Demilich's

Хроника

1. Сага о Ллилгамине

Как это часто бывает, действие многих эпических саг начинается в каком-либо захолустном уголке Вселенной, и наша история не исключение.

Итак, перенесемся в империю, которую в далеком будущем нарекут королевством Ллилгамин, внешне ничем не выделяющееся из мириадов других таких же держав, разбросанных по известному Космическому Кольцу. Однако лишь внешне...

Правители города-государства Мирдала предлагали баснословное вознаграждение тем, кто сумеет покончить с обезумевшим демоном - Императором древнего государства Нараки, - и закрыть межпространственный рифт. Спустившись в лабиринт, где возникла брешь в реальности, искатели приключений вскоре повстречали молодого дворянина, представившегося Марфи и поведавшего, что спустился в сии позабытые пределы, дабы понять свое предназначение. Однако все спутники его погибли, и Марфи уже смирился с тем, что и сам сложит голову в лабиринте. Бормоча под нос что-то невразумительное, юноша исчез в тенях…

Вскоре обнаружили герои стража межпространственного подъемника – прорицателя разума, сразив которого, отыскали на теле монстра, золотой ключ, отмыкал который двери подъемника. Посредством оного искатели приключений могли перемещаться между различными этажами подземелья, где грани между миром смертным и Преисподней сливались воедино.

Великое множество монстров противостояли героям в сим обширнейшем подземелье; помимо чудовищ, встречали они и иных искателей приключений, заблудившихся в лабиринте. Так, отыскали герои и сопроводили в город лучника Ллойда, жреца Льюи, а также воителя Зигфрида, который разыскивал в подземелье артефакт, который, если верить легендам, обладает достаточным могуществом, чтобы изменить судьбу, уготованную миру.

Миновав подземное озеро, ступили герои в обиталище отшельника, атаковавшего визитеров, лишь стоило тем показаться на пороге его жилища. Однако когда престранный отшельник был повергнут, тело его обратилось в туман…

Достигнув темницы, находящейся глубоко под землею, искатели приключений вызволили из заточения монахиню Лайлу и самурая Коджироу… Продолжая исследование глубин, искатели приключений миновали обширный погост, где покоились древние герои Нараки, после чего схлестнулись со жрецом, оберегавшим покой усопших.

Этажи подземного комплекса продолжали сменяться, на смену привычным монстрам мира смертного пришли твари из иных пространств. Проведали герои, что где-то в глубинах лабиринта остается демон, призывающих иномировых чудовищ…

Миновав подземный город умбер халков, искатели приключений повстречали мужчину, поведавшего, что вторжение в сей мир не в интересах обитателя мира иного. Мужчина велел героям отыскать его Королеву, после чего исчез; заметили искатели приключений острые клыки во рту незнакомца – наверняка вампира.

Королеву Преисподней обнаружили они достаточно скоро, и та поведала смертным, что для победы понадобится им оружие, принадлежащее ее родному пространству. К счастью, в округе пребывало немало демонов, и, покончив с ними, обрели герои зачарованное оружие.

Сразив Королеву, искатели приключений продолжили путь к сердцу Нараки, ибо именно так именовались сии пределы погребенной в незапамятные времена державы. А после в противостоянии повергли и Императора Нараки, демона Адиса. «То, что высвободил я, достигнет поверхности», - прохрипел могучий демон, умирая, - «и станет то моим последним отмщением…»

Быть может, были те последние слова простым бахвальством, а, возможно, ожидают мир новые испытания…

***

Искатели приключений были призваны ко дворцу принцессой Монкармы – соседней с Мирдалом державы, которая поведала о том, что зло воспряло в близлежащем подземелье Горданас, расплодилась в котором всякая нечисть. И сейчас принцесса просила героев отыскать в потаенных пределах Посох Джермы, возрождающая магия которого послужит защите государства.

На поиски артефакта уже выступил отряд, ведомый лордом Джерардом и леди Майей, а после за ними устремились ветераны под началом мастера Феликса, дабы обеспечить поддержку в противостоянии монстрам, заполонившим Горданас.

К несчастью, в процессе исследования подземелья искатели приключений находили как мертвые тела имперских солдат, так и немногочисленных выживших. Похоже, монстры, в том числе огромный минотавр обратили солдат в бегство, вынудив рассеяться по подземным тоннелям. Минотавра герои сразили, после чего продолжили спуск в глубины.

На одном из этажей Горданаса обнаружили они лабораторию, в которой оперенный демон создавал монстров и нежить из пленных искателей приключений, наведывающихся в сии пределы.

После спустились герои в пещеры, пребывало в которых немало огромных монстров – троллей, гигантов, циклопов и умбер халков. Судя по всему, произошло здесь сражение между имперскими воителями и монстрами, и, судя по количеству мертвых тел солдат, устилающих каменный пол пещеры, последние одержали верх. На одном из трупов герои обнаружили Черную Сферу и записку: как следовало из текста, сему солдату Джерард поручил доставить артефакт, обнаруженный в занятой монстрами башне, в город, ведь когда забрал лорд сферу с собою, число чудовищ окрест ощутимо сократились. Наверняка сфера каким-то образом связана со скверной, распространившейся в Горданасе... Судя по всему, отряд, расправились с которым умбер халки, был отправлен Джерардом на поверхность, однако монстры покончили с воителями, в него входившими...

Монстры, а также загадочные черноризцы, занятые поисками Посоха Джермы, разорили и предали огню подземное обиталище гномов. Вождь племени сего народца поведал героям, что все началось, когда руины пронзила престранная башня, возникшая в одночасье, откуда и хлынули в Горданас демонические отродья и прочие твари.

В глубинах руин обнаружили искатели приключений тюремные камеры, а в них – мертвые тела членов отряда Джерарда. Последний, жизнь в котором едва теплилась, молил героев закончить начатое им...

В сердце подземного лабиринта обнаружили герои высокую Башню Фарсалиаса, и, ступив в оную и поднявшись на верхний этаж оной, сразили чернокнижника Карлайла, на теле которого означилась Белая Сфера.

Белая и Черная Сферы оказались артефактами, отворяющими пребывающими в башне врата в потаенные пределы Горданаса, где могучий Цербер охранял портал в Преисподнюю. Покончив с тварью и ступив в оный, герои разыскали в сердце лабиринта могущественного демона, похитившего Посох Джермы... В противостоянии демон и миньоны его оказались сражены, а искатели приключений вернули сокровенную реликвию принцессе Монкармы. Та благодарила воителей, ведь одержали те верх над демоном, покончившим с прежним Императором, запечатали врата Преисподней и преподнесли ей Посох Джермы. Заверяла принцесса, что награда, ожидающая героев за свершения сии, окажется достойна!..

***

Минуло десятилетие...

Из-за грехов прежнего Императора, Алека Фал Мирдала, держава продолжала терять земли, и города-государства возникали на землях некогда могучей Империи... Но смутное время завершилось со смертью принцессы Ллилги.

Прошло еще несколько несколько месяцев, и собрались в столице Империи доблестные искатели приключений, дабы спасти гибнушую державу в сии непростые времена, когда случилось Затмение и алая луна взирала на мир подобно кровавому оку... В тронном зале приветствовал героев герцог Марфи, советник прежнего сюзерена. «Как вы, возможно, уже знаете, принцесса Гнильда исчезла с важнейшими документами, говорится в которых о том, как возможно вызволить силы зла», - молвил герцог. – «А после исчез и архигерцог Роммель. Мы полагаем, что он стремится освободить зло и надеется заполучить документы!»

Герцог велел героям прочесать сопредельные с городом земли и покончить с Роммелем, если встретится тот у них на пути. Конечно, если отыщут они и принцессу, то будут щедро вознаграждены.

Покинув город, искатели приключений спустились в Грот Изгнанных, где 10 лет назад пребывал рудник, трудились в котором заключенные головорезы и воры. Осторожно обходя шахты, использовавшиеся прежде для подъема минералов из глубин, герои миновали пустующие ныне помещение стражи, а также камеры, где содержались пленные. Сейчас все вокруг покрывал толстый слой пыли, и лишь немногочисленные монстры сновали по коридорам и помещениям грота.

В глубинных пределах рудника все его оставались беглые головорезы, объединенные самопровозглашенным Пещерным Королем, Юдой. Покончив со свитой лиходея, герои допросили того с пристрастием, и признался Юда, что прежде принцесса Гнильда содержалась здесь, в руднике, ибо таков был приказ Роммеля, однако после оказалась перевезена... куда-то...

Покинув рудник, искатели приключений ступили в Сад Чистилища – так именовались древние имперские погребальные земли. На верхнем уровне огромного мавзолея пребывали склепы простолюдинов, ниже – дворян, а в глубинах – правителей. Исследуя склепы, схлестнулись герои с призраком палача Ганоссы, и тот, признавая поражение, передал противникам Могильный Амулет. Оный искатели приключений вручили означившемуся здесь, на погребальных землях, господину Фаусту, представившемуся хранителем мавзолеев.

Наконец, спустились они в глубинные захоронения, где были погребены прежние правители Империи. Миновав гробницы Императора Алека Фал Мирдала и Императрицы Хильдегарды Фал Мирдал, остановились у склепа их дочери, причисленной к лику святых принцессы Ллилги Фал Мирдал. 10 лет назад бесчинства творились в Империи, и ради претворения в жизнь собственных амбиций Император пожертвовал жизнями многих подданных, и так и не раскаялся в содеянном. Дабы искупить грехи отца, Ллилга покончила с собой, и смерть ее заставила мирян многое переосмыслить, узреть путь к новому грядущему. К изумлению своему, ощутили герои присутствие духа принцессы Ллилги...

Углубляясь в Сад Чистилища, миновали искатели приключений гробницы иных правителей и знаковых фигур, сыгравших ключевые роли в становлении державы: Отца-основателя – Артура Ранс Квисинарта, Святой Матери – Эсны Ранс Квисинарт, Короля Мечей – Мурамасы Рея... В сердце погребальных земель предстала героям призрачная сущность, изрекшая: «Я – великий Император! Мир снова будет моим!»

В противостоянии сразили герои воплощение сущности прежнего Императора, Алека Фал Мирдала, и тот, объявив, что принцессы в Саду Чистилища нет, предрек, что замыслы его все равно воплотятся в жизнь, и заточенное некогда зло непременно обретет свободу.

...Третьим подземельем, кое навестили герои в поисках исчезнувшей принцессы, стало Драконье Логово. И вновь повстречали они господина Фауста – одетого с иголочки и не обращающего ни малейшего внимания на рыщущих окрест монстров. Фауст буднично приветствовал искателей приключений, предупредив, что ныне местная фауна весьма опасна, а Королева Фей и Король Зверей нападают на всех чужаков, дерзнувших заявиться в их владения. Где-то здесь, согласно легендам, находится Драконий Источник, воды которого исцеляют все недуги и врачуют раны...

А вскоре путь искателям приключений преградили двое: Королева Фей – ужасающее восьминогое создание, помесь женщины и паучихи, и Король Зверей – гибрид мужчины и льва. Они атаковали героев, но, потерпев поражение, признали силу противников, передали им волшебный ключ, открывающий любые двери в сем подземелье.

В глубинах оного обнаружили искатели приключений Драконье Озеро, где предстала им предвечная драконица, Л’кбрет. «Я знаменую становление и гибель миров», - изрекла она. – «Я – это вы, а вы – это я. Но предмет ваших поисков не здесь. Посмотрите же на небо! Следующее полнолуние ознаменует катаклизм. Поспешите же, чтобы избежать гибели!»

Искатели приключений вернулись в замок Мирдал, где обратился к ним разъяренный герцог Марфи. «Пока вы прочесывали окрестные подземелья да лабиринты, этот презренный Роммель пробудил зло, которое оставалось в заточении в подземельях замка Мирдал на протяжении последних 10 лет!» - лютовал дворянин. – «Кроме того, мой сын, Марфи Младший возглавил отряд стражи, устремившийся в подземелье, дабы противостоять злу! Спасите же его!»

Они миновали пустующие этажи замка, где прежде держали оборону солдаты... и с удивлением вновь лицезрели господина Фауста. «Вы, добровольцы, приндалежите к третьей линии защиты», - сварливо заметил ученый муж. – «Вам надлежит отбросить зло и удержать замок». Кто же этот человек, столь часто встречающийся на пути героев, столь невозмутимо чувствующий себя даже в сердце кишащих монстрами подземелий?

Имперские стражи оказались наголову разгромлены монстрами Преисподней, вырвавшимися из глубин замка, где вновь открылся запечатанный прежде портал в сие измерение. В глубинах подземелья, на островке в центре Озера Крови, зрели искатели приключений темницу, покоилось в которой истлевшее тело Королевы Преисподней... Пред героями возник дух могучего демона, Кизард, и узнав, что стремятся те достигнуть замка, лежащего за порталом, велел разыскать окрест демона Сайфера.

Последний означился неподалеку, указал искателям приключений путь к замку, коий занимал прежде демон Адис. Здесь, в подземных глубинах, с изумлением лицезрели герои покинутую лабораторию Фауста, заполненную книгами и престранным оборудованием. Фолианты, означившиеся в лаборатории, повествовали о криптоанализе, об исследовании феномена Затмения и контроле над ним, о природе демона Адиса, а также о возможности перемещения душ из одного тела в другое, об извлечении и использовании могущества душ в собственных целях. Каждая из этих книг была написана самим Фаустом!.. Обнаружили герои и три книги, все страницы которых были вырваны, остались лишь обложки, значилось на которых: «Перемещение души подопытного Роммеля», «Перемещение души подопытной Гнильды», а также «Разделение личности подопытного Фауста»... Может ли оказаться, что за вторжением демонов, а также исчезновением принцессы и архигерцога стоит никто иной, как этот ученый, алчущий поистине божественного могущества?..

Близ тронного замка лицезрели герои воина, двигался который, морщась от боли. Тот оказался Роммелем, признался, что темная магия нанесла ему тяжелые увечья... ровно как и принцессе Гнильде. Злая волшба обратила несчастную в ужасающее создание, и спасти ее уже невозможно. Архигерцог молил искателей приключений прервать страдания Гнильды, пока не ступила та в мир и не претворила в жизнь замыслы того, кто обрек ее на столь страшное существование, заставив снять печать с врат в Преисподнюю.

В тронном зале, окруженную кольцом черного пламя, наблюдатели герои Гнильду... но ныне чело той венчали рога, глаза полыхали алым, а за спиной виднелись две пары крыльев – ангельские и демонические. Обезумевшая, принцесса вещала о созидании и разрушении, о Затмении, ознаменовавшем ее преображение... Душа Ллилги, все это время пребывавшая с искателями приключений, пробудилось... и черное пламя отступило. Воспользовавшись возможностью, герои сразили Гнильду, и тело той вспыхнуло, обратилось в прах. После чего в зале возникла сияющая сфера, поглотившая оный, и, погаснув, преобразившаяся в камень. Знали герои, что заключает реликвия в себе душу принцессы Гнильды. «Теперь я вместе с Ллилгой», - прозвучал в разумах их тихий голос. – «Мой дух может нести как созидание, так и разрушение. Он обладает великой силой. Но теперь я желаю лишь познать покой посмертия...»

Искатели приключений вернулись в город; Затмение прекратилось, и ныне бледный лик луны виднелся в ночных небесах. Верили миряне, что за их державой надзирают ныне с небес души двух принцесс...

Во дворце героев приветствовал Роммель; герцога Марфи нигде не было видно, ровно как и его незадачливого отпрыска, наверняка сложившего голову в замковых подземельях.

Понимая, что смертным обладать столь могущественным артефактом, заключающем в себе душу Гнильды, не следует, герои передали камень драконице Л’кбрет, а та открыла им местонахождение мистического храма богов, обиталища демонов. В сих позабытых пределах означился истинный Фауст – ученый, посвятивший себя изучению душ и бессмертия. Создав немало подобий себя, дабы скрыться от недоброжелателей, ныне он, лишившись части личности, был весьма рассеян и страдал провалами в памяти. Фауст помнил о совершении ошибки в некоем грандиозном эксперименте, которая чуть было не привела к гибели мира...

В центральной зале храма богов искатели приключений схлестнулись с демонессой Лилит, и, повергнув ее, устранили последнюю из угроз Империи...


...Пройдут века, но память о принцессах сохранится в преданиях. Так, державу нарекут Ллилгамином – в честь принцессы Ллилги, а Гнильду станут почитать как добрый дух, вечно надзирающий за благоденствием государства и ограждающий его от бед...

***

Как гласит древняя легенда Ллилгамина, на заре времен некий архимаг сумел открыть портал в иной план бытия, откуда в Ллилгамин пришли боги. То было время, когда сотрясалась сама земная твердь и небо переливалось всеми мыслимыми красками. Но на рассвете следующего дня громоподобный голос произнес некие слова и все в мире замерло. А портал исчез. Кто или что изгнало богов - неизвестно. Прошло много времени, пока нашлись храбрецы, осмелившиеся спуститься в долину, где резвились боги, дабы выяснить, что же на самом деле произошло. В тумане, заполнившим долину, они разглядели очертания огромного храма, возникшего ниоткуда. В центре его стояла статуя, на шее которой висел Амулет, излучавший такую мощную магическую энергию, что никто не мог смотреть на него слишком долго.

О природе Амулета вот уже три тысячелетия спорили ученые этого мира. Многие из них полагали, что с помощью его и был открыт портал, и что можно снова повторить это деяние, вернув богов в Ллилгамин. Иные говорили, что это слишком могущественный артефакт, чтобы быть созданным в этом мире, и, вероятно, он оставлен богами во время их ухода. И тогда силы Амулета должны превышать силы самих богов! И эти ученые предупреждали, что сам храм, статуя и Амулет были помещены в долину как раз затем, чтобы воспрепятствовать возвращению богов. Однако их теория была слишком богохульна, чтобы быть принятой за истину.

В течение столетий многие воры и маги пытались пробиться к Амулету, но все их попытки завладеть реликвией провалились.

И вот в один из периодов истории миру явился колдун по имени Вердна, приверженец Зла, которого весьма заинтересовали легенды и слухи о таинственном артефакте. Однако он не желал рисковать и появляться в храме, не подготовившись как следует, и, к его раздражению, никто не знал, какого рода должны быть эти приготовления и почему все предыдущие попытки завладеть Амулетом провалились.

Однажды Вердна набрел на бродячего торговца-антиквара. Среди фальшивок, которые последний выдавал за истинные реликвии, колдун обнаружил пергаментный свиток, весьма заинтересовавший его. Торговец убеждал колдуна, что свитку не менее тысячи лет и никто даже не прикасался к сургучной печати, скрепляющей его. Заплатив за свиток 80 золотых монет, Вердна отправился в свое жилище.

Попытавшись сломать печать, он обнаружил, что она еле крепится к свитку - стало быть, он уже не первый, кому антиквар показывал древний пергамент. Отметив на будущее, что не помешает вызвать демона для убийства тогровца, Вердна погрузился в чтение. Свиток и вправду выглядел весьма древним и, помимо того, слова в нем еле виднелись на пергаменте. Несколько минут понадобилось Вердне, чтобы заклинанием восстановить их, и после этого год ушел у него на то, чтобы перевести изложенное в свтике.

И - о чудо! - оказалось, что свиток написан учеником архимага, открывшего портал в мир богов. Разум ученика был практически начисто выжжен увиденным в ту ночь, и поэтому сообщение на пергаменте состояло из обрывков предложений, которые оказалось весьма тяжело связать воедино. В тексте все повторялись упоминания о сияющем глазе бога и Вердна решил, что здесь имеется в виду Амулет. Затем шел несвязный слог о потере учеником некой Мифриловой Перчатки, доверенной ему на хранение, и мольбы о прощении. Последние строки свитка содержали ужасные пророчества и страхи ученика за свою собственную душу, которую ожидают вечные мучения.

Вердна исполнился надеждой: если он сможет четко следовать тем зацепкам, что указаны в свитке, то, вполне возможно, сможет получить в свои руки могущество Амулета. В порыве внезапного великодушия, он решил пощадить антиквара и не отправлять душу того в Преисподнюю. Поняв из свитка, что Амулет можно держать в руках, лишь если на них надеты Мифриловые Перчатки, Вердна отправил своих слуг на их поиски.

После долгих месяцев отсутствия они смогли разыскать лишь одну Перчатку. В благодарность за находку Вердна казнил лишь половину из них.

И теперь он отправился в туманную долину. Но некто опередил его всего лишь на несколько часов и выкрал Амулет из храма! Потрясение было столь велико, что колдун едва не лишился чувств, но, взяв себя в руки, осмотрелся и заметил свежие следы в пыли, покрывающие храмовый пол. Вернувшись в свою башню, Вердна достал магическое зеркало и потребовал показать ему, что же произошло в долине. И он увидел, как четыре человека в черных ризах вошли в храм, но покинули его лишь трое (Что же случилось с четвертым? Вердна не видел его тела, находясь внутри). Один из людей нес что-то в вытянутой руке. Присмотревшись, Вердна заметил сине-серую перчатку на этой руке... и в следующую минуту магическое зеркало разлетелось на тысячу осколков, не устояв перед яростью колдуна. У человека была вторая Мифриловая Перчатка! Теперь Вердна понял, почему свиток не был скреплен сургучом... старый прохвост-антиквар снимал с него копии!

Колдун вызвал двух своих любимых демонов и послал их нанести визит вежливости душе обреченного торговца. Вскоре они вернулись, "заставив" душу говорить. От последней Вернда узнал, что всего было сделано пять копий свитка, но торговцу удалось продать лишь одну из них. И покупателем оказался никто иной, как Требор - Безумный Владыка Ллилгамина, помешавшийся на жажде абсолютной власти и могущества.

Отправив демонов отвлечь стражу Требора, Вердна с помощью телепортирующего заклинания перенесся в его замок, а затем наложил паралич на всех, находившихся в этот момент в тронном зале. Подойдя к застывшему Владыке, он заметил Мифриловую Перчатку на его руке, из-под которой выбивалось ярчайшее сияние. Аккуратно Вердна надел на руку свою Перчатку и вытащил Амулет из рук Требора, а затем, призвав своих демонов, телепортировался за пределы замка.

Итак, вожделенный Амулет был у него в руках. Помыслы о вселенской власти и божественном могуществе захлестнули колдуна. Но перво-наперво следовало подыскать себе новый дом, подходящий для "без пяти минут бога". Вердне была не чужда ирония и он надумал выстроить себе десятиуровневый лабиринт прямо под замком Требора.

На следующий день он приступил к чтению соответствующего заклинания. И все шло гладко, пока Вердна не решил почерпнуть капельку силы Амулета, необходимой для завершения двеомера. Но из Артефакта вырвалось такое количество чистой энергии, что вполне могло испопелить заклинателя на месте. Последнего от неминуемой смерти спас лишь волшебный щит, который он всегда выставлял перед использованием опасных или непредвиденных заклятий.

Но колдун добился своего - земля под замком была расплавлена, обуглена и скручена, образуя причудливые коридоры. Когда все наконец остыло, Вердна понял, что получил именно то, что хотел - десятиуровневый лабиринт, хотя тот вышел намного масштабнее, чем предвиделось. Он решил немедленно переселиться туда, так как заклинание в довершение ко всему практически уничтожило его башню.

Окопавшись на нижнем уровне подземных катакомб, Вердна поклялся никогда больше не использовать силу Амулета, пока досконально не изучит природу артефакта.


События последних дней окончательно свели с ума Требора. Он стал опасаться каждого шороха и окружил себя отрядом Элитной Стражи, поклявшись во что бы то ни стало вернуть Амулет, и в этом он видел смысл своего существования.

Однако Требор был известен как человек, одним камнем убивающий двух птиц. Он распустил слух, что лабиринт под городом - это построенные по его приказу Испытательные Земли для тренировки кандидатов в Элитную Стражу. Владыка полагал, что выжившие в лабиринте герои послужат отличными телохранителями, а если они по пути еще и отыщут Амулет - ну что ж, это будет только приветствоваться.


С тех пор прошло пять лет. Многие искатели приключений пытались спуститься вглубь "Испытательных Земель" Требора, но дальше покорения нескольких первых четырех уровней дело ни у кого не доходило. Героям препятствовали многочисленные ловушки и монстры, которыми Вердна щердо населил свой лабиринт, дабы чувствовать себя в относительной безопасности.

Последний же до сих пор бился над загадкой Амулета. За прошедшие годы он открыл лишь несколько мизерных тайн, таких как причина необходимости Мифриловой Перчатки. Однажды, занимаясь исследованиями, он попросил одного из своих слуг достать Амулет из стеклянного сосуда, где тот хранился, и принести ему. Но как только слуга взял Амулет в руки, как тут же испарился. После этого случая Вердна всегда носил Перчатку с собой, дабы избежать повторения случившегося.


По многочисленным извивам подземных коридоров в недра земли спускались шестеро - очередные кандидаты в Элитную Стражу Требора. Но от остальных героев, потерпевших неудачу на этой стези, этих отличала бросающаяся в глаза разношерстность их отряда - Сезмар, самурай; Сара, жрица; Хауквинд, ниндзя; Морадин, вор; Просперо, волшебник; и Так, епископ. Лишь упомянутое выше разнообразие профессий героев и позволило им не только выжить в дьявольском лабиринте, но преуспеть, набраться опыта и превратиться в закаленных битвами ветеранов, встреча с которыми не сулила подземным обитателям ничего хорошего.


Это случилось, когда Вердна сидел у себя в пещере и беседовал с забредшим на чашечку чая вампиром-лордом. Неожиданно дверь распахнулась... нет, не распахнулась - она была напрочь сорвана с петель и отброшена в сторону, а вслед за ней в комнату влетела группа искателей приключений. Заметив опешившего от подобной наглости Вердну, герои испустили боевой клич и дико вращая глазами рванулись к колдуну. Последний довольно быстро очухался, но было уже поздно. Единственным заклинанием уничтожив вампира-лорда, герои добрались и до колдуна...

Смертельно раненый, Вердна сполз на пол и последним, что он видел видел в этой жизни, был Амулет, болтающийся на окровавленном лезвии меча, поразившего его.

Однако герои не смогли уничтожить тело Вердны, даже после смерти защищенное сильнейшими заклинаниями, и поэтому ограничились тем, что замуровали его в недрах земли.

***

Прошло несколько лет. Безумный Владыка покончил жизнь самоубийством в результате попытки использовать ресурсы Амулета, который лишил его остатков разума. Сам же артефакт был возвращен в храм. Герои, выжившие в подземном лабиринте, до сих пор исправно несли службу в рядах Элитной Стражи, выступая в качестве телохранителей членов королевской семьи Ллилгамина.

Что и говорить, жизнь в королевстве нельзя было назвать легкой, ибо оно представляло собой один из небольших островков цивилизации в огромном и порой враждебном мире, хранившим в себе еще немалое количество тайн.

Для защиты Ллилгамина верой и правдой служил Посох Гнильды - артефакт, подаренный людям самой богиней, и создававший волшебное силовое поле, что окружало королевство и было непроницаемо для физических и магических атак. Те, кто приближался к нему с добрыми намерениями, мог вполне свободно пройти сквозь поле и даже не заметить его, в то время как слугам зла доступ был полностью закрыт. Мудрецы считали, что это идеальная защита, но они не учли одного... воздействие магии Посоха не распространялась на жителей самого Ллилгамина.

И в один прекрасный день на сцене появился некто Давальпус - житель королевства, продавший душу темным лордам. Никто не ожидал столь подлого предательства, и это позволило Давальпусу практически беспрепятственно расправиться с членами королевской семьи. В его дальнейшие планы входила нейтрализация силы Посоха, что позволит темным лордам бросить свои армии на Ллилгамин. А после окончательной победы Тьмы, он, Давальпус, станет новым правителем королевства и отстроит его заново... по-своему.

Однако на пути предателя встали единственные оставшиеся в живых представители правящей династии - принц Алавик и принцесса Маргда. Они знали, что существует лишь один способ остановить Давальпуса. Алавик облачился в древние доспехи великого воина, известного по преданиям как "Алмазный Рыцарь", и, держа в руке Посох Гнильды, бросил вызов предателю. Эпическая битва разгорелась в замке Ллилгамина, что повергла в прах сие величественное строение. Давальпус пал, но перед кончиной успел произнести слова последнего заклинания, что перенесло Алавика вместе с Посохом в иное измерение.

Итак, пусть ценой собственной жизни, но все же Давальпус добился своего - открыл темным силам путь в Ллилгамин. Последние не замедлили воспользоваться своим шансом и атаковали королевство. Пока у людей еще были силы и средства, чтобы держать достойную оборону, но это не может продолжаться долго - через несколько лет ресурсы Ллилгамина истощатся, что приведет к неминуемому падению.

Королевской династии более не существовало, и чтобы не дать королевству впасть в пучину анархии, был немедленно сформирован Совет, куда входили величайшие волшебники и мудрецы этих земель. Они-то и призвали на помощь героев Испытательных Земель и попросили их изыскать способ для возвращения Посоха.

И герои отправились в храм Гнильды, где денно и нощно молились божеству. Последняя смилостивилась и явила им свой лик, но лишь затем, чтобы сообщить, что королевство, утеряв артефакт, лишилось ее благословения и должно снова проявить себя достойным владения великой реликвией. Герои действовали как представители всего Ллилгамина и поэтому Гнильда приказала им в качестве испытания разыскать доспехи "Алмазного Рыцаря", находящиеся в подземелье, возведенном под ее храмом.

Как они там оказались?.. И что сталось с Алавиком?.. Для простых смертных это навсегда осталось тайной...

Но герои Элитной Стражи преуспели и здесь и смогли собрать воедино все части легендарных доспехов. Явив их божеству, они тем самым заслужили прощение для всех жителей Ллилгамина. Гнильда вернула людям свой Посох и магический щит был восстановлен.

***

С тех пор сменилось целое поколение. Мир и процветание снизошли на королевство. Под защитой Посоха Гнильды королевство Ллилгамин сочетало в себе всю прелесть света, куда нет пути тьме и войнам, что она несет с собой. Однако в последнее время покой страны оказался нарушен, но не кровавым конфликтом, а природными катаклизмами. Годы продолжались землетрясения, внезапные изменения климата и ужасные бури. Но большинство жителей попросту игнорировало эти явления и не придавало им сколько-нибудь значимого смысла.

Но когда спокойные моря, окружавшие остров Амброзию, внезапно поднялись и поглотили его, никто не мог выжидать далее. Приливные волны уничтожили все города на острове, оставив после них лишь торчащие из воды шпили. Вскоре и Ллилгамин тряхнуло могучим подземным толчком, что напрочь разрушил храм Гнильды. Соседние вулканы пробудились от своего векового сна. По стране бродили самозванные пророки, кричавшие о гневе богов. Астрологи предупреждали о направляющихся к планете кометах, которые попросту уничтожат ее. Жрецы древних религий видели корень бед в смерти Великой Земной Змеи и, как следствие, ожидали скорого конца света.

Мудрецы же наняли молодых искателей приключений, детей тех самых незабвенных героев Элитной Стражи, дабы те попытались докопаться до истины. Как и перед их именитыми предками, перед новым поколением стояла задача спасения всего Ллилгамина. Совет мудрецов и волшебников королевства единогласно пришел к соглашению, что лишь одна реликвия может открыть им источник буйства природы - мистическая Сфера Эритина, давным-давно забранная у людей драконицей Л'кбрет. Последняя являлась одной из пяти отпрысков Земной Змеи и посвятила свою жизнь поддержанию баланса в мире. Она считала, что если оставить Сферу в руках людей, это может нарушить равновесие, и поэтому забрала реликвию в свое горное логово, призвав на защиту силы как добра, так и зла.

И молодые герои Ллилгамина отправились в путь. Изощренные ловушки и безжалостные чудовища попортили им немало крови в процессе блужданий по замку Л'кбрет. Достигнув драконицы, герои сумели доказать ей, что в своих поступках строго придерживаются нейтралитета между добром и злом, после чего умиленная рептилия пропустила их в свою сокровищницу, где и обнаружилась Сфера.

Герои вернули ее мудрецам Ллилгамина и те в течение долгих лет, что последовали за этим, пытались раскрыть тайны сего артефакта. А природные катаклизмы случались все чаще и чаще...

***

Глубоко в недрах земли под замком Ллилгамина уже несколько столетий хранилось в каменной гробнице нетленное тело Вердны. И вот однажды дух последнего сумел покинуть Преисподнюю и вернуться в смертный план бытия затем, чтобы возродиться вновь.

Поднявшись с каменной плиты, Вердна сразу припомнил все обстоятельства своей смерти и в приступе ярости поклялся страшно отомстить всем жителям Ллилгамина. Вызвав с помощью магической пентраграммы монстров для своей защиты, он отправился в далекий путь к поверхности, к миру под солнцем... к Ллилгамину!

Однако вскоре колдун обнаружил, что созданный им лабиринт уже не тот, что прежде - все хитроумные ловушки, что он некогда возводил, все монстры, которыми он населил свою вотчину - все обратилось против него самого! И в довершение всех неприятностей колдуну пришлось столкнуться с неупокоенным духом Требора, который и после смерти разыскивал своего величайшего врага. Но не смотря ни на что, Вердну влекла вперед одна единственная цель - Амулет, обладние коим стало для него смыслом всей жизни.

В процессе блуждания по мрачным коридорам лабиринта Вердна заново осмыслил многие свои поступки. В частности он задумался о причинах своей ненависти к жителям королевства и, не найдя ответа на этот вопрос в своей душе, решил, что чересчур поддается эмоциям, а это недопустимо при следовании по такому опасному жизненному пути.

Через несколько месяцев на поверхность у замка Ллилгамина выбрался совсем иной человек, нежели тот, что ослепленный местью начинал свой подъем из недр планеты. И этот Вердна решил попытаться приспособиться к жизни в социуме, ибо по прошествии нескольких столетий, проведенных в Преисподней, где он вдоволь насмотрелся на всяческие демонические и дьявольские рожи, необходимость простого человеческого общения стала именно тем, к чему он сейчас стремился. Однако человек не может полностью изменить свою сущность, и Вердна не был исключением; первоочередная цель его осталась прежней - вернуть Амулет и открыть его тайны.

В Ллилгамине Вердна узнал, что храм в туманной долине уже давно не пустует, теперь там прочно обосновалась группа жрецов, поклоняющаяся Светлому Канту - божеству, статуя которого до сих пор украшает внутреннее помещение. Люди поговаривали, что посредством этой статуи смертный может общаться напрямую с богом.

И вот Вердна прибыл в храм, но путь колдуну преградил Лорд Хауквинд - герой, нанесший ему смертельный удар столь много лет назад. Оказывается, в королевстве брали во внимание возможность возрождения Вердны и поэтому жрецы хранили в добром здравии могучего героя, единственного, кому по силам было вторично уничтожить колдуна. Однако они недооценили последнего - вместо того, чтобы слепо броситься в атаку, Вердна напустил на Хауквинда своего карликового монстра, вызванного с помощью пентаграммы, и тот отыскал щелочку в непроницаемой броне Лорда, куда и нанес удар, оказавшийся летальным.

Перешагнув через труп, Вердна прошел мимо опешивших жрецов во внутренние покои храма. И первое, что бросилось ему в глаза - Амулет, как и прежде покоящийся на цепочке на шее огромной статуи. Все остальное отошло на второй план... Колдун медленно вытащил из складок своей робы Мифриловую Перчатку и надел ее на руку.

И в этот момент статуя заговорила неземным голосом, пафосно приказав Вердне оставить свои жалкие попытки завладеть тем, что ему никогда не принадлежало. Отдернув руку, колдун несколько секунд обдумывал услышанное. Что-то было не так, ему чудилась фальш... и, собрав волю к кулак, он нанес сильнейший магический удар, что расколол статую на куски.

Из-под обломков выполз маленький жрец. Оказывается, за статуей скрывался хитроумный механизм, созданный священнослужителями, что позволял им создавать иллюзию одушевления скульптуры божества и тем самым навязывать людям свою лживую религию. В прошлой жизни Вердна наверняка камня на камне не оставил бы от храма, дабы наказать презренных жрецов, попытавшихся обвести его вокруг пальца, то теперь он лишь грустно усмехнулся, положил Амулет в карман робы, повернулся и ушел...

С тех пор его никогда больше не видели в Ллилгамине.

***

Орда монстров атаковали далекие восточные земли континента. Казалось, уничтожение цивилизации оного неизбежно, когда миру явился доблестный герой, снизошедший с Небес. В одиночку противостоял он монстрам, сразив их предводителя, и твари, устрашившись, укрылись в земных недрах. После чего герой оградил с помощью трех священных реликвий восточные земли защитным куполом...

Минули годы... когда искатели приключений, выступившие из Замка Алого Лотоса, устремились в позабытые башни в поисках славы и сокровищ.

Ступили они в Башню Безмятежности, боле походящую на укрепленную крепость. Внутри не было никаких украшений – ни на полу, ни на стенах, - и отражало отсутствие всякого убранства принципы обитателей башни, входящих в монашеский орден и чужаков не приветствующих.

Исследуя башню, повстречали герои юношу, представившегося Байрасом, наследником сей твердыни. «Хоть я и наследник, в жилах моих не течет кровь сёгуна», - с горечью признался тот. – «И я никогда не видел своего отца». Сейчас Байрас занимался оружейным делом, ковал катаны для своих воинов.

Поднявшись на третий этаж башни, искатели приключений испытали ужас, причин которого не понимали, а вскоре взорам им предстал невысокий монах. «Далеко вы поднялись», - покачал головой он, - «наверное, и сражались немало. Но вы все еще зелены». С этими словами монах дернул за веревку, свисающую с потолка, и под ногами опешивших героев открылся люк.

...В себя пришли они в подвалах Башни Безмятежности... где лицезрели призрачную женскую фигуру, лишенную лица! Тишину подземелья нарушали лишь тихие всхлипывания призрака.

Разыскав выход из казематов и вновь поднявшись на вершину башни, герои заглянули в гарем сёгуна, где предстала им девушка, Рама Гозен, заявившая, что ожидала появления искателей приключений, которые положат конец установленным здесь порядкам. «Разве вы не осознали, что бедствия царят на земле?» - молвила она. – «И они – предвестие новой эпохи. А становление оной требует пришествия тех, кто уничтожит эпоху прежнюю, а также их жертв. Интересно, какая же роль отведена вам?»

Неподалеку означился и набольший монашеского ордена, сёгун Гайрус, признавшийся, что по вине лорда Вессела не может покинуть башню. Сразив воителя, герои проследовали во внутреннее святилище твердыни, где покоился на алтаре один из трех священных артефактов – Меч Разрушения. Оный искатели приключений доставили в Замок Алого Лотоса.

...После чего герои устремились к Башне Ведьмовства, царило в белокаменных стенах оной запустение. Похоже, здесь произошло жестокое сражение, ибо окрест виднелись следы от оружия, магических взрывов, а также пятна крови – напоминание о прошлом среди пустоты и забвения. Лишь феи, огры да прочие волшебные создания выступали ныне хозяевами башни.

В подземельях башни сразили герои Фей-Лин, назвавшуюся Королевой Пустоты, а, начав восхождение к вершине, лицезрели разумное злобное древо, сжимающее в ветвях несчастную фею. Древо искатели приключений сразили, и, прихватив с собою дровишек, продолжили путь. Позже древесина пригодилась им, дабы разжечь жаровню да разогнать насекомых, столь густо усеивающих одну из стен, что закрывали собою дверь.

Несмотря на то, что мертвые тела защитников башни устилали каменный пол, похоже, до сокровенной реликвии они не добрались. Проследовав в тронный зал, герои лицезрели невысокого старика, а рядом с ним – девочку; за спинами обоих виднелись крылья – наверняка феи. «Я – Генмо, старейшина этой башни», - с неожиданной теплотой в голосе обратился к искателям приключений старик, – «и страж Света». Старик не стал возражать, чтобы герои забрали с собой реликвию, находящуюся в стенах башни, но предупредил, что изъятие всех трех артефактов и башен повлечет за собой гибель цивилизации. Зловещее пророчество... но сейчас герои были озабочены тем, чтобы не позволить монстрам и их пособникам заполучить реликвии для собственных темных целей.

На алтаре в следующем помещении покоился Плащ Духов, который герои не замедлили забрать, дабы не достался он рыщущим окрест демонопоклонникам.

...Наконец, искатели приключений устремились в Башню Духов – захоронение, обитали ныне в стенах которого неупокоенные духи да богомерзкая нежить. И здесь повсюду виднелись следы недавних сражений... верный знак того, что монстры разыскивают священную реликвию.

В подземельях башни у алтаря, посвященного некоему темному божеству, лизезрели герои некроманта, ответственного за подъятие нежити. Назвавшись Бессмертным Лордом, он атаковал визитеров... но был сражен ими. Проследовав в следующее помещение, те обнаружили алтарь, возлежал на котором магический гримуар – третья из священных реликвий. Но стоило героям взять Книгу Мертвых, иначе рекомую Темным Писанием, как Бессмертный Лорд вновь предстал им, на этот раз – в своей истинной личине лича.

Искатели приключений преподнесли три священных реликвии правителю Замка Алого Лотоса, и тот повел за собою воинство оного в атаку на силы разоряющих замки монстров и демонопоклонников. Армии одержала верх в противостоянии, однако оное все же завершилось трагедией: один из выживших культистов, выступавших советником правителя, похитил последнего, дабы кровью его развеять чары, наложенные на древнюю пещеру к северо-востоку от замка, в глубинах которой с давних времен оставался заточен могущественный демон.

Прознав о случившемся, герои поспешили к каверне, спустились в потаенные глубины, находился в которых портал, ведущий в Преисподнюю. Переместившись в сие пространство, искатели приключений лицезрели преотвратного демона, походящего на гигантскую слизкую гусеницу. Но путь героям преградил предавший правителя Замка Алого Лотоса советник, возвестив, что опоздали они, и пробуждение нового Принца Разрушения вот-вот свершится! «Как долго я мечтал об этом», - говорил он. – «Предыдущий Принц был уничтожен воином, спустившимся с Небес. Кровь сего небожителя течет в жилах молодого лорда, потому я и воспользовался ею для проведения ритуала. И вы, чернь, станете первой добычей Принца Разрушения». Неожиданно он осекся, с изумлением глядя на демона и бормоча что-то о том, что кровь оказалась совершенно обычной.

Демон изрыгнул ядовитую слюну, обратившую культиста в лужицу слизи, после чего атаковал героев. Те сумели прикончить сие порождение, и от тела твари отделилась сияющая сфера, внутри которой была заметна человеческая фигура. Да это же похищенный культистом правитель! Сфера надежно защищала его, и герои, как не старались, так и не сумели вызволить своего монарха. Тот же, заметив подданных, велел им поднять с земли находящуюся в сем же чертоге королевскую печать, спешить в замок, показать ее двум мудрецам и объяснить ситуацию, в которой он оказался. После чего погрузился правитель в глубокий сон.

Герои исполнили волю монарха и по возвращении в Замок Алого Лотоса рассказали обо всем придворным мудрецам, передав им печать. После чего сопроводили советников в Преисподнюю, и те сумели вызволить своего правителя, препроводили его в замок...

...Казалось бы, миновала угроза благоденствию сих земель, когда неожиданно в древней пещере возник портал, ведущий в далекие западные пределы – в королевство Ллилгамин. Проследовав в магические врата, обнаружили искатели приключений, что многие жители державы обратились в монстров, и, судя по всему, источник зла таится в восточном храме, посвященном Гнильде.

Ступив в святилище, лицезрели герои магический посох в каменном алтаре, дарованный мирянам небожительницей и на протяжении столетий защищавший Ллилгамин от злых сил... Исследуя храм, герои неоднократно замечали видение молодой женщины, на лице которой отражалась глубокая печаль. Возможно, находится она в ужасной опасности!

Поднявшись на верхний этаж храма, искатели приключений столкнулись с молодой женщиной, образ которой наблюдали прежде, замершей у алтаря, покрытого магическими знаками. Обернувшись к героям, женщина заговорила... но голос принадлежал не ей, а культисту, прежде похитившему правителя их родных земель! Судя по всему, дух демонопоклонника остался жив, и теперь, овладев телом и разумом женщины, намеревался претворить в жизнь свои темные замыслы здесь, в далеких западных землях.

У героев не оставалось иного выбора кроме как сразить несчастную, оборвав ее страдания. Забрав с собою кулон молодой женщины, искатели приключений вернулись в Ллилгамин, жители которого вновь обратились в людей, ибо злая волшба, довлевшая над ними, развеялась. Кулон герои передали хозяину местной таверны, поведали о произошедшем, и тот, в свою очередь, протянул драгоценность юноше, напряженно прислушивающемуся к рассказу героев. «Смерть – это не конец...» - раздался тихий шепот в разуме юноши. – «Три священных реликвии... алтарь... возрождение...» На лице юноши отразилась решимость, и, сжав кулон в ладони, он покинул таверну, устремившись к храму Гнильды. Здесь он – Аган Укоз, молодой король сопредельной с Ллилгамином державы, обнаружил бездыханное тело возлюбленной, Дарии... а у ног ее – три священные реликвии: Меч Разрушения, Плащ Духов и Темное Писание... Принеся тело Дарии в церковь, Аган вознамерился воспользоваться силой трех реликвий, чтобы возродить любимую, не подозревая, что силы Преисподней и последователи их в мире смертных только того и ждут, ведь артефакты ныне исполнены скверны...

...Герои же тем временем, будучи в поисках новых приключений, спустились в драконью пещеру неподалеку от Ллилгамина, и, истребив немало гигантских рептилий, проследовали в чертог, находилась в котором белокаменная статуя прекрасной женщины; на запястье ее пребывал некий амулет, исходила от которого ощутимая магическая сила.

Но стоило героям лишь коснуться его, как алмазные доспехи, пребывавшие в углу сего помещения, ожили, преградили им путь. Дух Алмазного Рыцаря на краткое время вернулся в мир, дабы помешать чужеземцам заполучить столь могущественный артефакт, как Амулет Вердны!.. Увы, в противостоянии с выходцами с востока Алмазный Рыцарь был повержен, и герои, забрав реликвию с собою, покинули Ллилгамин.

На этом след Амулета Вердны в истории теряется...

***

И вновь проносятся века... и новая беда приходит в Ллилгамин. Чародей Тарос, предавший свою державу, укрылся в глубинных подземельях королевства, где творит запретную волшбу, и магические барьеры, наведенные над Ллилгамином, слабеют. А однажды ночью таинственно исчезла принцесса Соркс, что вызвало откровенную панику в городе.

Но в час великой нужды миру являются новые герои, и спускаются они в подземные недра, дабы разрушить замыслы зарвавшегося чародея. Здесь, в оскверненном храме, сразили они верховного жреца и приспешников того, и одна из монахинь, передав искателям приключений серебряный ключ, просила тех известить королеву Ллилгамина о том, что вскоре божественная защита исчезнет, и в самом ближайшем будущем держава падет.

Встревожившись, по возвращении в город герои передали слова монахини советникам королевы Ирис, младшей сестре бесследно исчезнувшей город назад Соркс, и те признались, что чародей Тарос прежде был одним из ближайших сподвижников королевы, однако непомерные амбиции свели его с ума и доставили королеве немало страданий. Связаны ли козни Тароса с исчезновением Соркс?.. Покамест ответ на этот вопрос неведом...

Вернувшись в подземелье, герои продолжили исследование глубин, миновали подземный источник, близ которого атаковали их подводные монстры. Покончив с тварями, искатели приключений обнаружили взрывчатое вещество, с помощью которого сумели взорвать некоторые из стен в подземелье, создав тем самым новые проходы, посредством которых достигли глубинных пределов.

Наконец, они достигли чертога, скрывался в котором Тарос, и, повергнув чародея, обнаружили среди пожитков того волшебную Сферу, сокровенную реликвию Ллилгамина. Оную герои передали королеве Ирис, и та, печально улыбнувшись, поблагодарила искателей приключений, ведь покончили те с опальным безумным советником. Однако тревога продолжала витать, ибо следов принцессы Соркс до сих пор не обнаружилось...

Вернувшись в логово Тароса, обнаружили герои разрыв в ткани реальности, ступив в который, обнаружили себя в некоем древнем лабиринте, обиталище адских тварей. Здесь, в позабытых пределах, отыскали они Источник Мудрости, охраняемый могучим Мимиром и морозными гигантами. Повернув последних, искатели приключений обрели Око Одина - артефакт, позволяющий приводить в действие древние порталы.

Посредством одного из них переместились они в потаенные пределы лабиринта, обнаружив себя в обширном помещении, пол которого покрывали колдовские руны. Наверняка имеет здесь идут приготовления к ритуалу, коий и должен уничтожить Ллилгамин!..

В соседнем чертоге герои обнаружили Соркс, старшую сестру королевы. Принцесса вознамерилась очистить Ллилгамин от скверны, обратив королевство в оплот "сущностей святых и сильных" - демонов Преисподней! Призванные из глубин оного твари атаковали героев, сама же Соркс устремилась к начертанной в каверне дьявольской пентаграмме, дабы свершить ритуал, ознаменует коий гибель присного мира.

К счастью, искатели приключений успели сразить обезумевшую принцессу до того, как завершила та ритуал. И, вернувшись в замок, поведали королеве о гибели ее старшей сестры, явив в качестве доказательства слов своих меч Соркс. На лице властительницы державы отразилась боль; приняв клинок, она поблагодарила героев, рассказав, что всю свою сознательную жизнь сестра ее стремилась создать "идеальный мир" в ее собственном видении; дед ее, прежний монарх Лиллгамина, попытался воспрепятствовать Соркс и ее безумным замыслам, но безуспешно... Однако горечь от потери сестры утихает, когда сознает королева, что герои сумели сохранить королевство от разрушения, а также вернуть похищенную Сферу. Стало быть - Ллигамин непременно встретит новый рассвет!..

***

Покинув Ллилгамин, устремились герои в город-государство Альмарл, пребывающий в оазисе восточной пустыни. Недавно обнаружены были близ града сего древние руины, и рабочие без устали трудились, пытаясь открыть их тайны... но безуспешно. Случающиеся чуть ли ни каждый день пещерные обвалы унесли жизни многих несчастных, а тайны свои лабиринт хранил свято. А вскоре обнаружили миряне металлическую пластину, и лишь тогда осознали, сколь великое зло пробудили по недомыслию - ведь город их был возведен над захоронением древнего чародея-императора Халгита.

Многие из мирян, погибших в лабиринте, восстали нежитью, и Тьма объяла город. Страшное проклятье, казалось, снедало жизненные силы Манаи, дочери правителя Альмарла, Удина. Городская стража отказывалась боле приближаться к лабиринту, и ситуация стала поистине критической. Посему Удин обратился за помощью к искателям приключений, проходившим через оазис.

И те спустились в древнюю гробницу, заполоненную ныне монстрами и нежитью. Существовали здесь и механизмы, то захлопывающие двери за спинами исследователей, то пресекающие потоки зыбучих песков, в противном случае подхватывающие героев и несущие их по подземным коридорам. У некоего позабытого алтаря, исполненного в форме совы, обнаружили герои алый рубин, являвший собою глаз каменной птицы; на поверку оказалось, что рубин - волшебный, и обладает способностью развеивать колдовскую тьму, наведенную в некоторых пределах гробницы.

Ступив в просторный чертог, заполненный зыбучими песками, герои повергли гигантских инсектоидов, скрывающихся под оными, в логове которых обрели песчаный талисман. Оный явился ключом к дверям, обнаружился за которыми подъемник, доставивший искателей приключений на нижние уровни подземелья - захоронения древних властителей Альмарла.

Ныне пределы сии заполонила нежить. Разыскав склеп восставшего чародея-императора Халгита, герои повергли властителя, и, забрав с тела его Венец Императоров, преподнесли его Удину. Тот немедленно возложил реликвию на чело дочери, и обрела девушка вновь зрение и слух. Неужто проклятие оказалось снято?!.

Удин приказал щедро вознаградить спасителей Альмарла, однако когда те покидали тронный зал, в разумах их прозвучал отчаянный крик о спасении принцессы, говорившей о том, что управляют телом ее демоны, остающиеся в недрах гробницы. Изумленные, герои воззрились на Манаю, и та улыбнулась им - криво и холодно... подобно истинной демонессе. Похоже, суть происходящего в Альмарле все еще сокрыта тайной...

Вихрь темных свинцовых туч, вот уже несколько недель клубящихся над городом, никуда не исчез, и новые подозрения снедали искателей приключений. Очевидно, что злые силы продолжают осквернять Альмарл, но где же в гробнице скрываются демоны?!.

Вернувшись в гробницу Халгита, герои скрупулезно осмотрели каждый уголок оной, обнаружив ступени, ведущий вниз, во тьму. Ступили они в просторный зал, в центре которого пребывала гигантская печать, возвышались близ которого четыре постамента - Алтарь Пяти Стихий, - земли, древесины, металла, огня и воды. В соседних чертогах сразили герои четырех мистических стихийных созданий - рубинового феникса, сапфирового дракона, обсидиановую черепаху и костяного тигра, обнаружив четыре же статуэтки.

Оные поместили герои на пьедесталы, и снята оказалась печать, связующая мир смертный с Преисподней, и множество злобных душ и демонов атаковали героев... И, покончив с нежитью, обрели они Сферу Преисподней, и неведомая сила подхватила их, втянув в черный рифт...

То оказалась реальность, смертным в кою путь заказан, однако именно здесь кроется разгадка происходящего в Альмарле. Сразив множество высших демонов и иных созданий - обитателей Преисподней, ступили герои в чертог, где восседала на троне прекраснейшая драконесса - Чешуйчатая Императрица, властительница сих пределов. "Я властвую над миром внешним посредством юной принцессы", - прошипела она. - "И любой, кто дерзнет встать у меня на пути, познает мучения и смерть!"

Однако искатели приключений сразили как Чешуйчатую Императрицу, так и сонм демонов, выступивших на стороне ее; после чего, вернувшись посредством портала в мир смертный, проследовали во дворец Альмарла, где приветствовала их принцесса Маная, поблагодарившая героев за то, что освободили те ее от ментального контроля со стороны демонической драконессы.

И теперь, когда проклятье прекратило действие свое, а темные тучи разошлись наконец, лучи солнца озарили Альмарл; миряне уповали на то, что упадок, в котором находится держава, удастся преодолеть, и возродится город-государство, вновь обретя былое величие.

***

Несколько недель спустя после описанных событий прибыли герои в королевство Дарию, сопредельное с Ллилгамином. Жители державы пребывали в постоянной тревоге: число монстров в окрестных землях многократно возросло, и причину сему не ведал никто.

Мудрец Мелон, проживающий на городском погосте, известил искателей приключений о том, что мир сей стремительно катится к гибели, ибо бог оставил благословенное королевство Дарию. К счастью, силы зла покамест слабы и одолеть их возможно, посему кастелян державы и ищет доблестных искателей приключений, которые сумели бы отыскать источник бед королевства.

Вернувшись в город, узнали герои о храме, возведенном в южных пределах погоста; прежде в обители сей проводились ритуалы возрождения, ныне же по ночам из святыни доносятся ужасающие женские крики. Да, заполонили храм мертвяки и монстры... а верховодил оными нечестивый епископ.

Зачищая чертоги храма от нечисти, искатели приключений разыскали во внутреннем святилище и сразили епископа. Среди пожитков последнего означился волшебный колокольчик, звон которого развеял чары, наложенные на дверь, пребывала за которой лестница, ведущая на верхний этаж святилища.

Здесь разыскали они древнюю Книгу Рока, написанную два столетия назад, значилось в которой: "Эта страна должна была быть благословлена богом, однако человек с помощью темных сил спас свою возлюбленную от смерти. Имя его - король Аган Укоз. К несчастью, не сумел он провести ритуал как должно, и был поглощен злом. Демоны хлынули из Преисподней и осквернили землю. Случилось сие 300 лет назад, и верховодил силами зла Аган. Гибель державы неминуема..."

Во внутреннем святилище храма узрели искатели приключений обращенную в мумию женщину в подвенечном платье - Дарию, возлюбленную Агана. Восстала та, атаковав героев, но сумели последние повергнуть нежить...

Благословенная тишина воцарилась в оскверненном храме, и герои поспешили вернуться в город, где за помощью к ним обратился хозяин торговой лавки, поведав о том, что досаждают ему воры, похитившие товары и укрывшиеся где-то на Торговой улице города.

Ступив на оную, противостояли герои множеству головорезов, а в подземельях под покинутым постоялым двором обнаружили предводителя разбойничьей банды, Гариента. "Если эта страна падет, зло воцарится в мире", - процедил он, смерив искателей приключений взглядом. - "Этого не избежать, посему мы просто ни в чем себе не отказываем и живем припеваючи пред неизбежной кончиной". Покончив с Гариентом и прихвостнями его, вернулись герои в город, где преподнесли хозяину торговой лавки украденные товары.

Весть о свершениях искателей приключений стремительно распространялась, и за помощью к ним обратился королевский кастелян. "Друг вынудил Агана надеть на лицо проклятую маску", - молвил он, обращаясь к героям. - "Пожалуйста, спуститесь в пещеру, что в призрачном граде к югу, и выясните, что происходит. Мы щедро вознаградим вас, если снимите вы проклятие".

Призрачным градом именовалось покинутое людьми селение, властвовали в котором монстры и демоны, призванные Аганом три столетия назад. В сердце города разыскали герои вход в пещеру, пребывал в недрах которой гигантский неживой дракон. Насколько было известно искателям приключений, в древние времена драконы обитали в глубинных недрах, однако исчезли, когда в мире появились демоны Преисподней. "Страна сия, оставленная богом, непременно падет!" - проревел дракон. - "Пламя поглотит сущее, и на пепелище создадим мы новый мир!"

Повергнув нежить, герои разыскали чудесный артефакт - волшебную сферу, наделенную божественной волшбой. Вернувшись наряду с оной в замок державы, сумели они воспользоваться магией артефакта, дабы снять проклятие с обращенного зачарованной маской в каменную статую короля; сфера раскололась, когда энергии ее оказались высвобождены при проведении магического ритуала, и король вновь обрел плоть!

Поблагодарив искателей приключений за помощь, король Аган велел им отправляться в замок, возведенный за южным лесом, на вершине высокой горы, властвовали на которой демоны, ибо именно там находился источник зла, снедающего королевство. Миновав подгорные лабиринты, разыскали герои Темное Писание - ключ к проклятью, снедающему Агана и его королевство. "300 лет назад Аган воззвал к магии сего фолианта, моля тот даровать вечную жизнь для возлюбленной его Дарии", - раздался глас в разумах герои, и осознали те, что обращается к ним зачарованный гримуар. - "Но ритуал оказался нарушен, и демоны вырвались в мир. Он стал одним из них, и теперь вы принадлежите мне!"

Магия Темного Писания призвала множество демонов, однако искатели приключений повергли сих тварей, после чего уничтожили и колдовскую книгу. Стена пред ними рухнула, открывая путь в замок на вершине горы, куда уже три столетия не ступала нога смертного. Здесь, в тронном зале, сразились искатели приключений с Аганом Укозом - древним королем Дарии, продавшим душу силам Преисподней...

В посмертии душа монарха воссоединилась с возлюбленной Дарией, очистившись от зла, и проклятие, довлевшее над державой три столетия, оказалось, наконец, снято. Сущность Дарии возродила Агана Укоза, вновь принявшего трон королевства...

***

Шло время. Пик расцвета Ллилгамина давным-давно прошел. А природные катаклизмы, обрушивающиеся на королевство уже в течении нескольких веков, все не утихали.

В покрытые седой древностью времена мудрецы наняли искателей приключений, дабы те доставили им Сферу Эритина, надеясь с ее помощью открыть причину бедствий.

Но... тщетно: магию божественной реликвии не под силу понять простому смертному. В итоге Сфера была передана на хранение жрецам сравнительно недавно образованного Братства Ллилгамина, а народ кое-как приспособился к жизни в экстремальных условиях.

А стихии бесновались все сильнее и наступил момент, когда ответственный за все это безобразие уже не мог оставаться в тени. Так стало известно имя - Сорн. Состоявшая некогда в Братстве Ллилгамина, она нашла способ создать разрыв в ткани реальности, из коего в итоге родится новая вселенная, вселенная абсолютного хаоса.

И в довершении всех бед ей удалось пленить Привратника, полубога, в обязанности коего входило поддерживать мировое равновесие. Сорн заключила его в центре Водоворота магической энергии, что представлял собой разрыв реальности, и теперь ничто не могло помешать ей добиться своих призрачных целей.

Ничто... но не никто. Осознав опасность, грозящую всему Ллилгамину, три года спустя после обнаружения Водоворота два наиболее могущественных мага королевства, Фонтизан и Йелдарб, наняли группу искателей приключений, которую сочли подходящими для выполнения столь опасной мисии, как попытка восстановления баланса.

Пообщавшись с первосвященником Братства по имени Г'бли Гедук, герои получили общее представление о ситуации, в которую волей случая оказались втянуты, и, тяжело вздохнув, отправились исполнять свой долг перед человечеством.

Все ниже и ниже спускались они в катакомбы под Ллилгамином, постепенно приближаясь к Водовороту. Следы разрыва реальности виднелись здесь гораздо более явно, чем на поверхности. Искателям приключений встречались кошмарные порождения иных реальностей, а на нижних уровнях древних катакомб обнаружился даже портал в Преисподнюю, откуда в Ллилгамин вливались полчища демонов.

И посреди всего этого хаоса четко виднелось Сердце Водоворота, в котором Сорн заключила Привратника. Отбить полубога оказалось более чем тяжело, ибо Сорн окружила Сердце наиболее могущественными адскими тварями. Сама земная твердь сотрясалась, когда сошедшиеся в битве стороны обменивались наиболее разрушительными заклинаниями из известных им. И неизвестно, кто в итоге одержал бы верх, если бы на помощь героям Ллилгамина не явился сам Привратник, которого они сумели вызволить из плена одним коротким заклятьем. Хранитель равновесия двумя магическими ударами расправился с Сорн, в то время как герои, собрав волю к кулак, все же умудрились прикончить сопровождающих ее демонов.

После чего Привратник приступил к восстановлению ткани реальности, что отобрало у него остатки сил, и без того забранных эпическим сражением. Сделав новыми хранителями равновесия героев Ллилгамина, он покинул этот план бытия, ибо его миссия здесь была выполнена.

Равновесие вернулось в Ллилгамин, природные катаклизмы, отравлявшие жизнь не одному поколению людей, прекратились, но королевство находилось в состоянии глубокого кризиса и упадка. Сумеет ли оно выбраться из него и вернуть себе хотя бы подобие былой славы? Время покажет...

2. Сага о Темном Мудреце

Как известно, чудес на свете не бывает, хотя бы столь явно выраженных, чтобы их стали считать чудесами. Так и королевство Ллилгамин даже близко не смогло вернуть себе того величия, что имело во времена, последовавшие за возвращением легендарными героями Посоха Гнильды.

Сейчас, через пять поколений после победы, одержанной над Сорн, королевство находилось на краю гибели и немало способствовали этому его нынешние правители. История не сохранила их имен, и потомкам они известны как Король и Королева. Из уст в уста шепотом передавались слухи об ужасных колдовских ритуалах, проводившихся по ночам в замке Ллилгамина.

Стремясь к еще большему могуществу, Король заключил союз с могущественным мастером черной магии - Ксорфитусом, - чья приверженность злу могла поспорить лишь с таким же фанатизмом его сюзерена. Вместе они вынашивали планы о подчинении себе всех иных злых планов бытия. Сочетая свои силы, союзники добивались своих целей и вот уже многие миры лежали у их ног.

В одном из своих походов они случайно узнали о существовании Космической Кузницы, иначе - Пера, слова, написанные которым, вплетаются в ткань мироздания и преобразуются в реальность. Узнав о существовании столь могущественной реликвии, Король и Ксорфитус уже не могли остановиться, пока не заполучили ее в свои руки.

И затем воплотили в жизнь такие ужасы, что не в состоянии представить себе никакой здравомыслящий человек. История Вселенной была переписана заново и Ллилгамин в мгновение ока оказался поглощен темными силами. Разумная жизнь едва теплилась в королевстве, раздираемом на части ордами монстров.

Однако, как это водится, достижение определенной цели ведет к становлению новой, еще более великой. Дабы добиться еще большего могущества, по сравнению с которым магическое искусство Ксорфитуса просто бы поблекло, Король воплотил в жизнь хитроумный, и одновременно жесточайший план - он отдал супругу свою демону, вызванному из глубин Преисподней, и вскоре та родила девочку, в жилах которой струилась дьвольская кровь. Ребенка назвали Ребеккой и в день ее четырнадцатилетия Король сделал юную демонессу своей любовницей. Через ее врожденные силы он надеялся получить еще большую власть над иными мирами, вознестись поистине до божественного статуса.

Королеве же все это пришлось не по душе, хотя и сама она давно уже наставляла рога своему благоверному со священником Викаром. И она решила любой ценой покончить с Ребеккой, дабы не дать своему муженьку оставить ее в итоге у разбитого корыта. Ксорфитус принял ее сторону и вызвал Короля на магический поединок. Результат его неизвестен никому...

Спустя 120 лет у врат заброшенного замка Ллилгамина появилась группа искателей приключений. Их изначальные цели покрыты тайной: возможно, они решили выяснить причину падения королевства, а может быть просто собрались поживиться тем, что еще осталось в замковых сокровищницах. Как бы то ни было на самом деле, герои вошли в замок и обнаружили там много чего такого, что после долгие годы приходило к ним в ночных кошмарах.

В частности они выяснили, что разрыв ткани реальности так и не был восстановлен Привратником до конца и в замке Ллилгамина по-прежнему находится открытый портал в Преисподнюю. Решив попытаться получить ответы на свои вопросы у мертвых, искатели приключений спустились в Преисподнюю и отправились в долгое странствие по реке Стикс, пока та не вынесла их к склепу, в котором были захоронены величайшие войны и члены королевской семьи. Там им явился дух последней Королевы Ллилгамина, что поведал историю падения ее мужа. Исполненный жажду мщения призрак велел героям покончить с Королем, обращенным Пером в бессмертного вампира, и его любовницей, ибо оба они виновны в ее кончине. Конечно, Королева умалчивала о том, что винить с сем можно лишь ее саму: надеясь покончить с Ребеккой с помощью Пера, она написала им желание о гибели "ведьмы"... вот только артефакт счел оной ее саму, посему Королева и погибла, упав на нож.

Продолжив странствие, искатели приключений покончили с Ксорфитусом, а вскоре героям предстал сам Проклятый Король, Дракула - ныне в образе могучего вампира, властителя многих планов бытия. Рядом с ним шагала Ребекка - теперь уже могучая демонесса. История, рассказанная искателям приключений Королевы, была ложью от начала до конца: да, Ребекка действительно оказалась дочерью демона, и приемные родители ее - священник Викар и нареченная его, Энни, - передали девочку - Королю.

Король заклинанием обездвижил искателей приключений, бросил их в темницу... Впрочем, безвыходных ситуаций не бывает, и герои, вкусив произраставших здесь же, в камере, волшебных грибов, уменьшились в размерах, после чего покинули темницу через щель в стене... оказавшись в лесной чащобе. Пребывало здесь немало фей, и искатели приключений, позвонив в обнаруженный поблизости колокольчик, призвали тем самым Королеву Фей, Саерен, которая указала им выход из леса...

Покинув чащобу, герои ступили в храм некоего культа, в подземельях которого вновь лицезрели Короля и Ребекку. Чрезмерно устав от бессмертного существования, Король покончил с собой на глазах героев, вонзив осиновый кол себе в сердце; Ребекка просила искателей приключений позаботиться о ее братье Беле, рожденному Королевой от Викара... наполовину драконе!..

Последний также пребывал в твердыне Короля, и явил изумленным до глубины души героям построенный им космический корабль! О том, как сделать это, ему во всех подробностях поведали представители странствующей меж звезд расы, умпани, а топливом для корабля послужили останки динозавров, обитающих в лесах близ руин Ллилгамина.

Простившись с Белой, герои проследовали во внутренние чертоги обиталища Короля... и взорам их предстало висящее в воздухе Перо. Герои протянули руки, чтобы схватить его...

"Я возьму это", - послышался странный голос.

***

...Из воздуха материлизовался странный металлический человек, представившийся Альтеидом и многое объяснивший опешившим героям.

Оказывается, с потерей Пера Космические Лорды утратили на какое-то время полный контроль над судьбой Вселенной. И надо же было такому случиться, что пролетавшиий в глубинах космоса корабль-рудовоз был атакован пиратами и потерял свое навигационное оборудование, в результате чего сбился с курса и наткнулся на маленькую планетку, не нанесенную ни на одну из карт.

Именно эту планетку Космические Лорды берегли как зеницу ока и скрывали от посторонних взглядов при помощи Пера. Но артефакт был украден Проклятым Королем и колдуном Ксорфитусом, и, как результат, местоположение планеты уже не могло скрываться столь тщательно.

С возвращением рудовоза в родной мир новости о чудесном открытии начали распространяться по Вселенной. Пошли слухи, что эта планета - Гвардия, родина Фунзанга и место захоронения Астрал Домины, величайшего изобретения последнего.

Легенда об Астрал Домине насчитывает без малого тысячу лет. Она гласит о Фунзанге - гениальнейшем ученом, что сумел раскрыть саму формулу создания жизни. Фунзанг решил, что его открытие слишком опасно, чтобы кто-то мог им обладать, так как формула позволяет как создать новую Вселенную, так и разрушить уже существующую. И он был поставлен перед выбором: уничтожить труд всей своей жизни, либо навечно скрыть его от посторонних глаз. Ученый избрал последнее, надеясь, что когда-нибудь его формула поможет поднять уровень развития обитателей Вселенной на новый, недосягаемый в настоящее время уровень.

Далее легенда гласит, что он создал Звездную Сферу - Астрал Домину, и скрыл формулу внутри нее. С ее помощью Фунзанг сотворил новый мир - Гвардию, и избрал его местом хранения артефакта. Обладая божественными силами, ученый населил свой мирок разнообразными созданиями, разумными и не очень. Спрятав артефакт где-то на планете, он нарисовал карту пути к этому месту, затем разорвал ее на множество частей и поместил их в различные регионы Гвардии. Успокоенный тем, что его секрет наконец-то в безопасности, Фунзанг исчез... навсегда.

Итак теперь, с обнаружением планеты, быстро разнеслась весть о том, что древняя легенда оказалась истиной. И лишь небольшое количество созданий в галактике обладали достаточной мощью, чтобы попытаться заполучить Астрал Домину.

И первым в списке таковых значился таинственный странник, известный как "Темный Мудрец". Последний избороздил на своем Черном Корабле практически всю Вселенную, однако и по сей день о нем не было известно ничего конкретного, кроме того, что это, вероятно, одна из самых могущественных личностей за всю историю существования Космического Кольца, никогда и ни с кем не заключающая никаких союзов.

Помимо него Гвардией заинтересовались две враждующие расы, превалирующие на арене межгалактической торговли. Итак, это народ носорогоподобных умпани - военизированное общество, представители коего известны как честные и справедливые торговцы. Вторые же - паукообразные т'ранги, злобные и корыстные твари, идущие на все ради личного обогащения. Хотя т'рангам никто полностью не доверяет, эта раса сумела создать крупнейшую торговую сеть, превзойдя даже умпани. Они добились этого, всегда выполняя заключенные контракты, какими бы грязными они ни были.

Можно и не говорить, что умпани и т'ранги смертельно ненавидят друг друга. Однако поговаривают, что между ними заключено нечто вроде соглашения, согласно которому они больше никому не позволяют войти в межгалактическую торговлю, тем самым устанавливая повсюду приемлемые для себя цены.

Также ходят слухи, что Темный Мудрец заключил с т'рангами долгосрочный контракт о находке для него скрытой планеты - Гвардии. И если уж в дело включились т'ранги, умпани не заставят себя долго ждать. Можно и не говорить, что получение паукообразными тварями Астрал Домины навряд ли принесет что-то хорошее обитателям Космического Кольца.

Существует и еще одна сторона - девушка по имени Ви Домина, имеющая репутацию искусного и безжалостного бойца и являющаяся прямым потомком Фунзанга. Ее родословная была досконально изучена т'рангами по заказу Темного Мудреца и последний забрал ее к себе на Черный Корабль, но неизвестно, добровольно ли ее сотрудничество с ним. Похоже, Мудрец верит, что Ви может владеть способом открыть тайну Астрал Домины.

А в остальном земли Гвардии заселены достаточно примитивными племенами, однако наблюдаются свидетельства пребывания на планете во времена ее создания высокоразвитой цивилизации. Неизвестно, какую роль они могут сыграть в поисках Астрал Домины, или как отразится на этих самых поисках прибытие на планету инопланетных созданий.

Обо всем этом поведал искателям приключений Альтеид, посланец Лордов Космического Кольца. Взяв Перо, дабы передать его истинным владельцам, он попросил героев слетать на Гвардию и присмотреть за артефактом до прилета агентов Лордов.

Несколько шокированные открывающимися перед ними перспективами, те немедленно согласились и Альтеид выделил им космический челнок, который и донес искателей приключений до планеты.


Спустя несколько месяцев мир Ллилгамина остался в сотнях световых лет позади, а среди бескрайней пустоты уже появились очертания Гвардии.

Челнок высадил героев в неком дремучем лесу и улетел, оставив их один на один с представителями местной фауны. Прежде чем пускаться на поиски Астрал Домины, искатели приключений решили побольше узнать о мире, в котором очутились, и поэтому отправились на поиски ближайшего населенного пункта.

Долго плутали они по лесу, прежде чем вышли к поселению, что местные жители называли просто - Новый Город. Там героям посчастливилось встретить старого библиотекаря, который подробно просветил их относительно истории планеты.

Оказывается, ранее религия всех без исключения рас Гвардии базировалась на Священном Камне, на котором Фунзангом были начертаны основные заповеди, следование которым ученый считал основополагающими для своих созданий. Все народы жили в довольстве и мире на территории Старого Города и продолжалось так много столетий. Шло время... И возникали все более различные интерпретации начертанного на Камне, что неизбежно привело к расколу общества. Каждая из рас Гвардии отстроила себе по городу в окрестностях Старого, коий постепенно пришел в запустение. Естественно, без конфликтов не обошлось и до сегодняшнего дня дожили далеко не все народы тогдашней Гвардии.

По прошествии некоторого времени откуда-то появились высокотехнологичные существа, называющие себя хигарди. Они поделились некоторыми из своих достижений с коренными жителями планеты и даже смогли хотя бы частично вновь объединить в их в единый социум. В ознаменование этого события на руинах Старого Города был отстроен Новый. А затем хигарди исчезли столь же неожиданно, как и появились...

Итак, получив хоть какое-то представление об этом мире, искатели приключений почувствовали себя достаточно уверенно, чтобы отправляться на поиски величайшего артефакта Вселенной. Вспомнив, что говорил им Альтеид по поводы карты, начертанной Фунзангом, герои поставили для себя первоочередной целью ее обретение.

И вновь они отправились в дорогу... В поисках карты их заносило практически во все уголки планеты и надо сказать, они достаточно преуспели в своих поисках. По пути героям встречались многие представители экзотических рас Гвардии, о некоторых из которых они ранее знали лишь понаслышке. Среди них были и мунки - монахи, искусные в алхимии; дэйны - мистические друиды, ярые противники учения мунков; горны - основная военная сила Гвардии, расположившаяся между мунками и дэйнами, дабы не дать последним ввергнуть всю планету в кровавый конфликт; рэтткины - крысоподобные бродяги, особо не комплексующие по поводу присвоения себе чужого имущества.

Но, помимо коренного населения, по планете уже вовсю рыскали т'ранги и умпани. Они-то и перевернули мирок с ног на голову, всеми силами пытаясь уничтожить друг друга. Конечно, сии "тузы межгалактической торговли" доставили немало неприятностей ллилгаминским героям, однако основную опасность представляли как раз не они, а механические люди Темного Мудреца, коих можно было встретить где угодно. В отличие от т'рангов и умпани, эти создания были начисто лишены эмоций, что позволяло им двигаться к намеченной цели, не отвлекаясь на посторонние конфликты.

На вершинах уходящих в поднебесье скал в южном регионе Гвардии расположился Небесный Город, где обитали хелазоиды - прямые потомки таинственных хигарди, унаследовавшие технологию своих предков. Они поведали героям, что приход их был предсказан столетия назад и они должны оказать им всевозможную помощь в поисках Астрал Домины. Хелазоиды упорно называли искателей приключений Крестоносцами, говоря, что именно так их именует древнее пророчество... Ну что ж, отныне мы будем называть их так же.

Уничтожив один из форпостов десанта Темного Мудреца, Крестоносцы обнаружили там Ви Домину. Девушка оказалась далеко не в восторге от вынужденного союза с Темным Мудрецом и с радостью присоединилась к героям, решив, что с ними ей будет куда интереснее, нежели с погруженным в себя таинственным гением... "Мое полное имя - Виталия", - сообщила девушка.

И вот, наконец, все части карты были в руках Крестоносцев. Следуя начертанным на ней указаниям, они попали на Остров Склепов, внутри которого обнаружилось подземелье, кишащее адскими машинами убийства. И это был последний рубеж обороны, возведенный Фунзангом для охраны своего творения. Обратив их в банальную груду металла, Крестоносцы пробились к гробнице, расположенной глубоко под поверхностью планеты, где и обнаружили Звездную Сферу.

Ви Домина оказалась как нельзя кстати, ибо именно она сумела расшифровать формулу жизни, скрытую внутри артефакта. Помимо всего прочего, в Сфере оказались зашифрованы координаты некой планеты, "той, где все этой началось", - туманно пояснила Виталия. Но всю малину Крестоносцам испортил Темный Мудрец, весьма некстати появившийся в гробнице и потребовавший передать ему Астрал Домину. Обозленные герои, видя столь наглое посягательство на артефакт, на поиски которого было потрачено столько усилий, просто набросились на Мудреца и изрубили его в капусту. Как ни странно, труп последнего растворился в воздухе...

Вернувшись к хелазоидам, Крестоносцы испросили у них допуск в космический корабль Фунзанга, намереваясь отправиться к Лордам Космического Кольца, дабы передать им Звездную Сферу на дальнейшее хранение. Ви сообщила, что отправится ненадолго на Черный Корабль, где ей надо собрать кое-какие вещи, и, воспользовавшись телепортирующим устройством, исчезла.

Решив, что самим дольше ждать возвращения Альтеида бесполезно, Крестоносцы отправились к кораблю, хранящемуся в Небесном Городе. И здесь их ждал самый страшный удар за время пребывания на Гвардии в лице Темного Мудреца. Его смерть была всего лишь уловкой! Последний ожидал их у корабля Фунзанга и у ног его лежала Ви Домина и кровь стекала по ее щеке из пустой ныне глазницы... Мудрец предложил Крестоносцам обмен - девушку на артефакт, - тем самым поставив их перед сложнейшей дилеммой.

После продолжительных душевных мучений было решено отдать Звезную Сферу Мудрецу. Тот телепортировался на Черный Корабль, который немедленно снялся с орбиты и скрылся в неизвестном направлении.

Однако не все еще было потеряно - пришедшая в себя Ви сообщила, что ей известно, куда направился Темный Мудрец, и у них все еще есть шанс остановить его. Скорее всего, целью их противника являлась как раз та самая таинственная планета, координаты которой Ви узнала с помощью Сферы. Погрузившись в космический корабль Фунзанга, Крестоносцы вскоре оставили Гвардию далеко позади, отправившись на миссию, от исхода которой зависела судьба всего Космического Кольца...

***

На заре времен Космические Лорды сотворили три величайших артефакта, известные как Астрал Домина, содержащий в себе формулу жизни, Хаос Молири - источник перемен, и Дестини Доминус - хранилище всевозможных знаний. После чего Лордами был создан древнейший мир этой Вселенной - Доминус, куда и были помещены вышеозначенные реликвии. С помощью Космической Кузницы - Пера, преображающего слова, написанные им, в реальность - Лорды скрыли Доминус от посторонних глаз, дабы никто не смог раскрыть тайны этого мира и получить ключ к могуществу, доступному лишь им самим.

Но случилось непредвиденное - Перо было похищено и Лорды, пусть даже временно, но утратили контроль над Судьбой Вселенной. В итоге Космическая Кузница была все же возращена в Кольцо благодаря усилиям группы искателей приключений из Ллилгамина, однако то, чего опасались божества, произошло - то, что должно было быть навеки скрыто покровом тайны, явило себя миру и судьбоносные артефакты исчезли в глубинах галактики.

Первый из них, Астрал Домина, обнаружился на Гвардии - затерянном мирке на окраине Космического Кольца. Как мы уже знаем, планета стала ареной сражений между двумя галактическими цивилизациями - т'рангами и умпани, однако победителем вышла третья сторона: Темный Мудрец, таинственный гений, получил во владение Астрал Домину, после чего скрылся на своем Черном Корабле в глубинах космоса.

Герои Ллилгамина же, объединив силы с Ви Доминой - бывшей компаньонкой Темного Мудреца и, по совместительству, наследницей Фунзанга - Космического Лорда, сотворившего артефакты, - на корабле последнего отправились в погоню, благо Ви прекрасно ведала цель их врага - Доминус (Лорды любезно озаботились оставить в каждом из трех своих творений звездную карту, указывающую прямой путь к сему миру). Да и сама девушка была родом именно из этого мира. По ее словам, несколько лет назад Темный Мудрец неожиданно объявился на планете, что-то выискивая и вынюхивая, после чего предложил ей составить ему компанию в странствиях по этой Вселенной. Движимая духом авантюризма, Виталия согласилась; и вот к чему это привело - девушка оказалась одной из многих преданных и обманутых личностью, движимой лишь к одному ей известной цели... и, к тому же,потеряла свой глаз, вырванный злодеем. Хотя цель эту несложно было предположить - чего еще может добиваться Мудрец, как получения статуса Космического Лорда, повелителя Вселенной?

И вот, пять лет спустя после отлета с Гвардии, в иллюминаторах появились очертания Доминуса... с Черным Кораблем на орбите. В следующее мгновение заговорили орудия обители Мудреца, что повлекло за собой неуправляемое падение судна героев Ллилгамина на поверхность планеты - возможный властитель Вселенной предпочитал загодя избавляться от конкурентов. Следующая страница саги о судьбе героев так и могла остаться навеки невписанной в книгу Истории Вселенной, однако Ви Домина, пилотировавшая корабль, все же сумела осуществить относительно мягкую посадку и спасти как свою жизнь, так и жизни товарищей.

Итак, Доминус... Герои находились у древнего заброшенного монастыря хигарди, жителей этого мира. Возрадовавшись от возвращения на родную планету, Ви Домина объявила, что отправляется в Арнику, дабы повидаться со старыми друзьями и заодно высянить все что можно о текущей ситуации на Доминусе. После чего девушка исчезла, предоставив героям самим плутать до дикоземью, выискивая дорогу в вышеупомянутый город. Последним же вновь явился Альтеид - посланник Космических Лордов, произнес пафосную речь о неком древнем пророчестве и о необходимости нахождения артефактов... после чего исчез. Типично.

Арника являлась единственным культурным центром хигарди на планете и сходилось там великое множество дорог, так что путь от монастыря занял не так уж много времени. Впрочем, город был уже ни тем, что раньше. Расспросив горожан, герои Ллилгамина открыли, что мир живет слухами об исполнении пророчества о Вознесении, согласно которому лица, нашедшие три знаменитых на всю Вселенную артефакта, и станут новыми Космическими Лордами. Туманные речи Альтеида стали потихоньку полниться смыслом...

Слухи о грядущем Вознесении как магнит притягивали космических странников на Доминус. Хигарди встречали их с распростертыми объятиями, и даже позволили представителям одной из прибывших рас - неким муукам - основать в городе свой оплот. Ходили слухи, что именно муукам удалось раздобыть негде не задворках вселенной Хаос Молири. Что ж, учтем-с...

А затем на Черном Корабле прибыл Черный Мудрец. Немедленно его роботы-воины взяли под контроль космопорт Арники, сбивая каждый пытающийся приземлиться корабль. Буквально за ночь в западной части города им оказалась возведена странная башня, которая, по словам Мудреца, содержала в себе достаточно взрывчатки, чтобы взорвать сию планетку, ежели, конечно, жители ее откажутся от плодотворного сотрудничества, заключающегося в помощи поиска Дестини Доминуса. Веками артефакт покоился в монастыре хигарди, однако лет сто назад один из охранявших его воинов элитного Лунного Легиона - Мартен - бежал, прихватив хранилище абсолютного знания с собой. Доподлинно известно, что некоторое время после этого Мартен скрывался в старом форте Лунного Легиона, впоследствии переименованом в Оплот Мартена, затем же след его в истории терялся...

Кроме того, в Арнике Крестоносцы узнали, что на планету высадились силы старых знакомых - т'рангов и умпани. Похоже, эти ребята следовали за ними от самой Гвардии и жаждали Вознесения в Космическое Кольцо не менее Темного Мудреца.

Однако прежде всего героям следовало отыскать Ви Домину. Бедная девушка уже успела влипнуть в очередную передрягу, а именно оказаться в плену у воинов Мудреца, чувствовавших себя полноправными хозяевами Арники в частности и Доминуса в целом. Что могла противопоставить им шестерка героев? Срочно требовались союзники... Хигарди в эту категорию навряд ли можно было записать: жители в большинстве своем покинули Арнику, оставив после себя лишь небольшой гарнизон Лунного Легиона.

Освободив Виталию, герои отправились в южные земли Доминуса, по направлению к Оплоту Мартена, где терялся след сего героя и где, по слухам, находились прибывшие на планету т'ранги. Путь их лежал через Тринтон - город, возведенный на ветвях исполинских деревьев. Его обитатели - раса небольших созданий, известных как тринни - с успехом скрывалсь среди раскидистых крон от атак лесных хищников и рапаксов - еще одной расы Доминуса, расы огромных и свирепых гуманоидов, населявших восточные регионы планеты. Если верить сведениям, полученным от местных жителей, именно с рапаксами Темный Мудрец заключил союз по прибытии на планету как с самой жестокой и недальновидной расой, идеальными пешками в игре с повелителями космоса.

Каково же было удивление героев, когда в одном из районов древесного города обнаружились рэтткины - крысоподобные создания, также прилетевшие с Гвардии вслед за героями. Выходило, что Темный Мудрец в свое время оставил в дураках и их: в процессе конфликта за владение Астрал Доминой он нанял рэтткинов присматривать за т'рангами, с которыми ранее заключил контракт на поиск артефакта. Мудрец подозревал, что отыскав его, т'ранги захотят оставить реликвию себе, а посему для контроля паукообразных тварей и понадобились рэтткины. В итоге же, самолично получив Астрал Домину, он покинул Гвардию, оставив рэтткинов без означенного гонорара. Последние, естественно, оскорбились, и последовали за ним на Доминус. В общем и целом, героям Ллилгамина была предложена сделка: рэтткины похищают артефакт у Темного Мудреца, а герои выкупают его у них за кругленькую сумму. Решив, что иного шанса завладеть сей вещицей может и не представиться, те согласились...

Покинув Тринтон, наши герои отправились в болота, где и был возведен Оплот Мартена. По пути им явил себя сам Темный Мудрец, находившийся в весьма скверном расположении духа: некто потрясающе наглый умыкнул у него Астрал Домину, а взамен цинично подложил подделку - стеклянный шарик, внешне ничем не отличимый от артефакта. В сердцах Мудрец швырнул подделку оземь, после чего исчез - видимо, вернулся горевать на свой корабль. Лицемерно посочувствовав несчастному, герои сразу же вернулись в Тринтон и, приставив острия клинков к шеям рэтткинов, сторговались с ними о цене за реликвию.

Так, годы спустя Астрал Домина вновь находился у нашедших его ранее героев. Продолжив путь через болота, последние вскоре достигли Оплота Мартена, в подземельях коего ныне находилась скрытая база т'рангов. Личности эти не менее иных желали уничтожить Темного Мудреца, считая его неправомочно разорвавшим заключенный контракт и даже не озаботившимся оплатить предоставленные на Гвардии услуги. Что ж, в качестве союзников сии твари вполне подойдут, по крайней мере на первое время.

Однако т'рангам и самим требовались союзники: они прекрасно понимали, что выступать лишь своими силами против полчищ механических воинов Темного Мудреца по меньшей мере глупо. Разумеется, возможность заключения союза с кровными врагами - умпани, обосновавшимися где-то на севере, в горах - т'ранги даже не брали в расчет, а посему отправили наших Крестоносцев обратно в Арнику, где, как они ведали, располагался небольшой оплот мууков, расы галактических исследователей.

А именно это героям и было нужно: слухи об обладании мууками Хаос Молири подтвердились - артефакт содержался под усиленной охраной прямо в центре Арники. Не стоило все же туповатым муукам связываться со столь прожженными циниками, каковыми оказались Крестоносцы: пока первые изучали предложение т'рангов о создании союза, представленное в письменной форме, герои заменили Хаос Молири, гордо покоящийся на пьедестале в центре помещения, на поддельный Астрал Домину, выброшенный ранее Темным Мудрецом за ненадобностью. И в самом деле, господа, ну зачем вам столь великий артефакт, ежели Вознесение и близко не светит? Нам он нужнее, вы уж извините...

Решив сыграть на все фронта, дабы в случае поражения на одном было куда отступать, Крестоносцы отправились в северные горные регионы Доминуса, где обосновались носорогоподобные милитаристы - умпани. Надо сказать, со времен Гвардии последние ничуть не поумнели и все так же твердолобо следовали букве Устава. Для Крестоносцев не составило большого труда втереться в доверие к командованию умпани и получить согласие на заключение очередного союза.

Фигуры расставлены, возможные союзы - как реальные, так и мнимые - установлены, пора переходить к основной партии. И в первую очередь следовало избавиться от постоянной угрозы, висевшей прямо над головой - Черного Корабля. Разнюхав потенциальные возможности как т'рангов, так и умпани, Крестоносцы нашли гениальное в своей простоте решение проблемы: хотя бы временно, но заключили перемирие между двумя враждующими группировками во имя высшей цели - уничтожения Темного Мудреца. В итоге т'ранги, славившиеся своими системами слежения, поделились с героями координатами Корабля, зависшего на орбите, а умпани, получив сии данные, нистоже сумняшеся бабахнули в эту точку из ракетной установки... Черный Корабль был уничтожен, но был ли положен конец тирании Темного Мудреца?..

Поздравив себя с успехом, Крестоносцы продолжили поиски последнего из трех артефактов - Дестини Доминуса. Как следовало из найденных ими в Оплоте Мартена записей, последний собирался бежать на небольшой островок во внутреннем море Доминуса - Бэйджин, надеясь, что там Лунный Легион хигарди не станет его преследовать. Что ж, по прошествии столетия герои последовали за ним.

Островок представлял собой огромный лабиринт подземных тоннелей; немудрено, что похититель Дестини Доминуса намеревался навсегда там затеряться. В какой-то мере ему это удалось. Но ныне склеп, где упокоился Мартен, был обнаружен, и Дестини Доминус вновь явлен этому миру.

Теперь дело оставалось за малым - как гласило пророчество, необходимо доставить все три артефакта на Пик Вознесения, откуда можно попасть в обитель богов - центр Космического Кольца. Легко сказать... Все подходы к Пику оказались блокированы рапаксами, новыми союзниками Темного Мудреца. Неизвестно, что последний посулил им за помощь, но явно немало - как минимум, владычество над Доминусом. Пришлось искать окольный путь.

И Крестоносцы нанесли визит вежливости в замок короля рапаксов, где упокоили его самого, дабы больше не ставил честным людям палки в колеса. Помимо всего прочего, а замке обнаружился портал, ведущий в ту самую таинственную башню, что Темный Мудрец возвел в Арнике, и которая - как оказалась - действительно содержала внутри себя дьявольский механизм, коему было вполне по силам разнести вдребезги эту несчастную планетку. Но здесь Мудрец просчитался: действительно, наглость и изобретательность Крестоносцев тяжеловато оценить. Бобма оказалась ими обезврежена, и целостности Доминуса - по крайней мере, в ближайшее время - нечего было опасаться.

Пришло время сыграть финальный аккорд разворачивающегося действа. Посулив как умпани, так и т'рангам статус Космических Лордов, ежели они первыми пробьются на Пик Вознесения и тем самым подпадут под условия пророчества, Крестоносцы добились именно того, чего хотели: объединенные силы двух рас просто-напросто смели армию рапаксов, забредшую на Пик.

Помахав им всем на прощание, герои прошли к храму, возведенному на вершине Пика, и установили найденные реликвии в альковы, где они и должны были покоиться издревле. Неподалеку возник сверкающий портал - если пророчество являлось истинным, нетрудно было догадаться, куда именно он ведет. Приосанившись, без-пяти-минут-боги приготовились ступить внутрь, оставив мирские заботы позади, однако торжественный момент был несколько испорчен Темным Мудрецом, который, запыхавшись, пробежал мимо опешивших Крестоносцев и скрылся в портале. Сплюнув с досады, герои последовали за ним...

Космическое Кольцо, центр Вселенной... Воистину феерическое зрелище, испорченное лишь набившим оскомину видом Темного Мудреца, препирающегося с Альтеидом. Как следовало из слов последнего, время старых Космических Лордов прошло и они покинули Кольцо, дабы уступить его своим преемникам. Такого поворота Темный Мудрец не ожидал: еще бы, он потратил столько усилий, дабы попасть сюда для свершения отмщения и обнаружил, что мстить-то и некому. Посему последний в сердцах набросился на несчастного Альтеида...

Герои же тем временем приблизились к реликвиям, известным на всю Вселенную, однако никто из смертных ранее не удосуживался лицезреть их воочию: огромной книге - Истории Вселенной, и Космической Кузнице, ранее найденной ими же еще в Ллилгамине и доставленной сюда Альтеидом. И сейчас эта книга была открыта как раз на странице, живописавшей во всей красе истинную личность Темного Мудреца. Потрясенные до глубины души, герои вновь и вновь перечитывали строку, где значилось истинное имя тирана - Фунзанг!

Покончив наконец с Альтеидом, Темный Мудрец соблагоизволил все же дать кое-какие разъяснения. Да, он - Фунзанг, творец этой вселенной. И артефакты, на поиски которых потрачено столько сил, создал именно он для того, чтобы знания и возможности Космических Лордов стали доступны и простым смертным. Однако иным Лордам эта идея пришлась совсем не по нутру, и в итоге Фунзанг был изгнан из Космического Кольца и лишен своего могущества... но не знаний. Веками свергнутый творец вынашивал планы мести, она точила его душу и сердце, в итоге сделав тем, кем он является теперь - Темным Мудрецом. Перед изгнанием он создал ключ, с помощью коего мог открыть мощь трех артефактов, и ключ этот передавался из поколения в поколение в семье его потомков, в семье Ви Домины. Ключом являлся глаз несчастной девушки. Непроизвольно Виталия коснулась ныне пустой глазницы...

Преисполнившись праведного гнева, герои вырвали страницу, повествующую об изгнании Фунзанга и о становлении его Темным Мудрецом из Истории Вселенной. Они наблюдали, как от тела Мудреца отделилась иная фигура, фигура пожилого человека с печальными добрыми глазами. Таков был Фунзанг до потери им божественного статуса. Теперь, когда жизнеописание Темного Мудреца выпало из истории Вселенной, все последовавшие за этим события также утратили свое существование. Реальностью являлись лишь само Космическое Кольцо, Фунзанг, шестерка героев да Ви Домина, застывшая подле кучи механических доспехов, бывших некогда Темным Мудрецом. Таково ли начало новой эпохи? Похоже на то...

С помощью Пера герои создали новую историю новой Вселенной. Скрупулезно они занесли в книгу все, что ведали о своем родном королевстве - Ллилгамине, о своих прошлых приключениях, о своих страхах и чаяниях. Под мудрым руководством Фунзанга новые повелители вселенной творили...

3. Ирреальность мироздания

Немало тайн хранит в себе вселенная. Великое множество миров, сотворенных могущественными Лордами Космического Кольца. На многие из них обратим мы взор, ибо деяния, вершащиеся на сих сферах, затерянных среди звезд, поистине судьбоносны. Ведь искатели приключений - порой, единственная надежда для островков цивилизации, со всех сторон окруженных неведомыми, запретными землями, находящимися порой под властью первозданной Тьмы. О них, героях множества миров, и повествуют нижеследующие хроники...


Давным-давно существовали земли, именуемые ‘Эрзрам’. Эти процветающие угодья находились под защитой могущественного артефакта – Оага, Божественного Клинка. Древние поселенцы называли его «Силой Богов». Когда Эрзраму угрожали силы зла, Оаг избирал чемпиона и наделял его великой силой, необходимой для противостояния врагу. Для обитателей Эрзрама Оаг был не только оружием, но и божеством-защитником одновременно.

Ранней осенью 711 года по летоисчислению Канаана на поле брани – Равнинах Невии – зазвучал речитатив колдовского заклинания, и творил его король Морган Дурной Глаз – отвратное, трёхглазое создание. Голос его разнесся над равниной, а третий глаз во лбу короля воссиял. Земля раскалилась докрасна, и пламя вспыхнула в стане защитников Эрзрама, обращая в пепел тысячи воинов. Воцарился хаос, и солдаты короля Моргана – воители-друкиане – устремились в атаку. Рыцари отступали, но друкиане преследовали их и добивали, обращая сражение в безжалостную резню.

Король Морган хохотал, упиваясь зрелищем... как множество воителей-друкиан единовременно пали, сраженные таинственным потоком света, проносящимся по земле. Одинокий рыцарь, восседающий на черном коне, приближался к армии противника, и в руке его ярко сиял Оаг; острие меча было направлено в небо. То был мастер-мечник Леофрик, не сводящий взора с Моргана. Заклинания, которые творил последний, Леофрик с легкостью отражал Божественным Клинком.

Третий глаз Моргана исказил пространство, призвав в мир тень из Преисподней, уничтожающую все на своем пути. Но Леофрик и не подумал остановиться; клинком он рассек черную сущность, метнулся к Моргану и срубил ему голову. «Глупец! Ничего еще не закончено», - стали последние слова короля. – «Я сотворю величайшее заклинание призыва – Адский Призыв, и обращу Балма Лагу в портал в Преисподнюю!» Земля содрогнулась, и поток света ударил в гору, виднеющуюся вдали. То была «Скорлупа Мира».

Балма Лагу – гигантское расколотое яйцо, источник всей жизни в сем мире – окутала тьма. Леофрик поспешил к горе, но не знал он, что следует прямиком в ловушку. Как только ступил он в глубины Балма Лаги, как оказался обездвижен некой силой. Бросив взгляд на Оаг, заметил он, как кровь Моргана окрасила меч в темный цвет. С ужасом осознал Леофрик, что кровь Моргана и Оаг стали катализаторами для Адского Призыва!.. В разуме обездвиженного Леофрика звучал ликующий хохот Моргана...

А затем раздалось множество шагов, сопровождаемых зловонием и завыванием. Некая темная, ужасающая тварь набросилась на Леофрика, терзая его тело и разум. Мечник кричал от страшной боли, когда поглощало его зло, проникшее в Балма Лагу... Морган уничтожил как Леофрика, так и Оаг...

Единственный способ возродить Святую Землю – отыскать Оаг, находящийся в глубинах катакомб. Королевства Эрзрама снарядили отряд – Союзных Рыцарей, назначили оному сию задачу; предводителем отряда выступил сын Леофрика, Ренард... Однако силы зла оказались куда могущественнее, чем можно было предложить, и расправились с половиной Союзных Рыцарей. Опасаясь, что зло вырвется за пределы подземелья, Ренард создал вокруг Балма Лаги магический барьер, отрезав Святую Землю от сопредельных держав. Правители и дворяне тех посчитали Ренарда трусом, а предприятие его – полным провалом. Презрение народа легло на душу Ренарда тяжким грузом, но он наряду с немногочисленными воителями оставался в Бархаме, охраняя единственный проход в магическом барьере, ведущий к Балма Лаге.

Три месяца спустя в город прибыл воин из Валкарии по имени Эш. Ренард позволил ему ступить в Балма Лагу, считая, что лишь небольшим отрядом возможно выжить в подземелье. Эш в сопровождении пятерых воителей спустился в катакомбы, а два дня спустя вернулся, доказав тем самым, что теория Ренарда верна.

Отряд не сумел отыскать Оаг, однако сумел исследовать большую часть катакомб, нежели ожидалось. Затеплилась надежда на то, что, возможно, удастся вернуть Святую Землю. Успех Эша привлек в Бархам множество наемников и искателей приключений, желающих отыскать Божественный Клинок.

Один из таких отрядов искателей приключений Ренард пропустил в катакомбы Балма Лаги...


В странствиях своих в подземных глубинах встречали герои и иных авантюристов, которых в сии пределы привела та же цель, что и их самих. Некоторые подобные встречи проходили вполне мирно, и искатели приключений делились друг с другом сведениями о том, что им удалось обнаружить, иные же были настроены враждебно. Тем не менее, герои получили несколько предупреждений касательно некоего дворянина – вероятно, безумного, - по имени Фюрер, рыщущего в подземельях в поисках Божественного Клинка и безжалостно расправляющегося с теми, кто надеется достичь той же цели.

Вскоре герои действительно повстречали помянутого Фюрера. Последний заявил о себе как о будущем правителе Эрзрама, предупредив, что жалкие простолюдины в не силах обрести Оаг, ведь мечом достоин владеть лишь тот, в чьих жилах течет благородная кровь.

В одном из подземных черогов герои сошлись в противостоянии с воителями Далтасом и Силасом, полубогами, возраст которых исчислялся тысячелетиями. Подверженные воздействию демонических энергий, обратились те в высших демонов, и ныне именовали себя не иначе как Двумя Королями-Драконами... Сразив обоих, обрели герои два артефакта, сими индивидами хранимые: Драконьи Сферы – красную и лазурную. Реликвии эти, как оказалось, открывали тайные проходы в подземелье...

Продолжая спускаться в позабытые глубины, набрели герои на позабытое святилище, где означились древние фолианты, повествующие о предвечной истории сего мира. «В начале начал в мире царил хаос и погружался он во тьму», - значилось в письменах. – «Грань между Землею и Небесами практически стерлась. Но луч света озарил мир, и возник крылатый четырехрукий гигант – Балмер, бог творения. Он сотворил огромное яйцо из хаотической сущности, заполняющей пространство. И когда раскололось яйцо от дыхания Балмера, родился тварный мир... Но Балмер был не единственный божеством. В хаосе, коий отвратил он, пребывала иная божественная сущность, Гага Ню. В гневе от того, что утратил мир, принадлежавший ему, Гага Ню воспользовался тремя дурными глазами, чтобы принести хаос в мир Балмера. Искажение порядка привело к появлению монстров... И началось противостояние между Балмером и Гагой Ню. Порядком первого и хаосом последнего. Мир был разделен на две противостоящие друг другу силы, и сражение между ними заняло целую вечность, ведь ни одна не могла взять верх над другой... Доподлинно неведомо, что произошло, но неожиданно тишина объяла истерзанный мир, в котором не осталось и следа исчезнувших Балмера и Гаги Ню... Боги ушли. Мало-помалу в мире установилось равновесие между силами порядка и хаоса». И когда закончили герои чтение, бесплотный голос разнесся в чертоге: «На знайте, что равновесие сие донельзя хрупко, и если нарушится она, мир познает невероятные бедствия».

Во внутреннем святилище повергли герои высшую демонессу Невию, - бывшую некогда богиней, но измененную энергиями Тьмы и обратившуюся в сущность, несла которая лишь разрушение. На теле Невии означилась хрустальная статуэтка богини. Оная оказалась ключом к тайному проходу, ведущему в глубины Балма Лаги. Здесь демоны заполонили пределы, именуемые Залами Творения и Залами Созидания, миновав которые, достигли искатели приключений глубинных пределов.

Здесь путь им преступил некий могущественный маг, лицо которого скрывала маска, а также обращенные в нежить Далтас и Силас. Искатели приключений повергли троицу в противостоянии, сняли маску с тела мага, заметив, что тот – иссохший зомби... не более, чем марионетка, кем-то управляемая... Но кем?.. Маску же герои узнали сразу, так как не раз видели изображение ее в исторических хрониках. Прежде владел ей никто иной, как король Морган Дурной Глаз!..

Неожиданно в нескольких шагах от героев возник призрачный образ мужчины, облаченного в доспехи; лицо его оставалось сокрыто тенями. «С помощью магии маски вы сможете спуститься на потаенные этажи сего подземелья», - только и произнес он прежде, чем исчезнуть. И действительно: вскоре герои обнаружили элеватор, приводимый в действие магией обнаруженного артефакта, и спуск в глубины Балма Лаги продолжился.

Противостояли воителям многочисленные маги – клоны Моргана... а также управляемый злой силой Леофрик! Сражался последний, однако, не Оагом, и после поражения воителя от рук героев клинок его раскололся. Подле мертвого тела Леофрика возник его дух – тот, в котором узнали искатели приключений призрак, встреченный прежде, после сражения с первым из клонов Моргана. «Я теперь – все лишь бесплотный дух», - прошелестел Леофрик. – «Ваш истинный враг пребывает в Обители Страха. Оаг возродил могущественнейшего из демонов – бога хаоса, Гага Ню». Откровения изумило героев: это же имя одного из предвечных созданий, сражавшихся друг с другом на заре этого мира! «Но, хоть Гага Ню и пробудился, он все еще обессилен», - обнадежил героев дух Леофрика. – «Возможно, у вас есть шанс одержать верх над ним... Прошу вас, если обретете Оаг, сокройте меч от мира. Это моя последняя просьба». С этими словами призрак исчез, слившись с тенями.

С горечью сознавали герои, что сбываются худшие опасения мирян: став инструментом для черной волшбы Моргана, ныне Оаг исполнен скверны, и больше не является сей артефакт защитой для сопредельных земель. Потому, дабы предотвратить дальнейшее распространение хаоса, надлежит отыскать меч и принести его священнослужителям в храм Бархама.

...Искатели приключений ступили в область Балма Лаги, известную как Обиталь Страха, где сошлись в противостоянии с возрожденным богом хаоса. И когда повергли они Гага Ню, туша сего порождения исчезла, а в покое возник меч, сияющий столь ярко, что сама тьма отступала. Один из героев выступил вперед, опустил руку на рукоять Оага... Невероятное могущество наполнило тело его, пред внутренним взором возникли образы поля брани, расправы над множеством монстров... Меч всецело управлял разумом и телом героя, призывая его убивать, убивать, убивать... Безумие клинка передавалось искателю приключений... Превозмогая волю меча, левой рукой герой вытащил кинжал, вонзил его в свою правую руку, сбрасывая ее с рукояти Оага...

Он сумел отступить, освободиться от воздействия злой воли оскверненного Божественного Клинка. Ныне следовало исполнить просьбу Леофрика и как можно скорее принести меч в храм, где уже собрались жрецы со всего континента. В подземельях под храмом было создано магическое хранилище, названное Белой Бездной – озеро, наполненное чистейшей святой водой. В это хранилище и был помещен Оаг. Ныне клинок надежно сокрыт от мира, и сознание его погрузилось в сон.

Эпоха, в течение которой правителей Эрзрама избирала воля Божественного Клинка, завершилась. Когда весть о случившемся с Оагом распространилась, лорды континента возжелали власти, начали собирать армии, поднимать подати, укреплять стены городов.

Казалось, вот-вот в землях Эрзрама вспыхнет пламя новых войн и конфликтов...

  1  2  3  4  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich