории.

Вся планета обратилась в одно огромное поле битвы; потери сошедшихся в противостоянии сторон исчислялись тысячами и десятками тысяч. Не ведая о том, что служит глазами для мозговых центров зергов, зараженная спорами Морган, сопровождаемая Фростом и Вэйном, отправилась на тайную базу Андраксуса... и в этот момент Сверхразум отдал сигнал к атаке, ибо все предводители вражеских сил собрались наконец воедино. Не дожидаясь, пока к базе подтянется внушительный контингент основной армии протоссов, зерги одного за другим перебили всех тех, кто находил в себе силы сражаться за благоденствие Бронтса IV, пусть потуги эти и оказались в конечном итоге тщетны. Так, головы сложили Андраксус, Джек Фрост, Демиох, Эдуллон, Чарли Вэйн и Черная Морган.

После чего зерги приступили к устранению Карпентера, мозгового центра, чего не сумели содеять объединенные силы протоссов и людей. Ведь выводок, вышедший из-под контроля Сверхразума, может причинить непоправимый вред, в том числе и расе зергов. И когда, направляемые молодым мозговым центром, те разорили улей Карпентера и уничтожили его самого, ничто боле не угрожало полной и безоговорочной власти Роя на Бронтсе IV...

***

Набольшие Сынов Корхала принялись за расшифровку данных на дисках, доставленных отрядом Рейнора; сам же колониальный маршал, коему в воинской иерархии Сынов Корхала было присвоено звание капитана, наряду с ближайшей соратницей Менгска лейтенантом Сарой Керриган приступил к освобождению Антиги Прайм из железной хватки Конфедерации. Активные действия Сынов Корхала при эвакуации колонистов с Мар Сара привели к значительному ослаблению влияния Конфедерации на граничных мирах, и жители Антиги Прайм готовы были поднять открытое восстание. Вот только факт этот не ускользнул от правительства Конфедерации, потому на поверхность планеты было переброшено подразделение "Альфа" под началом самого генерала Дюка, недавно повышенного в должности.

В задачу Сары Керриган входило устранение офицеров "Альфа", в то время как Рейнор бросил пехотинцев Сынов Корхала против конфедератов, грозящих на корню задавить зарождающуюся революцию. Кровопролитное сражение разразилось на равнинах Антиги Прайм... и в этот момент зерги нанесли удар, сбив с орбиты "Норад II", флагман подразделения "Альфа". Корабль совершил вынужденную посадку (больше напоминающую крушение), и пехотинцы во главе с Эдмундом Дюком вынуждены были немедленно выстроить оборону против все пребывающих сил зергов.

Прознав о случившемся, Рейнор и Керриган порадовались было неминуемой кончине генерала, но следующий приказ Менгска немало их удивил, благо лидер Сынов Корхала требовал, чтобы сделали они все возможное для спасения Дюка. "Я знаю, что он - хладнокровная сволочь", - говорил Арктурус, не желая слышать возражения подчиненных, - "но вся колония не должна из-за этого страдать. К тому же, генерал Конфедерации может оказаться ценным союзником. И мы не можем упустить такую возможность".

...Эдмунд Дюк был поражен, когда увидел, кто именно пришел ему на помощь, благо Сыны Корхала вкупе с антиганскими мятежниками - последние, кого он предполагал увидеть на месте крушения "Норада II". Объяснив, что, по ему мнению, Конфедерации недолго осталось существовать, благо граничные колонии открыто восстают, а зерги уничтожают все на своем пути, Арктурус Менгск предложил выбор генералу: вернуться в Конфедерацию и оказаться на стороне проигравших, или же присоединиться к Сынам Корхала и спасти расу землян от уничтожения. Дюк недолго колебался, переметнувшись в лагерь Менгска, к неудовольствию Рейнора. "Не могу поверить, чтобы ты доверял этой змее!" - возмущался капитан, на что Менгск резонно отвечал: "Не волнуйся, Джим. Теперь это наша змея".


...Обнаружив лагерь Сынов Корхала на Антиге Прайм, Конфедерация отрядила внушительные ударные силы для его уничтожения. Планета была взята в блокаду, и долгое время продолжались сражения между силами зергов, Конфедерации и мятежников. Навряд ли Сыны Корхала выстоят против боевой машины конфедератов, но все выход нашелся, о чем Менгск рассказал своим доверенным советникам на экстренном совещании, проводившемся на борту "Гипериона", пришвартованного в тайном доке на поверхности планеты.

"Я понимаю, что сейчас вы все озабочены выступившими против нас войсками, но есть еще кое-что, требующее нашего внимания", - заметил Арктурус. - "Судя по всему, на изъятых нами дисках были вовсе не планы разработок нового оружия. Лейтенант Керриган объяснит подробнее". "Вы все знаете, что Конфедерация запускала программу для псионически одаренных людей, обучая их как Призраков", - начала Сара. - "Те, кто отвечал за программу, обнаружили, что зерги настроены на пси-частоты, испускаемые Призраками". "Стало быть, зерги пришли сюда за тобой, дорогая?" - хмыкнул Рейнор. - "Становится все интереснее и интереснее". "Заткнись", - ласково улыбнулась товарищу Керриган. - "Конфедерация проводила много тайных исследований касательно Призраков и зергов. То, что мы заполучили на Мар Сара, оказалось маленьким, но важным кусочком головоломки: планы по проектированию межпланетного излучателя псионических волн. Эти приборы излучают копии парапсихических волн Призраков на очень большие расстояния, даже между мирами".

"Конфедерация использует эти пси-излучатали, чтобы заманивать зергов в определенные области", - пояснил Менгск. - "Твоя колония Мар Сара, Рейнор, стала одной из таковых". "Как это?!" - ужаснулся капитан. "Я веду к тому, что зерги - секретное оружие, разработанное Конфедерацией", - заявил Менгск. - "Я утверждаю, что все вы стали подопытными образцами в испытании оружия конфедератов. Точно так же, как они уничтожили Корхал, чтобы установить свое безоговорочное господство поколение назад, они используют зергов, чтобы покончить с иными угрозами. Только на этот раз не будет народных волнений; кто заподозрит то, что инородцы - их собственное творение? Нет, их встретят как героев, уничтоживших зергов. Пришел час Конфедерации заплатить за свои преступления! Лейтенант Керриган установит пси-излучатель в лагере конфедератов, ведь именно ее парапсихические волны должны быть взяты за основу передачи. Когда появятся зерги, они обрушатся на окружившие нас войска и мы сможем покинуть планету". Конечно, сам Менгск не верил в то, что зергов создала Конфедерация, но для политической пропаганды подобный ход более чем уместен.

Сара Керриган с большой неохотой отправлялась на эту миссию, ибо считала, что никто не заслуживает того, чтобы стать приманкой для зергов, но ослушаться приказа не посмела. И когда пси-излучатель был установлен в означенном месте, появившиеся зерги начисто уничтожили силы Конфедерации. Воспользовавшись сумятицей, навигаторы "Гипериона" сумели поднять флагман Менгска с поверхности и провести его через орбитальную блокаду Конфедерации. Вскоре после этого флот протоссов под началом Верховного Рыцаря Тассадара начисто выжег поверхность планеты...


Пришел час нанести удар в сердце Конфедерации, и, десять дней спустя после событий на Антиге Прайм, Арктурус Менгск вывел флот Сынов Корхала на орбиту Тарсониса. Конечно, перед тем, как приступить к наземной операции, следовало захватить или уничтожить орбитальные платформы, о защитных системах которых лидера мятежников подробно проинформировал Эдмунд Дюк. Посему, когда флот Сынов Корхала во главе с отремонтированным "Норадом II" начал полномасштабную атаку на платформы, небольшой отряд пехотинцев проскользнул на поверхность Тарсониса. Один из боевых крейсеров мятежников потерпел крушение в западных районах Тарсонис Сити, спровоцировав пожар и уличные бои между конфедератами и Сынами Корхала. В числе последних в тот момент находились Рейнор, Керриган и Либерти, до которых дошло известие о том... что на Тарсонисе установлены пси-излучатели. Вершителем недвусмысленного приказа Менгска выступил Эдмунд Дюк и Призраки его подразделения "Альфа", но подобный ход вызвал лишь отвращение у Керриган и Рейнора, которые справедливо почитали привлечение зергов на столь густонаселенный мир, как Тарсонис, деянием бесчеловечным.

Как и следовало ожидать, сигналы пси-излучателей привлекли на Тарсонис миллиарды зергов со всего сектора. Сломив оборону конфедератов, ксеноморфы принялись опустошать крупнейшие города и индустриальные центры планеты. Немедленно, на поверхность спустилось несколько дюжин боевых кораблей протоссов, устремившихся в направлении основного улья зергов. Этого Менгск, прочитывавший возможное развитие событий на несколько ходов вперед, не предусмотрел. К тому же, хладнокровная активация пси-излучателей на Тарсонисе вызвали острое неприятие со стороны Рейнора, Керриган и Либерти, грозившее перерасти в открытое неповиновение лидеру мятежников.

"Если протоссы сдержат волну зергов, конфедераты могут улизнуть", - заметил Арктурус Менгск, проводя внеочередное совещание с советниками и высшим командным составом Сынов Корхала на борту флагманского корабля мятежников "Гиперион", пребывающего на орбите Тарсониса. - "Лейтенант Керриган со вверенным ей подразделением атакует протоссов. Капитан Рейнор и генерал Дюк останутся на флагмане". Терпение Джеймса Рейнора, у которого действия Менгска в последнее время вызывали стойкое отвращение, закончилось. "Сперва ты жертвуешь население всего мира зергам, а теперь бросаешь нас против протоссов?" - взорвался он. - "Ты что, отправляешь Керриган туда без прикрытия?" "Я питаю полную уверенность в том, что Керриган по силам сдержать натиск протоссов", - флегматично и безаппеляционно заметил Менгск.

Тем не менее, сама Сара Керриган до последнего оставалась солдатом, верным долгу, потому немедленно приступила к исполнению задания. Корабли ее ударной группы спустились в окрестностях Нового Гёттисбурга, выступили по направлению к оплоту протоссов на Тарсонисе. Джеймс Рейнор предпринял еще одну попытку воззвать к здравому смыслу Керриган, вызвав ее на связь с борта "Гипериона".

"Зачем ты это делаешь, Керриган?" - вопрошал капитан. - "Я знаю о твоем прошлом. То есть, доходили всякие слухи. Я знаю, что ты была частью всех этих экспериментов с зергами; что Менгск спас тебя, но ты не должна быть по гроб ему обязана! Я и сам не раз спасал твою очаровательную попку!" "Джимми, заканчивай изображать из себя рыцаря в сияющих доспехах", - вздохнула Керриган. - "Конечно, иногда этот образ тебе идет. Но... не сейчас. Не нужно меня спасать. Я знаю, что делаю. Протоссы собираются уничтожить целую планету, а не только зергов. Я знаю это, потому... что знаю. Я - Призрак, в конце концов, помнишь? Когда закончим с протоссами, решим что-нибудь насчет зергов. Арктурус поможет. Я уверена".

Приказы Менгска были недвусмысленны: зергам не должен быть причинен вред, ибо в задачу их входит завершение уничтожения инфраструктуры столичного мира Конфедерации. Но когда база протоссов была уничтожена и волна зергов неумолимо приближалась к позициям, занимаемым отрядом Керриган, Арктурус Менгск отдал приказ всем кораблям Сынов Корхала покинуть планетарную систему Тарсониса.

Джеймс Рейнор пришел в неописуемую ярость, благо на этот раз идеалист, лидер мятежников, противостоящий коррумпированной Конфедерации, действительно перешел все границы. Арктурус Менгск только и грезил, что о становлении в секторе собственной Империи, и ради этой цели готов был уничтожить любого - будь то его ближайшие сторонники, конфедераты или протоссы. Ибо теперь, с низвержением Конфедерации Землян, он стал законом... а Рейнор, решившись перейти в открытую оппозицию Менгску, становился преступником. Капитана немыслимо терзало то, что он приложил все силы, дабы привести к власти столь алчного и жестокого человека... без заззрения совести принесшего в жертву зергам Сару Керриган.

Миновав сошедшихся в противостоянии на основном континенте планеты протоссов и зергов и уничтожив приведенную в действие силами Дюка ионную пушку, отряды, сохранившие верность Джеймсу Рейнору, покинули систему Тарсониса на боевом крейсере "Дитя Грома"... и войска Арктуруса Менгска не стали преследовать их, ибо ныне предстояло им создать из праха Конфедерации Доминион Землян, столицей которого - что символично - станет Корхал. Вместе с Рейнором уходил и Майкл Либерти, ибо сознавал, что после всего пережитого не сможет исполнять роль личного пресс-секретаря владыки восставшей из пепла человеческой империи, питал к которому лишь откровенное отвращение.

Рейнор не ожидал, что вместе с ним Менгска покинут еще 400 человек, и сознавал, что необходимо раздобыть корабли для своей небольшой армии. Было принято решение нанести удар по диларианским корабльным верфям, но Менгск, предвидя подобный ход со стороны бывшего союзника, отрядил флагман "Гиперион" под началом Эдмунда Дюка для воспрепятствования дерзкому начинанию Рейнора. В ходе блестящей тактической операции последний сумел захватить "Гиперион" и еще дюжину кораблей и, оставив разъяренного Дюка на диларианских верфях, покинул пространство Доминиона, став таким образом "врагом номер один" нового режима Менгска.

Арктурус I, Император Доминиона Землян, обратился к внимающим ему подданным, и слово его достигло всех без исключения, даже самых отдаленных миров сектора Копрулу. "Братья-земляне", - говорил Император. - "Во свете недавних событий взываю я к вашему разуму. Да не отринет ни один человек творящееся вокруг нас. Пока сражаемся мы друг с другом в наших мелочных конфликтах, волна куда более страшной войны грозит обрушиться на нас, дабы уничтожить все, чего мы сумели достигнуть. Пришел час как целым нациям, так и отдельным народам и индивидам, отринуть старые дрязги и объединиться. Ибо потоки невероятной войны сметут нас, коль не укроемся мы от них и не найдем способа сохранить свои владения. Конфедерации не существует боле; то подобие стабильности и защиты, что предлагала она, ныне - фантом... оставшийся лишь в воспоминаниях. Враги окружают нас повсюду, и к кому обратитесь вы за защитой? Опустошение, несомое инопланетными захватчиками, очевидно. Мы видели, как дома наши и города были уничтожены ударами протоссов. Мы видели, как друзей наших и любимых разрывали в клочья кошмарные зерги. Хоть невероятно и негаданно сие, но таково наше время, и нам в нем жить. Пробил час, мои братья-земляне, сплотиться под новым стягом. В единстве наша сила; уже сейчас множество пребывавших вне закона ранее фракций присоединилось к нам. Из множества создадим мы единое целое, единый трон. И, взойдя на этот трон, я гарантирую вам свою защиту. С сегодняшнего дня да не пойдет войной человек против человека, да не будет ни одна организация землян чинить препятствия сему новому начинанию. И да ни один человек не будет искать союза с инородцами... И да не посмеют враги человечества встать у нас на пути, ибо мы одержим победу, и не постоим за ее ценою!"

***

Арктурус Менгск I немедленно приступил к наведению порядка в пределах Доминиона, и касалось сие не только противостояния инородцам. Головной боли новоиспеченному Императору добавил знаменитый пират и контрабандист Алан Шезар, который внезапно вновь заявил о себе, вскоре после битвы за Тарсонис означившись наряду с собственными вооруженными силами в окрестностях заполоненного зергами Нового Гёттисбурга. Чего добивается Шезар?.. В поисках ответа на этот вопрос Менгск отправил к Новому Гёттисбургу воинское подразделение, в задачу которого входило выяснить замыслы пирата и, по возможности, уничтожить его базу, которую Шезар неведомо из каких соображений создал в сердце захваченных зергами земель.

К тому же, как с удивлением отметили пехотинцы Менгска, казалось, зерги защищают людей, что само по себе немыслимо! С лагере Шезара сензоры засекли мозговой центр зергов. Судя по всему, каким-то образом - добровольно или по принуждению - пирату удалось склонить сие создание на свою сторону, и теперь он фактически обладает собственным выводком зергов. Арктурус отдал приказ командующему действующего на Тарсонисе подразделения Доминиона как можно скорее устранить мозговой центр, а в помощь ему отрядил двух офицеров - пилота "Фантома" Тома Казанского и киборга Магеллана.

Между тем с командующим телепатически связался протосс, представившийся как Моджо, Претор Аюра. Пребывая ныне в плену у зергов, протосс умолял солдат Доминиона ни в коем случае не атаковать непосредственно мозговой центр, благо в случае его гибели вышедшие из-под контроля зерги примутся крушить все на своем пути. Это приведет к совершенно ненужным смертям как людей, так и протоссов, в то время как Шезару не составит никакого труда заполучить иной мозговой центр, благо на Тарсонисе ныне оных в избытке. Моджо молил землян спасти его самого, Данимота и Предвестника Войны, ибо держат их в заключении солдаты Шезара.

Что ж, ни у самого командующего, ни у Казанского с Магелланом идея не вызвала неприятия. Пусть Менгск видит в протоссах врагов человечества, подлежащих уничтожению наряду с зергами, пехотинцы Доминиона, и так поставленные в крайне непростые условия, будут лишь рады столь могущественным союзникам. Поскольку люди вплотную занялись вызволением из плена трех командующих-протоссов и их солдат, Шезар успел покинуть Тарсонис, забрав с собою мозговой центр.

Спасенные протоссы поведали пехотинцам, что основной оплот Шезара находится на Аюре. В одном из храмов протоссов пират раздобыл некие древние технологии, позволившие его подручным Призракам получить контроль над мозговым центром зергов, разорвав связь того со Сверхразумом. Колония сих ксеноморфов на родной планете протоссов стремительно разрасталась; в оной означилась и торраска - одна из могущественнейших тварей, созданных зергами.

Корабли протоссов доставили отряд Доминиона на Аюр, где объединенные силы двух рас атаковали оплот Алана Шезара. В то время, как Казанский и Магеллан уничтожали мозговой центр, силы протоссов расправлялись с торраской и иными миньонами пирата - как людьми, так и зергами. Увы, самому Шезару удалось улизнуть; но, по крайней мере, Аюр был очищен от зергов.

***

Конклав протоссов отрядил флотилию под началом младшего Вершителя и Судьи Кизрата к Аридасу, миру людей. По легендам, в древние времена Ксел'Нага создали артефакт невообразимой мощи, Камень Аргуса, и хранится он в граде Таледоне. Лазутчики протоссов уверились, что руины оного пребывают на колонизированном людьми Аридасе, что стало причиной немедленного выдвижения флота к означеннрй планете.

Высадившись на поверхность, воины-протоссы немедленно устремились к руинам, осадили лагерь людей, разбитый неподалеку. У тех уже означилась определенная проблема, ибо у руинам устремился и выводок зергов. Предоставив двум расам сражаться между собой, протоссы захватили руины Таледона, немедленно принявшись за их изучение. Конечно, ни зерги, ни люди не оставили их в покое, вынудив вести непрерывные, изнурительные баталии на два фронта.

Сражение разворачивалось не только на поверхности, но и на орбите, ибо флотилия Доминиона устремилась к Аридасу, дабы оказать поддержку осажденным. Однако, приказы Судьи Кизрата были недвусмысленны: безжалостно уничтожить всякого, кто посмеет встать между протоссами и Камнем Аргуса. Наголову разбив силы землян, протоссы отыскали в руинах Таледона Камень Аргуса и собрались было покинуть Аридас, но были атакованы зергами...

Тем временем на планету прибыла флотилия Доминиона под предводительством исследователя Дженсена Архимеда, советника Императора Менгска. Последний, прознав о попытках протоссов любой ценой заполучить артефакт Ксел'Нага, справедливо рассудил, что представляет тот великую ценность и, стало быть, должен принадлежать исключительно людям.

Ученые Доминиона пришли к выводу, что, действительно, в незапамятные времена на Аридасе обитали Ксел'Нага, и теперь зерги и протоссы сражаются за обладание Камнем Аргуса. Мозговой центр зергов, используя обнаруженные в руинах технологии, сумел подчинить себе одно из небольших племен протоссов, бросив последних против их же собратьев. Решив воспользоваться сложившейся ситуацией, Архимед стал перед дилеммой: приказать воинам уничтожить мозговой центр, разрушив таким образом объединение сил противника, или же захватить его для изучения, что, вне всякого сомнения, поможет лучше понять суть технологий Ксел'Нага и, в частности, Камня Аргуса.

Захватив мозговой центр, ученые поместили оный в один из планетарных исследовательских центров, известный как Станция 12, тут же подвергшийся бешеной атаке зергов. Пехотинцы отражали нападение, в то время как ученые пытались извлечь из разума мозгового центра сведения, касающиеся Камня Аргуса. Лишь когда скорое падение Станции 12 стало очевидным, оставили они исследования, поспешив спешно эвакуироваться.

Пока наземные силы занимались поиском Камня Аргуса и возведением линий защиты против разрастающихся колоний зергов, флот Доминиона вытеснял протоссов с орбитальных станций Аридаса. Последние, впрочем, укрепились и на поверхности планеты, заняв оборону в богатых ресурсами долинах, и войскам Дженсена Архимеда пришлось немало потрудиться, выбивая их оттуда. Сам же Архимед, отправившись исследовать подземные лабиринты Таледона, угодил в лапы зергов, но был своевременно спасен силами пехоты.

Командование флотилией Доминиона обнаружило наконец Камень Аргуса; судя по всему, тот уже довольно давно находится в руках протоссов, однако блокада людьми орбитальных станций не дает тем покинуть планету. Протоссы отступили в отдаленный регион Аридаса, заняв оборону в древних руинах, однако солдаты Доминиона последовали за ними, немедленно атаковав. Камень Аргуса протоссы поместили в древний храм, перенесенный с Аюра через подпространство, и готовились было высвободить энергии реликвии... В последние мгновения перед сим действом храм был разрушен боевыми крейсерами Доминиона, а Камень Аргуса перешел в руки людей.

Флот Дженсена Архимеда покинул Аридас, но на орбите был сокрушен зергами выводка Сеннит, направляемыми мозговым центром Заргилом. Исполняя волю Сверхразума, тот должен был во что бы то ни стало вернуть похищенный людьми артефакт, в незапамятные времена служивший источником могущества Ксел'Нага.

Сам Архимед, однако, избежал гибели, улизнув вместе с Камнем Аргуса на одном из кораблей обратно на Аридас, где схоронился в научно-исследовательском комплексе. Оных на поверхности пребывало довольно много, а в каком конкретно здании искать беглого человечишку, зерги не ведали. Потому, захватив один из исследовательских центров землян, они телепатически атаковали пребывающих внутри ученых, безжалостно читая их разумы.

Тем временем, осознав наконец серьезность угрозы, люди и протоссы объединились против зергов, вынудив тех временно оставить поиски Камня Аргуса и всецело сосредоточиться на силах, разоряющих созданные на поверхности планеты ульи. И когда протоссы были окончательно разбиты, зерги продолжили охоту за артефактом; королевы их внедряли споры в тела пленных людей, выискивая в разумах тем сведения, что могут оказаться бесценны в обнаружении наследия Ксел'Нага.

Камень Аргуса обнаружился в подземном укрепленном бункере землян. Зерги, ведомые "осквернителем" Такрасом, вторглись в укрывище, заставив зараженных спорами людей заняться компьютерными системами, открывающими двери внутри комплекса. Расправившись с отрядом Призраков, охраной Камня, зерги захватили вожделенный артефакт, приготовились немедленно покинуть Аридас.

Флотилии людей и протоссов объединились в армаду, должную воспрепятствовать исходу Роя на планету Гарь. Однако зерги проникли на один из кораблей, создали колонию, принявшись за методичное истребление противника. Неожиданная атака застала врасплох союзников, позволив зергам уйти в подпространство и доставить Камень Аргуса на Гарь. Могущество реликвии позволит Сверхразуму создать совершенное существо, что обеспечит безоговорочную победу Роя над противниками.

Люди и протоссы не собирались отступать так легко, и десант двух цивилизаций высадился на Гарь с явным намерением вернуть Камень Аргуса. Впрочем, натиск их зергам удалось отразить и, питаемое энергиями артефакта, совершенное существо зрело в коконе, дабы вскорости явиться в сей мир...

***

Сокрушив вялое сопротивление человечества, зерги опустошили девять из тринадцати основных миров почившей ныне Конфедерации. Вскоре после падения Тарсониса сектор покинула флотилия протоссов наряду с "Гантритором"; на планете и орбитальных платформах осталось лишь несколько аванпостов последних, подвергающихся непрерывным атакам зергов.

Пробудив к жизни новый мозговой центр, Сверхразум наказал ему приложить все усилия, чтобы защитить кокон, внутри которого находится существо, должное вскоре возродиться в Рое и стать величайшим исполнителем воли коллективного сознания зергов. Мозговой центр воспринял возложенные на него обязанности весьма серьезно, и немедленно принялся творить зерглингов, гидралисков и муталисков, направляя их на защиту кокона от постоянных атак немногочисленных землян, утративших всякую надежду на спасение, отчаявшихся и потому - опасных.

После чего, по приказу Сверхразума, основное скопление зергов, находившееся на Тарсонисе, покинуло разрушенную планету, устремившись через космические просторы на планету Гарь, всю поверхность которой покрывали пепел и лава. С собою зерги бережно несли кокон, ибо сохранение оного в целости и сохранности было первоочередной задачей, поставленной Сверхразумом. Конечно, остававшиеся на орбите Тарсониса корабли протоссов приложили все усилия, чтобы воспрепятствовать исходу зергов, но безуспешно.

Некогда Гарь была ресурсной базой одновременно и Конфедерации, и Кел-Морианского Синдиката. Но применение ядерного оружия во время Войн Гильдий привело к усилению вулканической нестабильности на планете. После окончания конфликта Гарь перешла во владение Конфедерации, став одним из тринадцати основных ее миров. До прибытия зергов люди обитали на орбитальной станции Гарь Алеф, теперь же... от присутствия их не осталось и следа.

Псионические эманации еще нерожденной сущности, исходящие из кокона, пронзили глубины космоса, приведя к Гари флот Доминиона Землян под началом генерала Эдмунда Дюка. Штурмовые отряды высадились на поверхность планеты, однако число зергов, хлынувших им навстречу, превзошло самые смелые ожидания землян, вынудив их отступить. Сверхразум велел мозговым центрам не преследовать противника, оттянуть силы выводков к кокону, дабы ничто не воспрепятствовало скорому пробуждению его величайшего творения.

Сара Керриган, Королева Клинков Помимо воинских подразделений Дюка, на Гарь высадились и углубились в пещеры под поверхностью планеты солдаты Джеймса Рейнора, ныне объявленные противниками Доминиона, ибо бывшего колониального маршала Мар Сара шесть недель спустя после падения Тарсониса достиг ментальный зов, обращенный к нему - "Джимми!" Зергам пришлось вести сражение на несколько фронтов, а между тем сущность, заключенная в коконе, наконец пробудилась. "Восстань, дочь моя!" - приветствовал ее Сверхразум. - "Восстань... Керриган!" "Слушаю и повинуюсь, отец", - проскрежетало создание, бывшее некогда Сарой Керриган, ныне же представляющее собою нечто совершенно иное. - "Да ощутят все враги Сверхразума ярость Роя!"

И теперь зерги обрушились на людей Рейнора, подобно всесокрушающей лавине, а возглавляла чудовищную орду Сара Керриган. Впервые Джеймс увидел ее в новом обличье, ужаснулся. "Матерь божья..." - простонал он. - "Сара, что же они сделали с тобой? Неужто это действительно ты?" "В какой то мере..." - кивнула Керриган, и зерги, подвластные ей, приостановили атаку, замерли в ожидании. - "Но ныне я - куда больше той, что была раньше, Джим. Тебе не следовало появляться здесь". "Но сны..." - не в силах осознать увиденное, попытался объяснить Рейнор. - "Мне снилось, что ты жива... что каким-то образом... зовешь меня". "Я звала", - отозвалась Керриган . - "Будучи заключенной в коконе, я инстинктивно обращалась к тебе и Арктурусу телепатически. Судя по всему, Арктурус отправил Дюка, чтобы тот вернул меня. Но это было раньше, Джим. Теперь я одна из зергов. И мне нравится то, во что я обратилась. Ты и представить не можешь, как это потрясающе..." "И что теперь?" - разозлился Джим, окинув взглядом окружающих их тварей. - "Убьешь меня, дорогая?" "Это в моих силах", - спокойно констатировала Керриган. - "Но ты не представляешь для меня угрозы, Джим. Будь умным мальчиком. Ступай прочь, и никогда больше не пытайся противостоять зергам".

Иного выбора у Рейнора попросту не было, потому, бросив на Керриган последний, исполненный боли и тоски взгляд, он повел за собою выживших в сражении землян к шаттлу, должному унести их прочь с Гари к ожидавшим на орбите кораблям... Ведь в душе этой могущественной и безжалостной сущности, всецело преданной Рою, не осталось и следа той женщины, которую Рейнор полюбил всем сердцем. Зерги, однако, не собирались отпускать корабли Рейнора, остававшиеся на орбите, и сумели захватить все, за исключением успевшего уйти в подпростраство "Гипериона"... после чего корабли сии были уничтожены прибывшим к Гари контингентом протоссов под началом Вершителя Тассадара. Отряд Рейнора планету покинуть не успел...

Протоссы высадились на Гарь, ибо уловили сильнейшие псионические возмущения Королевы Клинков, и Тассадар возжелал лично взглянуть на сию сущность и - по-возможности - уничтожить ее. Тем самым Вершитель нарушил приказ Конклава, предписывающий ему заняться истреблением человечества, пока люди не стали частью Роя; приказ, который Тассадар считал совершенно недостойным, посему и отказался его исполнять. К вящему удивлению протоссов, на Гари повстречали они контингент своих темных собратьев, ведомых Прелатом Зератулом. Изначальная враждебность Тассадара по отношению к Темным Рыцарем сменилась любопытством, пониманием и, наконец, искренней дружбой, ибо Зератул доказал, что "путь теней" имеет такое же право на существование, что и следующий жестким ограничениям "Путь Восхождения"... Чуть позже к объединившимся силам протоссов примкнули и остававшиеся на Гари люди Джеймса Рейнора...

Пусть и называл Сверхразум Керриган своей самой могущественной слугой, силы ее разума сдерживали ограничения, наложенные во время обучения в Академии Призраков. Посему Керриган отправилась к потерпевшему крушение на Гари научно-изыскательному кораблю Доминиона Землян "Америго", дабы, получив доступ к бортовому компьютеру, открыть секреты ментального подавления Призраков. Лишь тогда она сможет избавиться от ненужных ограничений и открыть в себе несравненное ментальное могущество.

Мозговых центров Засза и Дагота немало обеспокоило появление среди них столь строптивой и независимой сущности, однако Сверхразум успокоил их, заявив, что она всецело подчиняется его приказам, ибо именно он воплощает суть и волю Роя. Проникнув на корабль и уничтожив остававшихся на борту пехотинцев и Призраков, Керриган отыскала суперкомпьютер, войдя через него в сеть Доминиона и получив необходимые ей файлы. Завершив миссию, зерги направили корабль по направлению к одной из космических станций землян. Те, прознав о присутствии зергов на борту, отрядили на "Америго" группу взрывотехников, дабы те уничтожили пришвартовавшееся к станции судно. Однако зерги атаковали людей и те, предавшись отчаянию, взорвали корабль... а, заодно, и станцию...

Могущество Сары Керриган, ныне - одной из королев Роя, все возрастало. И однажды ощутила она присутствие чуждых разумов - протоссов, скрывавшихся среди ущелий Гари. Керриган телепатически обратилась к их предводителю, Верховному Рыцарю Тассадару, заявив, что появляться в сердце владений зергов - по меньшей мере, глупо. "Я хорошо знаю тебя, о королева зергов, ибо мы встречались раньше", - отвечал Тассадар, намекая на судьбоносную встречу в день падения Тарсониса, когда по приказу Менгска отряд Керриган атаковал лагерь протоссов. - "Я помню самоотверженность, с которой ты защищала человечество от зергов. Грустно видеть, что та, что была столь полна жизни и верила в идеалы чести, ныне исполняет извращенную волю Сверхразума". "Не смей судить меня, Рыцарь", - взъярилась Керриган. - "Силы мои значительно превосходят твои. Вообще-то, я чувствую, что со времени нашей последней встречи могущество твое иссякло". "Может, и так, о королева", - ничуть не смутился Тассадар. - "А может, я просто не считаю нужным проявлять его в этом бессмысленном словесном поединке?" Столь снисходительный ответ привел в ярость Сару Керриган, и, презрев советы одного из мозговых центров, посчитавшего этих неведомо откуда возникших протоссов "какими-то странными", новоявленная Королева Клинков бросила полчища подвластных ей тварей на укрепленный лагерь заклятых врагов Роя. Вот только среди убиенных протоссов Верховного Рыцаря не оказалось.

Тассадар вызвал Керриган на честный поединок, один на один, назначив встречу на изолированном плато, окруженном действующими вулканами. Конечно, Королева Клинков не могла не ответить на прозвучавший вызов, однако в означенном месте ее ждала... лишь иллюзия Тассадара. "Боишься встретиться со мной лицом к лицу, Рыцарь?!" - возопила Керриган. "Пока ты столь предсказуема, о королева", - прозвучал в разуме ее насмешливый глас Тассадара, - "мне вообще не нужно с тобою встречаться. Твой худший враг - ты сама".

Кипя от злости, Керриган вернулась к скоплению ульев, где узнала о том, что, воспользовавшись отстутствием ее и множества зергов, протоссам удалось расправиться с одним из мозговых центров Роя по имени Засз. Конечно, сперва Королева Клинков не придала этому значения, вот только иные мозговые центры открыли ей, что протоссы использовали для убийства некую новую форму атаки, которая делает невозможным возрождение мозгового центра Сверхразумом, и даже на некоторое время замедляет мыслительные процессы его самого! Подобное ставит под угрозу контролирующие единицы Роя, а, стало быть, крайне опасно! Керриган поняла теперь, что действия Тассадара были всего лишь диверсией, призванной удалить ее и внушительный контингент зергов на некоторое время от ульев.

Но самое худшее состояло в том, что зерги, контролировавшиеся ранее почившим мозговым центром, ныне обратились в безмозглых тварей, набросившихся на своих же собратьев. Сверхразум, судя по всему, был все еще выведен из строя, и решать возникшую проблему пришлось Керриган и иным мозговым центрам Роя, пребывающим на Гари. Королева зергов бросила силы выводков против обезумевших орд Засза, пока те не успели причинить достаточный вред ее миньонам.

И когда искоренение безумцев было завершено, в разуме Керриган вновь прозвучал глас Сверхразума, чистый и властный. "Долгое молчание мое завершилось, и я вновь обрел себя", - вещал Сверхразум. - "Хитроумные протоссы посмели посягнуть на должное оставаться бессмертным. Ибо протоссы, расправившиеся с Засзом, не те, с которыми мы сталкивались раньше. Эти Темные Рыцари излучают энергии, подобные моим собственным, и именно с их помощью они сумели причинить мне вред. Но всепоглощающая гордыня станет их погибелью. Ибо когда ассасин Зератул убивал Засза, разум его соприкоснулся с моим, и все его тайны стали ведомы мне. Из разума его я узнал местонахождение Аюра, родного мира протоссов. Наконец-то, дети мои, поиски наши завершились, и вскоре мы нанесем удар по Аюру!"

Однако в первую очередь следовало избавиться от Темных Рыцарей, проникших на Гарь, и силы Керриган, взяв в кольцо лагерь протоссов, приступили к методичному истреблению противника. Тассадар и Темный Рыцарь Зератул, питающий как искреннюю ненависть к изгнавшему его Конклаву, так и любовь к родному Аюру, выжили в устроенной Королевой Клинков резне, но армии их были разбиты наголову. Керриган прочесывала выжженные пустоши Гари в поисках уцелевших отрядов протоссов, в то время как основные силы Роя зергов устремились в подпространство, начав вторжение на Аюр. Сверхразум полагал (и небезосновательно), что, поглотив расу протоссов, зерги станут величайшими сущностями этой вселенной.

По прибытии на Аюр сил зергов глас Сверхразума вновь рассек космические дали, приказав дроном немедленно заняться сбором кристаллов хайдарина, ибо об истинном их могуществе не ведают даже протоссы. Множество племен протоссов объединились, чтобы противостоять вторжению зергов, но Сверхразум направил последних к древнему храму. "Я существую множество тысячелетий", - вещал властитель Роя, - "но храм, который вы должны сокрушить, куда старее. Ибо возведен он был моими создателями, Ксел'Нага, в том самом месте, где впервые ступили они на Аюр. Храм надлежит сровнять с землей, и возложить на руинах кристалл хайдарина. Лишь тогда будет открыт путь. Лишь на этих землях смогу я пребывать".

В точности исполняя волю Сверхразума, полчища зергов разгромили обороняющие храм силы протоссов, разбили стены древнего творения и возложили на развалинах его кристалл хайдарина. После чего в мир протоссов снизошел исполинский ксеноморф, воплотился в которого Сверхразум. "Предначертанное давным-давно вскоре станет реальностью", - донесся до всех без исключения выводков зергов его ликующий глас. - "Ибо протоссы также были созданы Ксел'Нага. Они стали их первым творением, воплощающем в себе совершенство облика. А мы - следующим творением, совершенством сущности. Воистину, наши расы - две противоположности одного целого. И вскоре они сольются воедино. И тогда вся вселенная ощутит ярость бессмертного Роя... Ибо грядет судный день!"

***

Обратимся же к событиям, произошедшим вскоре после становления Доминиона Землян на Мальтаире IV...

Сенатор Корбин Фаш шагал по обширному комплексу завода по добыче газа веспин, недавно построенного на Мальтаире IV, одном из граничных планет Доминиона. "Колин? Где ты, сынок?" - время от времени окликал он, но шестилетний мальчуган упрямо не отзывался: больше всего на свете он любил играть в прятки с дорогим папочкой, а в столь огромном здании возможности для этого были просто потрясающие.

Наконец, Колин был обнаружен и с веселым смехом бросился в объятия любящего отца. "Это твой?" - прозвучал вопрос. На отца с сыном недовольно взирал высокий длинноволосый мужчина, в котором сенатор тут же узнал мистера Даггета, управляющего шахтами. "Шахты - не места для ребенка", - продолжал выговаривать он. - "Можно найти кого-нибудь, кто бы присматривал за ним".

"Я настаиваю, чтобы он остался со мной", - добродушно, но в то же время тоном, не терпящих возражений, отвечал Фаш, взъерошив мальчугану волосы. - "Когда-нибудь он пойдет по стопам своего отца. Ему необходимо знать, как все устроено". "Настаивайте сколько угодно, сенатор Фаш", - нахмурился Даггет, даже не пытаясь скрывать, сколь неприятен ему визит чиновника Доминиона и его повсюду рыскавших пехотинцев с винтовками Гаусса. - "Вы можете в свое удовольствие командовать рабочими. Если вам не удастся выбить повышение ассигнований для этих шахт, то вам не получить голоса моих людей на грядущих выборах".

Взяв сына за руку, Фаш двинулся прочь, но на последнюю реплику управляющего счел необходимым ответить. "Эти шахты являются техническим новшеством, мистер Даггет", - молвил он, делая широкий жест рукой, - "и обладают невероятной стратегической важностью, уверяю вас. До следующего источника газа веспин путь не близкий. Но при этом бюджет и так весьма велик". "Мне нужно больше денег для моих людей!" - взорвался Даггет, столь ненавистны ему были подобные бюрократические отговорки. - "Мы едва перебиваемся на свои льготы. Если вы нам не поможете, то, быть может, это сделает кто-то другой".

"Мистер Даггет", - лучезарно улыбнулся ему сенатор, - "давайте не будем начинать дискуссию с угроз". Эту фразу он приберег до того момента, когда они достигли выхода с завода, у которого несли вахту пятеро пехотинцев Доминиона под началом капитана Вирса. Даггет скривился; он-то знал, что эта демонстрация силы не случайна. "Мы здесь занимаемся весьма опасным и необычным делом", - пробурчал он. - "Бурить кору в поисках скрытых залежей веспина довольно рискованное занятие. И мне не нравится, что ваши ребята слоняются тут повсюду со своими пушками". "Они заинтересованы в моей безопасности, мистер Даггет", - лелейно прошелестел сенатор. - "И пальба по чьему-либо взрывоопасному не входит в их обязанности".

Капитан Вирс приблизился к сенатору и управляющему, склонился рядом с мальчуганом. "Привет, здоровяк", - улыбнулся офицер. - "Тебе сколько лет?" "Шесть точка пять", - смущенно отвечал Колин. "Моему сыну сейчас было бы столько же", - вздохнул Вирс. - "Он и его мать жили на Тарсонисе".

А в следующее мгновение в небесах Мальтаира IV означились зерги. Мерно взмахивая крыльями, приближались муталиски; повелители опускали на поверхность планеты зерглинов и гидралисков. Ксеноморфы приближались к заводу, и те несчастные, что не успели укрыться в шахтах, стали жертвами безжалостных тварей Роя.

"Сенатор! Мистер Даггет! В шахты... скорее!" - отрывисто бросил Вирс, сделав знак пехотинцам отступить под защиту заводских стен. Денек предстоял жаркий...


Семьдесят часов спустя весь персонал завода наряду с пехотинцами Доминиона собрался в центральной шахте. Тишину нарушил пронзительный крик Колина: "Нет! Они здесь!" Шахтеры встревожено зашушакались, а Даггет подозрительно прищурился. "Как он всегда их чувствует?" - поинтересовался он, на что сенатор Фаш лишь отмахнулся: "Молодые и чуткие ушки. Он может слышать то, чего никто из нас не слышит".

Загомонили винтовки пехотинцев; зерги отыскали вход в шахту, и шахтерам пришлось срочно отступать в боковые тоннели. Сенатор с сыном укрылись в одном из ответвлений. "Папа! Очень шумно!" - жаловался мальчуган. "Тише, сынок", - прошептал Фаш, опасливо озираясь по сторонам. - "Я знаю, тебе очень страшно, Колин. Но ты должен вести себя как большой мальчик. Скоро это закончится. Зерги всегда приходят в неисчислимых количествах. Они уничтожают всех людей на планете. Но эта планета важна для Доминиона. Поэтому мы здесь. Без этих шахт военная машина Доминиона встанет. Очень скоро Доминиону станет интересно, что же произошло, и они отправят корабли. Они вступят в сражение с зергами и истребят их. Здесь, внизу, мы в безопасности. Нам остается только спрятаться и ждать". "Прятаться я умею", - улыбнулся Колин сквозь слезы.

...Натиск зергов удалось временно отразить, но один из пехотинцев, Дженкинс, погиб. Отступив в зал, где оставались шахтеры и их семьи, Питт, товарищ павшего, громко возвестил: "Давайте поговорим о слоне, которого никто не заметил в этой комнате". Лицо солдата искажала гримаса горечи и злобы - не к добру, особенно в сложившейся ситуации, когда нервы уже на пределе у всех. "Оставить, Питт", - приказал капитан Виррс, но пехотинец лишь отмахнулся: "Сколько людей мы еще потеряем? Дженкинс уже мертв! И ты наверняка знаешь, почему он погиб". И Питт со значением воззрился на малыша Колина, пытающегося спрятаться за спиной отца.

"Ты-то должен все понимать, Питт", - тихо обратился к подчиненному капитан, бросив взгляд на обратившихся в слух шахтеров. - "Ведь твой брат - Призрак, так?" "Мой брат - чудовище!" - взорвался пехотинец. - "Они забрали его, когда он был еще младше этого мальчика. Забрали, чтобы превратить в оружие". "Так и должно быть", - немедленно поддержал солдата Даггет, мерзко и победоносно ухмыльнувшись нахмурившемуся сенатору. - "Или, лучше сказать, так было бы, не будь его отец сенатором, умеющим подмаслить кого надо".

"Ты даже не понимаешь, о чем говоришь!" - поддавшись ярости, сенатор подскочил к управляющему шахтами и, ухватив того за грудки, ударил в лицо. "Так, значит, мы были правы", - процедил тот и нанес ответный удар, отбросивший Фаша на несколько метров, где тот и остался лежать неподвижно. "Папочка!" - с истошным воплем бросился к отцу Колин, а Даггет с чувством исполненного долга двинулся прочь... вот только некая сила впечатала его в стену, и управляющий воззрился в закрытое прозрачным визором лицо капитана Вирса. "Достаточно!" - произнес офицер. - "Мы должны быть одной командой, иначе все мы покойники!"

Девушка-медик осмотрела Фаша, уложенного на кровать в одном из отсеков, констатировав, что состояние его стабильно, пусть сенатор и остается без сознания. "Ты с ним яшкался, Даггет", - обратился к озлобившемуся шахтеру Вирс. - "Значит, тебе и возиться с ним. Будешь его тащить, пока он не очухается. К тому же, нам нельзя здесь оставаться. Нужна более удобная позиция для обороны". "В половине дня пути отсюда есть бункер", - припомнил Даггет. - "Стволы шахт испещрены ими. Промежуточными шахтами на случай, если тоннель обрушится. В бункере есть достаточное количество припасов и связь с внешним миром. Если, конечно, оказавшиеся в ловушке шахтеры смогут туда добраться".

"Но у нас ничего не получится, пока там... рыскают эти твари", - процедил Питт, на что Вирс пообещал: "Я прослежу, чтобы у нас получилось". "Можно использовать мальчика для отвлечения их внимания", - нарочито громко произнес Питт, приковав к себе немало заинтересованных взоров. - "Всем известно, что псионические способности приманивают зергов. Если мы оставим его позади с шахтерской взрывчаткой, то сможем уйти и взрывом отправить всех зергов на небеса".

"Питт, это все лишь ребенок!" - попытался образумить разбушевавшегося солдата капитан Вирс. "Он - чудовище!" - брызжа слюной, вопил тот. - "Если бы отец не защищал его, из него бы уже давно сделали оружие! Пристегнули бы на поводок и тренировали, как собаку, которой он и является".

Малыш Колин неизменно оставался у кровати отца, легонько тряс его, все повторяя: "Папочка, проснись!" А Питт, собрав вокруг себя целую аудиторию слушателей, продолжал ораторствовать. "Мальчик - телепат!" - выкрикнул он, обвиняюще ткнув пальцем в сторону сына сенатора. - "Без специальных имплантатов, необученный и бесконтрольный, своими телепатическими волнами он привлекает зергов, использующих коллективный разум Роя. Он выдает наше местоположение, выдает наши слабые места, наши секреты".

"Хватит!" - рявкнул Вирс, встав в дверях комнаты, где находились сенатор и его сын. - "Это жестоко, Питт. Мы не монстры. Мы люди. Солдаты. Мы сражаемся с монстрами. Колин человек, как и все мы. Его предупреждения спасли наши жизни в этих шахтах. Ничего он не выдает. Там действуют совершенно иные принципы. Если будем держаться вместе, то выберемся все. В общем и целом, мальчик находится под моей защитой. А теперь всем отдыхать. Мы выступаем через пару часов".


Пехотинцы, однако, предпочли поддержать Питта, ведь кто, как не они, сражается с зергами на передовых позициях? Дождавшись, когда Вирс уснет у постели сенатора, двое солдат схватили капитана, в то время как сам Питт сгреб в охапку Колина. Несмотря на прекрасные слова капитана Вирса, он предпочитал придерживаться собственного плана, так как полагал, что он гарантирует большие шансы на выживание.

Привязав паренька к столбу в выработанной шахте Альфа, солдаты Доминиона оставили подле него достаточно взрывчатки, не забыв установить таймер. "Когда капитан очнется, он вас скормит зергам целиком!" - выкрикнул Колин вслед удаляющимся пехотинцам. "Вряд ли, парень", - ухмыльнулся Питт, обернувшись. - "Уж хорошо я знаю капитана. Когда не останется другого выбора, он выполнит свой долг. Я буду поглядывать вниз, сидя на пороховой бочке военного трибунала, но мы выберемся отсюда живыми. Во всяком случае, большинство из нас".

И Питт двинулся прочь, даже не оглянувшись. Мысль о том, что он приносит в жертву невинное дитя, ни разу не посетила солдата.


Придя в себя, Вирс легко вырубил охранявших его товарищей, которым, однако, удалось заранее существенно повредить бронекостюм капитана, системы жизнеобеспечения которого функционировали лишь на 67%. Сжав в руке винтовку Гаусса, капитан скорым шагом направился к шахте Альфа, кляня на чем свет стоит собственную недальновидность. Это надо же, так недооценить Питта!

С последним он столкнулся у входа в штольни; Питт подпрыгнул от неожиданности, однако быстро взял себя в руки и направил оружие на своего офицера. "И что теперь, сир?" - поинтересовался он, но Вирс, не удостоив его даже взглядом, проследовал мимо. "Возвращайся в лагерь", - бросил капитан через плечо, а когда солдат облегченно вздохнул, добавил: "И моли бога, чтобы я привел мальчика живым обратно".

Отвязав Колина от столба, Вирс собрался уже было выступить обратно, но бросившиеся на него из теней два зерглинга сему воспрепятствовали. Уровень жизнеобеспечения и без того поврежденного бронекюстюма капитана стремительно таял, когда он пытался стрелять сразу по двум движущимся целям, попутно прикрывая тело мальчугана.

Один из зерглингов пробил тело капитана насквозь. "Нет!" - завопил Колин, истово желая, чтобы монстр просто взял и издох. Волна телепатической энергии устремилась к зерглингу, причиняя тому невыносимую боль, и мозг твари на глазах удивленного офицера взорвался. Не мешкая, Вирс швырнул взрывчатку, заботливо оставленную Питтом подле мальчугана, в пасть второму зерглингу, и, схватив Колинса в охапку, откатился прочь, когда ксеноморф исчез в огненном шаре.

Зажимая рукой страшную рану, из которой толчками выплескивалась кровь, Вирс через силу улыбнулся Колину. "Та спас всех нас", - ободряюще произнес капитан, и мальчишка неуверенно улыбнулся в ответ. - "А теперь беги, предупреди наших. Они... придут, но прежде все вы должны будете добраться до безопасного места. Некоторое время вы все будете играть в прятки. Да, и прежде, чем спрятаться, нажми... сигнал бедствия. Это большая красная кнопка, ты ее не пропустишь". "Обещайте, что вернетесь и найдете меня!" - выдохнул малыш и, смахивая слезы с глаз, устремился прочь из штольни.

Умирающий капитан смотрел ему вслед, молясь, чтобы мальчуган не вздумал оглянуться или - того паче - вернуться назад. Сенсоры бронекостюма зафиксировали движение в 10 метрах, во тьме зажглось множество пар глаз. Что ж, пусть несколько по-иному, но замысел Питта будет воплощен в жизнь...


Отголоски далеких взрывов послужили сигналом. "Двинулись!" - приказал Питт, и шахтеры, ведомые Даггетом, устремились в направлении спасительного бункера... даже не оглянувшись на все еще пребывающего без сознания сенатора Фаша. Мысль о том, что они оставляют беззащитного человека на съедение зергам, даже не пришла им в головы...

Далеко уйти им не удалось, ибо вскоре люди обнаружили, что полностью окружены. Зерглинги и гидралиски набрасывались со всех сторон, кромсая тела несчастных, разрывая на части; пехотинцы разили тварь одну за другой, но число зергов не убывало... Наконец, в живых остался лишь Питт, который привел в действие захваченную с собой взрывчатку, и жаркое пламя поглотило отважного пехотинца наряду со множеством ксеноморфов...


Фаш пробудился и, приподнявшись на кровати, недоуменно огляделся по сторонам. "Папочка!" - бросился к нему сын. "К... Колин?" - неуверенно пробормотал сенатор, обнимая мальчугана. - "Где это мы?"

Колин гордо указал отцу на красную кнопку, которую загодя нажал, активировав тем самым сигнал бедствия, что пронзит космические дали. "В том бункере, до которого хотел добраться капитан Вирс", - объяснил малыш. - "Прости, если что-нибудь болит, мне пришлось тебя тащить".

"Ладно, буду жить", - улыбнулся Фаш, осторожно прикоснувшись рукой к внушительных размеров шишке на голове. - "Сынок, а что случилось с остальными?" Колин улыбнулся сквозь слезы, застилавшие глаза. "Они не умели играть в прятки", - объяснил он.

***

Полчища Сверхразума устремились во всех направлениях, сойдясь в сражениях с племенами протосов, вставших на защиту родного мира. Конклав немало озаботило происходящее, к тому же, недавние действия Тассадара вызвали у Старейшин стойкое неприятие. Ведь Верховный Рыцарь нарушил отданные ему приказы, попытавшись пощадить землян, в то время как в его задачу входило безжалостное выжигание человеческих колоний, на которых замечены зерги, ибо настаивало на том племя Ара, презрев яростные возражения Рыцарей Акилай. И вот теперь бич зергов захлестнул Аюр... Посему Конклав назначил нового Вершителя воли Старейшин, и стал им молодой протосс Артанис.

Судья Алдарис - Советник при Экспедиционном Корпусе Копрулу, ставящий добродетели самоотдачи и чести превыше всего, - наказал Вершителю Артанису и Претору Фениксу, Стюарду Рыцарей, усилить защиту Антиоха, ибо очевидно, что вскоре зерги нанесут удар по провинции. Надо сказать Феникс, верный друг Тассадара и Артаниса, относился довольно прохладно к Алдарису и всей касте Судей, полагаясь лишь на своих собратьев Рыцарей, не забывших еще, что такое честь.

Протоссы и направляемые ими "драгуны", в механические тела которых были заключены души пребывавших при смерти протоссов, избравших продолжение присного существования, отбили атаку зергов выводка Тиамат на Антиох, когда с Вершителем Артанисом вновь телепатически связался Алдарис. "Ваши доблестные действия при защите Антиоха возродили во мне веру в касту Рыцарей", - чопорно изрек Судья. - "Должен признаться, она изрядно пошатнулась, когда Тассадар оставил нас". "В самом деле, Алдарис?" - вклинился в ментальную беседу иной глас, принадлежащий помянутому Верховному Рыцарю. - "Я надеялся, что Судьи больше доверяют своим сородичам-Рыцарям". "Тассадар!" - несказанно изумился Алдарис. - "Где ты пропадал?" "Помолчи, Судья", - бесцеремонно прервал его Тассадар. - "Нет времени, а мне нужно о многом вам поведать. Как вы знаете, зерги исчезли после падения Тарсониса, планеты землян, и, хоть Конклав и приказал мне вернуться, я принял решение не торопиться с этим. Ментальный зов привлек мое внимание к отдаленному пустынному миру под названием Гарь. Судя по всему, на зов ответили и иные. Ибо по прибытии на Гарь я повстречал тех, кто когда-то были одними из нас - Темных Рыцарей". "Общение с Падшими - сие ересь!" - провозгласил Алдарис общеизвестную аксиому, но на Верховного Рыцаря довод этот не произвел ни малейшего впечатления. "Достаточно!" - громыхнул он, после чего обратился непосредственно к Артанису. - "Выслушай меня, Вершитель, ибо я о многом узнал от Прелата Темных Рыцарей, Зератула. Сверхразум контролирует своих миньонов посредством мозговых центров. И если уничтожить их - мы одержим верх над Роем!"

"Вершитель, Тассадар может оказаться прав", - изрек Феникс, соглашаясь со старым другом. - "Если ты сможешь отвлечь на себя внимание зергов, мой отряд сумеет пробраться за их линию защиты и уничтожить эту тварь". "Надеюсь, мы можем доверять тебе, Тассадар", - сдался Алдарис, видя, что остальные участники ментальной беседы всецело разделяют точку зрения Верховного Рыцаря. - "Но я вижу порчу Падших в твоем разуме. Ты должен немедленно вернуться на Аюр!" "Меня беспокоит безопасность Аюра, а не суждения Конклава", - дерзко отвечал Тассадар. - "Я вернусь, когда придет время". На том телепатический контакт оказался разорван, и Вершитель с Фениксом приступили к исполнению замысла по уничтожению одного из мозговых центров.

Противостоял им выводок Белрог, и совместными усилиями воителям, пребывающим под началом Вершителя Артаниса и Претора Феникса, удалось уничтожить мозговой центр Горн. Вершитель вернулся в свою цитадель; Феникс же остался наблюдать за выводком, оставшимся без мозгового центра, ибо, если верить словам Тассадара, оный должен вскоре обезуметь.

Увы, этого не случилось, и два часа спустя Феникс, войдя в ментальный контакт с Артанисом и Алдарисом, доложил, что мозговой центр возродился и готовит свой выводок к масштабному наступлению на позиции протоссов. "Этого я и боялся!" - немедленно возвестил Алдарис. - "Глупо было верить Тассадару. Конклав не забудет его подлого предательства. Нападать на беззащитный мозговой центр не в обычаях истинных воинов-протоссов! Мы одержим верх над Роем могуществом и яростью, кои есть наше славное наследие!.. Вершитель, мы направим наши основные силы в провинцию Скион, пребывающую под контролем зергов. Пришел час, когда познают они гнев Сынов Аюра! Претор Феникс же останется с небольшим отрядом в Антиохе, дабы защитить провинцию от возможных атак".

Так случилось, что, не обладая знаниями Темных Рыцарей, протоссы не смогли уничтожить мозговой центр, и Сверхразум немедленно возродил его. Судьи бросили силы Рыцарей в лобовую атаку на ненавистного противника, но когда Вершителю удалось вытеснить зергов за пределы провинции Скион, пришла весть от Феникса о том, что многократно превосходящие силы противника атакуют Антиох. В жесточайшем сражении Стюард Рыцарей пал, но Конклав, уверенный в том, что выстроенная им стратегия в конечном итоге принесет победу протоссам, занялся сведением личных счетов. Судье Алдарису было приказано отыскать и захватить беглого Тассадара, доставить его на Аюр, где бывший Вершитель будет обвинен в измене.

Посему, взяв с собою лишь небольшую флотилию, Алдарис и Вершитель Артанис на борту "Гантритора" отправились к Гари в надежде отыскать Тассадара в сем выжженном мире. "Вершитель, я знаю, как сложно тебе покидать Аюр в столь темный час", - ментально обращался Судья к снедаемому сомнениями Артанису, - "и что ты все еще печалишься из-за гибели своего товарища, Феникса. Но помни, что он жил и умер как истинный Рыцарь. Он достиг завершения Хала. Нет большей славы, чем сие... Но мы, Судьи, должны стоять выше этого и заботиться о будущем своего народа. Сейчас для нас наибольшую угрозу представляют не зерги, а мятежный Тассадар. Если он распространит слово Темных Рыцарей на Аюре, все будет потеряно. Мы должны отыскать его и предать в руки правосудия. Тассадар утверждал, что перед вторжением на Аюр зерги покинули этот мир. И все же я ощущаю здесь тьму. Будь готов ко всему, Вершитель. Коль зерги остались на этой планете, они наверняка знают о нашем появлении".

Обнаружить базу Верховного Рыцаря на выжженной равнине оказалось несложно; куда большую проблему представили полчища зергов, ее окружившие. Тем не менее, протоссам удалось прорвать окружение и пробиться к оплоту Тассадара.

"Алдарис? Вершитель?" - изумился тот. - "Как вы здесь оказались? Я уже оставил всякую надежду на спасение!" "Я пришел, чтобы взять тебя под стражу и доставить на Аюр, где ты предстанешь перед судом", - ничуть не смутился Алдарис. "Взять под стражу меня?" - изумился Тассадар. - "Аюр горит под лапами зергов, а вы проделали такой путь лишь затем, чтобы взять под стражу меня?"

"Не позволяй им сделать этого, дружище", - промолвил некий человек, означившийся неподалеку. - "Я тоже как-то побывал в твоей шкуре..." Судья обратил на дерзнувшего высказаться испепеляющий взгляд. "Кто этот человек, Тассадар?" - потребовал он ответа, но телепатический вопрос его ощутили все присутствующие. "Меня зовут Джим Рейнор", - человек счел необходимым представиться лично. - "И не дам никому заткнуть мне рот. Даже протоссам". "Забавно..." - вещал Алдарис. - "Тассадар, твои спутники становятся все более и более невероятны. Вершитель, будь готов заключить Тассадара под стражу".

Зератул "Вершитель, погоди", - обратился Тассадар к Артанису. - "Уж не знаю, что они наговорили тебе обо мне, но все, что я делал, было во благо Аюра. Помоги мне отыскать Зератула и его Темных Рыцарей. Лишь они смогут уничтожить мозговые центры Сверхразума. После победы я с радостью предам себя правосудию Конклава". "Невообразимо!" - возмутился Алдарис. - "Ты полагаешь, что и нам следует объединиться с Темными, как это сделал ты сам? Ты обезумел, Тассадар". "Тебе надлежит отзываться о них уважительно, Алдарис", - одернул Судью Верховный Рыцарь, и вновь обратился к Артанису: "Я многое объясню тебе, Вершитель, если ты поможешь мне отыскать Зератула".

На орбите Гари появился "Гиперион", вернувшийся за остававшимся на поверхости все эти месяцы отрядом Рейнора, и последний клятвенно заверил Тассадара, что обязательно придет на помощь Аюру.

Вместе с Тассадаром протоссы проделали обратный путь к "Гантритору", после чего жаркий спор о должном курсе действий продолжился. "Вершитель", - в мысленной речи Алдариса явственно ощущался гнев, - "следуя за Тассадаром и пытаясь спасти Темного Рыцаря, ты открыто презреешь волю Конклава. Оставь же это безумие, и Конклав проявит к тебе милосердие!" "Не позволяй им контролировать твои действия, Вершитель", - возражал Тассадар. - "Судьи уже давно направляют действия Рыцарей на достижение собственных целей. Пришел час, когда мы должны действовать исключительно по своей волн". "О, Тассадар, неужто ты пал так низко?" - с горечью молвил Алдарис. - "Подумать только, когда-то ты был нашей ярчайшей надеждой, нашим возлюбленным сыном. Теперь ты воплощаешь все то, чем мы не являемся. Ты потерян для нас. Ты обрекаешь не только себя, но и тех, кто следует за тобой".

От подобных догм Тассадар лишь отмахнулся, вновь попытавшись воззвать к раздираемому на части сложейшей дилеммой Вершителю. "Такова цена нашего спасения, Судья!" - говорил он. - "Последние месяцы я провел здесь наряду с Темными Рыцарями. Помогая им сражаться против зергов, я узнал множество тайн от их Прелата, Зератула. Судя по всему, энергии, дающие силы Темным Рыцарям, той же природы, что наполняют Сверхразум и его мозговые центры". "Мозговые центры, одного из которых ты советовал нам уничтожить!" - припомнил Алдарис. - "Твой совет был бесполезен, ибо создание это возродилось прямо у нас на глазах!"

"К несчастью, да", - признал Тассадар. - "Ваше нападение на мозговой центр закончилось неудачей, потому что энергии, подвластные вам, бесполезны, когда направляемы против Сверхразума и мозговых центров. Лишь могущество Темных Рыцарей может причинить истинный вред зергам! Потому-то мы и должны спасти Зератула и вернуть его на Аюр!" Даже предполагая, что слова Верховного Рыцаря могут оказаться истинны, Алдарис предупредил его, что Конклав в любом случае будет недоволен подобными действиями. После чего Судья покинул флот Вершителя, отправившись через подпространство на Аюр, дабы сообщить о случившемся Конклаву и принять окончательное решение по столь щекотливому вопросу.

Воины Вершителя в сопровождении Тассадара устремились к покинутому комплексу Доминиона, где ныне хозяйничали лишь зерги. Однако стоило протоссам начать уничтожение покрытых пульсирующей биомассой зданий, в небесах над лагерем воинов Вершителя показался флот землян, предводитель которых немедленно вышел на связь с Тассадаром и Артанисом. "Говорит генерал Эдмунд Дюк Армады Доминиона Землян", - прогремел он. - "Вы нарушили наше воздушное пространство и подвергли опасности человеческие жизни, посмев развернуть сражение с зергами. Приказываю вам немедленно отступить. Если вы откажетесь подчиниться, я прикажу открыть огонь по вашим кораблям". "Генерал Дюк, говорит Тассадар, и ты мне хорошо известен", - с нескрываемым презрением телепатически обратился к нему Верховный Рыцарь. - "Какую бы симпатию я не питал ранее к тебе и твоим соратником, я наверняка ошибался. Если ты продолжишь чинить нам препятствия, мы попросту уничтожим ваш жалкий флот". "Полагаю, это означает "нет", - удовлетворенно произнес генерал и, разорвав связь с лидерами протоссов, отдал приказ к атаке. Флотилия протоссов сошлась в воздушном сражении с судами Доминиона, в то время как Тассадар в сопровождении небольшого отряда воинов ступил внутрь подземного бункера землян, где, как чувствовал Верховный Рыцарь, скрываются от ратей зергов Зератул и его сородичи. Телепатический контакт с Темными Рыцарями установить не удавалось, что уже само по себе было плохим знаком.

Помимо зергов, в недрах бункера обнаружились и чудом выжившие пехотинцы, которые без долгих раздумий примкнули к протоссам, разглядев в них, вопреки пропаганде Доминиона, добрых союзников... или, по крайней мере, противников общего врага.

В одном из отсеков воины Тассадара наткнулись на заметно поредевший отряд Темных Рыцарей. "Приветствую тебя, могучий Тассадар", - низко склонился пред спасителем Зератул. - "Я знал, что ты не оставишь нас. Ибо за время, проведенное с нами, ты осознал и принял наши ценности. Ты научился направлять нашу темную энергию так же, как и ту, что используют твои владыки; стало быть, ты один обрел полноту бытия за пределами ограничений Хала. Но, боюсь, Конклав, в гордыне своей, никогда не сможет принять нас, отверженных". "Быть может, вы и отверженные", - возразил Тассадар, - "но именно ваше видение и доблесть могут спасти наш родной Аюр. Молю тебя, Зератул, возвращайся с нами на Аюр. Пусть они мелочны и в неведении своем прокляли род твой на многие поколения... помоги мне спасти наш народ!" "Со времени нашего давнего изгнания мы никогда не оставляли своих обязательств перед Аюром", - согласно кивнул Зератул. - "Пусть возвращение на родину и принесет мне великую боль, мы пойдем с тобой, Тассадар. И сделаем все, что в наших силах".


На борту "Гантритора" Артанис, Тассадар, Зератул и его Темные Рыцари вернулись на Аюр, когда неожиданно достиг их ментальный зов... Феникса! Оказалось, что после сражения в Антиохе и гибели тела протоссы переместили дух Стюарда в металлическую оболочку "драгуна".

"Старый друг..." - Тассадар не мог прийти в себя от услышанного, - "никому бы не пожелал подобной участи..." "Чушь!" - отозвался Феникс, который, похоже, возрождение свое лишь приветствовал. - "Нет ничего постыдного в поражении, коль дух не побежден, и я все еще могу послужить Аюру. Но хватит об этом. Вам о многом надлежит узнать. Алдарис и Конклав заклеймили вас как предателей. В настоящее время силы их движутся к вам, чтобы взять под стражу, а Темного Рыцаря Зератула - казнить". "Никогда не думал, что они пойдут так далеко", - нахмурился Тассадар. - "Даже перед угрозой полного уничтожения они цепляются за свои устаревшие традиции". "Да, и это делает их куда более опасными", - согласился Феникс. - "Они скоро будут у твоего лагеря, Тассадар. И пусть я подпишу себе смертный приговор, но встану рядом с тобой". "Что ж, Вершитель", - обратился Верховный Рыцарь к Артанису, - "похоже, что для того, чтобы сохранить наш мир, мы должны защитить Темных Рыцарей от наших же родичей. Пусть это и причиняет мне боль, но даже Конклаву я не позволю остановить нас".

Действительно, довольно скоро лагерь вернувшегося в родной мир Тассадара осадили силы Конклава под предводительством Алдариса, и лишь с помощью приведенных Фениксом подкреплений удалось отбить яростную атаку. "Вершитель, тебе и предателю Тассадару надлежит прекратить сопротивление и предать себя правосудию Конклава", - предпринял попытку решить дело миром Судья. - "Мы заберем с собою изгнанника Зератула и поступим с ним так, как предписывает учение Хала". Терпение Тассадара лопнуло; ничто во вселенной не сравнится с твердолобостью протоссов старшего поколения. "Беги назад к своим хозяевам, Алдарис, и тряситесь с ними от страха!" - громогласно возвестил он, и подавляемая ранее ярость отразилась в пламенной мысленной речи. - "Ибо действия ваши приведут зергов к полной и безоговорочной победе!"

Дабы подобного не случилось, силы отринутых Старейшинами выступили к оплоту Конклава, дабы сокрушить все то, что представляло уклад бытия нынешней цивилизации протоссов, и тем самым, быть может, спасти родной Аюр. Наверное, зерги донельзя веселились, наблюдая за тем, как вчерашние родичи безжалостно истребляют друг друга.

Но не в силах был наблюдать Тассадар за братоубийственным конфликтом, причиной которого стал, потому во всеуслышанье объявил, что предает себя в руки Судей... пусть, по его мнению, те обрекают протоссов на неминуемое поражение. Немедленно, Ара выступили к лагерю опального Верховного Рыцаря, минуя сложившие оружие силы Вершителя Артаниса.

"Рыцарь Тассадар", - обратился к "предателю рода" Судья Алдарис, - "действиями своими ты лишил себя всякой надежды на милосердие со стороны родичей. Ты отказался следовать приказам и выжигать миры землян. Ты вновь и вновь ставил под сомнение священную волю Конклава. Ты покинул свой мир в час нужды. И самое страшное, ты заключил союз с еретиками, Темными Рыцарями, и научился использовать их отвратные силы наряду со своими собственными. Что скажешь, о падший Рыцарь?"

Если Судьи и ожидали слов раскаяния со стороны Тассадара, но были сильно разочарованы. "Алдарис, я предаю себя правосудию совета", - молвил Верховный Рыцарь. - "Но знай, будь у меня возможность вновь сделать выбор, он был бы точно таким же. Я запятная свою честь, пожертвовал добрым именем и положением в обществе, а также нарушил наши самые древние традиции. Но не думай, что я хоть на мгновение усомнился в целесообразности своих действий. Ибо я - Рыцарь, и превыше всего ставлю защиту нашего мира, даже ценой собственной жизни".

...Тассадар был взят под стражу и в скором времени должен был предстать перед судом за преступления, совершенные против Конклава. Однако Феникс и иные протоссы - последователи Тассадара - сумели скрыться от преданных Конклаву племен, в то время как Темные Рыцари попросту исчезли.

На борту "Гантритора" Феникс доказывал Вершителю, что нет иного способа одержать верх над зергами и воплотившемся Сверхразумом, кроме как с помощью Тассадара, а, стало быть, необходимо как можно скорее вызволить опального Верховного Рыцаря из заключения. Конечно, исчезновение Зератула и Темных Рыцарей несколько поколебало веру в них союзников Тассадара. Тем не менее, Вершитель обретал новых соратников в лице землян под предводительством Джеймса Рейнора, выведших "Гиперион" на орбиту Аюра. Ведь Тассадар пришел на помощь бравому капитану на Гари, и теперь тот искренне желал вернуть долг.

Подобный ход со стороны пособника предателя Судьи предвидели, и, стоило тем прорваться в укрепленный оплот и вызволить Тассадара из заключения в стазис-капсуле, как солдаты Алдариса немдленно взяли смельчаков - как протоссов, так и землян, - в кольцо, дабы покончить с неповиновением незыблемой воле Конклава раз и навсегда.

Но неожиданное появление на поле брани Зератула и Темных Рыцарей заставило Судей врасплох. Кто знает, на что способны сии загадочные и преотвратные еретики?.. "Назад, Судья!" - приказал Зератул, и Алдарис непроизвольно отступил на шаг. - "Соратникам Тассадара не будет причинен вред до тех пор, пока живы Темные Рыцари. Отзови своих воинов и отступи в сторону, коль хочешь увидеть следующий восход луны". "Я не позволю, чтобы ко мне обращался столь непочтительно тот, кто лишен света Хала", - к Алдарису вернулось самообладание. Ты и твои меркие родичи умрете здесь, наряду с этими предателями!"

"Неужто драгоценная религия столь ослепила тебя, что ты видишь ты верного поражения?" - неверяще вопросил Зератул. - "Твой Конклав верит, что одержит победу в войне, но пока что они помогают одержать верх Сверхразуму". "Что ты можешь вообще знать о наших планах, еретик?" - отозвался Алдарис, но нотка неуверенности отразилась в его мысленной речи. "Ты говоришь о знании, Судья?" - взорвался Зератул. - "Говоришь о жизненном опыте? Я странствовал во тьме у самых дальних звезд. Я зрел рождение черных дыр и угасание целых реальностей... В сравнении с моим опытом, Алдарис, все, что вы создали здесь, на Аюре, всего лишь мимолетный сон. Сон, от которого твой драгоценный Конклав вскоре восстанет, обнаружив, что тот обратился в кошмар". "Посмотрим..." - пробормотал Алдарис, но все же сделал знак воинам своим расступиться, давая возможность противникам Конклава покинуть поле брани.

Немедленно, те вернулись на "Гантритор", где их с нетерпением дожидался Вершитель. Тассадар поблагодарил его за свое освобождение. "Мы все еще можем одержать верх!" - воодушевленно заявил он. - "Пришел час нанести удар Темным Рыцарям! Зератул, быть может, следует поведать нашим друзьям о противнике, которому мы протовостоим". "Действительно", - согласился Прелат. - "Когда я уничтожил мозговой центр на Гари, то на кратчайший мир соприкоснулся с сущностью Сверхразума. В это мгновение я прочел его мысли и могу сказать, что наши самые потаенные страхи воплотились в жизнь. Зергов сотворили древние Ксел'Нага, те самые, что даровали нам могущество на заре нашей цивилизации. Но Сверхразум преодолел наложенные ими ограничения и собирается закончить эксперименты, начатые ими давным-давно".

"Так вот, друзья мои", - развел руками Тассадар, обращаясь к союзникам, - "мы сражаемся не только за Аюр, но и за все сущее! Если зерги одержат победу над нами, то устремятся к иным звездам, поглощая всю разумную жизнь на своем пути. Именно мы должны положить конец этому безумию, раз и навсегда". "Наши силы атакуют основные ульи зергов в попытке сокрушить их защитные укрепления", - деловито заявил Феникс. - "Когда число их поредеет, Зератул и его товарищи проникнут в ульи и расправятся с мозговыми центрами. Коль будет на то воля Адуна, гибель мозговых центров отвлечет Сверхразум на достаточное время, чтобы мы смогли атаковать его напрямую".

Не мешкая, герои приступили к действиям, и искры сражений вспыхнули на равнинах Аюра. Один за другим от рук могущественных Теневых Охотников погибли мозговые центры выводков зергов (в том числе и Белрога), и Феникс с ликованием констатировал, что замысел их увенчался успехом, и защиты, возведенные вокруг воплощенного Сверхразума, смяты.

"Друзья мои, настал час нашего последнего сражения", - обратился Тассадар к собравшимся в командном отсеке "Гантритора" Артанису, Фениксу, Зератулу и Рейнору. - "Не все из нас могут пережить его. Но, коль потерпим мы поражение, смерть покажется благом. Мы стремимся уничтожить врага, который странствовал по вселенной, поглощая все на своем пути. И теперь он достиг конечной цели своего долгого пути. Сверхразум стремится уничтожить все, созданное нами, и вобрать нас самих в себя. И я говорю - этого не будет! Аюр не падет! Вершитель, я готов!" "Как и я", - кивнул Зератул. "Что ж, все, что мне осталось - увидеть, чем все закончится", - грустно улыбнулся Рейнор. - "Зерги лишили меня всего: дома, семьи, друзей. Знаю, ничто не может вернуть утраченное, но будь я проклят, если буду сидеть, сложа руки, и дожидаться конца. Я тоже хочу покончить побольше этих гадов. Я с вами!"

Единым фронтом силы Вершителя выступили по направлению к логовищу Сверхразума, когда в разумах протоссов раздался глас Алдариса. "Вершитель, Тассадар", - обратился Судья к лидерам защитников Аюра. - "Понимаю, что весть приходит слишком поздно к вам, но Конклав наблюдал, как вы одержали верх над мозговыми центрами. Старейшины осознали, что не могут и дальше отрицать необходимость ваших действий и проявленный вами героизм. Мы стремились подвергнуть вас наказанию, и глубоко заблуждались. Вы - лучшие из нас, и с вами все наши надежды... доблестные Сыны Аюра!"

Воодушевленные сверх всякой меры, протоссы атаковали основное скопище зергов выводка Джормунганд, в сердце которого пребывал исполинский ксеноморф, воплощенный Сверхразум. Воины и механические создания протоссов раз за разом шли в атаку на улей... и гибли десятками, разорванные в клочья миньонами Роя. Видя, что исход судьбоносного сражения стоит под большим вопросом, Тассадар направил "Гантритор" прямиком на ослабленный Сверхразум. "Если я сумею направить достаточное количество энергии Темных Рыцарей через корпус корабля", - было его последнее телепатическое послание, обращенное к верным соратником, - "то смогу раз и навсегда покончить с этой проклятой тварью. Помни о нас, Вершитель. Помни о том, что произошло здесь сегодня. Да сохранит вас Адун".

Направив энергии хладной Пустоты космического пространства в корпус "Гантритора", Тассадар обрушил корабль прямиком на чудовищный Сверхразум, уничтожив воплощение коллективного сознания зергов. А затем страшная, звенящая тишины снизошла на Аюр, обращенный в гигантское поле битвы. Да, Тассадар пожертвовал собственной жизнью, и ныне выводки зергов были разрознены и сломлены. Но видели герои, что, одержав победу, сохранили лишь жизни, а мир их обратился в бесплодную пустошь. Немногочисленные протоссы, пережившие финальное противостояние зергам, могли лишь гадать, что готовит им грядущее.


А на далекой планете Гарь Керриган, самопровозглашенная Королева Клинков, ощутила гибель Сверхразума и осознала, что пробил час ее восхождения...

***

Жизнь на отдаленной колонии землян Бекар Ро никогда не благоволила поселенцам. Сорок лет назад покинули они пространство Конфедерации, основав на сем пустынном мирке городок с символичным названием - Свободная Гавань, а также множество окрестных ферм по добыче минералов. Люди не жили - выживали, но, преодолев множество невзгод, и не мыслили о том, чтобы покинуть негостеприимный мир в поисках лучшей жизни.

Родители Октавии и Ларса Бренов скончались от грибковой болезни несколько лет назад, и ребятам пришлось взять на себя все обязанности по работе на ферме. Размеренное бытие их изменилось в отночасье, когда однажды, после страшного землетрясения, обнаружили они в скальной породе огромный сияющий артефакт, с первого взгляда на который становилось ясно, что сотворен он инородцами. Отбросив осторожность, Ларс коснулся хрустального сердца реликвии... и в ту же секунду ослепительный свет поглотил его, не оставив и следа. А затем поток оного устремился ввысь, в космические просторы... ...далеко за пределы сектора Копрулу. Сигнал артефакта уловил Экспедиционный Корпус Вершителя Корониса, в задачу которого входили поиски как Темных Рыцарей, так и следов Ксел'Нага. Вершитель принял решение немедленно прекратить бессмысленные скитания, и так затянувшиеся на долгие годы, и привести флот к источнику сигнала, ибо очевидно, что создан он устройством исчезнувшей цивилизации, некогда способствовавшей расцвету расы протоссов.

Достиг сигнал и отдаленной Гари, и Королева Клинков немедленно отрядила выводок зергов Кукулкан к Бекар Ро с приказом любой ценой захватить источник оного. Устремилась к планете и протосс Ксерана, Темный Рыцарь, ибо годы, проведенные за изучением наследия Ксел'Нага, позволили ей безошибочно интерпретировать суть запеленгованного сигнала и осознать истинную природу испустившего его артефакта.

Октавия Брен немедленно сообщила о произошедшем мэру Свободной Гавани, и тот, ввиду чрезвычайных обстоятельств, решился впервые за многие десятилетия связаться с Конфедерацией Землян, дабы сообщить правительству оной об обнаруженном артефакте. Вот только вызов принял некто Арктурус Менгск, представившийся Императором Доминиона Землян, образованного совсем недавно. Внимательно выслушав рассказ колониста с захолустного мирка, о котором и не слышал никогда, Менгск, тем не менее, приказал патрулирующей граничные регионы пространства Доминиона флотилии генерала Эдмунда Дюка, сохранившего под своим началом подразделение "Альфа", немедленно отправляться к Бекар Ро. Конечно, деспотичному Императору не было никакого дело до забот горстки фермеров, но как знать, что представляет собой обнаруженный артефакт? Хранилище знаний? Бесценных ресурсов? Оружие? Сейчас Менгск не должен игнорировать любую возможность усилить свою хватку на бывших мирах Конфедерации.

По прибытии на Бекар Ро зерги выводка Кукулкан немедленно создали на поверхности колонию; королевы их заражали оказавшихся в непосредственной близости людей, и облик тех изменялся до неузнаваемости. А вскоре на орбите означился и флот протоссов, немедленно вступивший в сражение с ненавистными ксеноморфами. Прибывшая чуть погодя флотилия Доминиона немедленно ввязалась в конфликт двух чуждых рас, к которым Дюк питал искреннюю ненависть. Но, как и ожидалась, подобный порыв генерала оказался более, чем недальновиден, и, подвергшись массированной атаке как протоссов, так и зергов, и потеряв один из боевых крейсеров, флот землян вынужден был отступить.

В то время, как три флота безжалостно истребляли друг друга на орбите Бекар Ро, волна зергов докатилась до Свободной Гавани, где Октавия Брен сплотила колонистов, организовав некое подобие сопротивления безжалостным инородцам. Однако число тех превосходило всякие ожидания, и, казалось, оборона людей будет смята в считанные минуты... Так и произошло бы, но своевременное появление армады Доминиона в корне изменило ход противостояния. Боевые крейсеры подразделения "Альфа" напрочь уничтожили осаждающие Свободную Гавань силы зергов, причинив, однако, немалые разрушения и самому городу, что Эдмунда Дюка ни в коей мере не заботило.

Вершитель Коронис, сопровождаемый Судьей Амдором, а также отрядом воинов-протоссов и "драгунов", оставил флотилию, ведущую сражение на орбите, направившись прямиком к таинственному артефакту, окруженному кристаллами хайдарина, наличие которых безоговорочно указывало на след Ксел'Нага. Покамест зергов в окрестностях не наблюдалось, и протоссы, не мешкая, углубились в лабиринты, испещрившие сердце гигантской реликвии. И тогда хоронящиеся под землею зерги ударили им в спину... а вскоре к артефакту подоспели пехотинцы "Альфа", переброшенные генералом из Свободной Гавани, и яростное сражение за обладание наследием Ксел'Нага продолжилось на поверхности Бекар Ро.

Прибывшая на планету Ксерана обратила ментальный зов к Октавии Брен, ибо, коснувшись разума девушки, приняла ее за потенциального союзника. И не ошиблась. Темный Рыцарь открыла Октавии, что артефакт представляет смертельную опасность для протоссов и зергов, и немало удивилась, когда та рассказала о "поглощении" ее брата. Ксерана немедленно отправилась к артефакту, где продолжалось противостояние трех рас, наказав Октавии попытаться убедить землян оставить попытки завладеть реликвией, сути которой они не понимают.

Но напрасно Ксерана, явившись протоссам в недрах кристаллического образования, пыталась убедить их в необходимости немедленно покинуть артефакт, ибо является он одним из опаснейших творений Ксел'Нага; закостенелая ненависть оказалась сильнее доводов разума, и Судья Амдор приказал воинам схватить Темного Рыцаря и доставить ее на "Квел'Ха" - флагман Экспедиционного Корпуса, пребывающий на орбите Бекар Ро. Видя, что послание ее "сородичи" даже не хотят слышать, Ксерана, слившись с тенями, бежала прочь, стремясь как можно дальше убраться от скорого бедствия.

Земляне, зерги и протоссы (в числе последних - и Судья Амдор) разом ворвались в центральную пещеру, кристаллическое сердце артефакта... и ослепительное сияние поглотило их всех, не оставив и следа. Наследие Ксел'Нага пробуждалось...

Выслушав рассказ Октавии о встрече ее с Темным Рыцарем, генерал Эдмунд Дюк, чье подразделение "Альфа" и без того понесло огромные потери в ходе нынешней операции, принял решение уничтожить зловещий артефакт ракетами, выпущенными с боевых крейсеров. Нет, проиграв сражение, он ни в коем случае не допускал мысли о поражении в войне, и готов был на все пойти ради победы над ненавистными инородцами.

Ракетный удар начисто разрушил верхушку горы, под которой и был обнаружен артефакт... и тот пробудился окончательно. Кристаллический кокон распался, и в небеса взмыло ослепительное создание, подобное фениксу - совершенное творение Ксел'Нага. Существо вобрало в себя сущности в изумлении воззрившихся на него представителей трех рас (в том числе и Вершителя Корониса), после чего устремилось в Пустоту, к далеким звездам, попутно поглотив ведущие сражение на орбите Бекар Ро флотилии.

Рождение феникса и чудесное обращение каменистой долины в плодородные, полные жизни земли, издалека наблюдали Октавия и Ксерана. "Создание Ксел'Нага вобрало в себя всю жизнь, к которой сумело прикоснуться", - пояснила девушке Темный Рыцарь. - "А, добавив энергию, высвобожденную в результате ракетного удара, оно получило куда больше жизненных сил, чем могло удержать в себе. И оно использовало эту энергию для поглощения генетических кодов зергов и протоссов, тем самым завершая свое преобразование в самостоятельную особь".

К изумлению Октавии, на горном склоне, где еще недавно пребывал артефакт древнейшей цивилизации, она заметила несколько землян в униформе пехоты Доминиона... а также Ларса! Ксерана предположила, что поглощение последних было ошибкой со стороны феникса. "Для окончательной трансформации, эмбриону необходимы были генетические коды иных созданий Ксел'Нага в качестве биоэнергии", - пояснила протосс. - "Поскольку земляне оказались "лишней генетической информацией", существо вычленило их из своей матрицы ДНК".

Ксерана вернулась на корабль, покинула Бекар Ро. Возможно, она отправится по следу рожденного создания, или отправится на поиски иных эмбрионов, сокрытых Ксел'Нага. Ведь столько еще вопросов остаются без ответа...

Глава 3. Война Выводков

Вершитель Тассадар пожертвовал жизнью, чтобы уничтожить Сверхразум зергов. Но некогда благодатный родной мир протоссов, Аюр, был опустошен. Множество зергов выжили в последнем страшном сражении и теперь орды их пребывают на почерневших, выжженных равнинах Аюра.

Конклав, правивший племенами протоссов на протяжении тысячелетий, был уничтожен наряду с 70% населения Аюра. В живых осталось лишь несколько лидеров, за которыми сплотились выжившие - Вершитель Артанис, Судья Алдарис, Претор Феникс, Темный Рыцарь Зератул и примкнувший к ним человек, Джеймс Рейнор. Зерги же, стремящиеся довести уничтожение протоссов до конца, безжалостно расправляются со всеми представителями этой расы, встречающимися им на пути.

Пусть злая судьба и нанесла им сокрушительный удар и утратили они практически все, чем дорожили, несгибаемые протоссы не переставали верить и надеяться на лучшее...


В то время, как противостояние между зергами и протоссами достигло апогея на Аюре, Арктурус Менгск по мере сил и возможностей укреплял свои власть и положение в новосотворенном Доминионе Землян. Впервые за всю историю все колонии землян в секторе Копрулу, были объединены под властью Императора Доминиона.

Поддерживаемый генералом Эдмундом Дюком, Менгск не встречал сопротивления со стороны воинских формирований землян в секторе. Более того, насильно включив в состав армии Доминиона разрозенные воинские подразделения почившей Конфедерации, Менгск взялся за укрепление защиты различных миров, находящихся в его ведении. И когда сражение на Аюре завершилось, и зерги, лишенные управляющей воли Сверхразума, скитались в звездных системах сектора, Менгск волей-неволей, а задавался вопросом - что же сталось с его бывшим лейтенантом, Сарой Керриган... ныне известной как Королева Клинков.


Пребывая в десятках тысячах световых лет от сектора Копрулу, жители Земли следили за каждым шагом выживших в приснопамятной экспедиции. На протяжении нескольких поколений Лига Объединенных Держав, правящая Землей и соседними мирами, изучала развитие цивилизации и военные конфликты в секторе Копрулу.

ЛОД стала свидетелем зарождения Конфедерации Землян и множества конфликтов между различными военными формированиями. И все же ЛОД стремилась вести наблюдение за колонистами, не вмешиваясь напрямую в их бытие. Но обнаружение цивилизаций инородцев в секторе Копрулу побудило ЛОД к решительным действиям.

Надо сказать, никогда доселе человечество не сталкивалось с инопланетными цивилизациями. Потому факт появления оных вызвал волну паники в Лиге Объединенных Держав. Неважно, что случится с колониями в Копрулу, ЛОД не могла допустить, чтобы инородцы вторглись на Землю. Истерия привлекла в лоно ЛОД множество мятежных стран, многократно увеличив могущество организации, что повлекло переименование ее в "Объединенный Земной Директорат". ОЗД изначально занял враждебную позицию по отношению к инородцам, бросил все ресурсы на их изучение. Наблюдая за зергами и протоссами в течение нескольких месяцев, ОЗД собрал данные о сильных и слабых сторонах двух цивилизаций. Веря в то, что сможет отразить любые атаки со стороны инородцев, ОЗД направил в Копрулу флотилию под началом адмирала Джерарда ДеГолля, в задачу которой входило любой ценой прекратить бушующую в секторе войну. Но была у флотилии и еще одна задача. ДеГоллю было приказано получить контроль над выводками зергов и с помощью их прекратить всякую активность протоссов в секторе. Таким образом, процветание человечества в галактике будет обеспечено...

***

Материнские корабли, в сердце каждого из которых находился кристалл хайдарина, вобравший в себя невероятное количество псионической энергии, были созданы в Золотой Век Расширения цивилизации протоссов знаменитым изобретателем Юрасом. Вопреки его возражениям, каста Рыцарей оснастила материнские корабли, должные доставлять исследователей в отдаленные просторы космоса, оружием. Юрасу, однако, было дозволено оставить себе изначальный материнский корабль, "Моратун". Обнаружив в секторе Копрулу цивилизацию калати, Юрас и иные исследователи приступили к изучению ее, но неожиданно народ сей развязал гражданскую войну. Юрас предложил сородичам применить могущественное оружие, дабы устрашить калати и принудить их прекратить военные действия, но калати обратились против исследователей, и протоссам пришлось применить боевые машины - колоссы, - чтобы разгромить противника и сровнять с землей их город. После массового уничтожения калати, вызванного колоссами, Конклав запретил использование этих машин и они были спрятаны на астероидах.

Позже Юрас, оставшийся в одиночестве на борту "Моратуна", погрузился в криогенный сон, дабы пробудиться, когда протоссы вступят в контакт с иными разумными цивилизациями, достигшими космических далей. Но когда Аюр заполонили зерги, протоссы передали на все без исключения материнские корабли в секторе сообщение - "Мы потерпели поражение", наказав судам следовать к планете. Сообщение вывело Юраса из стазиса, но исследователь направил "Моратун" к колонии Самику, дабы скорректировать курс.

На поверхности планеты шло ожесточенное сражение между зергами и Рыцарями протоссов. Материнский корабль уничтожил зергов, приняв сородичей Юраса на борт. Последний, однако, не желал боле причинять вред разумным созданиям, намереваясь вернуться на Аюр и встретиться с Конклавом. Однако при виде опустошенной поверхности родной планеты, он изменил свое мнение.

Помимо "Моратуна", на орбиту Аюра прибыли и иные материнские корабли, ведомые автоматическими системами управления. Узнав, что выжившие протоссы укрылись на планете Темных Рыцарей, Юрас вознамерился разыскать их и вручить сородичам материнские корабли для противостояния угрозе со стороны зергов...


Но наш рассказ пойдет об ином материнском корабле, достиг которого сигнал, переданный с Аюра. Так, материнский корабль протоссов пребывал на орбите безымянной планетки, поверхность которой сотрясали вулканические извержения. В рубке управления пребывали двое - Верховный Рыцарь Риход и один из протоссов под его началом. "Мы должны защитить племена, не приближаясь чрезмерно", - произнес Риход, не отрывая взгляд от планеты. - "Племена ни физически, ни технически не способны обнаружить наш корабль на этой орбите. Но расстояние - последнее, что меня заботит. Эмоциональная близость. Гордость. Разочарование. Мы присматриваем за ними, да - как за многими расами в галактике. Но мы не должны вмешиваться. Мы не должны направлять их развитие. Не они учатся у нас. Мы - у них".

"Риход, я слышал, ты в юности много общался со старшей наставницей школы Рыцарей?" - осмелился поинтересоваться протосс, бросив на Верховного Рыцаря испытывающий взгляд, и Риход кивнул: "Да, мы с Лекилой... Тогда она еще не стала старшей наставницей. Это было четыреста лет назад. И мы оба были молоды".

"Вы тренировались вместе?" - полюбопытствовал протосс, внимавший каждому слову Верховного Рыцаря. "Да", - отвечал тот, воскрешая в памяти картины давно минувших дней. - "Она до сих пор тренируется. Она достигла глубин Хала, которые мы с тобой можем лишь представить. Пятьсот лет, а она говорит, что все еще учится. Она говорит, что учится у собственных учеников, что учится у Аюра и, прежде всего, у Хала".


В сей час на далеком Аюре старшая наставница Лекила наставляла молодых Рыцарей, для которых успела стать легендой. "Мы храбры, когда встречаем кошмар вместе", - говорила она, мыслями уносясь в далекое прошлое, к счастливым годам, проведенным вместе с Риходом. - "Помни, что наши нервные отростки простираются куда дальше талии. Они - твои корни, твоя связь с Хала. Тебе не придется бояться, поскольку даже в глубинах космоса ты никогда не останешься один. И когда ты умрешь, поскольку все сущее умирает, Хала поглотит тебя, и все протоссы всегда будут помнить тебя". Когда-то эти слова она обратила к Риходу, ныне же - ко всем молодым Рыцарям, которые проходили обучение в ее школе Велари.

Но неожиданно ворвались в оную кровожадные зерги, и осознала Лекила, что подверглась нападению не школа, но Аюр. Немедленно, наставница устремилась в бой... "Что бы ни случилось, вы не останетесь одни, воины мои", - ментально обратилась она к ученикам.

Зергли наседали со всех сторон; выходы из школы оказались перекрыты, стало быть, для пребывающих внутри протоссов оставался лишь один выход - отступить во внутреннее святилище, а оттуда подземным ходом добраться до джунглей, после чего - до транспортных судов в городе. "Но куда ты отправишься?" - обратился к Лекиле один из наставников. - "Покинешь Аюр?" "Пока жив хоть один Рыцарь, Аюр не будет покинут", - отвечала та. - "Здесь у нас десять лучших будущих рыцарей. Пока они живы, у Аюра есть надежда".


Риход нервно мерил шагами рубку материнского корабля. Только что с Аюра был получен сигнал бедствия, но наземные отряды, отправленные на поверхность планеты, еще только возвращались на корабль-носитель.

"Как скоро мы достигнем Аюра?" - обратился Верховный Рыцарь к одному из подчиненных. "Мы можем добраться до врат где-то за час", - почтительно отвечал тот. "Немедленно подключите все оружейные системы!" - приказал Риход. - "Мы не потеряем Аюр!" Предположить обратное было бы... немыслимо.

...Материнский корабль устремился к зависшим в черноте космоса пространственным вратам - творению Ксел'Нага, - когда достиг находящихся на борту протоссов ментальный приказ: "Покинуть Аюр".

"Хорошо, мы не станем рисковать материнским кораблем", - принял решение Верховный Рыцарь, приказал: "Подготовьте мой шаттл. Я не потеряю ее!"


Выбравшись из подземного тоннеля на поверхность, Рыцари, ведомые Лекилой, обнаружили, что землю покрывает ковер биомассы зергов. Они попытались было устремиться обратно в тоннели, но оттуда уже выбирались зерги. Протоссы оказались в окружении, и им ничего не оставалось, как окружить себя псионическими щитами и принять свой последний бой... и умереть на равнинах родного Аюра.

Многие пали в том страшном бою; доблестные рыцари, расставаясь с жизнями, объединяли свои сущности в могущественных Архонтов... Но, так или иначе, они были обречены. Неожиданно для Лекилы в Хала воцарилась полная тишина. Означает ли это, что мертвы ее ученики?.. В отчаянии Лекила попыталась сотворить псионическую бурю, но последние силы оставили ее, и не видела женщина стремительно приближающийся шаттл, пилотируемый Верховным Рыцарем Риходом...


Первое, что осознала Лекила, придя в себя - звенящую ментальную тишину. Значит ли это, что все ее соратники мертвы?.. "Они не мертвы и ты не мертва", - раздался в разуме ее глас, и Лекила вздронула: неужто ее останки поместили в "драгуна"?

Рывком она приняла сидячее положение; разум захлестывала слепая паника. "Меня зовут Тирак", - произнес замерший рядом протосс, глядя на нее с неподдельным участием. - "Скажи, как ты себя чувствуешь?" Но Лекила продолжала паниковать: она не чувствовала в Хала своих учеников... она вообще ничего не чувствовала!

"Твои ученики живы", - обнадежил ее Тирак. - "Они все здесь. Вместе со всем, что осталось от твоего народа". "Ты... Темный Рыцарь!" - изумленно выдохнула наставница, воззрившись на своего спасителя. "Да", - кивнул тот, ничуть не смутившись. - "Ты на Шакурасе. Аюр... захвачен".

Душу Лекилы пронзила невыносимая боль; прозвучали самые страшные слова их возможных. Она попыталась создать псионическую молнию, чтобы покончить с собой, но добилась лишь страшной, разрывающей разум боли. "Твои сородичи так заботились о тебе, что решились просить помощи у своих темных собратьев", - говорил Тирак, будто и не заметив тщетную попытку Лекилы. - "Говорят, ты убила гору гидралисков. С каждым новым пересказом число их растет. И, да, твои нервные отростки перерублены. Тебе повезло, что монстры не оторвали тебе голову".

Лекила осторожно коснулась затылка, обнаружил, что каждый из изуродованных зергами отростков венчает зажим. "Зажимы препятствуют истечению энергии", - немедленно предостерег женщину Тирак. - "Пожалуйста, не прикасайся к ним. Можешь мне поверить, Лекила. Я - целитель. Я специализируюсь на подобных повреждениях".

"Ты варвар!" - рявкнула Лекила. Догмы, созданные Конклавом по отношению к Темным Рыцарям, оставались в душе ее, и ничто, казалось, не могло их разрушить... Лицо Тирака отразило обиду и непонимание. "Это я варвар?!" - воскликнул он. - "Ты пыталась убить себя собственной молнией! То, что твой народ зовет бесстрашием, я называю глупостью!"

Лекила вздохнула, усилием воли взяла себя в руки. Приходится принимать страшную реальность такой, какая она есть... "Я никогда не боялась сильнее, чем тогда", - призналась она. - "Как... как тебе удается не бояться, Тирак? Эта пустота... она удушает меня". Не желая чувствовать Хала и ратуя за принадлежность чувств и эмоций исключительно переживающему их индивиду, Темные Рыцари сознательно обрезали свои нервные окончания, предаваясь космической Пустоте.

"Пустота не удушает", - покачал головой мудрый Темный Рыцарь. - "Прислушайся к ней, наставница. Она обнимает тебя".


Когда Лекила достаточно окрепла, она покинула лазарет, устремившись на поиски учеников - выживших, если верить Тираку. Встреча в коридорах комплекса с Верховным Рыцарем Риходом стала для старшей наставницы полной неожиданностью; уж не чаяла она узреть старого товарища в этой жизни, ставшей ныне в тягость.

"Ты уверена, что тебе стоит выходить наружу в таком состоянии?" - в ментальном гласе Рихода ощущалась забота, но теперь Лекила не ощущала оной в Хала. "Какое состояние ты имеешь в виду?" - уточнила старшая наставника. "Все мы беспокоимся о твоем здоровье", - признался Верховный Рыцарь. "Ты беспокоишься о моей чести", - в мыслеречи Лекилы сквозила неприкрытая горечь. - "Ты считаешь, что наши собратья примут меня за Темного Рыцаря. Ты думаешь, что они перестанут мне доверять. Знаешь, что они говорят? Что я стала падшей! Даже ты не доверяешь мне, Риход. Да и как бы ты мог? Ты не видишь мой разум, не видишь мое сердце..." "Я чувствовал твое сердце, наставница", - с неожиданной болью произнес Риход. - "Я чувствовал, как его вырвало из Хала, и скорбел... Если бы я только мог добраться туда быстрее..."

Лекила мелко дрожало; слепая паника вновь грозила овладеть ее измученным разумом. "Ученики были рады повидать тебя?" - поинтересовался Риход. "Они боятся меня", - молвила женщина, но Верховный Рыцарь покачал головой: "Они боятся за тебя". "Отчего им бояться за меня?" - поразилась Лекила, и немедленно предположила: "Они что, считают меня бессильной?"

"А это не так?" - тихо произнес Риход, в упор глядя на Лекилу. Та не отвела взгляд. "Мы на войне", - молвила она. - "Слабость - непозволительная роскошь, если мы собираемся вернуться на Аюр".

"Я рад, что ты так это воспринимаешь, поскольку Совет дал нам задание", - отвечал Риход. - "Мы немедленно отбываем на Аюр. Нам поручено забрать кристалл Кассии из нижнего святилища школы Велари, а ты - единственная выжившая из касты Рыцарей, знакомая с тамошними подземельями".

...Наряду с несколькими Рыцарями они поднялись на борт корабля, должного доставить их к родному Аюру. Пространственные врата, соединявшие миры, ныне бездействовали... Пребывая в космической Пустоте Лекила много размышляла о своем месте в мире, о миссии, порученной им Советом. Считалось, что с помощью кристалла Кассии Ксел'Нага ускорили рост численности населения на Аюре. Но Совет полагал, что артефакт способен также снижать плодовитость биологических видов. Возможно, он станет могущественным оружием, если обратить его против инкубаторов зергов...

Риход и Лекила долго молчали, наблюдая за величием бесконечной Пустоты через огромный иллюминатор; тот факт, что не могли они боле ощущать друг друга, приносил боль обоим. "Так трудно не знать, что ты думаешь, не чувствуешь то, что чувствуешь ты", - нарушил молчание Верховный Рыцарь. - "Когда я увидел, как ты беседуешь с тем Темным Рыцарем, я почувствовал себя одиноким". "Ты не представляешь, что такое одиночество", - с горечью отозвалась Лекила. - "Ты не знаешь тишины или уединения". "Ты права", - вздохнул Риход. - "Мне не понять, что ты чувствуешь. Пустота... должно быть, она невыносима".


Школа Велари пустовала, на первый взгляд. Неужто зерги покинули ее? Это оказалось бы слишком большой удачей, а Риход не верил ни в удачу, ни в стечение обстоятельств. Но Лекила, лишь оказавшись в родных стенах, вовсе позабыла об осторожности, немедленно устремившись во внутренние помещения школы.

Но, нет: зерги все еще оставались здесь! Оставшийся на шаттле Темный Рыцарь сообщил Риходу, что организмы зергов находятся в покрывающей поверхность биомассе, и твари сии окружают шаттл. "Вы еще не нашли нижнее святилище?" - спрашивал Темный Рыцарь, оставшийся на шаттле, в мыслеречи которого чувствовалось подступающее отчаяние. "Нет", - отозвался Риход, бросив взгляд на старшую наставницу, которая сделал шаг к стене, приложила руку к начертанному на ней символу... после чего проследовала в открывшийся портал.

Здесь пребывал огромный кристалл Кассии, но Риход не сумел коснуться его. "Артефакт запечатан энергиями Ксел'Нага", - пояснила Лекила, устремившись к кристаллу, - "неуязвимыми для воздействия Хала. Нам нужный Темный Рыцарь. Необходимо привести сюда остающегося на шаттле..." Но Риход понимал, что зерги с минуты на минуту их обнаружат, посему велел Лекиле самой попробовать манипуляцию энергиями Пустоты. Старшая наставница добилась успеха, чему несказанно поразилась сама; но дело было сделано, и кристалл Кассии оказался у них в руках.

Немедленно, протоссы устремились в обратный путь, когда донеслись до них звуки сражения, ведущегося на поверхности. Становилось очевидно, что энергетические щиты оставшихся у шаттла собратьев долго не продержатся. Неужели они добыли артефакт лишь для того, чтобы отдать его кровожадным зергам?! "Нет", - выкрикнул Риход, обращаясь к замершим у него за спиною сородичам. - "Кристалл должен достичь корабля. Корабль должен достичь нашего народа".

Верховный командующий и старшая наставница обернулись друг к другу, взялись за руки. "Нас всегда тянуло друг к другу", - молвила Лекила. - "Но теперь... в этом есть что-то магнетическое". "Я чувствую это", - согласился Риход. - "Свет и Тьма. Я вижу равновесие. Я вижу силу". "Ты видишь, что одно не может существовать без другого?" - прошелестела Лекила, и отвечал Риход: "Я вижу, что не могу существовать без тебя".

Жизненные силы Верховного Рыцаря и старшей наставницы, обратившейся в Темного Рыцаря, слились... образовав могущественного Сумеречный Архонта. Подобно всесокрушающей буре сущность сия обрушилась на атакующих шаттл зергов, разметав их в стороны. Кристалл Кассии был доставлен на борт, и корабль немедленно покинул Аюр, устремившись к далекому Шакурасу... Воплощал ли в себе Сумеречный Архонт будущее народа протоссов?..

***

Сверхразум мертв, но цветущий мир протоссов Аюр обратился в выжженные руины, пристанище обезумевших зергов. Выжившие лидеры протоссов - Судья Алдарис, Темный Рыцарь Зератул и Вершитель Артанис - собрались на экстренный совет, благо занимал их разумы один-единственный вопрос - выживание расы.

Присутствовала на нем и Селендис, ученица Артаниса, назначенная одной из Вершителей, дабы помочь лидерам протоссов в эти трудные времена. Юная воительница из касты Рыцарь воплощала в себе лучшие качества протоссов: верность своей расе и целеустремленность. Артанис ныне также носил и звание Претора, будучи в свои 262 года самым молодым протоссом из получивших сий почтенный ранг.

"Наc всех печалит гибель великого Тассадара", - скорбно склонил голову Алдарис, обращаясь к Селендис, - "но мы должны найти в себе силы продолжать борьбу. Дабы уничтожить Сверхразум, он пожертвовал собственной жизнью, но множество зергов все еще пребывают в нашем обезображенном мире. У нас не осталось больше ни Конклава, ни флотилий, и мы должны надеяться лишь на себя". "Алдарис прав", - согласился Зератул. - "Как мы имели возможность убедиться, зерги не остановятся, пока не расправятся с последним из нас. Я предлагаю отступить к связанным с подпространством вратам и устремиться туда, куда зерги не смогут за нами последовать".

"Со всем уважением к тебе, Зератул, протоссы не бегут от своих врагов", - заметил Алдарис. - "Аюр - наш родной мир! И именно здесь мы будем сражаться!" "Как это сделал Конклав?" - возразил Зератул. - "Теперь Конклава нет, Алдарис, потому что гордыня восторжествовала над здравым смыслом. И лишь если мы сумеем извлечь уроки из совершенных ошибок, то сможем выжить и отомстить. Я знаю, где мы сумеем найти убежище - на Шакурасе, тайном мире Темных Рыцарей". "Твоего народа?" - растерялся Судья. - "Но мы для них - тираны! Почему ты решил, что они предоставят нам убежище?" "А разве я не выступил на вашей стороне?" - отвечал Зератул. - "Не все столь лишены способности прощать, как твой приснопамятный Конклав, Алдарис".

Посему, Зератул вызвался отыскать путь через заполоненные зергами территории к подпространственным вратам. А когда все подходы к ним окажутся под контролем протоссов, Феникс и Артанис проведут на Шакурас выживших сородичей.

Силы землян Джеймса Рейнора и протоссов Феникса сдерживали чудовищный натиск зергов, даря выжившим Халаям шанс отступить на Шакурас. Исход прошел успешно, но в хаосе последнего противостояния Артанис и Алдарис потеряли всякую связь с Фениксом и Рейнором. Выжили ли они?.. Хотелось бы надеяться на лучшее, а пока, по совету Зератула, Халаи приступили к возведению укрепленного оплота среди дюн Шакураса, назвав его Новым Антиохом. А затем на планете появились зерги, и означало это, что силы защитников подпространственных врат разбиты, а сами они перешли во владение Роя. Агрессивность инородцев немало озадачила Темных Рыцарей, впервые повстречавших на своей планете подобные формы жизни. Зератул, впервые за последние десятилетия ступивший на Шакурас, обещал поведать о зергах Старейшей, лишь только натиск тех удастся сдержать.

Посему, объединенные силы Халаев и Темных Рыцарей выступили к выросшей у подпространственных врат колонии и, уничтожив ее, дали возможность проследовать на Шакурас с Аюра отрядам Феникса и Рейнора. Однако те отказались покинуть занятый зергами мир, предложив вместо этого закрыть врата со стороны Аюра. Конечно, означает это, что останутся они на выжженной планете безо всякой надежды на спасение... и, несомненно, погибнут... героями. Но ведь именно такие индивиды и вершат судьбу галактики, верно?.. Тем не менее, множество зергов уже проникло на Шакурас, и теперь, когда врата перестали функционировать, отрезав мир Темных Рыцарей от разоренного Аюра, наделжало заняться ими вплотную.

Зератул представил компаньонов Рашагал, Старейшей Темных Рыцарей, поведал ей о случившемся на Аюре. "Меня глубоко печалит гибель Аюра", - обратилась Рашагал к внимавшим ей Алдарису и Артанису. - "Я - одна из немногих Темных Рыцарей, кто еще помнит нашу древнюю родину. И, сколь бы трагичны ни были обстоятельства, судьба вновь объединила наши народы. Мы, Темные Рыцари, никогда не забудем об изгнании с Аюра, о травле нас Конклавом. Но вы не являетесь исполнителями воли Конклава. Пример павшего героя, Тассадара, наглядно показал, что когда светлые и темные стороны энергий объединяются, могущество наше возрастает неимоверно". "Но, Старейшая", - нахмурился Алдарис, - "зерги, последовавшие за нами, не похожи ни на одного из врагов, ведомых протоссам доселе!"

"Верно, Судья", - согласилась Старейшая. - "И все же здесь пребывает сила, что может раз и навсегда стереть зергов с Шакураса. Давным-давно Темные Рыцари были кочевым народом, но, обнаружив древний храм Ксел'Нага на этой планете, решили осесть и заняться его изучением. Храм расположен над средоточием могущественных космических энергий. И если мы сумеем высвободить их..." "...то сможем нанести удар и уничтожить зергов!" - воодушевленно закончил Алдарис.

"Увы, мы не можем этого сделать", - покачала головой Старейшая, и Судья сник. - "Дабы направлять энергии храма, нам нужно два кристалла, Ураж и Халис, которые, если верить легендам, разделили много столетий назад. Ураж наделен чистыми энергиями Рыцарей, в то время как Халис хранит в себе энергии Темных Рыцарей".

Легенды о сих кристаллах ведали все без исключения протоссы. В давнюю эпоху, когда прибывшие на Аюр Ксел'Нага надзирали за эволюцией их расы, они заметили растущую тягу протоссов к личным достижениям, но не к общественному прогрессу. Заинтересовавшись, Ксел'Нага поощряли подобные начинания и решились на проведение эксперимента. Из монолитного кристалла хайдарина они вырезали два осколка. Один из них, Ураж, Ксел'Нага вручили могучим воителям племени Акилай. Второй же, Халис, племени Саргас, сообществу ассасинов. После чего Ксел'Нага принялись наблюдать за изменениями в кристаллах, почитаемых племенами за священные реликвии. Со временем племена отдалялись друг от друга, и в Ураже и Халисе отражалось все больше отличий; даже энергии их стали различны... После того, как Ксел'Нага покинули Аюр, племена протоссов сошлись в сражениях друг с другом, и хранители кристаллов сокрыли оные до окончания Эпохи Раздора. Какое-то время Ураж хранила каста Рыцарей и использовала его в своих медитациях. Когда протоссы вновь начали исследовать космос, они триумфально переместили Ураж на один из своих первых миров-колоний, Хайрадор. А затем таинственные псионические бури разразились на Аюре и колониальных мирах, в том числе и на Хайрадоре. Протоссы, обитавшие на сей планете, немедленно вернулись на Аюр, оставив позади множество сокровищ, в том числе и Ураж... Что до Халиса, то он оставался у племени Саргас до самого изгнания Темных Рыцарей с Аюра. Изгнанники похитили Халис, забрав кристалл с собою на Шакурас. Впервые столкнувшись с зергами, немало озабоченные сей цивилизацией Темные Рыцари ступили на Гарь, вознамерившись атаковать инородцев. Те, однако, показали себя достойными противниками, и Темные Рыцари доставили на Гарь Халис, надеясь применить энергии кристалла против зергов. Атака захлебнулась, и направляемые Сверхразумом зерги уничтожили контингент Темных Рыцарей, заполучив Халис, который с тех пор остается на Гари...

Конечно, надлежит немедленно отправиться на поиски кристаллов, но в первую очередь следует очистить храм Ксел'Нага от зергов, устроивших в нем свою колонию. Протоссы атаковали колонию ксеномофов; Темные Рыцари устремились к двум мозговым центрам, направляющим зергов, прекрасно сознавая тот факт, что лишь энергии Пустоты способны раз и навсегда уничтожить этих тварей.

И когда тишина объяла поле брани, навстречу побежденным протоссам ступила одинокая фигурка, в которой Зератул с изумлением узнал Сару Керриган, Королеву Клинков. "Вообще-то, я здесь не для того, чтобы сражаться с вами", - произнесла она, окинув насмешливым взглядом бренные останки мозговых центров. "Это смешно!" - вспылил Алдарис. - "Хочешь, чтобы мы уверовали в искренность твоих намерений? Что не ты направляла этих зергов?"

"Понимаете, убитые вами мозговые центры и мои враги тоже", - отвечала Керриган, не делая никакой попытки защититься от окруживших ее протоссов. - "Если вы дадите мне возможность все объяснить, я уверена, что..." "Ты - враг всего живого, Керриган", - резко прервал ее Зератул. - "Почему ты считаешь, что мы вообще станем слушать тебя?" "Потому что я собираюсь сообщить об угрозе для всех нас, Зератул", - произнесла Королева Клинков. - "И если бы ты сопроводил меня в вашу цитадель, я бы рассказала обо всем, что знаю".

"Хорошо, Керриган", - прозвучал в разумах собравшихся глас Старейшей Рашагал. - "Мы выслушаем тебя. Но будь уверена... мы не потерпим предательства!"

...Протоссы под усиленным конвоем препроводили Керриган в цитадель Нового Антиоха, где предстала она пред Старейшей Рашагал. "На Гари сотворяется новый Сверхразум", - прозвучали слова, повергшие в шок присутствующих. "Что? Невероятно!" - к Зератулу первому вернулся дар мыслеречи. - "Почему мы должны верить тебе?" "Потому что, Зератул, я больше не бездумная убийца, которую ты повстречал на Гари", - разъяснила Керриган. - "Сверхразум мертв и не имеет ныне власти надо мной. Я знаю, что многого от вас требую, но вы должны поверить мне! На кону сейчас куда больше, чем..."

"Она лжет!" - безаппеляционно возвестил Алдарис. - "Она - зерг, душой и телом! Я не собираюсь выслушивать все это..." "Молчи, Судья. Продолжай, Керриган", - приказ Старейшей резанул разум Алдариса, и тот, разъярившись, вышел из ментального контакта, покинул цитадель.

Ничуть не смутившись при виде подобного жеста протеста, Королева Клинков продолжала: "Судя по всему, множество мозговых центров, сплотившихся за Дагготом, слились воедино, образовав новый Сверхразум. К счастью, пока это создание еще слишком молодо и не может контролировать Рой, но под властью Даггота находится большинство выводков. Два мозговых центра, убитых вами, тоже были частью сил Даггота. Думаю, вы понимаете, что произойдет, если это существо завершит свое воплощение. Уверена, что, пробудившись, оно вновь получит полный контроль надо мной. Не хочу, чтобы это произошло, и, полагаю, вы тоже не хотите".

На какое-то время в помещении воцарилось молчание, нарушить которое решился Зератул. "Даже если то, о чем ты говоришь, правда", - молвил он, - "наша задача - спасти этот мир, а не атаковать новый Сверхразум! Пока еще не все потеряно, мы должны отыскать кристаллы Ураж и Халис!" "Тогда я помогу вам с поисками", - с готовностью предложила Керриган. - "Если вы сумеете одолеть зергов, попавших на эту планету, это ослабит потуги Даггота и его прихвостней".

"Дети мои", - прозвучал ментальный глас мудрой Рашагал, - "вы должны оставить страхи свои и разногласия, дабы достичь поставленных целей. Керриган поможет вам в изысканиях. Пусть раньше и была она вашим врагом, сейчас у вас общая цель. Дайте ей время, чтобы доказать свои намерения, и она может явить себя ценным союзником. Сейчас же вы должны всецело сосредоточиться на поисках. Ищите кристалл Ураж на планете Браксис, и приложите все силы для того, чтобы заполучить его".

Хоть и не забыли протоссы о прошлых деяниях Королевы Клинков, воле Старейшей пришлось покориться, и следующей ночью флотилия Темных Рыцарей устремились через подпространство к скованной льдами планете Браксис, на поверхности которой оказалась небольшая колония людей. Последние встретили появившуюся флотилию крайне враждебно, и протоссам не оставалось ничего другого, как уничтожить колонию.

"Скажи мне, Зератул", - обратилась Керриган к Темному Рыцарю, который смерил ее донельзя недовольным взглядом. - "Почему твой народ оставил священный кристалл в руках этих людей?" "Мы не делали этого", - отвечал тот. - "Давным-давно эта планета была колонией протоссов под названием Хайрадор. А когда раскол между нашими племенами достиг апогея, планета и кристалл Ураж были покинуты. Люди появились здесь лишь недавно".

В то время, как силы протоссов уничтожали последние очаги сопротивления землян, Керриган отыскала кристалл Ураж, передала его Зератулу, который признал, что, быть может, был неправ в чересчур уж негативном отношении к Королеве Клинков. Но когда флотилия Шакураса вознамерилась покинуть Браксис, то обнаружила, что планета блокирована флотом людей... входили в который корабли совершенно незнакомой конструкции.

С "Александра" - флагмана армады - на связь с лидерами протоссов вышел адмирал Объединенного Земного Директоратв Алексей Стуков. "Мы явились, чтобы взять под контроль Доминион Землян и прилегающие звездные системы", - безаппеляционно заявил он. - "Вы нарушили космическое пространство людей и атаковали нашу колонию. Опустите энергетические щиты и обесточьте бортовые орудия. Ваши корабли и все то, чтобы вы забрали с поверхности планеты, переходит во владение ОЗД".

"Объединенный Земной Директорат?" - задумчиво изрек Зератул, переглянувшись с товарищами. - "Рейнор рассказывал о далеком мире людей, известном как Земля. Да, эти люди далеко забрались к нам с войной". "Такое чувство, что ты боишься этих людишек!" - вспылил Артанис. - "Что они могут нам сделать? Разве не мы уничтожили могущественный Сверхразум?" "Да, Артанис", - согласился Зератул. - "Мы расправились со Сверхразумом, но сделали это с помощью людей. Не стоит недооценивать их".

Ведя со собою небольшой отряд, Артанис проследовал на занятые подразделениями Директората орбитальные платформы Браксиса, где занялся уничтожением силовых генераторов, что вывело из строя ракетные пусковые установки.

Таким образом, блокаду армады ОЗД удалось прорвать, и флотилия протоссов ушла в подпространство, устремившись к Гари, где Зератул, во время прошлого посещения им сей планеты, ощутил энергии Халиса.

Уже на орбите Гари сенсоры кораблей засекли мощные энергетические всплески в непосредственной близости от кристалла. "Это и есть новый Сверхразум", - просветила разом помрачневших протоссов Керриган. - "Когда мозговые центры слились воедино, они, должно быть, сконцентрировались на излучениях Халиса и воплотились неподалеку. Полагаю, в этой области окажется сразу несколько выводков. Это рискованно, но если мы нанесем быстрый и точный удар, то сможем сломить их оборону и захватить кристалл". "У меня есть иное предложение", - возразил Артанис, - "Так как Сверхразум рожден совсем недавно, быть может, мы сможем вырвать из-под его контроля несколько выводков. Если мы сможем нанести серьезные раны этому созданию, зерги в непосредственной близости от него смогут отступить, а мы заполучим Халис".

Высадившись на поверхность, протоссы немедленно приступили к осуществлению плана Артаниса; Керриган призвала множество зергов, над которыми все еще сохраняла контроль, и те единым фронтом выступили против своих же собратьев. Истребители протоссов устремились к высящемуся на выжженной равнине исполинскому ксеноморфу - новосотворенному Сверхразуму, - безжалостно его атаковали, даже понимая, что полностью уничтожить сие создание - воплощенный коллективный разум Роя - им не удастся. Щупальца того бешено хлестали воздух, раны причиняли немыслимую боль... и зерги, донельзя смущенные оной, обратились в бездумную орду, разом утратившую всякое представление о стратегии ведения боя.

Агентам Артаниса удалось отыскать Халис, и теперь ничто не удерживало флотилию протоссов от возвращения на Шакурас... если, конечно, не постигла тот участь Аюра.

Но новость, сообщенная Артанису, Зератулу и Керриган Старейшей по возвращении в Новый Антиох повергла тех в шок, ибо говорила Рашагал об открытом восстании воинов-Халаев, и вел тех никто иной, как Алдарис! "Но почему Алдарис предал нас?" - недоумевал Зератул, не в силах уверовать в услышанное. "Он и его последователи считают, что было ошибкой покидать Аюр и заручаться поддержкой моего народа", - отвечала Старейшая. - "Предубеждения заставляют их повторять преступления, свершенные Конклавом против нас! Как раз сейчас Алдарис и верные ему силы Рыцарей готовятся атаковать нашу цитадель".

"Не могу поверить", - покачал головой Артанис. - "Как будто зергов нам недостаточно! Старейшая, ты уверена в своих словах?" "Полностью, юный Рыцарь", - ментально изрекла Рашагал. - "Исполнитель, как Старейшая Темных Рыцарей и хранительница сего мира, я приказываю тебе уничтожить Судью Алдариса и без промедлений положить конец его мятежу! Зерги готовятся нанести удар, и между нами не должно возникать трений!"

Старейшая прервала телепатический контакт, оставив Артаниса и Зератула наедине со своими невеселыми думами. "Что-то здесь не так", - поделился последний. - "Старейшая всегда была мудра и добра. Пусть в решении ее и есть резон, на нее это совсем непохоже". "Может, и так..." - с сомнением покачал головой Исполнитель. - "Но сейчас нам приказано убить друга. Да простит нас Адун!"

Действительно, силы Рыцарей, Халаев и Архонтов приближались к Новому Антиоху. Навстречу им выступили ведомые Артанисом и Зератулом отряды "драгунов" и могущественных Темных Архонтов. Сражение между сородичами, еще совсем недавно объединенных единым горем, началось.

...Напрасно Алдарис, окруженный превосходящими силами воинов Селендис, взывал к ее разуму, говоря о союзе, заключенном Старейшей с Королевой Клинков - для той даже мысль о подобном звучала слишком кощунственно.

"Все кончено, Алдарис", - к плененному Судье подступил Зератул. - "Прикажи своим оставшимся в живых солдатам сложить оружие и присоединяйся к нам в искоренении зергов!" "Я скорее умру, темный, чем запятнаю память об Аюре альянсом с тобой", - гневно отвечал Алдарис. - "Судьба ваша была предрешена в ту секунду, когда Старейшая заключила союз с Королевой Клинков! Те из нас, кто все еще хранит верность Аюру, никогда не станут рабами Керриган и ее выводков". "Алдарис, подумай хорошенько", - обратился Артанис к вне всякого сомнения спятившему Судье. - "Керриган изменилась. Она больше не хочет никогда порабощать. Не принуждай нас убивать тебя". "Нет, ты не можешь и дальше позволить себе оставаться столь же наивным, Артанис", - закатил глаза Алдарис. - "Пока вы занимались поисками кристаллов, я кое-что прознал о темных тайнах Старейшей. Ею манипулирует..." Закончить фразу Судья не успел, ибо появившаяся на поле брани Королева Клинков, сопровождаемая несколькими повелителями, живо расправилась с ним. В изумлении протоссы взирали на тело павшего товарища... после чего обратили гневные взоры на невинно ухмыляющуюся - и столь своевременно появившуюся - Керриган. "Мерзкое создание!" - загремел Зератул. - "То было делом протоссов, и у тебя не было права вмешиваться! Прочь с этой планеты! Не смей больше появляться среди нас!" "Прекрасно, я получила то, к чему стремилась", - отвечала Керриган, делая знак одному из повелителей отнести ее прочь, подальше от сонма разъяренных протоссов. - "Вы своими руками уничтожили для меня враждебные мозговые центры. Наслаждайтесь жизнью, о могучие протоссы... Скоро, очень скоро мы встретимся вновь..."

Подавленные сверх всякой меры столь откровенным и циничным предательством Керриган, Зератул и Артанис вернулись в Антиох, где их с нетерпением дожидалась Старейшая Рашагал. Несмотря на произошедшую трагедию, лидеры протоссов решили не оступать от первоначального плана и сосредоточиться на уничтожении проникших на Шакурас зергов.

"Слишком долго мы пытались выстроить оборону, в то время как враги отталкивали нас все дальше и дальше от победы", - пафосно возвестила Рашагал, не замечая направленных на нее подозрительных взглядов. - "Пришел час обрушить на них всю нашу мощь! Никогда боле не ступит на Шакурас гнусный инородец! И зерги станут первыми, кто падет пред нами!" "Старейшая", - начал Зератул, весьма тщательно подбирая слова, - "я служил тебе на протяжении тысячелетия и всегда ценил мудрость твою и силу. Но недавно я ощутил в твоем разуме нечто, туманящее истинную суть. Пусть Керриган и убралась восвояси, я гадаю, не оставила ли она нам отголоски своего предательства?"

"Успокойся, Зератул", - отвечала Старейшая. - "Я все та же Рашагал, которую ты всегда знал. Недавние события оставили тяжкий отпечаток в моей душе, и я ужасно устала. Но не тревожься; мой боевой дух воссияет пред тобою, осветит путь к победе". "Не сомневаюсь", - скептически произнес Зератул, совершенно не замечая за всем этим пафосом и излишней воинственностью следа той, прежней Старейшей Темных Рыцарей, доброй и сопереживающей.

Артанис вызвался доставить к храму Ксел'Нага кристалл Ураж, в то время как Зератул взял на себя обязанность по сохранению в целости Халиса. С благословения Рашагал герои выступили к монументу величия Ксел'Нага, но зерги, будто ощутив смертельную угрозу, атаковали протоссов, осадив храм.

Проследовав внутрь чудесной цитадели, Зератул и Артанис с благоговением погрузили Ураж и Халис внутрь хрустального устройства, пребывающего в центральном святилище... И древний храм Ксел'Нага пробудился; потоки космических энергий омыли Шакурас, стирая зергов с лица планеты Темных Рыцарей...

***

Сразу же после устранения непосредственной угрозы со стороны зергов, Зератул и и Мастер Трибунала направили на Аюр флотилию под командованием Вершительницы Селендис. В задачу экспедиции входил поиск немногочисленных выживших протоссов и перемещение их сущностей в тела "драгунов".

Сразившись с зергами на покрытых ковром биомассы равнинах Аюра, протоссы отыскали три стазис-камеры, пребывали в которых их израненные сородичи. Приготовившись перенести оные на корабли, протоссы никак не ожидали появления четверки Темных Рыцарей, уничтоживших две из трех камер. Оправившись от потрясения, Халиты взяли неведомо откуда взявшихся Темных Рыцарей в кольцо, велев им сложить оружие, и те, оценив соотношение сил, согласились.

Лишь одну из стазис-камер удалось спасти, и заключен в ней был воитель Эредас. Сущность последнего немедленно переместили в "драгуна", а по возвращении флотилии на Шакурас Зератул просветил спасенного о падении Аюра и о заключении Халитами альянса с Темными Рыцарями.

После чего состоялся суд на плененными на Аюре Темными Рыцарями, лидерами которых выступал Улрезай. Зератул обвинил последнего в попытке разрушить зыбкий мир между племенами протоссов, а также убийстве беспомощных воинов, на что Улрезай с ненавистью отвечал: "Преступление - всего лишь вопрос точки зрения! Убийство высокородных Рыцарей - подвиг, а не гнусное деяние! А предатель - это ты сам, раз смеешь судить своих же родичей, Темных Рыцарей!" Но не Зератул вершил судьбу четверки пленников; Мастер Трибунала признал их виновными в убийстве и измене роду. Однако с вынесением приговора пришлось повременить, ибо в каньонах Шакураса были замечены люди!..

Сначала - зерги, теперь еще и неведомо откуда взявшиеся земляне... Заключив пленных в стазис-камеры, Вершительница Селендис приготовилась было повести за собою воинство протоссов в близлежащие каньоны, где люди создали укрепленный оплот, однако те нанесли удар первыми. Над Новым Антиохом появились боевые крейсеры, перво-наперво нанесшие удар по тюрьме, где содержались Улрезай и его пособники; последние, конечно же, не замедлили бежать, прихватив с собою один из кристаллов хайдарина.

Становилось очевидно, что люди и мятежные Темные Рыцари выступают союзниками. Механическим лазутчикам протоссов удалось проследить за кораблем, на котором бежали пособники Улрезая. Он совершил посадку на Корхале, столице Доминиона Землян, хотя в свете последнего конфликта оного с Объединенным Земным Директоратом неизвестно, сохраняет ли еще Император власть над планетой.

Псионическое излучение кристалла хайдарина указывало на то, что находится он на небольшой базе людей... окруженной ковром биомассы зергов! Что заставило Зератула задуматься, а не приложил ли руку к последним событиям приснопамятный Алан Шезар?.. Некогда с помощью технологий протоссов этот головорез сумел подчинить себе мозговой центр зергов; быть может, он пытается повторить содеянное, но уже используя доставленный Улрезаем кристалл хайдарина? Зератул немедленно велел Селендис отправляться на Корхал и разрушить альянс Шезара, Улрезая и порабощенных зергов.

Прибыв на пустынный, обезображенный почившей Конфедерацией Корхал, Вершительница бросила протоссов открытую атаку на базу Шезара, отвлекая таким образом внимание от иной цели - кристалла хайдарина, хранимого зергами. И когда артефакт был возвращен, Селендис отозвал занятые в сражении силы, дабы спешно вернуться на Шакурас и продолжить поиски Улрезая.

Изучив кристалл хайдарина, Верховные Рыцари пришли к неутешительному выводу - не эту реликвию похитил Улрезай во время своего побега. Найденный на Корхале кристалл - всего лишь копия, каким-то образом созданная сочетанием энергией зергов и Темных Рыцарей. Наверняка Улрезай попытается с помощью подобных "ложных кристаллов" захватить контроль над выводками зергов на Гари, а, быть может, осуществить некие иные замыслы. От искусственных кристаллов исходили сильные псионические излучения, что делало возможным засечь подобные реликвии в пределах звездного сектора, чем протоссы немедленно и занялись.

Целых пять ложных кристаллов обнаружилось на Гари, что подтверждало изначальную гипотезу Зератула о планах Улрезая. Темный Рыцарь понимал, что выступать в открытую против исполненного жажды отмщения сородича бессмысленно - слишком велики его силы теперь, после объединения с зергами. Потому, дабы не привлекать к себе излишнего внимания, на Гарь отправился небольшой отряд, в состав которого входил Темный Архонт, обладающий способностью блокировать псионическое излучение ложных кристаллов, делая их, таким образом, совершенно бесполезными. Уничтожение кристаллов погрузило зергов окрестных ульев в странную апатию, наверняка связанную с прекращение излучения энергий искусственных артефактов.

Тем временем Улрезай, ныне, после слияния со своими тремя последователями обратившийся в Темного Архонта, и Шезар вывели на орбиту Шакураса космическую станцию, излучающую сильные энергетические потоки, нарушающие телепатическую связь протоссов и истончающие планетарные щиты. Мятежный Темный Архонт деяниями своими хотел лишь изгнать всех без исключения Халаев с Шакураса, ибо ненависть к ним переполняла его.

Атаковав орбитальную станцию, силы Вершительницы Селендис уничтожили устройство-излучатель, а также Алана Шезара. Что ж, то была война, в которую пират ввязался исключительно ради наживы, ибо Улразай хорошо заплатил ему за освобождение из тюрьмы, однако после обращения в Темного Архонта совершенно обезумел. С помощью искусственных кристаллов хайрадина он щедро наделял зергов энергиями космической Пустоты, собираясь перепавить их посредством подпространственных врат с Гари на орбитальную станцию, а затем - на поверхность Шакураса. Энергии Пустоты уберегут сих генетических усовершенствованных зергов от гибельного для них излучения храма Ксел'Нага, и отмщение Улрезая наконец свершится! По мнению Темного Архонта, Темные Рыцари пред лицом новой угрозы укроются в убежищах, в то время как Халаи и Верховные Рыцари Аюра будут уничтожены. Безумный план... и, в то же время, имеющий все шансы на успех.

Вот только своевременное уничтожение орбитальной станции пресекло коварные замыслы Улрезая, вынудив его скрыться в космических далях. Угроза благоденствию Шакураса на данный момент была отвращена. Но протоссы не сомневались, что, рано или поздно, они еще услышат об Улрезае, безумном Темном Архонте...

***

Флотилия Объединенного Земного Директората готовилась вторгнуться в пространство Доминиона и низложить самопровозглашенного диктатора, Арктуруса Менгска I, после чего продолжить искоренение протоссов и зергов в пределах сектора Копрулу. Начать вторжение решено было с захвата граничной колонии Браксис, которую только что покинул флот протоссов, прорвав блокаду ОЗД. Отдав приказ оставить преследование не представлявшего на данный момент угрозы противника, вице-адмирал Алексей Стуков обратился к капитану "Александра". "Мы готовы начать вторжение в Доминион", - говорил он, - "и для этого нам нужен доступ к их сети данных и спецификациям вооружения. Потому тебе следует атаковать Браксис и, непосредственно, столичный город, Боралис".

Неподалеку от Боралиса десантники ОЗД наткнулись на укрепленный оплот иного воинского формирования, верховодил которым лейтенант Самир Дюран из Сил Сопротивления Конфедерации - столь пафосно именовались подразделения, отказавшиеся присягнуть на верность Доминиону. Испросив у Алексея Стукова амнистию для себя и своих людей, Дюран обещал указать ему подходы к Боралису с тыла, в обход основных линий защиты города. Стуков предложение принял, назвав встреченных конфедератов "первыми колониальными ополченцами Объединенного Земного Директората". И вскоре Боралис пал...

Выйдя на связь со Стуковым, ДеГолль поздравил того с блестящим проведением операции на Браксисе. "Наши "ледорубы" получили доступ к сетям Доминиона и самым засекреченным файлам Менгска", - проинформировал адмирал. - "Однако миссия наша далека от завершения. Мы узнали местонахождение корабельных верфей, находящихся у планеты Дилар IV. На этой станции, где заправляются корабли Доминиона и осуществляется их ремонт, находятся и несколько полностью исправных боевых крейсеров. Дабы обеспечить наш контроль над всем звездным сектором, я приказываю тебе атаковать верфи и захватить как можно больше крейсеров".

"Джентльмены", - вклинился в беседу командующих армады ОЗД лейтенант Дюран, - "я рекомендую вам осуществлять операцию с предельной осторожностью. Командование Доминиона может перебросить подкрепления на любую из отдаленных баз в течение 16 часов. Полагаю, подобного жеста стоит ожидать от Императора Менгска". "А, перебежчик", - с отвращением процедил Джерард ДеГолль. - "Полагаю, лейтенант Дюран, вам стоит получше помнить о своем звании, когда пытаетесь обратиться ко мне. Я ясно выражаюсь?" "Конечно, адмирал", - произнес Дюран, после чего, демонстрируя попранные лучшие чувства, разорвал канал связи, предоставив адмиралу и его заместителю заканчивать беседу без посторонних.

"Сказывается твой возраст, Джерард", - хохотнул Стуков, которого жест адмирала изрядно повеселил. - "Не стоило так давить на мальчишку. Он только что помог нам провести блестящую атаку". "Сколь бы полезен он не был, Алексей, в моих глазах он навсегда останется предателем", - возразил ДеГолль. - "Я ты знаешь, я не выношу предателей". "Очень хорошо знаю, Джерард", - вздохнул вице-адмирал.

...Высадившись на диларанских корабельных верфях, диверсионная группа ОЗД приступила к осуществлению дерзкого замысла адмирала ДеГолля. С немногочисленной охраной орбитальной платформы справиться удалось без труда, и в руки агентов вице-адмирала перешло две дюжины боевых крейсеров... как раз тогда, когда из подпространства появилась армада Доминиона. Флагман оной, "Норада III", немедленно вышел на связь с "Александром".

"Уж не знаю, что вы за солдатики такие", - услышал Стуков скрипучий глас командующего флотилией противника, - "но очень советую вам сложить оружие... немедленно! Это говорю вам я, генерал армады Доминиона Эдмунд Дюк. Именем Императора Менгска я приказываю вам сдаться немедленно и безо всяких условий!" "А, генерал Дюк", - улыбнулся Стуков, на которого столь пламенная речь не произвела ни малейшего впечатления. - "Вообще-то я думал, что вы заявитесь пораньше. Хочу заметить, что мы представляем не какое-нибудь из ваших крестьянских ополчений, но совокупную мощь Объединенного Земного Директората". Последовала долгая пауза. "Земного Директората?" - переспросил наконец Дюк. - "Вы что, хотите сказать, что добирались сюда от самой Земли?" "Верно, генерал", - подтвердил Стуков. - "Мы прибыли, чтобы установить контроль над этим сектором и его обитателями ради благоденствия человечества". "Через мой труп", - разозлился Дюк. - "Не знаю, откуда ты взялся, сынок, но, пока я здесь, никто не смеет угрожать Доминиону Землян!"

В космическом сражении у Дилара IV флотилия Эдмунда Дюка оказалась разбита, а сам генерал вывел оставшиеся корабли из системы; ныне ничто не препятствовало силам Директората нанести удар прямо в сердце Доминиона. Во время очередного сеанса связи между ДеГоллем, Дюраном (выступавшим в качестве информатора о внутренней политике сектора) и Стуковым, последний проинформировал адмирала о странной находке, обнаруженной исследовательским отрядом Директората на разоренном Тарсонисе. Судя по всему, называется найденный прибор пси-разрушителем и связан каким-то образом с зергами.

"Адмирал", - обратился к Джерарду ДеГоллю Дюран, - "во время атаки зергов на эти колонии Конфедерация разработала несколько устройств, пси-излучателей, сигналы которых привлекали зергов. Ходили слухи, что создали они и некий особый излучатель, который может разрушать ментальную связь зергов, но Император Менгск так и не сумел отыскать его. Похоже, пси-разрушитель - именно тот прибор, который он безуспешно искал. Смиренно предлагаю уничтожить это устройство как можно скорее, адмирал. Если Доминион заполучит его, у нас возникнут большие проблемы". "Верно, лейтенант", - медленно протянул ДеГолль, напряженно размышляя. - "Думаю, что соглашусь с тобой".

"Но, адмирал, это устройство может обеспечить нам победу над зергами!" - с жаром возразил Стуков. - "Глупо терять столь очевидное преимущество!" "Неужто вы сомневаетесь в мощи своей армады, вице-адмирал?" - вкрадчиво поинтересовался Дюран. - "Силы Директората сокрушат зергов безо всякого ненужного устройства". "Послушай-ка, лейтенант", - завелся Стуков, - "моему терпению пришел..." "Разговор окончен, Алексей", - жестко прервал его ДеГолль. - "Учитывая, что истинная наша цель - заполучить Сверхразум, мы не можем себе позволить, чтобы Менгску досталось подобное устройство. Для обеспечения успеха нашей миссии пси-разрушитель должен быть уничтожен".

ДеГолль приказал лейтенанту Дюрану лично отправиться во главе воинского подразделения на занятый зергами Тарсонис и проследить за уничтожением пси-разрушителя. Конечно, зергов на поверхности пребывало великое множество, но Дюран бросил все силы на уничтожение ульев, и теория его подтвердилась: после разрушения оных зергами овладевала странная апатия, они совершенно теряли к людям интерес.

Добравшись до пси-разрушителя, Дюран собрался было взорвать устройство, но два подоспевших Призрака сообщили, что прислал их вице-адмирал Стуков с приказом лично заняться уничтожением прибора. Пожав плечами, лейтенант Дюран вернулся на корабль.

...После того, как Алексей Стуков доложил адмиралю ДеГоллю о том, что "решил проблему пси-разрушителя", армада Объединенного Земного Директората двинулась на Корхал, столицу Доминиона. Обезображенная ядерными ударами Конфедерации, поверхность планеты представляла собою бесплодную пустыню.

"Так как мир был опустошен ядерными боеголовками, Менгск не преминет использовать их против нас", - заметил Дюран во время обсуждения командующими армадой стратегии грядущего вторжения. - "Мы засекли множество пусковых установок на отрогах Августграда. Если мы сумеем уничтожить их, Менгск окажется лишен ядерного оружия". "Есть еще одно препятствие", - добавил Стуков. - "Разведка доложила, что на орбите планеты находятся боевые крейсеры. Мы можем попробовать обесточить их орудия, уничтожив стратегические лаборатории на поверхности".

Уничтожив стратегические лаборатории и пусковые установки, армия Директората осадила Августград - наиболее укрепленный город во всем пространстве Доминиона. Ведя ожесточенные бои за каждый квартал, каждую площадь, солдаты ОЗД продвигалась к центру города, где гордо высилась резиденция Императора Арктуруса Менгска I. Пришел час низложить этого выскочку и навести наконец порядок в секторе Копрулу.

Сознавая неминуемое падение Августграда, Менгск попытался было покинуть планету на "Нораде III", но ДеГолль предвидел подобный ход и немедленно отправил на перехват боевого крейсера эскадрилью "Фантомов".

"Я хочу немедленно переговорить с вашим командующим!" - голос Императора дрожал от ярости, когда он лично вышел на связь с "Александром". "А, наконец-то, неуловимый Император Менгск", - протянул ДеГолль, искренне наслаждаясь победой. - "Я надеялся пообщаться с вами до того, как мы завершим поставленную перед нами задачу. Я - адмирал Джерард ДеГолль, и должен сказать, вы весьма успешно и долго отражали наши атаки. Воистину, вы достойный противник". "Спасибо, сэр", - буркнул Менгск, не ожидавший подобной похвалы от человека, посягнувшего на его звездную империю. - "Но хочу заметить, что ваша нынешняя победа мало что значит для меня. Да, это займет какое-то время, но я свернул Конфедерацию, свергну и вас". "Не думаю, сэр", - с сомнением произнес ДеГолль, - "особенно в свете того, что вы наряду с высшим офицеским составом будете публично казнены". "Ты не посмеешь!" - задохнулся Менгск, на что ДеГолль довольно хохотнул: "И у человека, называющего себя "Императором", поворачивается язык произнести слово "посметь"?"

Адмирал отдал было приказ захватить "Норад III", когда неожиданно вышедший из подпространства "Гиперион" и небольшая флотилия протоссов атаковала корабли Директората. "Что? Кто они такие?" - брызжа слюной, орал ДеГолль, сжимая кулаки и наблюдая, как добыча ускользает от него.

Открыв канал связи с "Гиперионом", Арктурус Менгск, не до конца еще уверовавший в чудесное спасение, поинтересовался, каким ветром занесло сюда Джеймса Рейнора. "Спасаю твою задницу, Арктурус", - грубовато отвечал тот. - "Так что заткнись и сиди тихо. И не заблуждайся, полагая, что я делаю это по доброте душевной; свои разногласия мы разрешим позже, а пока ты нужен живым нашей общей знакомой. Приготовься уйти в подпространство!"


...Армаде Директората удалось проследить бежавших из-под самого носа ДеГолля Менгска и Рейнора до планеты Аюр, где те укрылись на укрепленной базе рядом с действующими подпространственными вратами. Кроме того, сенсоры "Александра", вышедшего на орбиту Аюра, засекли несколько выводков зергов, на удивление пассивных. Конечно, неизвестно, в какой момент к сим инородцам вернется обычная агрессия, но адмирал принял решение пойти на риск и приказал вице-адмиралу Стукову и лейтенанту Дюрану возглавить атаку на оплот Рейнора, ведь устранение Менгска ныне являлось первоочередной задачей.

Неожиданно врата ожили, отразив вихревые потоки подпространства, что чудесным образом подействовало на зергов окрестных колоний: разом отбросив апатию, сокрушительной волной они захлестнули лагерь протоссов.

Подразделения Стукова и Дюрана высадились на поверхность Аюра; планировалось, что они возьмут базу Рейнора в кольцо, но ввиду начавшегося сражения между протоссами и зергами пришлось вносить в тактические планы корректировки. Тем не менее, силы вице-адмирала успешно добрались до лагеря противника... обнаружив, что ни Рейнора, ни Менгска так уже нет - взойдя на борт корабля, те устремились в направлении врат со вполне очевидным намерением.

Стуков уже отдавал приказ "Фантомам" перехватить судно у врат, когда внимание его привлекло нечто иное. Сенсоры отметили стремительно приближающуюся с северо-востока лавину зергов. С этого направления должен был подходить отряд Дюрана, но, похоже, лейтенант по необъяснимым причинам изменил маршрут следования. Вызвав на связь Дюрана, Стуков пытался втолковать ему о смертельной опасности, которой тот подвергается, но лейтенант, мастерски изображая неведение, сообщил, что никаких зергов нет и в помине, а затем и вовсе разорвал связь.

Что ж, благо Менгску все же удалось вновь ускользнуть, а подпространственные врата оказались разрушены появившейся с северо-востока ордой зергов, Стуков приказал офицером немедленно уводить войска с Аюра на "Александр"... и сообщить ДеГоллю, что сам он отправляется улаживать один очень важный вопрос...


Адмирал крайне удивился, узнав, что Алексей Стуков, забрав с собою внушительный воинский контингент, по необъяснимым причинам вернулся на Браксис. Почему?.. Зачем?..

"Вы уж меня извините, адмирал", - с выражением скорби на лице обратился к ДеГоллю Дюран, - "но, возможно, верность Стукова не столь глубока, как вы считаете". Адмирал смерил перебежчика тяжелым взглядом. "Я прощаю тебе это оскорбление, лейтенант, лишь потому, что ты молод и глуп", - процедил он. - "Мы с Алексеем были друзьями задолго до твоего рождения. Если Стуков действительно окажется на Браксисе, он понесет ответственность за свои действия"

Следующим ударом для адмирала, выведшего "Александр" на орбиту Браксиса, стал засеченный сенсорами пси-разрушитель на поверхности планеты. Похоже, Стуков и не собирался демонтировать это устройство на Тарсонисе. "А я предупреждал вас, адмирал!" - немедленно подлил масла в огонь Дюран. - "Стуков предал вас! Он восстановил пси-разрушитель, чтобы сделать невозможным выполнение вашей миссии в этом секторе!" "Поверить не могу", - прошептал ДеГолль, вмиг постарев; лицо его обрело пепельный оттенок. - "И все же, свидетельства неоспоримы. Алексей, что же ты наделал?.."

Признав возможную правоту лейтенанта касательно предательства вице-адмирала, ДеГолль отправил того на Браксис во главе подразделения пехоты с приказом "поступить со Стуковым соответственно обстоятельствами". Что ж, исполнить подобное поручение Самир Дюран был просто счастлив, потому, ступив в бункер, где должен был находиться пси-разрушитель, немедленно приступил к поискам.

Обнаружив Алексея Стукова, Дюран без долгий раздумий выстрелил в вице-адмирала, после чего скрылся в недрах комплекса. Собравшись с силами, умирающий вышел на связь с ДеГоллем, попытавшись разъяснить тому сложившуюся ситуацию. "Джерард... старый друг", - прохрипел Стуков. - "Среди твоих офицеров действительно предатель... но не я. Дюран. Он играл с нами обоими с самого начала... Он убедил тебя в необходимости уничтожения пси-разрушителя... даже если это устройство - наше лучшее оружие против зергов. И потом, на Аюре... он позволил лавине зергов захлестнуть нас, и беглецы, бывшие уже у нас в руках, сумели бежать. И пришел сюда... чтобы использовать последнюю надежду для их уничтожения... И за это ты убил меня... Дюран - твой враг, Джерард. И думаю... возможно, он несет в себе споры зергов...Примени разрушитель, Джерард... Закончи нашу операцию... Пусть смерть моя не окажется бессмысленна..."

Потрясенный до глубины души, ДеГолль приказал пребывающим внутри бункера силам ОЗД установить местонахождение Дюрана. Последний же не тратил времени зря, разогнав реактор пси-разрушителя до критической массы. Если устройство это не остановить в течение буквально нескольких минут, весь комплекс взлетит на воздух.

Следуя приказам ДеГолля, винящего себя в безвременной кончине верного друга, пехотинцы устремились к отсеку реактора... когда внутрь комплекса хлынули зерги. Что лишний раз доказывало правоту последних слов Алексея Стукова. Часть контингента ОЗД осталась сдерживать натиск инородцев, в то время как остальные отряды добрались до реактора и остановили запущенный Дюраном процесс самоуничтожения.

Оставив на Браксисе гарнизон для защиты комплекса пси-разрушителя, ДеГолль направил флотилию Директората к Гари, дабы захватить наконец новый Сверхразум. Сигналы пси-разрушителя нарушили ментальную связь зергов друг с другом, лишив выводки единой воли, что позволило флотилии совершить посадку на поверхности. По данным разведки, основу защиты юного Сверхразума составляют три мозговых центра, которые ДеГолль приказал устранить в первую очередь. После того, как защитники Сверхразума будут мертвы, к оному созданию надлежит направить специально обученных медиков, которые низведут на "нет" его ментальную активность нейростимуляторами. Но самое главное, адмирал велел офицерам подразделений при проведении операции ни в коем случае не терять бдительности, благо Дюран вполне может выкинуть какой-нибудь фокус. А в том, что предатель находится здесь, на Гари, ДеГолль не сомневался.

Находясь на капитанском мостике "Александра", адмирал наблюдал, как солдаты его одерживают победу за победой на поверхности Гари, расправляясь с мозговыми центрами, усмиряя выводки зергов. Наконец, отряд пехотинцев добрался до Сверхразума и медики приступили к установлению контроля над созданием...

С ДеГоллем вышел на связь лейтенант Дюран, посмев представить адмиралу свою повелительницу. "Я - Керриган", - прошелестела та. - "Зерги, убитые тобой, и Сверхразум, который ты хочешь забрать... принадлежат мне. Ровно как и наш общий друг лейтенант Дюран. Видишь ли, адмирал... в этом секторе есть несколько сторон, которые считают, что ваше присутствие создает определенные затруднения. Мы с союзниками постараемся сделать так, что правление твое окажется кратковременным". "Думаю, создание, это окажется затруднительно, ведь у меня есть средство вырвать зергов из-под твоего контроля", - парировал ДеГолль. "А, ты о своем драгоценном пси-разрушителе", - протянула Королева Клинков. - "Он не вечен, адмирал. Рано или поздно, я уничтожу его. И тогда наглядно продемонстрирую, на что способны зерги. Да, и вот еще что, адмирал: твой друг Стуков был гораздо более достойным противником, нежели ты. Рада, что ты избавил меня от необходимости устранять его..."

***

Сражение за Гарь завершилось безоговорочной победой сил Объединенного Земного Директората. Пси-разрушитель препятствовал Керриган в установлении контроля над теми немногочисленными выводками, что не пребывали под контролем Сверхразума, и, таким образом, власть ОЗД в секторе ныне неоспорима.

Керриган, бежав на Тарсонис и заручившись поддержкой союзников, которые в иное время с радостью прикончили бы ее саму, приступила по осуществлению плана по уничтожению пси-разрушителя и возвражению владычества над Роем. Чуть позже во главе объединенного воинского контингента людей и протоссов с Шакураса на Тарсонис прибыли Рейнор и Феникс.

"Все еще сомневаешься в моих мотивах, Джимми?" - поинтересовалась Керриган, встречая гостей в центре колонии зергов, над которыми ей все еще удавалось сохранять контроль. "Всегда", - отозвался Рейнор, настороженно глядя на бывшую возлюбленную, преображенную до неузнаваемости. "Когда я связалась с вами обоими на Аюре, то рассказала о новом Сверхразуме и о том, что ОЗД хочет заполучить его", - напомнила Керриган. - "Что ж, Сверхразум они усмирили и получили контроль практически над всеми выводками зергов в секторе. Потому-то я и попросила вас о помощи!"

"Ты хочешь, чтобы мы помогли тебе одержать победу над ОЗД и стать единоличной правительницей зергов!" - телепатически возвестил Феникс. "Нет, Феникс", - покачала головой Керриган. - "Я хочу одержать победу, потому что если мы этого не сделаем, они будет править сектором и обратят в рабство всех нас! Ты знаешь, что я права, Джим. Ты изучал истории Земли и знаешь, к чему стремится ОЗД. Взятие зергов под контроль - для них лишь начало. "Может быть... не знаю..." - пробормотал Рейнор, которому отчаянно хотелось поверить ее словам.

Подоспевший Дюран поведал Королеве Клинков о том, что сигнал пси-разрушителя достиг Тарсониса и теперь обезумевшие выводки зергов атакуют друг друга. Керриган немедленно отрядила тех немногих, над которыми все еще сохраняла власть, к окрестным ульям, приказав уберечь их от разрушения собратьями. Последних же пришлось устранить, ибо излучение пси-разрушителя делало безумных зергов крайне опасными, в том числе и для самой Королевы Клинков.

Наведя подобие порядка на Тарсонисе, выводок Керриган покинул бывший столичный мир Конфедерации, отправившись к Браксису, на орбите которого Керриган уже дожидалась флотилии людей и протоссов. По просьбе Королевы Клинков Рейнор захватил с собою Арктуруса Менгска, проведшего время, прошедшее с падения Корхала, в криогенном сне.

"Ну и зачем он тебе?" - полюбопытствовал Рейнор, когда на мониторе в командном отсеке "Гипериона" появилось изображение прибывшей с Тарсониса Керриган. "Думаешь, я собираюсь убить его за то, что он оставил меня зергам?" - усмехнулась та. - "Я примирилась с этим фактом, Джим. Мы не можем позволить, чтобы старые дрязги помешали нам одержать верх над ОЗД". "Обнадеживающе", - едко заметил Менгск, приближаясь к монитору и впервые за долгое-долгое время глядя в глаза той, доверие которой столь цинично предал. - "Что все это значит, Керриган?"

"Сразу к делу?" - губы Королевы Клинков растянулись в улыбке, и Менгск похолодел. - "А я надеялась поболтать. Давненько не виделись". "Не так уж и давненько", - огрызнулся Менгск. - "Зачем вы доставили меня сюда?" "Мне нужны твои пси-излучатели, Арктурус", - призналась Керриган. - "Помнишь о пси-разрушителе конфедератов, который ты и так не сумел отыскать? Что ж, ОЗД с этим повезло больше. И теперь я не могу взять под контроль своих миньонов. А с помощью твоих пси-излучателей я сумею собрать здесь достаточное количество зергов, чтобы уничтожить пси-разрушитель и бросить вызов Директорату".

"А что я получу взамен?" - немедленно поинтересовался Менгск. "Политик, ты не меняешься", - рассмеялась Керриган. - "Что ж, "Император", если поможешь мне уничтожить пси-разрушитель, я помогу тебе вырвать Корхал из-под власти ОЗД". "Соблазнительно", - согласился Менгск после некоторых раздумий. - "А какие гарантии, что ты сдержишь свое слово?" "Единственное, в чем можешь быть уверен, Арктурус", - тон Королевы Клинов стал ледяным, - "так это в том, что без моей помощи ты до конца жизни будешь оставаться Императором своей камеры восемь на восемь". "Вижу, ты все еще умеешь убеждать", - немедленно пошел на попятную Менгск. - "Хорошо, Керриган. Я передам тебе несколько пси-излучателей, но искренне надеюсь, что цель оправдает средства".

Забрав пси-излучатели из тайного бункера на безымянной луне, местонахождение которой указал Арктурус Менгск, объединенные силы зергов, людей и протоссов приступили к осуществлению операции на Браксисе. "Фантомы" нанесли удар по силовым генераторам комплекса пси-разрушителя, временно выведя их из строя, после чего в означенном квадрате немедленно были установлены пси-излучатели. Привлеченные их сигналами зерги, перешедшие под контроль Королевы Клинков, атаковали гарнизон ОЗД и уничтожили бережно хранимый тем пси-разрушитель.

Заблаговременно убравшись с планеты, люди и протоссы наблюдали за тем, как до боли знакомая биомасса растекается по заснеженной поверхности Браксиса. "Теперь, когда пси-разрушитель уничтожен и Керриган восстановила контроль над зергами, боюсь, она забудет о соглашении и обратится против нас", - высказал свои опасения Феникс. "Я тебя понимаю, Феникс", - согласился Рейнор. - "Хотелось бы верить в искренность ее намерений, но я давно уже не столь наивен. Однако, я верю, что она действительно хочет в первую очередь сокрушить Директорат. Остается вопрос - что станется с нами после того, как она одержит победу". "Если хотите знать мое мнение, ей совершенно нельзя доверять", - проскрежетал Менгск, "Император, лишенный Империи". - "Но я останусь ее союзником до тех пор, пока она помогает мне вернуть Корхал". "Заткнись, Арктурус", - ласково посоветовал Рейнор бывшему лидеру сил сопротивления тирании Конфедерации. - "Если бы я хотел услышать твое мнение, то выбил бы его из тебя другими способами. Если ты позабыл, напоминаю: именно из-за тебя она стала тем, кем является сейчас!"

"Ох, мальчики, и когда вы научитесь доверять друг другу", - раздался в разумах присутствующих на мостике "Гипериона" вкрадчивый голос Сары Керриган. "Твои силы готовы осадить Корхал, как мы и планировали?" - вопросил Феникс. "Почти", - уклончиво отвечала Королева Клинков. - "Мне все еще нужно множество ресурсов, чтобы восстановить ульи. Не были бы вы так любезны помочь мне с этим?.. Я полагаю, стоит нанести визит вежливости Кел-Морианскому Синдикату. Мориа - одна из самых богатых ресурсами планет в секторе. Если вы сумеете преодолеть их защитные рубежи и похитить достаточно ресурсов, мы сможем осуществить полномасштабное вторжение на Корхал".

Рейнору и Фениксу не оставалось ничего иного, кроме как согласиться на предложение, и Керриган разорвала ментальный контакт. Стоя у обломков пси-разрушителя, Королева Клинков наблюдала за спорым возведением новых ульев, сознавая, что мощь ее и влияние в секторе вновь стремительно возрастают. "Думаете, они что-нибудь подозревают, моя королева?" - поинтересовался тихо приблизившийся Дюран. "Конечно", - улыбнулась Керриган. - "Они же не глупцы, Дюран. Они объединяются с известным им злом против зла неизвестного... Они просто не знают еще цену, которую придется заплатить..."


Вторжение зергов на Мориа возглавил сам Феникс, благо решил держать орды Королевы Клинков под неусыпным контролем. Невероятно, но факт: даже теперь, когда пространство Доминиона находилось под полным контролем ОЗД, ресурсодобывающие предприятия Синдиката не переставали снабжать минералами новую власть. Воистину, жажда прибыли порой затмевает лояльность.

Собрав достаточное количество минералов, войска союзников погрузили их на транспортные корабли, отправив те на Тарсонис, где Керриган занималась возрождением выводков зергов. Число последних все росло и, наконец, Королева Клинков посчитала возможным сдержать данное Менгску обещание и вырвать Корхал из железной хватки Директората. Помимо человеческих ресурсов, под началом офицеров ОЗД вполне могут пребывать и зерги.

Наказав людям Рейнора и протоссам Феникса заняться захватом различных укрепленных оплотов на поверхности, Керриган лично возглавила атаку на Августград. Да, зерги в рядах противника действительно оказались, вот только число их было сравнительно невелико. Возможно, контроль над юным Сверхразумом дается Директорату не так-то легко?..

Сопротивление Директората удалось сломить, и Менгск немедленно приказал генералу Дюку создать укрепленный лагерь на отрогах Августграда. Одержав победу, союзники позволили себе немного передохнуть, грезя о том, что еще немного, и они вырвут сектор Копрулу из хватки ОЗД. Однако, кое-кто имел на этот счет свои далеко идущие замыслы...

"Пришло время отделить зерна от плевел", - говорила Королева Клинков Дюрану на следующее утро после освобождения Корхала. - "Теперь Директорат не имеет власти над этой планетой, и лишь их силы на Гари представляют еще угрозу для меня. Следует переходить ко второй части нашего плана". "А что твои союзники здесь, на Корхале, моя королева?" - вопросил Дюран. - "Что должно случиться с ними?" "Они мне больше не нужны", - безразлично повела плечами Керриган. - "Хоть они и оказались полезны, слишком опасно оставлять их в живых. Без генерала Дюка Менгск станет легкой добычей. Но Рейнор и Феникс весьма изобретательны. Их всех следует уничтожить".

Дюран предложил нанести удар по базам людей и протоссов немедленно, пока те отдыхают после вчерашнего сражения. Так, в предательском нападении зергов сложил голову Эдмунд Дюк, а лагерь пехотинцев Доминиона был разгромлен.

"Керриган!" - возопил Арктурус Менгск, немедленно выйдя на связь с упивающейся победой Королевой Клинков. - "Мы же заключили сделку!" "Ой, да ладно тебе, Арктурус", - усмехнулась Керриган. - "Неужто ты и в самом деле думал, что я позволю тебе вновь обрести власть? Ты фактически скормил меня зергам на Тарсонисе! Ты ответственен за тот ад, через который я прошла! И ты всерьез думал, что все это сойдет тебе с рук?" "Но ты сказала, что месть бледнеет в сравнении с необходимостью покончить с ОЗД!" - проблеял вконец сбитый с толку Менгск. "Я солгала", - честно призналась Керриган. - "Я освободила эту планету лишь потому, что здесь находилась основная база Директората, а не потому, что мы о чем-то там с тобой договорились. Я использовала тебя, чтобы уничтожить пси-разрушитель. А теперь, когда выводки вновь принадлежат мне, ты бесполезен в исполнении моих замыслов. Думаю, что оставлю тебя здесь, Арктурус, среди праха твоего драгоценного Доминиона. Я хочу, чтобы ты жил и видел, как я восхожу к вершинам власти. И я хочу, чтобы ты всегда помнил о том, что именно ты спустил меня с поводка изначально".

Менгск молчал, пораженный до глубины души, а Керриган, разорвав канал связи, лично возглавила атаку на лагерь протоссов. "Это гнусное предательство, Керриган!" - приветствовал ее Феникс, лишь завидя, благо выводок жаждущих крови зергов за спиной Королевы Клинков не оставлял сомнений в ее намерениях. - "Как же мы были глупы, раз согласились принять участие в твоей игре!" "Ты прав, Феникс", - спокойно отвечала Керриган. - "Я использовала тебя, чтобы сделать всю грязную работу, и ты действовал точно так, как я и предполагала. Вы, протоссы, столь упрямы и предсказуемы, что именно вы - самые злейшие враги самих себя". "Какая ирония", - произнес "драгун". - "Мне помнится, Тассадар преподал тебе именно такой урок на Гари". "Я хорошо его усвоила, Претор", - улыбнулась Керриган. - "Готов ли ты умереть во второй раз?" "Хала ожидает меня, Керриган", - молвил Феникс. - "И хоть я и готов встретить уготованную мне судьбу, так просто меня не возьмешь". "Что ж, пусть это станет твоей эпитафией", - Керриган отдала сигнал к атаке, и лавина зергов бросилась на укрепления протоссов.

В той резне погиб благородный Феникс, а оплот протоссов был разорен. Слишком поздно подоспели подкрепления Джеймса Рейнора; спасти союзников людям не удалось. Взгляд Рейнора был исполнен жгучей ненависти, когда глядел он в лицо Керриган, благоразумно держась на безопасном расстоянии от ее миньонов.

"Чего это ты так волнуешься, Джим?" - улыбнулась Королева Клинков. - "Он погиб в сражении, а ведь об этом мечтают все протоссы!" "Он умер потому, что ты предала его", - чеканя каждое слово, произнес Рейнор. - "Сколько еще благородных душ ты должна поглотить, прежде чем насытишься? Скольким еще предстоит умереть, чтобы ты осознала, кем стала?" "Ты не понимаешь, о чем говоришь, Джим!" - выкрикнула Керриган. "Не понимаю?" - прищурился Рейнор. - "Я позабочусь о том, чтобы ты рассталась с жизнью, Керриган. За Феникса и всех тех, кто встал на пути твоей безумной жажды власти! Может, это случится не завтра, любимая. Можем, за спиной у меня не будет армии. Но будь уверена: я - тот, кто однажды убьет тебя. Увидимся".

С этими словами Рейнор взошел на борт корабля, и тот, воспарив в небеса, покинул опустошенный, залитый кровью Корхал. Керриган же отдала приказ всем выводкам возвращаться на Тарсонис; впервые со дня своего преображения она ощутила себя донельзя уставшей от бесконечной резни.


...Но передохнуть Королеве Клинков не дали. Два дня спустя после ее возвращения на Тарсонис на планету спустились враждебные выводки зергов, немедленно атаковавшие миньонов Керриган. Стало быть, Директорат развлекается со своим ручным Сверхразумом... Конечно, Тарсонис весьма удален от Гари, и дабы осуществлять непосредственный контроль над брошенными против Керриган выводками, на планету высадились и исследователи и пехотинцы ОЗД для непосредственной координации атаки.

Оную, однако, удалось отбить, и теперь осталось лишь увязать последние нити в паутине интриги, коей Керриган опутала сектор на пути к власти и могуществу. Дюрану она объявила, что пришел час вернуться на Шакурас. "Осталось одно незаконченное дельце со Старейшиной Темных Рыцарей, Рашагал", - пояснила Керриган. - "Мне нужно похитить ее перед тем, как мы наконец атакуем Сверхразум на Гари. Однако ее стражи приложат все силы, чтобы не позволить нам осуществить задуманное". "Кристаллы-пилоны протоссов генерируют какое-то электромагнитное поле", - поделился наблюдениями Дюран. - "Мы не сможем использовать в операции крылатых особей, да и вообще будем лишены всякой поддержки с воздуха. Думаю, идеальным вариантом будет провести какую-нибудь диверсию, моя королева, и, воспользовавшись сумятицей, похитить Старейшую".

"И что же ты предлагаешь, Дюран?" - деловито поинтересовалась Керриган. "Застава протоссов Талематрос возведена на обширном плато и фактически неприступна для наземных атак", - приступил Дюран к изложению своего плана. - "Однако энергию Талематрос получает от окружающих его пилонов. Думаю, если мы создадим энергтические всплески в пилонах, силовые генераторы Талематроса взорвутся, даруя нам прекрасную возможность для похищение Старейшей". "Аккуратно, просто, дьявольски изобретательно", - губы Королевы Клинков искривились в хищной успешке. - "Мне нравится. Приведи план в исполнение, Дюран".


...Небольшой контингент зергов миновал орбитальные патрули Темных Рыцарей, спустился на поверхность Шакураса в непосредственной близости от Талематроса. Направляемые Дюраном, зерги немедленно устремились к пилонам, искажая их энергетические потоки. Замысел Дюрана увенчался успехом: в хаосе и смятении, последовавшими за взрывом Талематроса, зергам удалось похитить Старейшую и доставить ее на захваченную выводками Керриган платформу на орбите Гари. Все было готово для того, чтобы раз и навсегда уничтожить Сверхразум, подвластные ему выводки и последний оплот Директората в секторе Копрулу.

"Но, моя королева", - сомневался Дюран, ступив в центр управления орбитальной платформы, где Керриган и Рашагал созерцали черную, испещренную алыми прожилками поверхность Гари, - "мне казалось, лишь энергии Темных Рыцарей могут нанести вред Сверхразуму и его мозговым центрам. Даже обладая могуществом всех твоих выводков, атака наша окажется бессмысленна". "Нет, Дюран", - улыбнулась Керриган. - "Как раз сейчас я ожидаю появление моего секретного оружия".

Из подпространства вышел флот протоссов, и в разуме Королевы Клинков прогремел обвиняющий глас Зератула. "Я требую объяснения твоего похищения Старейшей!" - без обиняков заявил Темный Рыцарь. "Вообще-то, Зератул, мне она не очень интересна", - призналась Керриган. - "Я похитила ее лишь для того, чтобы подобраться к тебе. Понимаешь, я хочу, чтобы ты с сородичами убил для меня Сверхразум. А единственный способ, которым я могла убедить тебя это сделать - похитить у вас самое дорогое. Однако, даю слово, что верну ее сразу же, как Сверхразум погибнет". "Как будто твоему слову можно верить..." - с отвращением отвечал Зератул.

"Зератул, мой верный слуга", - в телепатическую беседу вмешалась сама Рашагал. - "Ты должен оказать помощь Керриган в этом начинании. Сверхразум - наш общий враг. Он должен быть уничтожен ради нашего народа!" "Ты хочешь, чтобы я помог этой злобной твари?" - Зератул не мог поверить в то, что слышит слова мудрой Старейшей. "Я прошу не для себя", - отвечала та. - "И не ради Керриган. Я хочу, чтобы ты сделал это ради нашего народа, Зератул. Послушай меня, как делал всегда... Верь мне". "Что ж, хорошо, Старейшая", - сдался Зератул. - "Сверхразум умрет сегодня".

Объединенные силы зергов и протоссов устремились к поверхности Гари, атаковали последние рубежи обороны изрядно потрепанной армады Директората. Зератул и иные Темные Рыцари устремились к Сверхразуму и, направив в сие создание энергии Пустоты, положили конец его существованию, что позволило Керриган немедленно взять под контроль все без исключения выводки зергов и одержать окончательную победу над силами ОЗД.

Чуть позже к бренным останкам Сверхразума, рядом с которыми все еще оставались Темные Рыцари, прибыли Керриган и Рашагал. "Все кончено, Керриган", - мыслеречь Зератула была исполнена с трудом сдерживаемой ярости. - "Сверхразум мертв, как ты того и желала. Я требую, чтобы ты немедленно освободила Старейшую!" "Конечно", - кивнула Керриган, обратилась к Рашагал: "Хочешь ли ты вернуться к своему племени?" "Нет, моя королева", - смиренно отвечала та. - "Я лишь хочк служить тебе и оставаться подле тебя".

"Что это было, Керриган?" - взъярился Зератул. - "Это жалкое создание не может быть нашей Рашагал!" "Я обещала, что позволю ей вернуться к вас, Зератул", - расхохоталась Королева Клинков. - "Но, похоже, она этого не хочет". "В том твоя вина!" - бросил Темный Рыцарь. - "Каким-то образом ты отравила ее разум! Верни ей свободу воли, или, клянусь, ты дорого заплатишь за это, Керриган!" "Ладно, Зератул, ты прав", - Керриган невинно улыбнулась. - "Я сделала Старейшую своей рабыней задолго до того, как присоединилась к вам на Шакурасе. Как и все остальные, она сделала грубейшую ошибку, недооценив мои силы. И заплатила за это. Используя ее, я смогла уничтожить враждебные мне мозговые центры на Шакурасе и принудить тебя расправиться со Сверхразумом. Как видишь, ваша владычица ныне принадлежит мне. Неплохо, да?" "Посмотрим, Керриган..." - зловеще прошипел Зератул. - "Посмотрим..."

...Силы протоссов оступили в укрепленный лагерь на поверхности Гари, готовясь в скором времени уйти в подпространство и вернуться на Шакурас. Керриган же и ее миньоны собрались на орбитальной платформе, дабы трезво оценить ситуацию в секторе Копрулу, ведь Война Выводков, мастерки проведенная Керриган, близилась к скорому завершению. Все без исключения выводки зергов находились под контролем Королевы Клинков; остатки флотилии Директората покинули Гарь, но неизвестно, какими силами располагает ныне армада Земли - наверняка несущественными.

Но в процессе перемещения Роя с поверхности Гари на орбитальную платформу воителям под началом Зератула удалось похитить Старейшую Рашагал, о чем Керриган не замедлил доложить Дюран. "Проклятый Зератул!" - прошипела Королева Клинков. - "А он достойный противник. Куда они бежали, Дюран?" "Наши лазутчики доложили, что силы протоссов собрались на поверхности Гари", - отвечал лейтенант. - "Старейшую протоссы держат в стазис-камере и, я полагаю, собираются переправить ее на Шакурас". "Они считают, что могут спасти ее от моего влияния..." - усмехнулась Керриган. - "Зератул очень сильно расстроится, когда узнает, что вернуть прежнюю Рашагал невозможно".

И, шесть часов спустя после гибели Сверхразума, новое сражение разразилось на поверхности Гари, когда силы Роя низвергнулись с небес, сокрушая защитные укрепления протоссов. Видя, что положение Темных Рыцарей безнадежно, Зератул на глазах ступившей в разоренный лагерь Керриган нанес смертельный удар Рашагал.

"Спасибо, Зератул", - то стало последним мысленным вещанием Старейшей Шакураса. - "Наконец-то ты вырвал меня из-под ее контроля. Ты всегда с честью служил мне... И я прошу тебя... надзирать за нашим племенем. В твоих руках я оставляю будущее". "Поверить не могу!" - взвизгнула Керриган, в то время как ультралиски окружили последнего оставшегося в живых Темного Рыцаря. - "Ты убил свою собственную Старейшую!" "Лучше смерть, чем жизнь в качестве твоей рабыни, Керриган", - каждое слово мыслеречи Зератула было пропитано черной ненавистью. "Что ж, я недооценила тебя, воин", - согласилась Керриган. - "Воистину, ты достойный противник. Можешь идти". "Что?" - изумился Зератул. "Я сказала, ты можешь идти", - повторила Керриган. - "Я уже лишила тебя чести. Я позволю тебе жить, потому что знаю, что отныне вся жизнь твоя будет сущей пыткой. Ты никогда не сможешь простить себя за то, что я фактически принудила тебя сделать. И это, Зератул, куда лучшая месть, чем я могла себе помыслить". "Ты пожалеешь о своем решении, Керриган", - молвил Зератул, минуя нестройные ряды зергов, уходя прочь из лагеря. - "Мы встретимся вновь".

И одинокий Темный Рыцарь скрылся на выжженных просторах Гари; зерги не стали его преследовать. Керриган, нанесшая страшную рану душе доблестного Зератула, упивалась триумфом - над людьми Директората и Доминиона, племенами протоссов, лишенных ныне сильных лидеров, мятежными мозговыми центрами.


Сломленный морально, Зератул, воссоединившийся с горсткой "драгунов" и Темных Архонтов, покинул Гарь. Цивилизация протоссов потерпела великое поражение: Старейшая мертва, флотилий Аюра и Шакураса не существует боле, а Керриган получила полную власть над выводками зергов. Что может быть хуже?

Тем не менее, несгибаемый Прелат собирался отыскать Вершителя Артаниса и его воинов, чтобы по возвращении на Шакурас сообща выработать дальнейшую стратегию противостояния угрозе Роя. Неожиданно корабельные сенсоры засекли энергетические излучения технологий протоссов на одной из крошечных лун... на которой, насколько было известно Зератулу, никаких колоний не должно было находиться вовсе. Возможно, именно там окажется Артанис или иные сородичи, выжившие после гибели флотилии Шакураса. Зератул посадил корабль в некотором отдалении от селения, откуда исходили энергетические возмущения протоссов, ибо принадлежало оно людям, что, откровенно говоря, сбивало с толку. Однако довольно скоро Прелат с гневом осознал, что люди - к какой бы фракции они не принадлежали - занимаются изучением технологий протоссов, и - что возмутительно! - поместили некоторых из плененных воинов в стазис-камеры для последующего проведения над ними экспериментов. Зератул преисполнился решимости наглядно продемонстрировать этим зарвавшимся людишкам мощь протоссов, приказав Темным Архонтам безжалостно уничтожить всех встреченных на пути людей... и вызволить из стазис-камер тех собратьев, что чудом выжили после неуклюжих экспериментов местных ученых-генетиков.

Однако самое страшное состояло в том, что люди не только изучали ДНК и псионические способности протоссов: судя по записям в компьютерах исследовательского центра, суть экспериментов состояла в изучении возможности скрещивания протоссов с зергами! И, похоже, ученым действительно удалось создать гибрид, ибо сие преотвратнейшее создание Зератул разглядел в одной из камер.

"Впечатляет, не правда ли?" - раздался вкрадчивый голос в разуме Зератула. "Кто ты?" - вопросил Прелат. "За последнее тысячелетие я сменил множество имен, мое юное творение", - отозвался невидимый собеседник. - "Тебе я известен как Самир Дюран". "А, консорт Керриган", - припомнил Зератул. - "Что, все это - часть ее извращенных замыслов?" "Нет", - рассмеялся Дюран, которого подобное предположение немало позабавило. - "Хоть ее возрождение в Рое и ускорило ход моего эксперимента, суть его величия выходит за грани ее узкого восприятия".

"Тогда чья же ты пешка?" - поинтересовался Зератул, преисполнившись тревоги. "Я - слуга куда более могущественной силы", - произнес Дюран. - "Силы, которая не давала знать о себе долгие тысячелетия. Проявление ее ты можешь наблюдать в этом создании в камере". "Ты хоть понимаешь, что создал здесь?" - прошипел Прелат. - "Понимаешь, на что способен этот... гибрид?" "Конечно, понимаю", - удовлетворенно молвил Дюран. - "Это существо - завершение цикла. Его появление было предопределено, когда звезды были еще юны". "Я вижу лишь извращенную тварь", - изрек Зератул. "Ты не можешь осознать все величие замысла", - возразил Дюран. - "Ты можешь уничтожить все, что видишь здесь. Это не принесет тебе пользы. Я создал гибридов на многих, многих мирах... где они дожидаются часа своего пробуждения. А когда они пробудятся, ваша вселенная изменится... навсегда!"

Зератул покинул темную луну, но ужас от пережитого отныне пребывал с ним. Судьба вселенной стояла под вопросом, и недалек тот час, когда им вновь с оружием в руках придется отстаивать свое право на существование...


Неожиданное исчезновение Дюрана немало озаботило Керриган, вернувшуюся на орбитальную платформу Гари, как и появление в непосредственной близости от планеты сразу трех флотилий. Видимо, ее нынешний статус пришелся не по вкусу многим, и жаждали они низвергнуть новоявленную королеву Роя.

Потрепанные в ходе кампании Войны Выводков флотилии Арктуруса Менгска, Вершителя Артаниса и адмирала Джерарда ДеГолля атаковали орбитальную платформу, и Керриган пришлось спешно выстраивать линию обороны против превосходящих сил противника.

И вновь единому Рою удалось отразить натиск армад протоссов и людей. Война Выводков завершилась, и Сара Керриган - Королева Клинков - вышла из нее победителем.

Не в силах справиться с чувством вины за гибель Алексея Стукова и не отваживаясь возвращаться на Землю с вестями о поражении, Джерард ДеГолль застрелился, а остатки флота его были уничтожены зергами. Ни одно судно ОЗД не достигло Земли.

Арктурус Менгск бежал на Корал, дабы зализать раны и приступить к попытке возрождения Доминиона Землян... Артанис и выжившие в последнем сражении протоссы вернулись на Шакурас... Зератул и Джеймс Рейнор избрали свои жизненные пути, и о судьбах их не ведомо ровным счетом ничего.

На темной, покрытой биомассой орбитальной платформе над Гарью, Сара Керриган, Королева Клинков, ментально излагала выводкам зергов свою волю. Не в силах избавиться от чувства страшной угрозы, нависшей над нею, Керриган всматривалась в черноту космоса, но зрела лишь великую Пустоту. Но то, быть может, было лишь отражением бессмысленной победы и бед, которые еще явят себя...

***

Космические пираты с боевого крейсера "Кимера" под предводительством капитана Бузана проникли в один из засекреченных научно-исследовательских комплексов почившей Конфедерации с намерением извлечь из компьютеров как можно больше данных о проводимых экспериментах.

Скрывшись за полями невидимости, генерируемыми их скафандрами, пираты незаметно перемещались внутри базы, подключаясь к терминалам и извлекая из них данные, которые, будучи обнародованными, произвели бы настоящий фурор в пространстве Доминиона!

В частности, проводились в комплексе исследования по применению технологии "драгунов" для восстановления людей, генерации полей невидимости Темных Рыцарей, манипуляции геномами зергов/людей и сохранение в процессе мыслительных способностей, реанимации мертвых людей путем внедрения в их тела спор зергов, а также переносу данных клеток мозга на жесткие диски.

В лабораториях можно было наблюдать как плененных зергов и протоссов, так и чудовищных мутантов - гибридов зергов и людей, продуктов генной инженерии безумных ученых. Дабы безпрепятственно проникнуть в сердце комплекса, пираты "Кимеры" инициировали небольшую диверсию, выпустив из клетей на свободу зергов и протоссов, которые немедленно схватились друг с другом. Силы безопасности исследовательского центра немедленно устремились в точку разразившейся схватки; пираты же продолжили сбор данных, становились которые все интереснее и интереснее.

Достигнув ангара, пираты с изумлением наблюдали, как из только что прибывшего на базу шаттла появился... вице-адмирал ОЗД Алексей Стуков, о героической гибели которого в сражениях с зергами на Гари неоднократно упоминалось во множестве репортажей, транслировавшихся армадой Директората на Землю.

Сражение между силами безопасности, зергами и протоссами внутри комплекса становилось все ожесточеннее; здание сотрясло несколько взрывов. Связавшись с подопечными, капитан Бузан приказал им немедленно следовать к выходу, где пиратов будет ожидать боевой крейсер "Кимера". Охотникам за наживой удалось убраться из комплекса за считанные минуты до того, как реактор того по необъяснимой причине взорвался...

И не заметили пираты, как от разрушенного научно-исследовательского центра за "Кимерой" следуют "Фантомы", сокрытые за полями невидимости. То были наемники, нанятые возрожденным спорами зергов Стуковым для устранения нежелательных свидетелей произошедшего на комплексе Конфедерации. Проследив "Кимеру" до тайной базы пиратов, наемники нанесли удар, не оставив в живых ни единого человека.


Однако вскоре о возрождении Стукова стало известно протоссам, и Вершитель Артанис связался с Джеймсом Рейнором, который в последнее время все чаще подумывал о том, чтобы самому податься в наемники. Артанис сообщил, что вице-адмирала Директората вернул к жизни мозговой центр зергов по имени Калот, чудесная регенерация клеток которого воссоздала и клетки человека. Тем не менее, хоть и выступал Стуков ныне на стороне зергов, Артанис хотел попытаться избавить его от чужеродных спор, пребывающих внутри тела человека. На основе нанотехнологий протоссы создали сыворотку, которая может прервать процесс размножения клеток зергов в теле Стукова.

Артанис указал Рейнору и старейшему Претору Талдарину - одному из первых протоссов, заключенных в экзоскелет "драгуна", - местонахождение оплота Стукова на Браксисе. Прихватив с собою сыворотку, силы протоссов и людей высадились на заснеженную поверхность планеты, выступили по направлению к стану противника.

В сердце оплота, обороняли который объединенные силы зараженных инородными клетками людей и зергов, означился преображенный Стуков, пребывающий в центре сгустка биомассы, до боли напоминающей кокон Сверхразума. Окружали оный целых четыре мозговых центра, отринувшие верховенство Керриган и образовавшие Новый Рой, возглавлял которой Алексей Стуков.

Медики, сопровождавшие Рейнора, умудрились в разгар боя ввести в вену вице-адмиралу дозу сыворотки, перестроившей его клеточную структуру и вычленив чужеродные споры зергов из организма. Глухо зарычав, Стуков обвиняюще бросил Рейнору: "Тебе никогда не понять всего спектра ощущений, что я утратил!" Тем не менее, связь его с Новым Роем оказалась разорвана, и "возвращенному в мир людей" вице-адмиралу ничего не оставалось, как бежать вслед за своими "спасителями" прочь. Преследуемые лавиной зергов и зараженных людей, горстка героев достигла дожидавшегося их на отрогах лагеря корабля.

Стоило оному подняться с поверхности Браксиса, флот Артаниса приступил к орбитальной бомбардировке Браксиса, начисто уничтожившей колонию Нового Роя...

***

Репортажи о случившемся на Мальтаире IV немедленно попали в новостные репортажи ВСН. "Атака на Мальтаир IV была внезапной", - вещала Кейт Локвелл, молодая и амбициозная корреспондентка Вселенской Службы Новостей. - "Только сенатор Доминиона Корбин Фаш и его сын Колин пережили вторжение зергов. Подробности остаются тайной, известно лишь, что латентные псионические способности Колина Фаша помогли выжившим достичь укрепленного бункера и передать сигнал бедствия. Но не стоит забывать о самоотверженности, с которой пехотинцы Доминиона и шахтеры защищали сенатора и его сына".

Транслируемые образы шахты на Мальтаире IV сменяет студия ВСН, и Локвелл представляет зрителям своего гостя - представителя Доминиона Грегора Альтмана, должного рассказать о последствиях произошедших событий.

"Наши зрители хотят узнать историю до самого конца", - обратилась к Альтману Локвелл. - "Все мы слышали о позорной отставке сенатора Фаша". "Ее следовало ожидать", - поморщился чиновник. - "Сокрытие псионика от Доминиона - измена обществу и злодеяние по отношению к ребенку. Необученные, без нейронных ограничителей псионики опасны для себя и окружающих".

"Поговаривают, будто отставка сенатора Фаша имеет политические причины", - продолжала интервью Локвелл, - "особенно в свете того, что некоторые ближайшие друзья в сенате отвернулись от него. Вы будете отвечать на эти голословные утверждения?" "Смехотворно", - отмахнулся Альтман. - "Причитания параноиков и диссидентов". "Мистер Альтман, так вы утверждаете, что попыток настроить общество против Фаша не было?" - уточнила Локвелл. "Общественное мнение обернулось против сенатора Фаша", - гневно отвечал Альтман. - "Правительство Доминиона тут бессильно".

Еще долго ВСН транслировало это донельзя политкорректное интервью, дабы унять возмущение народных масс, ведь опальный сенатор все еще пользовался поддержкой избирателей, и митинги в его поддержку проходили на множестве миров Доминиона. А сенатор Фаш покинул пространство оного, направившись в Протекторат Умойа, где испросил политического убежища у министра Йогерсона.

"Вы изрядно прославились за эти дни, сенатор Фаш", - приветствовал гостя министр, растянув в улыбке тонкие губы. - "Вы в розыске! Местонахождение вашего сына - крайне ценная информация. А значит, и опасная". "Именно поэтому, министр, я устроил все так, что даже сам не представляю, где он находится", - произнес Корбин Фаш, неотрывно глядя на экран в кабинете министра. Репортаж о взбудоражившем Доминион инциденте продолжался, и Грегор Альтман продолжал представлять официальную позицию правительства.

"Да, нам очень бы хотелось найти мальчика", - ораторствовал чиновник. - "Если кому-то известно что-либо о его местонахождении, немедленно сообщите об этом. Укрывание предателя - серьезное преступление. Пожалуйста, помните, прежде всего нас беспокоит благополучие мальчика. Колин Фаш - бесконтрольный несовершеннолетний псионик. Он в опасности. Он страдает. Он может быть опасен для окружающих. Хуже того, без надлежащего обучения он опасен даже для себя".


Транслировался репортаж и в лагере беженцев на спутнике Гобуса, находились в котором малыш Колин с мистером Эндрю Балленджером, коему бывший сенатор наказал во что бы то ни стало уберечь сына от агентов Доминиона. Смотря на экран, Колин испытывал приступ тоски по отцу; умом-то он понимал, что не может добраться до него, поскольку наверняка угодит в ловушку Доминиона, но сердце мальчугана рвалось к отцу.

"Доминион всегда будет ждать, Колин", - говорил Балленджер. - "Твой папа хотел бы, чтобы ты держался от него подальше". "Если он хочет уберечь меня, нам не стоит оставаться здесь", - возражал Колин, жизнь которого после событий на Мальтаире IV обратилось в одно сплошное бегство...

Ночи... как же он боялся ночей!.. Мало того, что в кошмарах Колин вновь переживал нашествие зергов на Мальтаир, но являлись ему и отрывки снов иных людей, спящих в соседних отсеках лагеря. Образы боли, отчаяния, страха... целая планета, уничтоженная бездумным терраформированием...

В холодном поту Колин просыпался. "Кошмары становятся все хуже", - тяжело дыша, говорил он Балленджеру, забившись в нишу за вентиляционной решеткой. "Прости, Колин", - искренне сопереживая мальчугану, говорил его спутник. - "Знаю, тебе приходится трудно рядом с этими беженцами и их кошмарами. Но больше нам негде прятаться".

Да, состояние Колина все ухудшалось: псионические способности проявлялись не только в снах, но и во время бодрствования, когда мальчишка испытывал сильное волнение. Проходя мимо людей, он улавливал обрывки их мыслей, эмоций, и практически терял сознание от дурноты. Возможно, люди вскоре начнут задавать вопросы, и им с Балленджером вновь придется бежать прочь.


А на иной планете в космическом корабле, пришвартованном подле лагеря беженцев, пребывал субъект, в обязанности которому был вверен поиск Колина Фаша. Агент Программы Призраков, жестокий и беспринципный, он шел по следу обладающих псионическими способностями, дабы, передав их "куда следует", поставить на службу Доминиона безликих, могущественных телепатов.

"Доминион продолжает поиски бывшего сенатор Корбина Фаша и его сына Колина", - вещала с экрана неизменный репортер ВСН Кейт Локвелл. - "Однако, несмотря на заочное обвинение его в предательстве и беспокойство о благополучии Колина, общество все больше поддерживает бывшего сенатора. Особенно те, кто голосовал за него. Доминион разыскивает любые сведения, касающиеся местонахождения Колина Фаша. Мальчик представляет опасность для себя и окружающих, и нуждается в убежище, которое может предоставить ему Доминион. Стало известно, что секретарь Корбина Фаша Эндрю Балленджер тоже исчез. Если вам известно что-либо о Фашах или Балленджере, немедленно сообщите об этом ближайшему чиновнику Доминиона".

Раздавшийся сигнал говорил о входящем вызове. Оторвавшись от созерцания репортажа, агента переключил внимания на отразившееся на соседнем экране лицо мужчины, пересекал которое рваный шрам. Алексендр Давыдов, типичный вояка: глупый, самоуверенный, безаппеляционный... "Как дела, полковник?" - весело приветствовал его агент. "Что там с мальчишкой Фаша, Рэндолл?" - грубовато поинтересовался тот, не тратя времени на приветствия. "Я обшарил каждое укрытие, чертов лагерь беженцев и захолустную колонию", - отозвался агент. - "В обычных местах этой семейки нет".

"Забудь о папаше", - велел подчиненному Давыдов. - "Достоверный источник сообщил, что он скрывается в Протекторате Умойя. Твое же дело - найти мальчишку!" С этими словами офицер разорвал связь, и Рэндолл, покачав головой, вновь обратился к выпуску новостей.

"А теперь вернемся к трагедии на Гобусе", - говорила Локвелл. - "Немногие выжившие, спасшиеся от вызванного терраформированием бедствия, нашли убежище в военном лагере на луне Гобуса. Но невозможно предсказать, как долго продержится кора планеты. Ее взрывом спутник может сорвать с орбиты и он полностью оледенеет, удалившись от солнца. Доминион сообщает, что не успеет доставить к планете достаточно кораблей для..."

Нахмурившись, агент прервал репортаж, после чего, еще разок прокрутив его и внимательно вглядевшись в сопутствующий визуальный ряд, направил корабль к Фактории Марло, где знакомые контрабандисты признались ему, что действительно переправили Эндрю Балленджера с каким-то мальчишкой на луну Гобуса. Именно эту информацию Рэндолл и надеялся получить.

Связавшись с полковником, агент потребовал у него допуск в лагерь беженцев на луне Гобуса. "Гобус?" - удивился тот. - "Считается, что каждый корабль, который мы туда посылаем, занят спасательными работами. Приземлишься там - и тебя, скорее всего, привлекут к эвакуации беженцев. А помогать людям - не совсем твой профиль". "Я не собираюсь садиться в порту", - покачал головой Рэндолл. - "Пусть только меня пропустит ваш орбитальный крейсер. Приземлюсь на окраине и проберусь внутрь". Видя, что полковник все еще сомневается, агент добавил: "Мальчишка там, сэр. Вместе с Балленджером, бывшим секретарем Фаша".

"На спутнике тысячи беженцев", - напомнил Давыдов. - "Как ты собираешься найти среди них мальчика?" "У меня новый метод, сэр", - ухмыльнулся Рэндолл. - "Мне нужно только ваше разрешение, чтобы им воспользоваться". "Мне докладывали о твоем тайном оружии, Рэндолл", - медленно произнес Давыдов. - "Попробуй пока более... традиционные методы". "Так точно, сэр", - немедленно согласился агент, старательно пряча улыбку.


Прибыв в лагерь пехоты Доминиона на луне Гобуса, Рэндолл немедленно транслировал по местным каналам обращение к беженцам, в которым просил их выдать Колина Фаша и его спутника в обмен на место на своем корабле, должном вскоре покинуть сию колонию. Увы, подобная тактика результата не принесла, в чем агент признался Давыдову, когда тот в следующий раз вышел на связь.

"Мне казалось, ты утверждал, что эти люди собственных детей продадут за билет отсюда?" - нахмурился полковник. "Я всего лишь пытался действовать сдержаннее - как вы и просили", - напомнил ему Рэндолл. - "Но, по моему опыту, не бывает людей честнее, чем те, кто стоит под прицелом. Конечно, остается еще тот запасной план, который мы обсуждали, сэр. Этот пацан - один из миллиона отчаявшихся беженцев. Нам никогда его не вынюхать без настоящих ищеек".

Давыдов устало прикрыл глаза: предложение Рэндолла было слишком жестоко, но сейчас полковник колебался... быть может, его действительно стоит воплотить в жизнь?.. "Но... зерги?!" - произнес наконец он. - "С чего ты взял, что от них вообще будет толк и не будет вреда?" "Им, так сказать, "промыли мозги", чтобы отрезать от Роя", - усмехнулся Рэндолл.

Вслед за агентом двое пехотинцев устремились в складское помещение комплекса, где в контейнерах, заботливо доставленных Рэндоллом, пребывали зерглинги в подавляющих волю и разум ошейниках. "Сэр?.." - поразился один из солдат, лишь завидев чудовищных тварей, обращенных в простых собачонок. - "Вы что, собираетесь прогуливаться по лагерю беженцев с зерглингом на поводке?" "Поводок нам не понадобится, парень", - отвечал агент с неизменной ухмылкой. - "На них стоят следящие устройства. Там, на Мальтаире IV, мальчишка словно магнит притягивал зергов. Бьюсь об заклад, эти зерглинги рванут прямо к нему. Как я уже говорил, под прицелом люди сразу становятся честнее. На Мальтаире IV шахтеры из страха, что мальчишка приманит зергов, привязали к нему бомбу и бросили на произвол судьбы. Как только в новостях сообщат, что зерги тянутся к мальчику, беженцы сдадут его, чтобы спастись от чудовищ".

"Со всем уважением, сэр", - покачал головой один из пехотинцев, - "не люблю пушек, которые я не могу нацелить". В ответ Рэндолл продемонстрировал солдату пульт управления. "Ошейники зергов начинены взрывчаткой", - пояснил он, постучав пальцем по прибору. - "Я нажимаю кнопку - и проблема решена. Только не ной о случайных жертвах. Большинство этих людей все равно умрет здесь, не успев улететь".

Получив от Давыдова разрешение на операцию (полковник несколько раз повторил, что причастность официальных лиц Доминиона не должна быть разглашена ни при каких обстоятельствах!), Рэндолл объявил пехотинцам, что собирается облететь на корабле вокруг луны и разместить клетки с зерглингами в определенных точках. "Я буду следить за ними с борта", - бросил он солдатам на прощание. - "А вы продолжайте беседы с беженцами и пересылайте мне всю информацию о мальчике".

...Позже, находясь на борту корабля, Рэндолл внимательно следил за экраном радара, отражались на котором алые точки - сброшенные на поверхность луны зерглинги. "Маленькие ублюдки определенно стягиваются к одному району", - пробормотал агент, напряженно вглядываясь в экран. - "Я бы сказал, они учуяли мальчишку". Зерглинги, однако, то метались, как умалишенные, то вновь двигались в определенном направлении, постепенно сужая район поисков.

Замысел Рэндолла приносил плоды: стоило ему спустить зергов с поводка, как пехотинцев Доминиона завалили доносами, а кто-то даже прислал видео, снятое на прошлой неделе, на котором фигурка Колина Фаша узнавалась безошибочно.


Объятый ужасом, Колин ворвался в бункер, который разделял с Балленджером, сообщив мужчине о нашествии зергов. Но секретарь опального сенатора ничего не успел предпринять, ибо ворвавшийся в комнату Рэндолл саданул мужчину рукоятью пистолета по голове, мгновенно выведя его из строя. Ввиду угрозы со стороны зергов объятые паникой беженцы охотно шли на сотрудничество, мигом выложив агенту Доминиона всю информацию, необходимую для установления точного местонахождения мальчишки.

Колин забился в вентиляционную шахту, закрыл голову руками. "Парень, я знаю, что ты там", - усмехнулся Рэндолл, стоя над телом Балленджера. - "Выходи, если не хочешь, чтобы твой друг погиб. Скоро здесь будет стая зерглингов. Ты же сам видел, что они творят с людьми, разве нет? Так уж вышло, что у меня есть приборчик, способный прикончить их, если нажать на кнопку. Выходи, и я спасу и тебя, и твоего приятеля Балленджера".

"И без вас обойдусь!" - огрызнулся Колин, забившись в самый угол шахты. - "Я могу спрятать нас от зергов своим "тихим голосом". Я загоняю свои мысли так глубоко вниз, что никто не может их услышать, даже зерги". Колин предельно сосредоточился, и Рэндолл нахмурился, заметив, как на экране ручного радара огоньки, обозначавшие зергов, вновь беспорядочно заметались, потеряв цель. Понимающе усмехнувшись, агент настроил свой пси-экран на определенную частоту... и Колин закричал от боли, разрывающей голову на части. Рэндолл удовлетворенно кивнул: мальчишка утратил концентрацию, и зерги возобновили движение к букнеру.

Решив, что пора заканчивать с играми, Рэндолл шагнул к вентиляционной решетке, дабы вытащить оттуда мальчугана и немедленно отправиться в Академию Призраков... но тело его прошиб электрический разряд. Придя в себя, позабытый агентом Балленджер не упустил шанс, попотчевав Рэндолла разрядом электрошокера. Схватив с пола пистолет агента, Балленджер кликнул Колина и вместе с мальчуганом устремился прочь, по пути расстреливая спешащих к бункеру зерглингов.

Очухавшись, Рэндолл весьма расстроился, отметив, что пси-экран его сломан... а в двери бункера уже просунулась морда зерглинга. Вытащив из кармана пульт, агент немедленно нажал на кнопку... и покрылся холодным потом, ибо ожидаемого взрыва твари не последовало. Зарычав, зерглинг набросился на человека, и рык его заглушил предсмертный визг агента Программы Призраков.

...Увы, но Балленджер погиб, пытаясь увести Колина прочь от преследующих их зерглингов, а мальчишку от неминуемой гибели спасли вовремя подоспевшие пехотинцы Доминиона.


Корбин Фаш, пребывающий вне себя от ярости, и невозмутимый министр Йогерсон внимательно смотрели репортаж Кейт Локвелл, вела который та с луны Гобуса. "Юный Колин Фаш страшился переполняющей его бесконтрольной мощи", - как всегда, восторженно и пафосно вещала "самая политкорректная репортер ВСН". - "Ему многое пришлось пережить. Его преследовали чудовища из ночных кошмаров. Люди, пытавшиеся уберечь его, - такие, как капитан Вирс и Эндрю Балленджер - все пали жертвами опасного могущества, которое Колин пытался сохранить в тайне. В Академии Призраков он найдет средства, чтобы усмирить кошмары, и силу, чтобы бороться с чудовищами. С вами была Кейт Локвелл, репортаж с луны Гобуса".

"С этим пора кончать!" - гневно сжав кулаки, Корбин вскочил на ноги, принявшись мерить шагами комнату. - "Я освобожу его! Я всем покажу, чем на самом деле является эта их Академия Призраков, и вытащу его! Я должен вывести сообщение в эфир, минуя цензуру Доминиона! Прямо сейчас!"

"Думаю, с этим мы можем помочь вам, сенатор", - медленно произнес Йогерсон, кивнув на экран, застыло на котором изображение мисс Локвелл. - "В СМИ все завязано на известное вам лицо".


Дабы сокрыть беглого сенатора от всевидящих очей Доминиона, умойяне переправили его на орбитальную платформу UE3255. Там Корбина Фаша тепло приветствовал чиновник Протектората, в обязанность которому было вверено обеспечить безопасность гостя.

"Вы нашли убежище под защитой Протектората Умойя", - заверил он Корбина. - "И мы были только рады предоставить его вам". "И я рад быть вашим гостем", - отозвался опальный сенатор. - "Но давайте будем искренни друг с другом. Ваше гостеприимство не вполне бескорыстно. Я обладаю значительным политическим весом, и мое присутствие здесь для Доминиона - словно гвоздь в ботинке".

"Не буду отрицать, что ваше присутствие дает нам много преимуществ", - согласился чиновник. - "Но я не ожидал подобной прямоты от бывшего сенатора Доминиона, господин Фаш". "Счастлив, что сумел вас развлечь", - сухо произнес тот.

Внимание Корбина привлекли контейнеры в соседнем отсеке, погрузкой которых занимались управляемые рабочими универсальные машины SCV, применяемые повсеместно в секторе для любых технологических операций. Наметанный взгляд сенатора, бывшего в прошлом простым работягой, сразу заметил, что движутся машины куда более плавно и изящно, чем прежде - наверняка в этих моделях улучшены системы управления.

"Перевозите скот в контейнерах?" - поинтересовался он, и чиновник усмехнулся: "Вы весьма наблюдательны, господин Фаш. В герметичных, на случай повреждений корпуса. Нам пришлось прибегнуть к контрабанде пищи для наших людей поскольку Менгск повысил пошлины. Провоз пищи мимо патрулей и застав позволил нам выдержать экономические санкции Доминиона".

"Осталось еще что-нибудь, что вы хотели бы мне сообщить?" - поинтересовался Корбин, показывая тем самым, что беседу пора заканчивать. "Вы, как всегда, практичны", - с улыбкой отвечал чиновник. - "Это мне по душе. По вашей просьбе, ваше орбитальное крыло будет закрыто для посещений".

Поблагодарив управляющего станцией, опальный сенатор задал последний вопрос, тревожащий еще больше всего: "Известно ли что-нибудь о Колине? О моем сыне?.."


С испугом озираясь по сторонам, Колин Фаш переступил порог Академии Призраков, пребывающей на Урсе, естественном спутнике Корхала IV. Мальчугана сопровождали двое - директор Академии Кевин Бик и суперинтендант Ангелини.

"Колин, я знаю, что ты напуган", - говорил директор, успокаивающе похлопывая Колина по плечу. - "Но тебе здесь понравится, дружок! У тебя останутся самые лучшие воспоминания об Академии Призраков, обещаю". "Мы с директором Биком тут для того, чтобы помочь тебе Колин", - добавил Ангелини, дружелюбно улыбнувшись. - "Когда-то я был таким же, как ты. Боялся того, что могу ощущать в других людях. Но здесь меня научили сосредотачивать свои способности и контролировать их. Я стал сильнее телом и духом. И узнал, как позаботиться о себе. Разве ты этого не хочешь, а?" Колин вздохнул: он и сам уже не понимал, на каком свете находится. Все происходило так быстро...

Они проследовали по коридорам Академии, миновали учебный класс, где студенты внимательно слушали лекцию, ступили в конференц-зал. "Колин, я понимаю, все это ошеломило тебя", - говорил директор. - "Но мы с суперинтендантом Ангелини все время будем рядом. Ты ведь особенный малый. Даже для Академии Призраков. Мы бы не пошли на все эти сложности, чтобы завербовать тебя, не будь ты особенным. У нас на тебя большие планы приятель. Ведь Призраки - герои. Супергерои! И вскоре ты станешь одним из них".

Наказав Колину присесть пред огромным настенным экраном, директор Бик запустил фильм откровенно пропагандистского содержания. Мальчишка заворожено смотрел на разворачивающееся перед его глазами противостояние доблестных пехотинцев Доминиона кровожадным зергам, и память вновь воскрешала страшные события на Мальтаире IV, участникам которых ему довелось стать.

"Добро пожаловать в Академии Призраков, оберегающую Доминион силой и интеллектом", - вещал закадровый голос. - "Призрак - мощнейшее оружие Доминиона, защищающее его граждан от всех врагов - инородных, внешних и внутренних". Картины баталии сменяет иная, и вот уже поверженные пехотинцы, окруженные "драгунами" протоссов запрашивают помощи... и та является в лице одинокого Призрака, с легкостью расправляющегося за всеми экзотами. "Подразделения Призраков - сила Доминиона", - продолжается вещание, а на экране спасенные солдаты благодарят безликого воина в матово-черном бронекостюме, Призрака. - "Они спасают жизни, защищают граждан и поддерживают мир..."


Между тем на орбитальную платформу UE3255 проник Призрак, тайно прибывший на борту грузового шаттла.

Корбин Фаш как раз общался по видеосвязи с чиновниками Протектората, обсуждая способ трансляции новостей в пространстве Доминиона и возможность найма для этого знаменитого репортера Майкла Либерти, когда в комнате его на несколько секунд погас свет.

Надо отдать должное управляющему платформой: он сориентировался мгновенно, высказав предположение, что на борт проник Призрак. "Доберитесь до дальнего угла вашего крыла и прячьтесь", - наказал он опальному сенатору. - "Мы уже мобилизуем ударный отряд". По спине Корбина пробежал неприятный холодок: если уж по душу его явился Призрак, шансов выжить откровенно немного. "Я попробую добраться до грузового причала и закрыться там!" - напряженно произнес он, обращаясь к управляющему. - "Высылайте свой ударный отряд туда!"

"Хорошо", - кивнул чиновник. - "Что бы вы ни делали, избегайте прямого столкновения. У вас нет ни малейшего шанса. Они наперед знают обо всем, что вы собираетесь делать. Возможно, ему уже известно, куда вы направляетесь".

Быстрым шагом Корбин Фаш покинул отведенную ему комнату; гонка со смертью началась...


Директор и суперинтендант без устали трудились, проводя первичное обследование потенциального студента Академии Призраков. Во-первых, опередить его пси-индекс.

Готовя аппаратуру, директор не переставал расписывать Колину все прелести бытия Призрака. "У Призраков бывает множество классных способностей", - говорил он. - "Некоторые умеют поджигать вещи взглядом. Совсем немногие способны силой мысли перемещать предметы. Призраки получают специальное оружие, которое, благодаря их особым талантам, могут использовать только они. Им достаются все лучшие игрушки. Еще они носят особые комбинезоны, предназначенные для поддержки их способностей и наделяющие их силой, скоростью и невидимостью. Призрак выносливее большинства людей. Псионические способности позволяют ему зайти намного дальше, чем обычному человеку. Все Призраки в той или иной степени способны к телепатии, чтению мыслей".

По сигналу директора в помещение шагнуло пятеро пехотинцев в полном боевом облачении; как по команде, десантники навели винтовки Гаусса на опешившего Колина.

"Лишь один из десантников зарядил оружие", - пояснил мальчишке директор Бик. - "Ты можешь при помощи телепатии сказать мне, которая винтовка заряжена". Дрожащей рукой Колин указал на одного из пехотинцев, и Бик велел тому покинуть помещение... остальным же - стрелять.

Объятый ужасом, Колин пал на колени, но раздались лишь сухие щелчки. Бик дружески похлопал его плечу, высказав восхищение проявленными способностями.

Поместив испуганного Колина в помещение, покрытое биомассой, Бик и Ангелини с изумлением констатировали, что личинка зерга, находящаяся в паре шагов от мальчишки, совершено не обращает на того внимания. "Невероятная способность - "тихий голос", - восхитился суперинтендант, внимательно следя за показателями, отражающимися на мониторах. - "Зерги теряют к нему всякий интерес, как только он изменяет свою психическую энергию". "Как изменяет?" - поинтересовался директор, но Ангелини лишь пожал плечами: "Именно это там и нужно выяснить.

Позже, отправив мальчугана в отведенную ему комнату, где тот тут же забылся тревожным сном, Бик обсудил результаты первичных тестов с Ангелини. "Показатели выносливости и владения телепатией весьма высоки", - констатировал он. - "Испытания на пирокинез и телекинез неокончательны, но лучше, чем у большинства прибывающих сюда. У этого ребенка множество врожденных талантов, но он может доставить нам трудности. Нам нужно просто установить за ним особый надзор. Он станет ценным приобретением для Доминиона".


Сломя голову, Корбин Фаш бежал по пустынными коридорам, зная, что всего на минуты опережает безжалостного Призрака.

А работники орбитальной платформы тем временем констатировали, что вторгшийся противник загодя пресек любые попытки проникновения в то крыло станции, оставалась в котором его жертва, уничтожив механизмы бронедверей. Приходилось признать тот факт, что сенатор Фаш все равно что мертв, и уповать на то, что Призрака удастся обезвредить, когда попытается он покинуть платформу. Ведь пока ударный отряд сумеет пробиться через бронедвери, пройдет немало времени...

Но Корбин не собирался сдавать и покорно ждать приближения смерти. Давным-давно он научился скрывать от сына свои мысли, иначе тот бы всегда знал, что на уме у отца. Быть может, это умение пригодится ему и сейчас, в противостоянии с Призраком.

Выбравшись в отсек, пол который покрывали грязные лужицы, Корбин спрятался за стеной, дождался, когда Призрак приблизится... а после швырнул на пол оголенный кабель. Молния пронзила тело Призрака, а опальный сенатор, не дожидаясь, когда противник его придет в себя, бросился прочь, понимая, что выиграл лишь несколько секунд... максимум минуту.

Добравшись до панели управления, он попытался было ввести команду закрытия бронедверей, но безрезультатно. "Что теперь?" - Корбин завертел головой, лихорадочно прикидывая, как ему поступить... и тут заметил машину SCV, стоящую в углу отсека. Быть может, ему и удастся осуществить задуманное, ведь некогда он дурачил сына - тот читал его ложные поверхностные мысли, не в силах познать глубинные...


Директор Бик и суперинтендант Ангелини взялись за дело всерьез, и спустила на Колина Фаша двух зерглингов. Улепетывая от тварей по пустынным коридорам Академии, мальчуган схоронился за дверью, вновь применив способность "тихого голоса". Твари, заурчав, повернули обратно...

"Снова "тихий голос", - покачал головой Бик, наблюдая за ходом испытания на мониторе, передавались на который изображения с установленных в коридоре камер наблюдения. - "Ты же телепат, Ангелини. Сделай что-нибудь". "Я не дам тебе выкрутиться так просто, малец", - согласно кивнул суперинтендант. - "Давай-ка поглядим, как ты справишься без своего "тихого голоса"!.."

Усилием воли Ангелини блокировал псионические способности Колина, и зерги вновь учуяли того. Проскользнув между зерглингами, мальчишка вновь устремился прочь.

Забившись под лестницу, он отчаянно пытался сказать преследующим чудовищам, что находится совсем не там, где они его ищут. И... сработало. Наблюдавшие за происходящим директор и суперинтендант констатировали, что потенциал ребенка куда выше самых смелых предположений, ведь только что он сумел "переместить" свой разум, создав своего рода астральную проекцию личности, дабы направить зерглингов по ложному следу. Никогда прежде управляющие Академией Призраков не видели подобного.


Максимально расширив восприятие, Призрак мчался по коридору. Он с легкостью улавливал обрывки лихорадочных мыслей жертвы - "Бур. SCV". Действительно, ступив в отсек, ассасин Доминиона узрел машину SCV, которая тщетно пыталась пробурить отверстие в стене.

Произведя несколько прицельных выстрелов, Призрак осознал, что кабина SCV пуста, а псионические эманации исходят из одного из контейнеров, стоящих у дальней стены. Действительно, схоронившись в герметичном контейнере, назначение которых они ранее обсуждали с чиновником Протектората, Корбин молился, чтобы бур успел завершить начатое...

Призрак навел винтовку на контейнер... и бур сумел-таки разрушить стену. Отсек оказался мгновенно разгерметизирован, и Призрак наряду с SCV и контейнерами оказался выброшен в открытый космос...

Вскоре контейнер с Корбином Фашем был захвачен судном для технологических операций и возвращен на борт орбитальной платформы. Лишь придя в себя, опальный сенатор разыскал управляющего, поинтересовался, собирается ли Протекторат реагировать на враждебные действия со стороны Доминиона.

"Нет", - покачал головой чиновник. - "На данном этапе последствия любых репрессивных мер слишком тяжело скажутся на Протекторате". "Значит, им это просто сойдет с рук?" - ярился Корбин. "Сожалею", - вздохнул управляющий. - "Вы... всего лишь один человек. Мы должны беспокоиться о целой планете и орбитальном городе над ней. Мы не заинтересованы в непосредственном столкновении с Доминионом. Мы удвоим вашу охрану".

"Что ж, с этого дня я хочу иметь собственное оружие", - сдался Корбин, и управляющий согласно кивнул. "Не могу поверить, что вам удалось уцелеть", - восхитился он. - "Призрак из Доминиона... Ваши шансы выжить были близки к нулю. Забавно, что Менгск отправил за вами Призрака, а? У Менгска всегда было неплохое чувство юмора. Он ублюдок, но определенно ирония ему не чужда".

"Я бы сказал, Менгск совершенно не способен шутить", - процедил Корбин, вновь возвращаясь мыслями к утраченному сыну. "Все зависит от точки зрения, а?" - невесело хмыкнул управляющий. "Вы же знаете, они собираются превратить моего сына в одно из этих созданий", - добавил сенатор. - "Его запросто могут отправить на подобное задание".


А на далекой Урсе суперинтендант Ангелини проводил Колина Фаша через программу коррекции памяти. Ненужные воспоминания о прошлом будут лишь мешать юному дарованию...

  1  2  3  4  5  6  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich