Demilich's

Хроника

Глава 1. Легенда о Скара-Брей

Давным-давно, когда мир был еще полон магии, злобный колдун Мангар Темный распространил власть свою на небольшой городок Скара-Брей, что на континенте Кейт. Повинуясь воле его, монстры наводнили город, а после сотворил Мангар заклятие Вечной Зимы, сковавшее льдом окрестные земли.

Стражи Скара-Брей в одночасье исчезли, и лишь молодые искатели приключений, остававшиеся в городской гильдии, воплощали для обреченных мирян слабую надежду на избавление. Выступив на городские улицы и потратив последние сбережения в оружейной лавке Гарта, герои сии надеялись, что сумеют избавить Скара-Брей от страшной участи, обрекали на которую город Мангар и его миньоны.

Первым делом наведались искатели приключений в таверну «Алый бард», дабы отметить славное начало своего долгого пути, велели хозяину принести им доброго вина. Смерив гостей недоуменным взглядом, хозяин предложил им самим спуститься в винный погреб да выбрать себе приличествующую случаю бутылку.

Как оказалось, монстры ныне означились и в погребе, и герои, обнажив клинки, сошлись в противостоянии со злобными гномами, кобольдами да здоровенными бешеными собаками. Кроме того, в дальних пределах погреба обнаружили они ступени, ведущие в зловонные канализационные стоки города.

Разя монстров, обитающих в глубинах, искатели приключений оттачивали свои боевые навыки, постигали премудрости избранной стези. На одной из стен обнаружился огромный рот, наверняка сотворенный при помощи некоего колдовского ритуала, произнесший: «Знайте, что человек по имени Таржан, почитаемый за безумца, столетие назад обрел огромные магические силы и назвал себя богом в Скара-Брей. Облик его высечен в камне». Ведали герои, что на центральной городской площади пребывает Храм Безумного Бога. Быть может, следует наведаться в оный?..

Покинув канализационные стоки и проведя ночь в гильдии, поутру устремились герои к означенному святилищу. Узнав, что ведомо гостям имя Безумного Бога, служители храма пропустили тех в катакомбы, к исследованию которых герои и приступили. Разя великое множество мертвяков, продвигались они вглубь подземных казематов. Ступив в обиталище верховного жреца, Башара Кавилора, искатели приключений покончили с ним, а также с серым драконом священника, Сфинксом, выступавшим стражем сокровищницы; после чего спустились в глубинные пределы катакомб.

Здесь сошлись они в противостоянии с могучим королем-ведьмаком Айлдреком, восставшим нежитью. Повергнув сего чародея, обнаружили герои на теле его драгоценность, исполненную в форме глаза... Завершая исследование катакомб, узрели они надпись, начертанную кровью на стене в одном из чертогов: «Ищите каменное подобие Безумного Бога во владении Харкина».

Покинув катакомбы, восстановив истраченные магические энергии в Эмпориуме Роско, а физические силы – в одном из городских храмов, устремились герои к замку барона Харкина, некогда – правителя Скара-Брей. На первом же этаже сей твердыни отыскали они чудесный хрустальный меч, а после, сразив неких служителей, облачились в их зеленые ризы. Ныне получили герои возможность исследовать замок, не опасаясь схваток с многочисленными стражами. Миновав тронный зал, отыскали они тайный ход... столкнулись в котором с капитаном стражи, с которым вынуждены были покончить.

Поднявшись по ступеням на следующий этаж, обнаружили искатели приключений, что здесь одеяния их не спасают – судя по всему, покойные обладатели риз не допускались сюда набольшими. Посему, принимая бой, герои продолжали следовать извилистыми коридорами твердыни... когда предстал им Старец. «Прежде живой, ныне мертвяк, пьет он кровь, лишает жизни», - произнес он, испытывающе глядя на героев. «Вампир», - ответили те, пожав плечами, и престранный Старец, улыбнувшись, отступил, позволив искателям приключений продолжить путь.

На третьем этаже замка герои, сразив великое множество берсерков – стражей барона Харкина, лицезрели пятнадцатифутовую статую Безумного Бога, Таржана. Неожиданно каменный глаз, найденный ими в катакомбах, поднялся в воздух, переместился в глазницу статуи... и та ожила!

Сразив изваяние и подобрав с осколков статуи статуэтку в форме серебряного квадрата, герои ощутили, как подхватывают их магические потоки, уносят прочь из замка... прямиком ко входу к Янтарной Башне, обиталищу чародея Килирана. Ступив в оное, обнаружили искатели приключений немало магических ловушек, призванных отвадить незваных гостей. Впрочем, скрупулезное исследование чертогов башни позволило им отыскать статуэтку в форме серебряного треугольника, сразить хрустальным мечом хрустального же голема – стража внутренних помещений, и отыскать хозяина, Килирана.

Добрый чародей поздравил героем с успешным прохождением испытаний, постановив, что пришло время покончить с его немезидой – корнем зла в Скара-Брей, Мангаром Темным. Передав искателям приключений ониксовый ключ, отмыкающий врата башни Мангара, Килиран предупредил их о том, что башня злобного колдуна полна могущественных монстров и гибельных ловушек – не стоит бросаться туда, очертя голову.

Покинув башню Килирана, искатели приключений, слава о деяниях которых уже успела распространиться в городе, вернулись в канализационные стоки, в глубинах которых отыскали магический портал. Ступив в оный, переместились они ко входу в башню Мангара, и, отперев врата ониксовым ключом, проследовали внутрь.

Множество демонов, вампиров и прочих могущественных монстров атаковало героев, но те, разя противников, уверенно продвигались к вершине башни. В одном из чертогов отыскали они статуэтку в форме серебряного круга, после чего продолжили восхождение.

Три серебряные статуэтки оказались ключами к покоям Мангара Темного. Призвав демонов-лордов и вампиров-лордов, архимаг атаковал... но был повержен искателями приключений. В чертоге возник Килиран, поздравил героев со свершением и поведав, что теперь, когда корень зла уничтожен, заклятие Вечной Зимы вскоре утратит свою силу.

И как только случится это, герои смогут покинуть Скара-Брей, продолжив странствия в иных землях континента...


Весть об освобождении Скара-Брей и гибели архимага Мангара Темного распространилась по землям Королевства, и доблестных героев чествовали повсеместно. Но обнажды получили они письмо от чародея Сародина, в котором утверждал тот, что грозит державе их опасность куда более великая, нежели прежде. «700 лет назад архимаг Тьюрин создал Жезл Судьбы в глубинах священной горы Кронтор, где текут лавовые потоки», - значилось в письме. – «На протяжении семи столетий артефакт сей выступал единяющей силой, сплочающей защищающие Королевство армии, и царил в вотчине нашей мир и покой. Но сейчас наемники из соседнего царствия Лестраде вторглись в земли Королевства и чинят разбой повсеместно! Даже на улицах Танграмейна, нашей столицы! Именно они, ведомые злым архимагом Лаготом Зантой, похитили Жезл Судьбы. Мне удалось выяснить, что разломал он артефакт на семь частей, каждую из которых спрятал в разных местах». Сародин просил прославленных героев покончить с Лаготом Зантой, отыскать части Жезла Судьбы и воссоздать артефакт, ибо лишь так можно спасти Королевство.

Конечно, искатели приключений не могли оставить без внимания столь отчаянный зов о помощи, посему немедленно выступили к столице Королевства, Танграмейну. Здесь повстречали они придворного мага, поведавшего о том, что дочь сюзерена Королевства была похищена Темным Лордом, чьи владения простираются в подземельях под городом. Темный Лорд оградил катакомбы магическим барьером, и придворный маг не может переместить в пределы оных да вызволить деву. Чародей молил героев спасти принцессу, вернуть дочь отчаявшемуся отцу».

Герои спустились в заполоненные монстрами подземелья Тенграмейна, рекомые Темным Владением, где разыскали и повергли мага, именующего себя ‘Темным Лордом’. Освободив принцессу, искатели приключений сопроводили ее на поверхность, передав под опеку благодарного придворного мага. Получив причитающееся им внушительное вознаграждение, герои покинули столичный град, дабы приступить к поискам осколков Жезла Судьбы.

В дикоземье обнаружили они хижину, проживал в которой многомудрый отшельник. Тот оказался провидцем не из последних, и за внушительную денежную сумму готов был направить героев в верном направлеиии. Так, погрузившись в транс, велел он им навестить Храм Тьмы, что на центральной площади города Эфесуса.

В подземных усыпальницах, где оказалось полным-полно нежити и гибельных ловушек, искатели приключений приступили к поискам первого из осколков Жезла Судьбы. Означился в казематах Старец – тот самый, коего прежде встречали герои в замке барона Харкина в Скара-Брей! «Спросите-ка у мудреца о Фанскаре», - посоветовал он, загадочно улыбаясь. – «Да, запросит он немало денег, но сведения окажутся бесценны». Старик бесследно исчез на глазах у героев.

И вскоре, спустившись в глубинные пределы Храма Тьмы, осознали они, что Лагот Занта защитил каждую из частей расколотой реликвии магической ловушкой, двеомер кое й надлежало развеять за определенное время – в противном случае всем без исключения авантюристам грозила гибель. Сразив ядовитого гиганта, герои пресекли тем самым действие ловушки, и в соседнем помещении обрели осколок Жезла Судьбы!

Покинув Храм Тьмы, они вновь устремились к обиталищу старого мудреца, и, вновь щедро заплатив ему, узнали, где именно находится замок Фанскара. Исследуя оный и разя монстров и замковых стражей, герои обнаружили надпись, сделанную на стене: «Спросите мудрого о Дарготе».

После, ступив в покои Фанскара и прикончив хозяина замка, обнаружили искатели приключений магическую ловушку, предлагавшую им выбрать одну из трех дверей: за двумя ожидала их гибель, за третьей – осколок Жезла Судьбы. Выбор герои сделали верный, и, обретя вторую часть артефакта, не преминули вернуться к отшельнику, вопросив того о Дарготе.

Мудрец направил искателей приключений к городу Филиппи, означилась в котором башня Даргота. В стенах оной оказалось немало телепортирующих устройств, переносящих героев с места на места. В одном из чертогов лицезрели они магический рот в стене, изрекший: «Спросите мудрого о Лабиринте Страха». Поднявшись на второй этаж башни, герои сошлись в противостоянии с семью каменными статуями, и, повергнув их, продолжили исследование твердыни. Множество монстров и магических загадок ожидало героев в сих стенах, и наградой для тех, кто разгадал их, стала третья часть Жезла Судьбы!

Мудрец велел искателям приключений следовать в город Тессалонику, пребывал в котором Лабиринт Страха. Как оказалось, стал оный оплотом для вторгшихся в Королевство иноземных наемников, именовавших себя «Кулаком Графнара». Проведя немало времени в коридорах лабиринта и сразив множество наемников, герои сумели развеять двеомер следующей магической ловушки и отыскать четвертую часть Жезла Судьбы. Кроме того, бесплотный голос сообщил им, что теперь надлежит поинтересоваться у мудреца касательно Оскона.

Сообщил отшельник искателям приключений, что пребывает крепость Оскона в городе Коринфе, однако для того, чтобы ступить в нее, необходимо сперва обрести некий предмет, принадлежащий каменному человеку Каздеку, коего можно отыскать в дикоземье, меж Тессалоникой и Колоссом.

Каздек передал героям искомую ими вещь, и устремились те в Коринф, где ступили в полную гибельных ловушек крепость Оскона. Исследуя сей комплекс, миновали герои зеркальный чертог, сразили могучего Дервака Разрушителя, а после – и хозяина твердыни, Оскона. В одном из чертогов обнаружили они надпись на стене: «Спросите мудрого о Сером Склепе».

Разгадав загадку с каменными статуями на верхнем этаже крепости, обрели искатели приключений следующую, пятую часть Жезла Судьбы, после чего поспешили покинуть твердыню да вернуться в хижину мудреца. Тот открыл им, что находится Серый Склеп меж городами Танграмейном и Эфесусос, предупредив, что заклинания внутри подземелья сего не действуют.

Исследуя склеп, разили герои монстров, в том числе и поистине диковинных, как то разумный Меч Смерти или же волшебное создание, именуемое ‘Мудрым’. И вновь лицезрели сообщение, выбитое на стене и адресованное, похоже, им, и никому иному: «Спросите мудрого о Камне Судьбы». Разгадав загадку сфинкса, а после - покончив с драконом-вампиром, отыскали герои чертог с магической ловушкой, и, сумев развеять двеомер оной, забрали с собою находящуюся здесь шестую часть Жезла Судьбы.

Подземелье, именуемое Камнем Судьбы, пребывало в городе Колоссе. В одном из помещений его ожидало героев следующее сообщение: «Отыщите Храм Нарна. Тот, кто приближается к алтарю, может восстановить сломанное». Возможно, посыл сей относится к артефакту!.. Спустившись на следующий этаж подземелья, искатели приключений покончили с четырьмя каменными изваяниями: могущественным магом, рыцарем, желтым драконом и василиском, после чего обнаружили телепорт, с помощью которого переместились в глубины Камня Судьбы.

В подземелье сем Лагот Занта заточил великого воина древности, Мастера Зена, коий не замедлил присоединиться к отряду искателей приключений. Миновав лабиринт, те сумели разгадать имя своего спутника – Аркаст. И когда произнесли его, последнее заклятие-ловушка перестало действовать, и обрели авантюристы последнюю, седьмую часть Посоха Судьбы. «Я буду ждать вас у хижины мудреца, где и покончу с вами!» прогремел под сводами чертога голос Лагота Занты, звучала в котором неприкрытая ярость.

Но прежде поспешили герои к Храму Нарна, служители которого почтительно приветствовали их, провели к алтарю. Божественная магия восстановила Жезл Судьбы, и один из героев оказался обращен в Рыцаря Судьбы, подвластна коему была магия артефакта.

Проследовав к хижине, обнаружили герои, что пожилой мудрец и архимаг Лагот Занта – одно и то же лицо!.. В последовавшем сражении покончили герои и с архимагом, и с его каменными стражами.

Теперь, когда с предводителем сил вторжения покончено, армии Королевства наверняка сумеют вновь сплотиться и разгромить воинство наемников, продолжавших хозяйничать в городах. Король державы, разыскав искателей приключений, лично благодарил их за избавление от Лагота Занты, не забыл щедро одарить за содеянное.

С архимагом было покончено, однако путь героев далек от завершения...


Вскоре дошла до героев весть о том, что господин Мангара, Безумный Бог Таржан, вернулся, дабы покарать жителей Скара-Брей, дерзнувших покончить с его вассалом. Повинуясь воле божества, монстры вновь наводнили городские улицы, безжалостно расправляясь с мирянами. Скара-Брей был обращен в руины, а Таржан вознамерился затушить все без исключения очаги человеческой цивилизации на землях Кейта, и вскоре обратит он взор на Шесть Городов, что на Равнинах в сердце Королевства.

Искатели приключений, некогда сразившие Мангара, поспешили вернуться в руины Скара-Брей. Шагали они по разрушенному городу, царила в котором звенящая тишина. Лишь статуя Безумного Бога на городской площади высилась и сияла; наверняка монстры и служители зла приходили сюда, дабы поклониться темному повелителю.

Немногочисленные выжившие горожане ютились в палаточном лагере за пределами руин, а в здании, кое прежде занимали магистры меча и магии, ныне пребывал Старец – последний из магистров гильдии. «В катакомбах под Скара-Брей вы найдете одного из последователей Таржана», - поведал он героям. – «Брилхасти ап Тарж – нечестивый некромант, и его существование не позволяет мне сдерживать силы зла».

Проследовали герои к храму Безумного Бога, в катакомбах коего прежде бывали. Ныне оные наводнили жрецы Таржана и иные служители божества. Довольно скоро искатели приключений выяснили, что владения некроманта пребывают в ином подземелье, ход в которое ведет из храма, и именуется оно ‘Унтер-Брей’. Спустившись в глубины сего обиталища нежити, отыскали герои логово Брилхасти ап Таржа, где покончили с некромантом и призванными тем демонами.

После чего покинули казематы, вернувшись в обиталище Старца. «Скара-Брей опустошило древнее зло, лишь недавно обретшее свободу», - поведал тот героям. – «Оно угрожает существованию самой ткани реальности и времени! И если не остановить его, вселенная непременно погибнет. Посему поспешите же в лесной мир, ибо это – первое из иных измерений, которые следует вам поступить, дабы противостоять немезиде. Арбория, обиталище Валариана Доблестного, - мир, коий можно достичь посредством могущественной магии, подвластной лишь хрономантам. Если сам Валариан не вернется сюда вместе с вами, принесите же мне хотя бы Лук его и Стрелы Жизни... Да, и, быть может, повстречаете вы союзника, ибо вы не первые, кого направил я на этот путь». Один из героев еще годы назад посвятил себя изучению магии времени, посему заклятия хрономантии были ведомы ему.

Следуя наставлению Старца, устремились искатели приключений к небольшой Сумеречной Роще, пребывающей к югу от близлежащей Долины Погибших Воинов, где сотворил хрономант заклинание, позволяющие сотворить портал в иную точку пространствнно-временного континуума сей вселенной.

Обнаружили себя искатели приключений в иной реальности, рекомой Арборией, где повстречали воина, облаченного в тяжелый доспех, тепло приветствовавшего выходцев из иного мира. То оказался Хокслейер – сподвижник Старца, упомянутый им прежде. Воин присоединился к отряду героев, после чего устремились те к обнесенному крепостной стеной эльфийскому поселению, Сьера Браннии.

Королем оного оказался пожилой эльф, и когда ступили герои в тронный зал, изрек он: «Я знаю, вы явились сюда за Луком Валариана и его Стрелами Жизни. Но я не могу допустить осквернения могилы его до тех пор, пока не избавите вы сию землю от Цлота Гарната. Принесите мне его голову и я позволю вам ступить в Священную Рощу. Сей проклятый пребывает в Зловонной Яме – нечестивом месте, полном отбросов преисподней. И знайте, что покончить с Цлотом Гарнатом возможно лишь с помощью Ночного Копья, находящегося в Башне Валариана».

Проведя ночь в гильдии магов Сьера Брании, поутру герои покинули город, устремившись к Башне Валариана, древнего бога-героя Арбории. По пути миновали они дубовую рощу, а также – озеро с кристально-чистой водой, в глубинах коего зрели искатели приключений очертания чудесного дворца. Сотворив заклятие, позволяющее дышать под водой, заглянули герои во дворец, где отыскали Источник Жизни. Воды оного набрали они в бурдюки, после чего покинули дворец, продолжив путь к Башне Валариана.

Конечно, ныне башня была заброшена и обитали в ней лишь монстры. Путь к верхним этажам преграждала героям тяжелая каменная глыба, посему они, окропив живой водой подобранный в рощице по пути желудь, лицезрели, как на глазах обращается тот в могучий дуб, ветвями своими теснящий глыбу в сторону. Проследовав на верхний уровень башни, отыскали герои Ночное Копье – артефакт, способный поглощать души.

Искатели приключений покинули башню, и в сопредельных землях обнаружили Зловонную Яму, куда не преминули спуститься. Здесь покончили они с чудовищным порождением, Цлотом Гарнатом, душа которого оказалась пленена в Ночном Копье. После чего отсекли голову монстра, вырезали сердце его, и по возвращении во дворец Сьера Браннии продемонстрировали сии трофеи королю в доказательство одержанной победы.

Признал монарх, что герои, избавившие Арборию от Цлота Гарната, более, чем достойны владеть реликвиями Валариана. Проследовав в Священную Рощу, деревья которой уже коснулся осенний багрянец, ощутили искатели приключений не только покой и безмятежность, но и скверну зла! Каким-то образом монстры сумели проникнуть в Священную Рощу!

Проследовав в усыпальницу Валариана, лицезрели герои углубление на груди древнего героя, куда и поместили сердце Цлота Гарната, загодя окропив оное живой водой. Священный свет омыл пределы Священной Рощи, изгоняя монстров, а двери, ведущие во внутренние пределы усыпальнице, раскрылись пред героями. Ступив внутрь, обнаружили они Лук Валариана и Стрелы Жизни.

Хокслейр оставил героев, дабы продолжить странствия свои в Арбории, разя порождения зла в сем эльфийском мире. Герои же, сотворив портал в родную реальность, переместились в Кейт, где, ступив в руины Скара-Брей, поведали Старцу о том, что Валариан давным-давно мертв, однако реликвии его им удалось отыскать.

«Теперь вам следует отправиться в куда более далекое место», - изрек Старец. – «Это – измерение магии, Гелидия». Обучив хрономанта заклинанию, должному открыть портал в сей мир, продожал Старец: «Возвращайтесь вместе с Ланатиром, а если не сумеете убедить его отправиться с вами, то заберите у него Жезл Силы и Сферу Ланатира».

Покинув руины, искатели приключений продолжили странствие, целью которого являлись поиски как легендарных героев сопредельных реальностей, так и могущественных артефактов, им принадлежащих.

На Студеном Пике хрономант сотворил портал, посредством которого проследовали герои в иной мир, скованную льдом Гелидию – царствие вечной зимы. Здесь лицезрели они полуразвалившуюся хижину, а в ней – мумифицированное тело прежнего обитателя, судя по всему – полуэльфа. Неведомо, сколько лет – или веков – пролежало оно здесь, но золотые украшения покойника бытовали в родном мире героев тысячелетие назад. На столе в хижине заметили искатели приключений книгу, оказавшуюся дневником полуэльфа. Значилось на чудом сохранившихся пергаментных страницах: «Мы терпим поражение в сражении, но подобный исход очевиден для меня. На этот раз нет героя, подобного Хокслейеру, который смог бы воодушевить наши войска. Первое вторжение оказалось бы успешным, если бы не магия Ланатира. Но враги сразили нашего героя в том бою; как же теперь можем надеяться мы выстоять?»

В более поздней записи прочли герои: «Я согласен с моими братьями: монстры не смогут проникнуть в гробницу Ланатира, посему его Сфера и Жезл Силы надлежит сокрыть именно там. Охранные чары, наведенные нами, развеять будет непросто... Но все же надеемся мы, что армии зла, заполонившие наши равнины, не смогут прорваться в замок и осквернить усыпальницу Ланатира.

Возможно ли, что лишь я, Алендар, сумел выжить и добраться до этой отдаленной хижины?.. Нас была дюжина, мы сумели проникнуть в тыл врага, дабы сотворить могущественное заклятие, должное сковать льдом наши земли и покончить с порождениями тьмы. Но для сотворения заклинания нужны четверо. Смогу ли я сделать это в одиночку? И какой ценой? Жизнь моя ничтожна, но будет ли Гелидия спасена?.. Все сделано, и я погибну в снежной буре, призванной, чтобы уничтожить моих врагов. Так холодно... Покойся с миром, Ланатир – твое скромное жилище стало моей могилой».

Похоже, цивилизации в сем мире не существовало боле, и всецело пребывал он под властью монстров. Покинув хижину, устремились герои к стенам ледяного замка, за которыми были рады укрыться от лютующей снаружи снежной бури. Разя ледяных стражей, йети, полярных медведей, ледниковых големов и прочих обитателей твердыни, рыщущих по коридорам, искатели приключений приступили к исследованию замка.

Ограждали ледяной замок – в древние времена именовавшийся Замком Ланатир - три башни – Черная, Белая и Серая. В каждой из них разили герои магов, на телах коих находили престранные линзы – черные, хрустальные и затемненные соответственно. После чего, вернувшись в центральную залу ледяного замка, поместили герои обнаруженные артефакты в выемки на беломраморной плите, и золотой диск в центре ее отошел сторону, явив взорам ступени, ведущие вниз, в подземелье твердыни.

Похоже, именно здесь произошло последнее сражение защитников замка с вторгшимися в пределы оного захватчиками, и мертвые тела, скованные льдом, оставались здесь на протяжении долгих столетий.

В глубинах подземелья разыскали герои гробницу Ланатира, значилось на дверях, ведущих в которую: «Здесь покоится Ланатир, последний страж магии. Лишь именем крови его сможете вы ступить сюда». Из обнаруженных при исследовании замка свидетельств выяснили герои, что у Ланатира была дочь, Кала; сочеталась она браком с Хокслейером, и родился у них сын, Утор.

Произнесли герои имя Калы, и дверь в гробницу открылась пред ними. Здесь обнаружили искатели приключений священные артефакты – Сферу Ланатира и Жезл Силы.

...Покинув Гелидию и вернувшись в Скара-Брей, сообщили герои Старцу о гибели Ланатира. Новость глубоко потрясла пожилого магистра, но он, взяв себя в руки, изрек: «Теперь вам следует спешить в Лусенсию. Я смею верить в то, что Аллирия все еще жива, и хочу, чтобы обрели вы Корону Истины и Пояс Аллирии. Будьте осторожны, консорт ее весьма ревнив и станет защищать супругу свою всеми силами».

Старец обучил хрономанта заклинанию, открывающему портал в Лусенсию, и выступили герои на восток, к Хрустальному Источнику. Именно там сотворил чародей межмировые врата, и переместились искатели приключений в причудливую, поистине феерическую Лусенсию, обитатели которой казались воплощениями, сошедшими со страниц великого множества сказок – как чудесных, так и кошмарных.

Герои ступили в город гномов Селария-Брей, где узнали от местных обитателей, что ключ к Башне Сианиса, консорта Аллирии, сокрыт где-то на Фиолетовой Горе. Кроме того, барды, пребывавшие в сем граде, поведали искателям приключений о том, как герой Хокслейер, странствующий меж мирами, некогда наведался в Лусенсию, обманом заточил разоряющего окрестные земли дракона в пещере на Фиолетовой Горе.

Устремились герои к означенной горе, возвышавшейся к северу от Селария-Брей, обнаружив, что тепло исходит от фиолетовой скальной породы. Причудливые монстры означились и в сих пределах, и искатели приключений, разя их, проследовали к логу древнего радужного дракона. Покончив с последним, отыскали они в логове рептилии хрустальный ключ.

Оным отомкнули искатели приключений врата Башни Сианиса, построенной исключительно из бирюзы, начали восхождение к вершине шпиля. На стенах внутренних помещений лицезрели они фрески – изображения Аллирии и Сианиса такими, какими были супруги прежде... до произошедшей трагедии. Ибо Таржан, расправляющийся с легендарными героями множества миров, не пощадил и Аллирию, правительницу Лусенсии. Узнав о гибели возлюбленной, Сианис обезумел и с тех пор оставался в добровольном заточении на верхнем этаже башни. В случившемся отчасти винил он и Хокслейера, своего друга, ведь не сумел тот спасти Аллирию.

Ступив в покои Сианиса, герои исцелили безумца заклинанием, и впервые за долгие годы обрел тот трезвость рассудка. «Аллирия погибла много лун назад в противостоянии сущности, обладающей поистине непомерным могуществом», - с горечью рассказывал Сианис. – «Таржан истязал ее прежде, чем убить, и заставил мне наблюдать за этим. Ее крики свели меня с ума, ведь ощущал я свое полное бессилие. Я могу вас лишь об одном: уничтожьте эту тварь!» Сианис передал героям волшебную диадему, сказав, что откроет та проход в усыпальницу его возлюбленной. «С помощью диадемы бард сможет расколоть Черный Кристалл, закрывающий ход», - молвил Сианис напоследок.

Простившись с Сианисом, искатели приключений покинули башню, миновали сад, произрастали в котором прекрасные разноцветные розы. Устремились герои к гробнице Аллирии, где с помощью магии диадемы раскололи Черный Кристалл, проследовав во внутренние пределы усыпальницы. Призрачные стражницы гробницы позволили чужакам пройти лишь после того, как те даровали им разноцветные розы, символизирующие истину, доблесть, родство, природу... и, наконец, саму Аллирию.

Обретя в усыпальнице правительницы Лусенсии Корону Истины и Пояс Аллирии, герои покинули гробницы, сотворили портал, посредством которого вернулись в земли Кейта. Старец лишь сокрушенно покачал головой, узнав о гибели Аллирии, молвил: «Вы должны спешить в далекую Кинестию и вернуться с Молотом Гнева и Шлемом Ферофиста! Я знаю, что сей герой пока жив, но не ведаю, сколько времени ему отведено».

Рассказывал Старец о том, как Ферофист, бог дворфов Кинестии, сотворил механического служителя для своего расы, Урмеха. Однако последний обладал собственным разумом и восстал против создателя. Более того, Урмех сотворил множество механических существ, дабы те защитили его. И сейчас дворфы Кинестии продолжают противостоять Урмеху и его стражам.

Таржан продолжал разить всех, кто мог противостоять ему, и оставались герои на шаг позади Безумного Бога. Герои направились в старую шахту в юго-западу от руин Скара-Брей, где хрономант принялся плести двеомер заклинания, создало кое портал, связавший Кейт с Кинестией.

Неожиданно повстречали герои Хокслейера, однако воин выглядел куда моложе, нежели прежде, и не узнавал их. Хрономант напомнил спутникам, что странствуют они не только через пространство, но и через время; судя по всему, Хокслейер посетит Арборию еще много лет спустя, тогда и произойдет их следующая встреча в эльфийском мире.

Оказавшись в замке Ферофиста, осознали искатели приключений, что, похоже, в противостоянии с восставшими машинами дворфы потерпели сокрушительное поражение. Стены и пол высеченной в скальной породе твердыни были залиты машинным маслом, а коридоры патрулировали механические стражи.

Отыскав ключи, отмыкающие двери к мастерской Урмеха, занимался в которой тот созданием новых единиц для своей и без того внушительной армии, герои продолжили исследование комплекса, обнаружив, что уровень машинного масла все поднимается, замедляя их движение; если так пойдет и дальше, ожидает искателей приключений весьма незавидная гибель.

Урмех, ожидающий героев в своем покое, атаковать не спешил, поведав, что, создав его, Ферофист нарушил божественный запрет на сотворение разумной жизни, и неправедным действием своим способствовал освобождению темного божества, Таржана. «Я просто хотел жить», - признался механический конструкт. – «И, в свою очередь, создал стражей для своей защиты – и чтобы не продолжать существование в одиночестве». Признался Урмех, что, к несчастью, создания его перебили дворфов... в том числе и Ферофиста. Однако механический человек был готов как передать героям артефакты божества дворфов, так и обучить их новому виду магии – геомантии.

Получив Шлем Ферофиста и Молот Гнева, герои не преминули покинуть подгорный замок и вернуться в руины Скара-Брей. Старец изумился, прознав о союзе – пусть и недолгом – Ферофиста с Таржаном, что привело в итоге к гибели божества дворфов. Помедлив, изрек он: «А теперь следует вам отправиться в Тенеброзию. Помните, в мире, где день – это ночь, а ночь – это день, все не так, как кажется на первый взгляд. Реальность та – воплощенный парадокс, и доверять там можете вы лишь себе. Необходимы мне Шлем Правосудия и Плащ Скиду».

Сотворив портал на Скале Теней, переместились герои в царствие вечной ночи, Тенеброзию, ступили в город теней, Черный Шрам, где эманации зла ощущались физически. Хозяин одной из таверн сообщил чужеземцам, что Скеаду возможно отыскать «посреди нигде», но для этого понадобится им волшебный замок, сокрытый в Каньоне Теней.

Посетив оный и сразив немало нежити и иных порождений тьмы, искатели приключений отыскали Замок Теней, вернулись в город, где хозяин иной таверны, отвечая на настойчивые вопросы, поведал о том, что замок без двери бесполезен, а находится дверь в близлежащей Темной Роще. Вот только деревья там растут так близко друг к другу, что к центру рощицы попросту не пройти... Не принимая полумеры, герои попросту предали сухостой огню, и, проследовав на поляну в центре рощи, обнаружили Дверь Теней.

Забрав ее с собою, отправились они на поиски места, известного как «посреди нигде». Долго шагали они по дикоземью, пока на одном из холмов полностью не утратили чувство направления. Возможно, достигли они нужной точки. Опустив дверь наземь, они осторожно открыли Замок Теней, распахнули дверь... обнаружив под нею ступени, ведущие вниз, во тьму.

Сумрачное царствие Скиду было лишено всяческой логики – стены вырастали из пола где угодно, порой не образуя помещения, а вокруг них клубились плотные тени. Спустившись в сердце Тенеброзии, проследовали герои в обиталище божества Скиду, однако тот наотрез отказался передать визитером артефакты, атаковал.

Искатели приключений сразили противника, и скончался тот, проклиная Таржана; чем же руководствовался Скиду, заключая союз с темным божеством?.. Забрав с собою Плащ Скиду и Шлем Правосудия, покинули герои сие мрачное царствие, поспешив вернуться в родной мир.

«Ныне надлежит вам отправиться в Тармитию – мир, в котором не прекращаются войны», - поведал героям Старец, когда те вновь навестили его в руинах Скара-Брей. – «В той реальности сплелось воедино множество эпох. Принесите же мне Щит Верры и Копье Конфликтов».

Проследовав в Долину Погибших Воинов, герои ожидали, когда хрономант сотворит врата в Тармитию, ступив в которые, обнаружили себя в городе Берлине, где шло сражение, и солдаты, вооруженные невиданным искателями приключениями оружием, противостояли друг другу.

Здесь, в Тармитии, пребывало немало дыр во времени и пространстве, проходя через которые, герои перемещались в иные города, иные эпохи. Так, посетили они Трою, Сталинград, Ноттингем, Рим, К’ун Ванг, Хиросиму... Противницы выходцев из Кейта разительно отличались: солдаты Германии и СССР, Древнего Рима, рыцари-норманны и крестьяне-саксы, монголы... Вихрь реальностей в Тармитии поистине безумен, и сотворен он богом войны.

Во внутреннем святилище последнего, Верры, находились воины множества эпох и реальностей. Противостояли героям древние греки, самураи, монахи Шаолиня, нацисты, рыцари. Наблюдая за хаосом сражения, Верра искренне наслаждался. «Это – лучшая битва с тех времен, как противостоял я Хокслейеру и передал ему Копье Конфликтов», - заметил Верра, когда искатели приключений приблизились к нему, после чего, хохоча, атаковал чужеземцев.

Героям не оставалось ничего иного, кроме как повергнуть Верру, однако в следующий момент окружили их черные убийцы – миньоны Таржана. Сам Безумный Бог нанес Верре последний удар, забрав его душу, после чего исчез, уверенный в том, что черные убийцы завершат начатое и покончат с докучливыми авантюристами из Кейта.

Те же, однако, не оправдали ожиданий Таржана, и, сразив черных убийц, забрали с собою Щит Верры, после чего покинули сей хаос реальностей, устремившись к гильдии Скара-Брей. Но, ступив в оную, обнаружили они Старца в луже крови. «Знаю, Верра мертв», - выдавил умирающий. – «Безумный Бог убил и меня. Заберите с собою все артефакты, и отправляйтесь в Малефию, мир зла; Хокслейер уже выступил туда. Покончите с Таржаном прежде, чем уничтожит он всю жизнь во вселенной!» С этими словами Старец скончался, и тело его обратилось в сгусток тумана...

...Портал в Малефию хрономант смог сотворить у зловонных Сернистых Источников, и, переместившись в измерение Безумного Бога, лицезрели герои скелет воина, расставшегося с жизнью давным-давно. Но близ мертвеца оставалось сияющее оружие – Копье Верры!.. Стало быть, зрят они останки Хокслейера, сраженного Безумным Богом!.. Осознали искатели приключений, что все до последнего герои сопредельных реальностей мертвы, и лишь они – последняя надежда вселенной на пресечение безраздельного владычества Таржана.

Следующую неделю провели герои в лабиринтах Малефии, сражаясь с каменными монстрами, вихрями да стражами смерти. Обнаружили они и богов-героев иных измерений, сущности которых оставались заключены в глыбы черного льда, коим даровали свободу с помощью обретенных прежде реликвий.

Приближаясь к обиталищу Безумного Бога, разили герои ближайших сподвижников того: верховную жрицу, вершащую ритуалы во славу Таржана, мертвяка Краснобородого – стража моста, наведенного через пламенную бездну.

Ступив в покои Таржана, герои вознамерились было атаковать Безумного Бога, однако тот принялся призывать из Преисподней великое множество монстров, направляя тех на искателей приключений. «Думаете, сможете сразить меня снова?» - хохотал Таржан. – «Так же, сумели покончить с воплощением моим в замке барона Харкина много лет назад?»

Казалось, добраться до Таржана невозможно, однако одна из героев – воровка – слилась с тенями, и, сумев незамеченной подобраться к Безумному Богу, вонзила кинжал ему в спину, обрывая существование сего воплощения зла.

Реальность изменилась, и обнаружили себя герои не в темном замке, но во дворце из чистейшего света. На трое восседал мужчина, искателям приключений улыбающийся. Выглядел он молодым и полным сил, но герои сразу же узнали в нем Старца, направлявшего их на долгом пути. Рядом с троном стоял верный товарищ выходцев из Кейта, Хокслейер. «Добро пожаловать, доблестные воины», - молвил Старец. – «Вы преуспели в устранении угрозы всему мирозданию. Для того, чтобы достичь цели, вы странствовали запретными тропами сквозь само время! И сразили того, пред которыми потерпели поражение сами боги!.. Гибель их разорвала реальность на части, но вы сумели восстановить ее. Боги прошлого мертвы, посему я принимаю вас своими новыми чадами. Вы сами станете богами!»

Заглянув в глаза сего божества, зрели герои далекое грядущее. Возрожденный Скара-Брей, Шесть Городов Равнин... Весь Кейт открылся им, ровно как и множество народов, населяющих континенты сего мира. Осознали искатели приключений, что властвуют они ныне над родной реальностью...

И в ночных небесах Кейта зажглось восемь новых звезд. Наименее яркая из них была названа именем Хокслейера, остальные же семь именовались Отрядом Героев, и каждая из них носила имя одного из Новых Богов.

И знали искатели приключений будущих поколений, что именно им улыбаются сии божества, благословляя на новые странствия, новые свершения...

***

150 лет минуло с тех пор, как доблестные герои покончили с Безумным Богом Таржаном и спасли мироздание. Многое изменилось в сем мире; около столетия назад Церковь Отца Клинков покончила с монстрами в землях Кейта, и на руинах разрушенного Скара-Брей возвела новый город. Жители оного – по доброй воле ли или по принуждению – свято чтили законы божьи, ведь отступление от них, ровно как и применение магических искусств, каралось, и незамедлительно.

Но тролли, хобгоблины и иные создания, известные мирянам лишь по старым сказкам, вернулись в мир. Ужасающие вещи начали происходить в Скара-Брей – невидимые твари убивали людей прямо в их постелях, священные обители оказывались осквернены, горожане бесследно исчезали, в залитых кровью переулках появлялись статуи Безумного Бога, а Песнь Девы вновь зазвучала, впервые за долгие годы. Но самое страшное – те, кто мог справиться с напастями, были объявлены властями вне закона.

С приходом церковников-отцепоклонников применение магии оказалось под запретом, а все древние расы – эльфы, гномы, троу, - были изгнаны прочь с земель королевства, и всякие границы с державами их ныне закрыты, а отношения – разорваны. Не в силах остановить беды, продолжающие вершиться в Скара-Брей, церковь решила возложить вину на гильдию искателей приключений, закрыв ее и назвав авантюристов ‘сектантами’, ‘ведьмаками’ и ‘язычниками’, должными гореть на кострах.

Гильдия переместилась в канализационные стоки, и искатели приключений делились друг с другом слухами о следах в древних склепах, в огнях, мерцающих в окнах обращенных в руины башен, о древних силах и о безумце, который готов принести в жертву мир, дабы вернуть их. Но отцепоклонники упорно отказываются верить слухам и преследуют тех, кто распространяет их. Посему искателям приключений остается надеяться лишь на себя; Эльфы, гномы, троу и люди Кейта, чтящие старые заветы, должны сплотиться и защитить мир, от них отвернувшийся.


Герой, о котором пойдет наш рассказ, в течение последних лет обучался чародейскому ремеслу у мага Алгуина... Но однажды, спустившись в канализационные стоки города Скара-Брей, угодили они в магическую ловушку, рухнули в подземные глубины, где столкнулись со злобным колдуном Гофроем, который в ходе последовавшей магической дуэли поверг Алгуина. После чего на глазах потрясенного ученика исчез в портале, унося остающегося в беспамятстве наставника, бросил напоследок: «Передай друзьям магам, что вскоре я доберусь и до них».

Ученик чародея остался в обширном комплексе подземных руин в одиночестве – не считая докучливого и ворчливого фамильяра Алгуина, Кракса, который только и делал, что давал ему всевозможные советы. Разя заклинаниями обитающих в сих глубинах гоблинов, герой исследовал казематы, известные как Пропасть.

Фамильяр рассказывал молодому чародею о том, что Алгуин получил записку, в который неизвестный назначил встречу в стоках, обещая рассказать, кто стоит за недавшими нападениями на магов королевства. И это оказалось ловушкой... И сейчас герой, выбравшись из Пропасти и вновь вернувшись в канализационные стоки Скара-Брей, обнаружил хрустальный шар, принадлежащий атаковавшему Алгуина чародею... Наверное, тот выронил его в ходе магической дуэли... Фамильяр возликовал, постановив, что ученику мага надлежит спешить в Эмпориум Роско, ведь именно там пребывает волшебное зеркало, которое Алгуин совсем недавно продал; если встать пред ним, держа в руках найденный артефакт, зеркало покажет местонахождение его хозяина.

Церковники, пришедшие к власти в Скара-Брей, вынудили чародеев Эмпориума Роско, на протяжении столетий торговавших магическими товарами, укрыться в подземельях, и ученик чародея ныне пытался отыскать сей временный оплот магов. По пути обнаружил он магическое послание от сподвижницы Алгуина, Маев, адресованное магу, в котором заявляла то, что до сих пор неведомо, стоят ли отцепоклонники за недавними нападениями на чародеев, или нет; как бы то ни было, надлежало предупредить иных собратьев по цеху, но многие из них затаились. В частности, неведомо местонахождение как троу Кривошея, так и Зеленой Леди – последняя, мягко говоря, недолюбливает людей, ведь те, прежде давшие ей приют после изгнания эльфийским королем, ныне преследуют и угрожают расправой...

Здесь же означился и ответ Алгуина, в котором тот с тревогой заверял Маев, что нападения на чародеев следует воспринять весьма серьезно – и неизвестно, так ли поступит Кривошей, ведь троу ко всему относятся с юмором. «Паладины церкви прервали священный ритуал, посвященный Фианрат, и схватили жреца и жрицу», - содержалось в послании. – «Их содержат в Храме Отца Меча и, вне всяких сомнений, пытают. Я помню о наших клятвах, но словно рассчитывать на мир, когда видишь подобную жестокость. С церковниками надлежит покончить».

Ученик чародея продолжал исследовать канализационные стоки, разя гоблинов и время от времени перемещаясь в карманное измерение, размещалась в котором магическая лаборатория Алгуина. Там разрабатывал он на основе разнообразных зелий разнообразные заклинания, как то огненный шаг, молния, порыв ветра – ведь иначе в гиблых казематах попросту не выжить!

Отыскав наконец подземное помещение, пребывал в котором на протяжении последних лет Эмпориум Роско, герои с изумлением и отчаянием лицезрел гиганта, методично крушащего все вокруг – мебель, магическую утварь... К счастью, здоровенная тварь оказалась на удивление медлительной, и молодой маг сумел прикончить ее заклинаниями. Самого Роско, ровно как и иных чародеев, в Эмпориуме не наблюдалось, и оставалось лишь уповать на то, что успели они покинуть свой оплот прежде, чем ворвался туда разъяренный гигант.

К счастью, магическое зеркало осталось неповрежденным, и, поднеся к нему найденный в стоках шар, узрели герой и Кракс Алгуина, обездвиженного заклинанием пленителя. Ощутив ментальный контакт с учеником, чародей велел тому как можно скорее разыскать одну из своих ближайших сподвижниц – Ведьму Прилива, и сказать ей, что находится он в Темнице Чарна. «Пленил меня маг, практикующий запретную волшбу», - шептал Алгуин. – «И пытается он обратить меня в покорного своего слугу. Она и остальные должны собрать части ключа, и...» «С кем это ты говоришь?» - послышался раздраженный голос, и двеомер заклинания, посредством которого герой общался с наставником, не укрылся от Гофроя. – «А, ученик... Конечно, продолжай искать друзей Алгуина. Мои слуги тоже разыскивают их. Возможно, ты с ними встретишься по пути. А теперь... прекрати шпионить!»

Поток магических энергий, сотворенный чародеем, расколол зеркало; Кракс голосил, проклиная несчастную судьбу, постигшую Алгуина. Но, взяв себя в руки, постановил он, что надлежит исполнить волю того и немедленно выступать на поиски Ведьмы Прилива. Ведь Алгуин, Ведьма, а также Кривошей и Зеленая Леди считали себя тайными защитниками Скара-Брей, и покончили с немалым числом угроз городу, о которых жители оного не ведали даже! Но если Гофрой преуспеет в своем начинании и сумеет обратить защитников города ко злу, страшно помыслить, что может произойти!..

Вновь переместившись в лабораторию Алгуина, герой с помощью Кракса настроил портал, пребывающий в оной, на убежище Ведьмы – катакомбы под старым позабытым храмом, где хозяйничала ныне лишь нежить. Дабы укрыться от отцепоклонников и прочих нежеланных гостей, колдунья наводнила подземное обиталище свое множеством ловушек, и ученику мага пришлось попотеть, прежде чем сумел он отыскать хозяйку сих пределов.

Обнаружил герой следующее послание Алгуину от Маев, в котором сообщала та, что ее друзья, остающиеся при храме, сообщили, что нападение паладинов на жрецов Фианрат произошло не случайно: на жрецов церковникам указал некий человек. Никто не видел его лица под капюшоном, однако утверждали свидетели, что одна из рук сего индивида была изуродованной иссохшей, и походила на птичью лапу. Подозревала Маев, что отцепоклонников кто-то использует в своих целях... и не стремится ли сия сила покончить с магами, защитниками Скара-Брей?..

Предстал герою иллюзорный облик Ведьмы, и молвила она: «Алгуин связался со мною ментально, сказав, что ты придешь в поисках ключа к Темнице Чарна. Но рыщут здесь и миньоны Гофроя Иссохшей Руки, потому я спрятала ту часть, кою хранила. Этот жалкий маг стал сильнее нас всех, вместе взятых – верный признак того, что в Темнице он постигает темные искусства Чарна... Чтобы спасти Алгуина, тебе надлежит ступить в Темницу, а для этого необходимы три части ключа. Хоть Темница – место оскверненное и нечестивое, оно в то же время содержит в себе великую силу. Мы боялись, что однажды она может понадобиться нам для противостояния великому злу, потому не уничтожили ключ, как должны были сделать, а сохранили его. Но чтобы не появился у кого-нибудь из нас соблазн обрести сие могущество для себя, мы разделили ключ на три части: одна осталась у меня, остальные забрали Кривошей и Зеленая Леди».

Ведьма указала герою на руны, необходимые, чтобы настроить портал в лаборатории Алгуина на лабиринты, в которых хранят свои магические артефакты ее сподвижники. О том, где находится часть ключа, находящаяся в ее ведении, Ведьма сказать не успела – миньоны Гофроя настигли ее, и призрачный образ истаял на глазах у героя...

Отыскав в покоях чародейки первую часть ключа, герой переместился в лабораторию, где настроил портал на убежище Кривошея. Приходилось торопиться, ведь чары Гофроя туманили разум Алгуина, и неведомо, как должно удастся наставнику сохранять рассудок; кроме того, артефакты Чарна – такие, как ключ к Темнице, - наполняли владельцев своих скверной, обращая ко злу, посему герой надеялся избавиться от подобного предмета как можно скорее.

Ступив в портал, переместился маг в лабиринт Кривошея, заполненный гибельными ловушками; и троу, и Зеленая Леди обустроили убежища свои с расчетом на то, что пребудет в них в полной безопасности. Но в подземных руинах, обиталище Кривошея, ныне хозяйничали гоблины да скелеты; на одной из стен обнаружил герой надпись, сделанную кровью троу, в которой сообщал тот о том, что загнан в угол монстрами. Наверняка постигла Кривошея та же участь, что и Алгуина с Ведьмой Прилива.

Герой продолжал исследовать комплекс, а фамильяр просвещал его, сколь невыносим троу, обожающий тащить в логово свое всякие безделушки. Его и «Кривошеем» прозвали за то, что обожает он пустую болтовню, и у собеседников руки чешутся шею ему свернуть... Один из мертвяков, рыщущих по коридорам, обратился к магу голосом Гофроя, сообщив, что Кривошей пленен, и пытается он подчинить себе разум троу; после чего тот изрядно насолит жителям Скара-Брей, и раса троу подвергнется гонениям. Злобный колдун, похоже, получал искреннее удовольствие от своего начинания...

В одном из помещений замка, в покоях которого пребывало немало золотых статуй Кривошея, ученик мага обнаружил очередное послание от Алгуина, адресованное Маев. Как следовало из слов, начертанной на каменной табличке, Алгуин прекрасно знал Гофроя Турию по прозвищу «Иссохшая Рука», ибо то был никто иной, как его бывший ученик!.. Отринутого родителями мальчугана Аглуин взял под опеку, однако после изгнал, заметив, что не в меру амбициозный ученик увлекся темной волшбой Чарна. С тех пор Алгуин продолжал винить себя за то, что не доглядел за Гофроем, уповая, что однажды одумается тот и вернется.

Отыскав в глубинах твердыни Кривошея вторую часть ключ к Темнице Чарна, маг переместился в лабораторию Алгуина, а оттуда – в лабиринт Зеленой Леди, эльфийки-изгнанницы, означившийся на островке, затерянном в море. Кракс был о ней невысокого мнения, считая особой весьма высокомерной и обожающей очаровывать окружающих – в том числе и Алгуина; но, возможно, ворчливый фамильяр столь ревностно относился ко всякому, кому уделял чародей свое внимание.

Исследуя лабиринт, повстречал ученик мага воина-скелета, устами которого обратился к нему Гофрой. Последний признался, что, обретя контроль над разумами чародеев, не принадлежащих к человеческой расе, он заставит их вершить бесчинства, и вскоре миряне Скара-Брей, пресытившись, возьмут в руки факелы да вилы, и изгонят инородцев из своего города. Неужто маг творит сие лишь из лютой ненависти к представителям иных рас?..

В лабиринте Зеленой Леди рыскали бриганды да мертвяки – миньоны Гофроя. Сразив могучего голема, герой проследовал в потаенный чертог лабиринта, где обнаружил очередное последние от Маев, адресованное Алгуину. В нем чародейка молила сподвижника не выступать в одиночку против злой и могущественной магии Чарна, ведь в противостоянии с владеющими оной у волшебника нет шансов; посему прежде, чем бросать вызов силам зла, надлежит им объединиться, и поскорее.

Отыскав в лабиринте третью, последнюю часть ключа, ученик мага переместился в лабораторию, где с помощью Кракса воспользовался артефактом, дабы открыть портал в Темницу Чарна – древние руины, средоточие злых сил. Чертоги в сем ужасающем месте были заполнены зловонной плотью и отвратными костными образованиями, и, казалось, весь замок был единым живым организмом, жаждущим поглотить героя, по недомыслию ступившего в пределы его.

Исследуя Темницу Чарна, молодой маг разил могущественных мертвяков, здесь остающихся, вызволяя из клетей плененных фей. Означилось здесь и ответное послание Алгуина. В нем чародей обращался к Маев, предполагая, что, изучив древние свитки и артефакты, обнаруженные в Чарне, обрел Гофрой столь огромное могущество, что даже пятеро защитников Скара-Брей не смогут повергнуть его. И следует ли им прибегнуть к запретному средству, пользоваться коим они зареклись?..

Ученик мага спустился в глубины Темницы Чарна, и, повергнув двух могучих гигантов, проследовал в чертог, где томилась в заточении Ведьма Прилива. Поведала последняя, что Гофрой забрал Алгуина... куда-то в Скара-Брей. Ее же, а также Кривошея и Зеленую Леди злодей оставил здесь, дабы миньоны его продолжали пытать магов, лишая их последних сил. «Но если ты вызволишь моих сподвижников», - говорила Ведьма герою, - «мы сможем сотворить магическое устройство, содержащее в себе заклятие прорицания, и понять, куда именно направился Гофрой, а после – и переместить тебя туда, на помощь Алгуину». «А есть у нас еще время?» - с тревогой осведомился фамильяр, и отвечала Ведьма: «Создание устройства займет меньше времени, нежели слепой поиск их в Скара-Брей».

Ведьма сотворила портал в Лабиринт Множества Глаз – глубинные пределы Темницы Чарна, где содержались ее сподвижники. Исследуя казематы сии, находил герой фолианты, описывающие бытие темных лордов прошлого: мага Мангара, более столетия назад пытавшегося возродить Таржана, Безумного Бога; Лагота Занты, пытавшегося распространить власть свою над всеми землями Кейта.

Означилось в лабиринте и очередное магическое послание – ответ Маев Алгуину: «Признаюсь, я и сама не знаю, что делать, но, если есть возможность избежать столь опасного развития событий, мы должны воспользоваться ею». Похоже, чародейка столь же обескуражена и растеряна, как и остальные защитники Скара-Брей, над которыми Гофрой успел одержать верх.

Отыскав клеть, в которой томился Кривошей, ученик мага вызволил троу, поведал тому о замысле Ведьмы Прилива. После чего спустился в глубинные, потаенные пределы Чарна – Чертоги Разума... Обнаружив следующее послание от Алгуина, ученик его узнал, что Гофрой – не более, чем слуга куда более могущественного чародея. Имя последнего оставалось неведомо, но, по утверждению Гофроя, его господин постиг немало тайн Чарна.

Герой освободил из заточения Зеленую Леди, и эльфийка переместилась в лабораторию Алгуина, где ее уже дожидались Ведьма и Кривошей. Вместе, трое чародеев сотворили магическое устройство, и с помощью заклятия прорицания определили, что Гофрой и пленник его находятся на центральной площади руин Скара-Брей, ныне погребенных под землею.

Проследовав через магический портал, ученик мага переместился в означенное место, и Гофрой незамедлительно обернулся к нему. «А, пришел спасти своего наставника?» - осведомился маг. – «Хотел бы я увидеть твою гибель, но нет. Я должен быть уже далеко к тому времени, как Алгуин обрушит рынок Скара-Брей тебе на голову. Глубокий кратер... Сотни погибших... Ужас, ответ за которой несет один-единственный чародей...»

Он сотворил заклинание, и столп магической энергии устремился ввысь, под своды каверны. Гофрой отступид, а герой с ужасом осознал, что если не развеять двеомер, случится непоправимое... Но Алгуин, находящийся под воздействием чар принуждения, атаковал своего ученика, и двое сошлись в магическом противостоянии... Гофрой приказывал Алгуину покончить с учеником и завершить ритуал, которой разрушит город; маг из последних сил противился воле своего мучителя, заявляя, что скорее погибнет сам, чем причинит вред тем, кто ему дорог. Повинуясь воле Гофроя, множество монстров – гоблинов, мертвяков, гигантов - выступали из теней, атакуя молодого чародея...

К счастью, Алгуин оказался весьма слаб и изможден, посему, будучи повержен собственным учеником, сумел вернуть себе контроль над разумом. Открылись порталы, и на площадь подземного города ступили Ведьма Прилива, Кривошей и Зеленая Леди. Трое приветствовали Алгуина, а после обратились к его ученику, благодаря того как за спасение жизни наставника, так и за избавление мирян Скара-Брей от страшной участи. «Боле ты не ученик!» - постановил Алгуин. – «Но – один из нас, защитник Скара-Брей!»

Гофрой же скрылся, и наверняка рано или поздно и сам злокозненный маг, и таинственный господин его вновь заявят о себе.

Глава 2. Хроники Земель Преданий и сопредельных царствий

Сколько он себя помнил, шестнадцатилетний Кевин находился в учениках барда Айдана, в прошлом – героя, спасшего наследного принца Амбера от чернокнижницы, его сводной сестры - тринадцатилетней принцессы Карлотты, вознамерившейся захватить власть в королевстве Альтея - одной из держав Земель Преданий. Случилось это 30 лет назад, после чего Айдан ушел на покой, осел в провинциальном городке Браклине и занялся обучением юного Кевина.

Призвав последнего, Айдан велел юноше следовать в замок графа Волмара, разыскать в библиотеке того свиток под названием «Изучение Древней Песни» и, старательно переписав содержимое манускрипта, возвращаться. Поскольку путь да замка неблизок, Айдан договорился о том, что ученик его примкнет к труппе странствующих менестрелей Берака, заглянувших в Браклин.

Однако первой же ночью Кевин сбежал от менестрелей, не желая, чтобы снисходительно пеклись те о нем, как о несмышленыше. Верхом на муле ученик барда устремилась по Северному Тракту в направлении замка графа Волмара... На ночь остановился в лесу... где среди ночи был разбужен эльфами. Чудесные создания удивленно рассматривали человеческое дитя – то ли наивное, то ли глупое. Наконец, посоветовав Кевину проявлять большую заботу о собственной жизни и угостив хлебом, эльфы исчезли, а поутру юноша продолжил путь, и вскоре достиг замковых врат.

В замке сенешаль Д’Крикас, принадлежащий к расе инсектоидов-арахний, определил Кевина в помещение для сквайров, где тот должен оставаться, пока не завершит свою задачу. На следующий день Кевин отыскал в обширной замковой библиотеке манускрипт, частично оказавшийся на эльфийском языке, и приступил к долгому и тяжелому труду по его переписыванию.

Не ведал ученик барда, что граф Волмар состоит в союзе с чернокнижницей Карлоттой, выжившей в событиях тридцатилетней давности и с тех пор скрывающейся от мира. Карлотту, продолжающую строить планы по обретению власти над королевством, весьма озаботило прибытие в замок ученика ее заклятого врага, барда Айдана. Посему, приняв иллюзорный облик юной племянницы графа, Чарины, она решила очаровать Кевина, выведать у него об истинных целях старого барда.

Однако об оных самому Кевину было неведомо; тем не менее, позабыв о долге, на протяжении последующих двух недель предавался он праздности в компании «Чарины», пока однажды во сне не явился ему наставник и не повелел незамедлительно завершить работу над свитком. Сознавая, что может утратить контроль над юношей, колдунья замыслила коварный план...

На следующий день граф Волмар, призвав Кевина в свои покои, поведал о коварном похищении злокозненными эльфами его племянницы во время прогулки той в лесу. Граф просил Кевина возглавить один из поисковых отрядов, на что юноша с радостью согласился. Но входила в помянутый отряд весьма разношерстная компания: наемница Лидия, белый эльф – чародей Элиатанис из клана Лунного Духа, темный эльф - некромант Найтачаль, а также фея Тич’ки.

Пятеро прочесывали чащобу в поисках похитителей, но безуспешно; находясь близ границы королевства, к западу от торгового града Вестерин, они подверглись нападению разбойников, но сумели отразить атаку. В странствии сем Кевин начал постигать бардовскую магию, и приходило к нему умение творить вплетенные в музыку заклятия.

Неожиданно след похитителей племянницы графа оказался утрачен, как будто растворился в воздухе, и членам небольшого отряда не оставалось ничего иного, кроме как следовать к Вестерину, надеясь, что в городе они сумеют получить интересующие их сведения. Разделившись, они принялись за поиски...

В одной из таверн городских трущоб Кевину и Лидии посчастливилось обнаружить предающегося возлияниями арахнию Д’Риксина, служившего некогда в страже графа Даланта, отца Валмара. Инсектоид поведал новым знакомым, что принцесса Карлотта жива, и именно по ее указу мятежники похитили Чарину, дабы каким-то использовать девушку в замыслах колдуньи, все еще надеющейся занять трон королевства. Кроме того, знал Д’Риксин и о манускрипте, ибо оный эльфы передали на хранение графу Даланту. Содержал манускрипт в себе заклинание, не позволяющее Карлотте изменять свое истинное обличье, и чары, наложенные на сей артефакт, позволяли зреть его лишь двоим – Айдану и тому, кого бард изберет своим наследником. Ведь Карлотта – наполовину фея, и тщательно скрывает сей факт.

Воссоединившись с остальными членами отряда, Кевин поведал им обретенные сведения. Возможно, Карлотта организовала похищение Чарины, надеясь посеять распри между расами, населяющими королевство, и таким образом подорвать власть короля Амбера. Кевин предлагал спутникам вернуться в замок Волмар, рассказать обо всем графу, а также предложить подельникам Карлотты поддельный манускрипт, коий он попытается создать, частично переписывая истинный, в обмен на Чарину.

Но не ведали ученик барда и сподвижники его, что Волмар наряду с Карлоттой стремились заставить их держаться подальше от замка, надеясь, пользуясь отсутствием Кевина, разыскать в библиотеке злополучный манускрипт... но тот как в воду канул. К тому же, колдунье стало ведомо, что недоумок Д’Риксин – лазутчик графа, должный направить отряд по ложному следу, - будучи в изрядном подпитии разботал сведения о Карлотте и манускрипте, и теперь отряд намеревался вернуться в замок. Наемники графа, выдающие себя за банду из трущоб, должны были задержать Кевина и остальных в Вестерине; к тому же, Карлотта заручилась помощью старого знакомого – злобного чародея Алатана, наказала которому во что бы то ни стало удержать ученика барда от возвращения в Волмар... любыми средствами.

Кевин и спутники его сумели оторваться от преследующих их наемников в Вестерине, и покинуть стены города. Приняв решение срезать путь к замку, они проследовали через древнее поле брани... где были атакованы некромантом Алатаном. С последним удалось покончить, после чего отряд продолжил путь к замку Волмар...

Здесь ликующая толпа обитателей твердыни встретила их как героев; ничего не разумеющих Кевина и наемников препроводили в тронный зал, где приветствовали их граф и «Чарина», поведавшая о том, что трусливые похитители-эльфы сразу же отпустили ее, лишь узнав, что по следу их выступили столь доблестные воители. Ни Кевин, ни сподвижники его не разумели ровным счетом ничего из происходящего...

Но, собравшись следующей ночью в опочивальне, предоставленной Кевину графом, и сопоставив слова встреченного в Вестерине инсектоида с престранным приемом, устроенном им в Волмаре, пятеро пришли к выводу, что, возможно, под личиной Чарины скрывается Карлотта, и надеется чародейка, что ученик барда сумеет отыскать в пределах замка столь опасный для нее манускрипт. Неведомо, является ли граф подельником ведьмы или же слепым орудием в ее руках, но надлежит соблюдать предельную осторожность. Найтачаль наложил на Кевина защитные чары, дабы попытаться обезопасить юношу от возможного нападения со стороны Карлотты.

Последняя же продолжала виться вокруг Кевина, сопроводила его в библиотеку под предлогом поиска манускрипта. И когда вконец сбитый с толку ученик барда обнаружил, наконец, документ, чародейка явила юноше свое истинное обличье, приказав передать манускрипт ей. К счастью, со сподвижниками подобный вариант развития события они обсуждали, и Кевин выбросил манускрипт в окно библиотеки, за которым подхватила оный Тич’ки. Подоспевшим Элиатанису и Найтачалю удалось какое-то время сдерживать натиск разъяренной ведьмы, но все же чародеи предпочли отступить, сознавая, что ситуация оборачивается не в их пользу: граф наверняка обвинит искателей приключений в нападении на «Чарину» и прикажет замковой страже покончить с «виновными».

Пятерым удалось бежать из замка, и, преследуемые Карлоттой и замковой стражей, бросились они прочь, в чащобу. В попытке сдержать противников пал Элиатанис, даря товарищам драгоценные мгновения, дабы оказались те как можно дальше от замка Волмар. В последующие дни они отчаянно старались оторваться от преследователей – как стражей, так и неких монстров, которых пустила по следу их злокозненная чародейка.

Неожиданно беглецы наткнулись на знакомых Кевину менестрелей, ведомых Бераком. Последний признался, что он и сподвижники его – эльфы, выдающие себя за людей, и сейчас направляются в замок Волмар, ибо граф призвал к себе всех подданных и вассалов, дабы на грандиозном празднестве сделать некое важное заявление. Кевин, выяснивший, что записанное в манускрипте заклинание, должное изобличить Карлотту, является бардовским, вызвался примкнуть к менестрелям и исполнить песнь в замке, сотворив таким образом двеомер. Кроме того, Берак поведал юноше, что заклинание разработал Айдан, и именно магические энергии, вложенные в сию магию, состарили барда; неведомо, как воздействует на него тот факт, что заклинание будет, наконец, произнесено по прошествии трех десятилетий.

Здесь же, в разбитом в лесу лагере менестрелей, некромант Найтачаль призвал дух несчастной Чарины, и поведала девушка, что убил ее родной дядя, граф Волмар, столкнув с замковой стены. Стало быть, от девушки избавились, дабы место ее заняла колдунья Карлотта...

Труппа менестрелей прибыла в замок, где на празднестве Кевин исполнил магическую песнь, ощущая, как продолжает пробуждаться в нем бардовская магия. На глазах присутствующих дворян Карлотта обратилась в фею... обреченную скитаться по миру, ибо Тич’ки заходя позаботилась, чтобы чародейку не приняли к себе никакие из анклавов ее народа. Пред Волмаром возник мстительный дух Чарины, и, обвинив опешившего дядю в смертоубийстве, покончил с ним...

Колдовство, заставлявшее стражей безропотно исполнять любые приказы Волмара и Карлотты, развеялось... А вскоре в замок прибыл отряд королевских стражей, сопровождал которых Айдан. Высвобожденные магические энергии вернули барду утраченные годы, и сейчас Айдан назвал своего ученика истинным бардом. Указом короля Амбера юному Кевину были пожалованы титул и владения погибшего Волмара. Лидию Кевин просил остаться и принять командование над стражей; Д’Крикас оставался сенешалем и наряду с феей Тич’ки продолжал управлять всяческими делами замка.

Темный эльф Найтачаль же уходил вместе с Айданом в Браклин, дабы стать учеником барда, открыть для себя совершенно новую сферу магии...


...Минуло четыре года, когда Найтачаль, завершив обучение бардовскому искусству у мастера Айдана, вернулся в замок, где правил ныне граф Кевин. Последний обучался владению мечом, надеясь создать систему движений и ударов, которая усиливала бы его бардовскую магию, даруя новые возможности. В последнее время в замок зачастили посланники от дворян королевства, предлагавших в нареченные Кевину, выступавшему сподвижником короля Амбера, своих дочерей.

В один из прекрасных дней в замок прибыл посланник от графа Трахерна, земли которого находились в северных пределах державы, продемонстрировал Кевину миниатюру с изображением юной леди Гвенлин. Красота той очаровала Кевина, и он ответил согласием на помолвку... к вящей радости челяди и товарищей, среди которых оставались капитан замковой стражи Лидия и несносная фея Тич’ки.

Эдакая «помолвка вслепую» не очень-то радовала молодого графа, и Кевин предложил Найтачалю инкогнито тайно отправиться к владениям Трахерна, дабы воочию взглянуть на леди Гвенлин. Тогда еще Кевин не знал, что нареченная его обладает весьма волевым характером, и идея замужества с неким простолюдином, названным королем «героем», была ей совершенно не по нутру... и с волей отца, графа Трахерна, наследница мириться не желала.

Встреча Кевина и Гвенлин не задалась. Когда юная леди узнала, что под личиной странствующего менестреля скрывается никто иной, как ее суженый, вспылила, и Кевину не оставалось ничего иного, кроме как в гневе покинуть замок... Разгневанный, граф Трахерн приказал дочери незамедлительно отправляться в обитель Святой Вердайн, куда частенько совершают паломничество молодые невесты, дабы остыть, одуматься и принять графа Кевина в мужья. Вот только по пути напали на кортеж разбойники, и, перебив солдат, забрали Гвенлин с собой, надеясь получить за благородную деву внушительный выкуп.

...Тем временем в подземных пределах темные эльфы клана Ночной Крови не забыли возмутительного предательства Найтачаля – поистине могущественного некроманта, отринувшего свою судьбу и свой народ. Лорд Харалачан то и дело выслушивал дворян, требующих покарать изгоя; особенно упорствовал Танарчал, считавший бездействие правителя клана его слабостью. Призвав супругу-консорта, чародейку Руалат, Харалачан приказал ей найти способ пленить Найтачаля, и, проведя магические изыскания, та выяснила, что возможно создать заклинание Врат, настроенное исключительно на ренегата, которое пленит его и переместит в глубинные каверны.

Найтачаль и Кевин возвращались в замок, когда заметил темный эльф Врата, возникшие пред ним. Сразу же распознав волшбу Руалат, он велел Кевину отойти как можно дальше, дабы не оказал двеомер заклятия воздействия на юношу. Но было поздно: люди куда более беззащитны пред магическими воздействиями, нежели эльфы, и магия Врат увлекла несчастного Кевина в иные пределы Зеленого Леса...

Врата распались, и осколки магического двеомера распространились на окрестные чащобы, создавая искривления пространства – эффекты телепортации. Так, Кевин обнаружил себя рядом с белой эльфийкой Амарантией. Не ведал юноша, что та давно отринула свой клан, заинтересовавшись магией тьмы, и ныне выступала союзницей Харалачана, не замедлив известить того о пленении юноши. Правитель клана Ночной Крови незамедлительно отправил к месту нахождения Кевина отряд темных эльфов, но юноша сумел оторваться от них, бежал в лес, а множество осколков Врат переносили его с места на место...

Сумела бежать от пленителей и Гвенлин. Преследуемая разбойниками и также переносимая наряду с ними с места на место в пределах Зеленого Леса, девушка нашла временное убежище в улье арахний, где королева инсектоидов согласилась предоставить ей кровь. Там Гвенлин свела знакомство с юной арахнией Д’Сенной, дочерью королевы; не желая становиться в будущем подобной матери и заниматься исключительно производством потомства, юная арахния решила бежать из улья наряду с Гвенлин, но, миновав подземный ход, они набрели на очередной осколок Врат, оказались перемещены...

Найтачаль же тщетно пытался отыскать Кевина, однако наткнулся на отряд разбойников, прежде преследовавших Гвенлин. Зачаровав лиходеев бардовской магией, темный эльф вознамерился затеряться среди них от миньонов Руалат, если появятся те в окрестностях...

Тем временем Лидия, встревоженная долгим отсутствием графа и спутника его, вняла совету Тич’ки и в сопровождении отряда солдаты устремилась к замку графа Трахерна. Последний поведал капитану стражи о недавнем визите Кевина, ровно как и о том, что отправил дочь в обитель Святой Вердайн. Предположив, что двое молодых людей могли находиться вместе, Лидия, Трахерн и следовавшие за ними воины устремились к стенам обители, уповая на то, чтобы с наследниками владений ничего не случилось в пути. Однако, как оказалось, обитель двое не посещали, и Лидия наряду с графом Трахерном вознамерилась прочесать лес, дабы отыскать исчезнувших молодых людей.

Очередное перемещение в пространстве привело Кевина прямиком к Гвенлин и Д’Сенне. Трое сумели оторваться от преследующих их темных эльфов, разбили на ночь лагерь в лесу. Кевин и Гвенлин уже не питали неприязни друг к другу, ведь опасность, грозящая им обоим, заставила по-иному взглянуть на многое... Но отряд темных эльфов под началом Амарантии окружил лагерь; Кевин был пленен, Гвенлин и Д’Сенне же бежали – темные эльфы не стали преследовать их.

Отряд солдат, ведомых Лидией и Трахерном, сумел разыскать в лесных пределах Найтачаля, ибо Тич’ки ощутила присутствие темного эльфа, указав спутникам верное направление. Разбойники, ныне ведомые бардом, признались графу в том, что пытались похитить его дочь, и Трахерн обещал им прощение, если окажут те помощь в обнаружении Гвенлин и Кевина... Заклинание поиска, сотворенное Найтачалем и Тич’ки, позволило отыскать Гвенлин довольно скоро, и граф Трахерн, наконец, воссоединился со своей дочерью. Но как же вызволить Кевина?.. Найтачаль вознамерился вернуться в подземные каверны; надеялся он отыскать Руалат, источник магии, породившей заклинание Врат. Бард был уверен, что удастся ему вновь собрать осколки двеомера воедино, восстановить Врата... и, быть может, спасти Кевина. Что станется с ним самим, Найтачаль не думал...

Темные эльфы доставили плененного Кевина в подземные пределы, привели в тронный зал, пред очи лорда Харалачана и Руалат. Юноша попытался выдать себя за манипулятора, подобного темным эльфам, заявив, что метит на трон короля Амбера, а Найтачаля и остальных, встретившихся ему на пути, попросту использовал. Неведомо, действительно ли поверили ему правители, или же просто сделали вид, но после аудиенции Кевин был назван «гостем» и препровожден в один из чертогов обширного подземного комплекса... Дабы понять, искренен ли в своем коварстве человек, Харалачан подослал к нему Амарантию, надеясь, что белая эльфийка сумеет выудить правду у молодого графа. Однако та неожиданно для себя осознала, что, возможно, выбрала неверную стезю, лишив себя жизненных радостей и заперев в подземелье темных эльфов.

Руалат решилась воздействовать магией на разум Кевина, надеясь заставить того проявить свою истинную личину, и юноше не оставалось ничего иного, кроме как воззвать к бардовской магией, дабы защититься от волшбы чародейки. Высвободив всю мощь бардовской магией, он играл он лютне, вводя в транс окружающих его темных эльфов, но сознавал, что долго это продлиться не может – сказывалась усталость... Но в тронный зал проследовал Найтачаль; бард спустился в каверны и сейчас тянул время, рассказывая Харалачану о возможности завоевания земель людей... Тянул время, выжидая, когда арахния Д’Сенна закончит подкоп в месте, на которое он ей предварительно указал, и в пещеру ворвутся солдаты графа Трахерна наряду с примкнувшими к ним разбойниками.

Последние схлестнулись с темными эльфами, а Найтачаль сумел сплести заклинание, вырвавшее из разума Руалат формулу двеомера Врат, и, преобразив ее, сотворить волшбу, которая навсегда запечатала пещеры клана Ночной Крови, отрезав их от мира; самого же Найтачаля и всех без исключения союзников его магия перенесла к поверхности...

Кевин и Гвенлин, признавшись друг другу в любви, намеревались сочетаться узами брака. Д’Сенну Кевин пригласил в своей замок, дабы обучалась молодая арахния у его сенешаля, Д’Крикаса. Лидия и граф Трахерн также осознали, что питают чувства друг к другу, но заявлять о своих отношениях не смели, ибо принадлежали к разным мирам.

Найтачаль же, освободившись от столь тяготившего его прошлого, выступал в странствие по миру...

***

В империи Теросаль, - что на континенте Фейндала, к востоку от Земель Преданий, - свершился переворот; предыдущий правитель, Салгестис Даргоман III, был смещен с трона и казнен, а на престол взошла императрица Варель дар Котия Сурдости. Множество дворян со всей державы стекались в родовое гнездо императрицы, Кингстон Байлейк, дабы присягнуть ей на верность.

В ту пору в провинциальном городишке Блэкворрен на окраине державы проживала девятнадцатилетняя девушка по имени Избетта дар Данрия - Изза. О родителях своих она почти ничего не ведала – знала лишь, что отец – Харал дар Данрия, - ее некогда был придворным бардом, мать была родом из Лиеды и звали ее Лани Андрас, и помнила немного о прошлой жизни в столице империи, Греффоне. Но по неведомой причине Избетту еще в детстве отдали приемной матери, Бирди, и ныне обучалась она мастерству ткачихи у Марды дар Эллай, надеясь в скором времени оказаться подмастерьем в гильдии ткачей. Единственным приятелем Иззы был Жиро дар Фальканнес, младший сын правящего Блэкворреном дворянина – Аньюра дар Фальканнеса, в недавней гражданской войне сумевшего сохранить нейтралитет.

Со дня воцарения Варель дар Котии прошла неделя... когда однажды ночью в дом Бирди пришли Марда и наемник, Аймар дар Рессти. Полагая, что Изза крепко спит, трое шепотом переговаривались. Прислушиваясь к тихой беседе, девушка с ужасом узнала, что лорд дар Фальканнес и двое его старших сыновей казнены в Кингстон Байлейке, а поутру в городок прибудут солдаты императрицы, чтобы покончить с оставшимися представителями сего дворянского рода. Кроме того, Изза поняла, что именно сии заговорщики, исполняя волю некоего Черного Герона, убили ее отца, но сохранили жизнь дочери, полагая, что сирот можно выгодно продать. На протяжении последних лет ненавистная «приемная мать» забирала все тканные изделия Иззы, а сейчас собиралась отдать ее в гильдию шлюх, после чего, когда с последними дар Фальканнесами будет покончено, скрупулезно обыскать особняк сей семьи – сеть лет назад бард – отец Избетты – спрятал здесь пергаментные листы, за которые Черный Герон готов заплатить весьма крупную сумму. Согласовав свои темные замыслы, заговорщики разошлись.

Подождав еще немного, Изза покинула дом, и, добежав до особняка Жиро, разбудила друга, все без утайки ему рассказав. Двое немедленно бежали из города, надеясь перебраться через северные Горы Отца Бурь и достичь земель Лиеды, где возможно укрыться от карающей длани императрицы и ее ставленников; верным слугам своим Жиро велел в предрассветный час поджечь особняк. Преследуемые последними, они бежали в предгорья, гадая, пропустят ли их дворфы Кекгер Дешина, людей не жалующие, через свои территории, да и встретятся ли они вообще с подгорными обитателями.

Беглецы наткнулись на пещеру, обиталище монстра – нантацу, род которых люди называли «Белыми Духами Гор». Создание, однако, не напало на визитеров, а поведало, что некогда изловило барда, чтобы сожрать, а тот перед смертью наложил на нантацу заклятие – монстр был оставаться в пещере до тех пор, пока не придут к нему двое, коим должен он передать ключ. Уповая на то, что двое эти – Изза и Жиро, нантацу надеялся, что теперь-то окажется он освобожден от действия магии, и сможет, наконец, упокоиться с миром. Но чтобы случилось это, двое должны подняться к Столпу Солнца на вершине горы Оплот Сердца и исполнить песнь, помеченную в книге покойного ныне барда; рассказывал последний пленившему его монстру, что ток животворного подземного магического потока нарушен, потому в мире все больше зла и тьмы. Восстановить предвечный уклад бард надеялся с помощью ритуала, однако провести оный ему было не суждено... и теперь Изза наряду с Жиро должны были закончить начатое.

Приняв от нантацу пожитки барда – в том числе и колдовскую книгу – и начав подъем на гору, двое повстречали дворфа Майделлана Ха, желавшего оставить инженерное дело, занимались которым все его собратья, и стать врачом. Жиро и Изза без утайки поведали дворфу о своих злоключениях, а после изучили книгу покойного барда. Последнего, как оказалось, звали Танил, и состоял он в союзе с Черным Героном. Двое избавились от Харала, ибо в конечном итоге надеялись покончить с королем Салгестисом. После чего Танил продолжил путь к горе Оплот Сердца, дабы с помощью песни Ветра Перемен заставить «петь кристалл», где и оказался пленен нантацу.

Майделлан проводил новых знакомых на вершину горы, где близ кристаллического Столпа Солнца Изза исполнила песнь Ветра Перемен, творя тем самым могущественную бардовскую волшбу... Окрестные земли изменились – чудовищно и пугающе; горы исчезли, сменившись холмами. Сперва троих атаковали плотоядные олени, затем зрели они дворфов – соплеменников Майделлана, погрузившихся в молчаливый сосредоточенный танец и убивающих друг друга без тени эмоций на лицах. Казалось, мир объяло безумие.

Жиро предложил спутникам вернуться в Блэкворрен, дабы обратиться за помощью к местному барду, Кету дар Эддеру – быть может, он сможет объяснить суть перемен, виной которым стало произнесенное заклятие, и изыскать способ обратить сие безумие... Но, шагая в ночной тьме по улицам Блэкворрена, преобразившегося из утлой деревушки в весьма внушительный каменный город, находили они лишь мертвые, изуродованные тела. Кета дар Эддер был прибит кольями к дверям своего дома, но жизнь каким-то непостижимым образом все еще теплилась в его теле!.. Иззе умирающий бард велел спешить к Ремейсу в оплот бардов – Замок Бдящей Совы - и поведать о том, что Песнь Беланджии была исполнена. Знал Кета и отца Иззы, и сейчас говорил о том, что Харал был убит потому, что был достаточно могуч, чтобы обратить действии сего заклинание, созданного обратившимся ко злу Биланджией Бардом-Ястребом, и спасти тем самым короля и державу. Незадолго до гибели от рук Танила он прислал весть о том, что нашел проклятую книгу, вырвал определенные страницы, содержащие гибельную волшбу, и спрятал их... О том, что произошло после, Иззе уже было известно.

Забрав из хижины барда черную лютню, которую умирающий просил Иззу доставить в Замок Бдящей Совы, трое покинули Блэкворрен, выступив к означенному оплоту по охваченному ненавистью и безумием миру. Буквально на каждом шагу, в каждом городе и селении вершились жестокие смертоубийства, и девушка ужасалась содеянному ею, гадая, не окажутся ли последствия Ветров Перемен необратимыми.

В лесу Бдящей Совы повстречали путники Ондана Шанкси, мистика из ордена Ко – воителя, целителя и философа. Последний, будучи одним из немногих, сохранивших разум в сем сошедшем с ума и предавшемся злу мире, примкнул к троим, надеясь, что удастся им обратить задуманное и обратить вспять прозвучавшее заклятие.

Миновав лес, четверо достигли Замка Бдящей Совы, которого могущественная волшба защищала от двеомера Ветров Перемен, где Изза поведала обо всем произошедшем собравшимся в большом зале твердыни бардам. Как оказалось, черная лютня принадлежала прежде матери Избетты, барду Лани, она же и зачаровала артефакт, а незадолго до смерти сумела заглянуть в будущее, оставив туманное пророчество о том, что следующий владелец лютни спасет мир от магического безумия. Удивительно, но только Изза могла играть на лютне; всех иных бардов простое касание инструмента наполняло ужасом.

Старейший бард замка, мастер Троман, предложил Иззе остаться в стенах оного, и в последующие десять дней девушка обучалась бардовскому искусству и волшбе. Но однажды ночью ощутила она в отведенной ей комнате чье-то присутствие, затронувшее охранные чары; новая подруга и наставница Иззы, бард Синта, сумела определить пугающий факт: некто, находящийся в стенах замка, пытался сотворить двеомер, должны разорвать связь Иззы с черной лютней!.. Синта поведала Иззе, что мать ее, Лани, сумела заглянуть в будущее, после чего, ужаснувшись, однажды покончила жизнь самоубийством, переместив душу свою в кусок черного дерева, из которого бард Эддер впоследствии вырезал лютню.

Несколько дней спустя бард Троман и сподвижники его смогли составить песнь-заклинание, должное обратить вспять Песнь Биланджии. Бард Ремейс сотворил Врата, связавшие Замок Бдящей Совы с областью близ Столпа Солнца, и барды твердыни проследовали в магический портал. Изза начала играть на лютне, запела магическую песнь, в то время как барды наряду с Майделланом Ха, Жиро и Онданом Шанкси окружили ее, защищая от любого, кто дерзнет приблизиться к девушке.

Бардов атаковали обезумевшие дворфы, но магия, творимая Иззой, возвращала разум подгорным обитателям, и отступали они. Тем не менее, в сражении был тяжело ранен Жиро, а по завершении оного обнаружила Изза, что Троман и Синта бесследно исчезли. К счастью, похоже, заклинание, обращающее вспять действие Ветров Перемен, оказалось успешным.

Дабы проверить это, Шанкси и Ремейс убедили Иззу проследовать через наведенные Врата и взглянуть на Блэкворрен – оставило ли безумие жителей сего городка?.. Согласившись на сие, наблюдала девушка, как двое спутников ее проследовали к хижине Бирди и прикончили женщину, заявив, что посмела та ослушаться приказа Черного Герона и оставила в живых дочь Харала.

Изумленной до глубины души Иззе двое признались: они и есть «Черный Герон». Ремейс воплощал их общие замыслы, находясь в стенах обители бандов, Шанкси же – снаружи оной. Целью своей двое ставили власть над объятым хаосом Теросалем, а после и мировое господство. Мистик и бард пробовали развеять двеомер защитного заклинания, окружавший Иззу, но та успела сотворить заклятие, погрузившее в сон обоих – возможно, на долгие годы.

После дворфы поместила тела Шанкси и Ремейса в одну из камер в своем подземном царствии... К несчастью, Троман и Синта были найдены мертвыми – наверняка они догадывались, кем на самом деле является Черный Герон, и заговорщики поспешили устранить обоих.

Жиро шел на поправку, и впоследствии стал историком в Замке Бдящей Совы; императрица так никогда и не узнает, что последний из рода дар Фальканнес остался жив.

Избетта же уничтожила черную лютню, освободив таким образом дух матери от заточения а артефакте. Девушка продолжала обучаться бардовскому ремеслу...

***

Бежали годы, складываясь в десятилетия...

Однажды темный эльф Найтачаль проходил через торговый град Портсмит, где обнаружил томящегося в темнице по обвинению в конокрадстве у местного сквайра юношу, Гавейна. Проводя небольшое расследование, Найтачаль выяснил, что в злодеянии повинен сын самого сквайра; освобожденного же Гавейна бард взял в обучение, ибо ощутил в юноше способности к музыке и дремлющую силу, которая вполне может означиться во владение бардовской магией.

Минуло еще четыре года, когда Найтачаль наряду с учеником выступили в странствие по землям королевства – мир посмотреть да себя показать. Навещая города и селения как людей, так и белых эльфов, двое выступали в тавернах да на постоялых дворах, исполняя баллады и зарабатывая тем самым на жизнь. Проходя через эльфийские владения, Шепчущие Леса, повстречали они в таверне «Лунный камень» торговца, поведавшего о престранной долине к северу от Портсмита, которая круглый год укрыта снегом. Говорят, пребывает в долине некая крепость, но какие тайны скрывает она, не ведал никто.

Найтачаль счел странствие в северные земли подходящим приключением для его ученика, не выказывавшего особого желания рисковать жизнью, но, тем не менее, живо интересовавшегося тайнами мироздания, кои надеялся узнать у мистиков или друидов. Путь их, конечно же, пролегал через приснопамятный Портсмит, жители которого не забыли прошлого появления в городе темного эльфа, ровно как и расследования, проведенного тем и весьма усложнившего жизнь сквайру.

Купив в торговой лавке оружие, двое поспешили покинуть Портсмит, ведь если узнают их в сем граде, злоключений не миновать. Лагерь разбили в лесу, к северу от города... где Гавейн, отлучившийся побродить по окрестностям, заметил караван работорговцев, направлявшийся судя по всему, к Портсмиту. Неужто вопреки заявлениям короля о том, что работорговцы изгнаны с земель королевства, некоторые продолжают орудовать в отдаленных пределах державы?..

Работорговцев – существ, являющих собой помесь людей и змей, - оказалось всего двое, и Найтачаль наряду с Гавейном, изобразив заплутавших путников, нарочно угодили им в руки. После чего юноша произнес бардовское заклинание, раскрывшее оковы на руках и шеях многочисленных пленников, и те расправились со своими мучителями, после чего бросились врассыпную. Осталось лишь шестеро, выразивших желание присоединиться к своим спасителям в их странствии: паладин Артурис, ящерочеловек-дворянин Тем-Телек и его валет – дворф Вульфгар, лучник Седрик, друид Ворон, и мальчуган-селянин Илья.

Последний был родом из северной деревушки, и поведал о том, что сказания о скованной льдом долине правдивы. Два поколения назад в одночасье там возникла стена, а за нею виднелись очертания замка. Никто из местных не ведал, что происходит в долине, а те, кто дерзнули отправиться туда, назад не вернулись.

Небольшой отряд выступил на север; как следовало из слов Ильи, цель их странствия находится примерно в сорока днях пути. Гавейн надеялся в течение этого времени сойтись поближе с паладином и друидом, ибо наверняка те смогут просветить его касательно мироустройства вселенной. Однако Артурис быстро разочаровал юношу: эдакий надутый чванливый павлин с проповедями да наставлениями, относящийся ко всем свысока, но Найтачаля, похоже, страшащийся. Другое дело Ворон: друид показал себя весьма сведущим в вопросах выживания в дикоземье, однако никакого вселенского откровения Гавейн от него не узнал.

Во время одного из привалов в лесной чащобе на небольшой отряд напала стая волков; Артурис незамедлительно принялся вещать на непонятном языке, вознося молитвы своему богу, и по неведомой причине речи его мешали темному эльфу сосредоточиться и применить бардовскую магию. Седрик же разил волков стрелами одного за другим, чем вызвал неистовый гнев Ворона, не одобряющего убийства тварей мирских.

Но, несмотря на разногласия, а порой и откровенную антипатию друг к другу, путники продолжали держаться вместе, следуя на север. Наконец, достигли они деревушки Ильи, где многочисленные кузины паренька всерьез заинтересовались Гавейном, окончательно стушевавшемся от подобного внимания.

Поутру они вновь выступили в путь, и вскоре достигли ледяной стены. Илья, выступавший проводником, простился со спутниками, те же с помощью загодя припасенных Вульфгаром металлических клиньев сумели перебраться через внешнюю стену... обнаружив за ней стену вторую, внутреннюю. Пока остальные пререкались да решали, какое направление избрать – обходить внутреннюю стену справа или слева – Гавейн забрался на нее...

Остальных же пленили невесть откуда взявшиеся воины в черных доспехах; к счастью, ученика барда они не заметили. Пленников препроводили в замок, где повсюду виднелись разнообразнейшие сокровища. В большом зале на троне восседало создание, отдаленно походящее на ящерочеловека. «Войводан» – так представился хозяин замка. Артурис было набросился на него с мечом, но Войводан превратил паладина в каменную статую, после чего поинтересовался у гостей – какими интересными и полезными знаниями и умениями они обладают. Как оказалось, за троном прятался Илья, который и завел отряд в эту ловушку – всяко лучше, чем быть обращенным в статую.

Заявив, что разговор они продолжат позже, Войводан велел стражам препроводить гостей в отведенные им покои. Тем-Телек поведал Найтачалю, Седрику и Ворону, что имеют они дело со снежным драконом, принявшим ныне обличье, походящее на гуманоидное. Создания сии обитают в далеких северных пределах и обладают властью над стихиями снега и льда. Кроме того, живо интересуются всякими сокровищами – к которым, вполне вероятно, Войводан причисляет и проникших в вотчину его индивидов – вне всяких сомнений, личностей интересных и ярких.

...Тем временем оставшийся в одиночестве Гавейн бродил по лабиринту ледяных стен, возведенных в долине. Обнаружил он пламенную птицу, Феникса, поведавшую как о снежном драконе, так и о том, что в хрустальном троне, занятым тем, находится свиток, содержащий в себе Абсолютную Истину... Ученик барда продолжил странствие по лабиринту, зрел множество каменных статуй и причудливых тварей... и, наконец, набрел на помещение, содержались в котором прекрасные женщины, похищенные магией Войводана из различных земель королевства. Ныне они остаются здесь... но как только достигают двадцатилетнего возраста, как исчезают – вероятно, дракон попросту пожирает их, а в коллекцию свою набирает новых юных дев. Девы указали Гавейну на тайный вход в замковые подземелья, а также поведали о том, что снежного дракона невозможно сразить в бою, ибо сердце его пребывает вне тела и сокрыто где-то в тронном зале.

На следующий день Войводан, призвав пленников, поручил им задачи, за успешное выполнение которых обещал свободу. Вульфгару и Тем-Телеку надлежало заняться починкой механического конструкта, умеющего играть в шахматы, Седрика и Ворона дракон отсылал в лабиринт, Найтачаля же оставлял в тронном зале, дабы исполнял бард баллады для его увеселения.

Гавейн и девушки, прекрасно знавшие тоннели под замком и ледяной лабиринт снаружи, сумели дать знать сподвижникам о своем местонахождении, ровно как и помочь им в выполнении поставленных задач. Казалось, все в этом донельзя опасном месте было восхитительным и волшебным!.. Ученик барда, следуя указанию Феникс, просил о помощи маленьких серых мышек, и те разыскали в тоннелях недостающие детали механического конструкта, восстановлением которого были занятиы Тем-Телек и Вульфгар. А после, в ледяном лабиринте, Гавейн и спутницы его пришли на помощь Седрику и Ворону, окруженным здоровенными головорезами-гладиаторами, указав им на точку на стене, с которой можно было с легкостью разить противника стрелами. Кроме того, друид обнаружил в одном из помещений лабиринта говорящего тигра, освободил его, и разумный зверь обещал, что станет оберегать своего спасителя.

Так продолжалось на протяжении нескольких дней. Дворф и ящерочеловек занимались восстановлением конструктов, лучник и друид вели нескончаемые сражения в ледяном лабиринте, бард исполнял баллады для снежного дракона и прикидывал, как возможно отыскать его сердце. Войводан давал пленникам своим все более сложные поручения, и, похоже, успехи тех дракона откровенно раздражали. Гавейн же и прекрасные девы наблюдали за происходящим со стороны, не ведая, как еще могут помочь угодившим в столь неприятный переплет товарищам.

Наконец, Найтачаль и Гавейн исполнили балладу, творя при этом бардовскую волшбу, и сумели погрузить снежного дракона в сон. Птица Феникс, влетев в тронный зал, вцепилась когтями в висящий под потолком артефакт – яйцо, заключавшее в себе сердце Войводана, осторожно опустила его на пол. Пробудившись, дракон заметил пропажу, ринулся вперед, наступил на артефакт – и тут же скончался. Гибель Войводана ознаменовала сокрушение крепости и сопредельного лабиринта. Герои бежали прочь, спасая собственные жизни; Гавейн наблюдал, как в воцарившемся хаосе разбивается кристалл, содержащий в себе свиток, начертана в коем Абсолютная Истина... Похоже, правду об устройстве мироздания он узнает после.

К несчастью, в лабиринте, спасая Ворона от многочисленных противников, погиб доблестный Седрик. Но ты была единственная потеря отряда искателей приключений. Феникс наделила их временной способностью вернуть плоть многочисленным созданиям, обращенным драконов в каменные статуи, и герои немедленно занялись этим. Сняли заклятие они и с докучливого Артуриса, после чего убедили паладина, что бог велит своему верному последователю остаться здесь, на севере, в деревушке сородичей Ильи, и защищать сии пределы, не щадя собственных жизней.

Найтачаль же, Тем-Телек, Вульфгар, Ворон, Гавейн и одна из обретших свободу пленниц Войводана, Лирана, преисполнившаяся откровенной симпатии к ученику барда, возвращались в южные земли, где наверняка ждало их немало новых приключений...


...И вновь проносятся годы...

Гавейн, находясь уже в преклонных летах, оставался придворным бардом короля Альтеи, Рейнарда. Найтачаль же продолжал странствовать по землям королевства и сопредельных держав, и успел обучить бардовскому искусству немалое число учеников. Осел он в приграничном городке Фенрихе, что в северо-восточных пределах Альтеи, где обучал Альтайра – восьмого сына монарха.

Однажды Найтачаль получил послание от короля, в котором тот просил его отправиться наряду с Альтайром под видом странствующих менестрелей в Розинки – столицу соседней державы Сьюномен, граница которой с Альтеей проходила в дне пути к северу от Альтеи. В государстве сем любой использование магии жесточайше контролировалось, и на протяжении долгих лет Сьюномен и Альтея, где подобных ограничений не было вовсе, сосуществовали, не вмешиваясь в дела друг друга. Но недавно маги Альтеи с помощью заклятий прорицания обнаружили, что в Сьюномене, похоже, происходит подготовка к войне. Может ли оказаться, что вскоре последует вторжение в Альтею? И в чем тому причина?.. Король Рейнард просил Найтачаля и Альтайра попытаться найти ответы на эти вопросы, и – по-возможности – не допустить конфликта между двумя сопредельными королевствами.

Посланники короля загодя снабдили Найтачаля и Альтайра верительными грамотами, а также письмом к правителю Сьюномена, королю Археномену, с предложением о налаживании дипломатических отношений. Документы по прибытии в Розинки бард и ученик его вручили непосредственно монарху, после чего были препровождены в выделенные им во дворце покои.

За ужином Альтайр, играющий роль помощника посла, познакомился с крон-принцем Кайнемоненом – Каем, сыном короля Археномена. Кайн, похоже, любил искать приключения на свою голову, потому, находясь в изрядном подпитии, повел Альтайра в городские трущобы, где принялся искать в тавернах забулдыг, с которыми надеялся скрести клинки и как следует развлечься. В одной из таверн повстречали они сира Джехана – дворянина, который, как позже признался Кай, и пристрастил его к выпивке несколько лет назад. С тех пор крон-принц так и проводит ночи – напиваясь до беспамятства да прожигая жизнь...

Кроме того, заметили Кай и Альтайр воинов в черных ливреях, выводящих из таверны двоих индивидов; принц поведал спутнику, что это – Меч Ассоциации Магов, строжайне контролирующей использование оной в пределах Сьюномена. Те несчастные, кто творит волшбу, не обладая заранее купленной лицензией на этот род деятельности, попадает в Тюрьму Душ: чародеи помещают тело пленников в клеть, а души на время заключают в кристаллы, и энергии их питают магические двеомеры тех магов, кому волшбу творить разрешено. Год, проведенный пленниками в клети, старит бездушное тело на двадцать лет, и, освобождаясь из заключения, маги выглядят стариками... Слушая рассказ принца, Альтайр был в ужасе: то, о чем говорил Кай, было некромантией, и ничем иным!

Тем временем в замке Найтачаль беззаботно болтал с вельможами и дворянами, но ни один из них, похоже, не слышал ровным счетом ничего о назревающем военном конфликте между Сьюноменом и Альтеей. Темный эльф вздохнул, вспомнив о королеве Грании, супруге короля Рейнарда; сия могущественная чародейка могла с легкостью разговорить кого угодно и получить интересующие ее сведения практически незамедлительно. Впрочем, один из дворян, граф Такало, поведал послу сопредельной державы о том, что ходят слухи о желании крон-принца узурпировать власть у отца. Возможно, Каем манипулируют некие силы...

Вернувшись в отведенные ему покои, Найтачаль подвергся нападению ассасина, но сумел обезоружить того, после чего убийца ретировался. Темный эльф подозревал, что нападение было затеяно с целью заставить его применить магию... Вернувшийся к утру Альтайр поведал наставнику обо всем, что ему удалось узнать за эту суматошную ночь: о поведении крон-принца, о Тюрьме Душ, о Джехане, вызывающем у него некую смутную тревогу.

Странно, но в течение дня Найтачалю не удалось встретиться с королем Археноменом, хоть накануне вечером они договаривались об аудиенции. Казалось, челядь и придворные делали все возможное, только бы воспрепятствовать аудиенции темного эльфа у монарха. Навестил посол Альтеи и здание Ассоциации; внутри строение оказалось совсем непримечательным, и, по мнению Найтачаля, выступало лишь вывеской – настоящая волшба в королевстве творилась где-то в ином месте... Покидая Ассоциацию, темный эльф неожиданно ощутил, как разума его коснулась некая чуждая, иномировая сущность, пребывающая глубоко под землей...

Неожиданно Алайру и Найтачалю доверился мастер-мечник Лайм, который, судя по наблюдениям темного эльфа, был прежде мастером над шпионами, однако лишился доверия короля – возможно за то, что оказывал излишнюю поддержку юному крон-принцу. Лайм и сам видел, что при дворе вершится некий заговор: Кай прожигает жизнь, его отец неведомо почему уверен, что юноша жаждет обрести трон, сместив родителя... Но кому может быть выгодно подобное положение дел?..

Кроме того, рассказывал Лайм, что несколько десятилетий назад практически в одночасье с земель Сьюномена исчезли практически все представители иных рас, за исключением человеческой. И совпало событие сие с основанием зловещей Ассоциации. Говоря о том, что регулирует применение магии, организации сия фактически запрещала использовала оной всем, за исключением входящих в нее чародеев, ведь условия для обретения вожделенной лицензии на творение волшбы были поистине невыполнимы. Остаются маги во дворце, но Лайм не ведал, какова их роль в происходящих событиях... Довериться послам из Альтеи он посчитал возможным, ибо надеялся, что те сумеют уберечь Кая, ведь наверняка крон-принцу угрожают некие силы, покамест остающиеся неведомыми.

Позже при дворе Найтачаль повстречал сира Джехана, который, «проявляя заботу о крон-принце», поведал послу, сколь непутев наследник трона и как опасна дружба с ним для Алайра. После чего дворянин препроводил темного эльфа в покои короля, и Археномен изумил Найтачаля заявлением о том, что за последние полгода в землях Сьюномена участилось использование магии простолюдинами, и есть подозрение, что ответственность за это лежит на Альтее. Потому монарх настаивал на введении в соседнюю державу контингента Мечей Ассоциации Магов и взятии под контроль любых проявлений волшбы. Инициатива сия Найтачаля совершенно обескуражила: кто нашептывает королю подобные небылицы?.. Археномен свято верил и в угрозу со стороны магии, и в заговор, стоит за которым его собственный сын, нанимающий магов-альтейцев для воплощения в жизнь своих честолюбивых амбиций... Темный эльф надеялся, что им с Альтайром удастся покинуть Сьюномен как можно скорее и поведать королю Рейнарду о том, что происходит при дворе сего странного и опасного государства.

Но Альтайр, хоть и без особого желания, все же последовал за принцем в очередной загул в город. В одном из закоулков их атаковали убийцы; Альтайр сумел сразить одного из них, второй же вонзил клинок Каю в грудь, после чего бросился бежать. Дабы спасти умирающего принца, Альтайру не оставалось ничего иного, кроме как применить бардовскую магию...

Понимая, что теперь наверняка Мечи станут разыскивать их, Кай и Альтайр схоронились в подвале таверны «Мертвый дракон», хозяину которой принц обещал существенно снизить налоги сразу же, как взойдет на престол. Альтайр не мог отделаться от мысли о том, что и нападение на Найтачаля во дворце, и нынешнее – звенья одной цепи, и остающийся неведомым противник хочет во что бы то ни стало заставить их применить магию, дабы спровоцировать дипломатический инцидент, и, как следствие, войну между Альтеей и Сьюноменом. Что ж... похоже, теперь ему это удалось...

Велев Альтайру оставаться в подвале таверны, Кай вернулся во дворец, где без утайки поведал отцу о произошедшем. Тот, однако, счел разумным поверить прямо противоположным нашептываниям Джехана, открыто заявившего о предательстве Кая, а также о войсках Альтеи, стянутых к южной границе Сьюномена. Дворянин, ведущий свою игру, сделал ход, и король велел стражам бросить сына в темницу.

Понимая, что безжалостный Джехан наверняка назначит на ключевые посты в государстве своих людей, капитан Лайм сумел вывести Найтачаля из дворца. Забрав из городской таверны Лайма, они – в сопровождении тринадцатилетнего сына Лайма, Эрика, выдававшего себя за самого обыкновенного дворцового слугу – поспешили в порт, где должны были покинуть Сьюномен на борту торгового судна арахний. Но Джехан подобный ход предугадал, и ожидавшие в порту стражи пленили беглецов.

Найтачаля и Лайма Джехан приказал заточить в дворцовой темнице, в камере по соседству с той, в которой содержался Кай... Неожиданно в подземелье спустился король, высказав недоумение тем, что заточение капитана стражи и посла Альтеи случилось без его ведома. Кай, Найтачаль и Лиам вновь попытались убедить Археномена в коварстве Джехана, и, похоже, на этот раз король действительно усомнился – а так ли уж чисты намерения его доверенного советника?.. Обещав, что вскоре вернется и вызволит заточенных, монарх скорым шагом подземелье покинул. А немного погодя в темницу спустился Джехан, велел сопровождающим его стражам забрать крон-принца из камеры и доставить в оплот Ассоциации Магов - туда, куда приспешники его прежде забрали Альтайра.

...Верные сиру Джехану силы продолжали вершить переворот в Сьюномене. Городская стража наряду с Мечами атаковала королевскую страху, дабы распространить власть свою над дворцом. Король Археномен был схвачен и брошен в темницу.

...Магии Ассоциации под началом чародея Сорена провели ритуал, отделив душу Альтайра от тела и заключив в кристалл. Но гаснущего сознания коснулся дух королевы Грании; чародейка удержала душу сына от забвения, подсказала ему верное заклятие из бардовской магии, которое сможет превозмочь двеомер Тюрьмы Душ и воссоединить сущность Альтайра с телом. Начинание сие оказалось успешным, и юноша очнулся в здании Ассоциации.

Пытаясь отыскать выход из подземного лабиринта, Альтайр заметил в одном из чертогов Джехана, рассказывающего о происходящем в Розинки некоему созданию, походящему на глыбу раздувшейся плоти. То оказалась никто иная как Карлотта! Прислушиваясь к разговору, понял Альтайр, что именно сия злобная фея, объединившись с дедом Джехана, стояла за созданием Ассоциации и изгнанием представителей иных рас с земель Сьюномена. На протяжении долгих лет двое заговорщиков отравляли короля Археномена, лишая монарха воли, дабы однажды сместить его. Тюрьма Душ же была необходима Карлотте, чтобы обратить бардовское заклинание, однажды произнесенное Кевином и не позволяющее ей менять обличье. Раз за разом маги Ассоциации пытались провести необходимый ритуал, но все попытки оказывались неудачны, а облик Карлотты становился все отвратительнее. Но сейчас, похоже, давно вынашиваемые замыслы близятся к завершению: в исчезновении короля Археномена они обвинят посла Альтеи, после чего развяжут войну против южной державы, а когда падет та, на престол ее взойдет Джехан. Сама же Карлотта надеялась, что когда сущности барда и некроманта окажутся заключены в кристаллах, совокупной духовной энергии в Тюрьме Душ окажется достаточно, чтобы превозмочь довлеющее над нею заклятие.

Альтайру удалось разыскать и освободить из заточения доставленного в подземелья оплота Ассоциации Магов Кая... когда заметили двое ведомых под стражей короля, Найтачаля и Лиама. Последних препроводили в зал Карлотты, и заявила коварная фея, что, поскольку граф Кевин умер, не оставив наследников, Найтачаль остается единственным, кому жестоко отомстит она за свое нынешнее состояние. Поскольку стражи предусмотрительно вставили в рот темному эльфу кляп, лишив возможности воспользоваться бардовской магией, Найтачаль впервые за долгие десятилетия обратился к некромантии, творя ужасающие заклинания лишь силой мысли. Поглотив жизненные силы окружавших его стражей, он вступил в магическое противостояние с Карлоттой, в то время как Лиам, Археномен и подоспевшие к ним Кай с Альтайром схватились с приспешниками Джехана.

Сочетая бардовскую волшбу с некромантией, Найтачаль сотворил поистине невероятное заклинание, развоплотившее Карлотту, тем самым окончательно уничтожив обезображенное создание. Темные силы всецело поглотили Найтачаля, но Альтайр сумел удержать сознание наставника, очистив его от скверны тьмы с помощью бардовской магии. Найтачаль был поражен тем, с какой легкостью вновь обратился к некромантии, чуть было не утратив все то, что обрел за последние десятилетия.

Мятеж, развязанный сиром Джеханом, был подавлен. Ассоциация прекращала свое существование, и ныне в землях Сьюномена не будет ни запрета на использование магии, ни Мечей, претворяющих в жизнь жестокий закон. Найтачаль сумел окончательно уничтожить Тюрьму Душ, и, воспользовавшись бардовской волшбою, воссоединить заточенные в кристаллах души заключенных с телами.

Завершая свою миссию в Сьюномене, Найтачаль и Альтайр – боле не ученик, но бард! – возвращались в столицу Альтеи – Серебряный Город...


...Многое изменилось в сопредельных королевствах за последние годы. Король Археномен упокоился с миром, и на престол Сьюномена взошел его сын, Кайнемонен. Скончались и правители Альтеи – королева Грания и король Рейнард, и следующим правителем державы стал Дерек, старший брад барда Альтайра.

И сейчас, шесть лет спустя после приснопамятных событий, случившихся в Сьюномене, Альтайр возвращался в Серебряный Город, дабы известить короля о том, что слухи правдивы, и сим летом страшная засуха действительно сжигает земли Альтеи, и даже полноводная прежде Лисья река донельзя измельчала. Возвращение Альтайра во дворец совпало с прибытием гонца из Сьюномена, доставившего королю Дереку письмо от Кайнемонена, в котором извещал тот об убийстве посла Альтеи в его державе, сира Эриксона Гнарвальского. Кайнемонен заверял, что корона непричастна к случившемуся, и просил короля Дерека прислать в Розинки как можно скорее мастера-барда Найтачаля и барда Альтайра, дабы провести расследование случавшегося.

В последние годы Найтачаль странствовал по миру, и отыскать его возможным не представлялась. Потому постановил Дерек, что в Сьюномен Альтайр отправится в сопровождении своего ученика Рейкина – уличного воришки, в одночасье ставшего учеником барда, да старшего брата Крэга, которого в жизни помимо выпивки и женщин мало что интересовало. Дерек надеялся, что Кайнемонен, также предававшийся возлияниям, но сумевший преодолеть в себе сию пагубную привычку, станет примером для непутевого брата, заставит призадуматься...

Не мешкая, король отдал приказ нанять торговый корабль арахний, на борту которого Альтайр и спутники его и отправятся в Сьюномен. Рейкин, обладавший слабо выраженными врожденными телепатическими способностями и умением ментально общаться с животными, прихватил с собой ручную сову по имени Рак.

Корабль отошел от берега... Среди матросов-арахний означился один, не походящий на остальных и обладающий способностями к телепатии. Обратившись к Альтайру, он ментально сообщил, что принадлежит к иному улью арахний, обитающему в море, и барду следует опасаться его собратьев.

Разразился шторм... и корабль, налетев на прибрежные рифы, оказался расколот. Альтайру, Рейкину и Крэгу чудом удалось выжить и добраться до берега; сове ученик барда велел улетать, спасая свою жизнь. На побережье повстречали выжившие престранное создание, походящее на гигантскую крылатую крысу... и обладающее даром мыслеречи. Посредством образов существо, назвавшееся Низкой Луной, поведало, что народ его пребывает в рабстве у черных арахний, обитающих на острове к востоку, и те направили их, крылатых крыс к землям континента с разведывательной миссией. О мотивах хозяев существо не сообщило; похоже, магический ошейник на шее препятствовал возможности поделиться данной информацией. Но и увиденных образов было предостаточно для тревоги: неужели арахнии готовят вторжение на земли Сьюномена?!

С помощью бардовской магии Алайр и Рейкин освободили крылатую крысу от заговоренного ошейника, обеспечившего послушание хозяевам, и создание таким образом обрело свободу. После чего наряду с Крэгом устремились они на север, к Розинки; по пути к Рейкину вернулась его сова, Рак, весьма опасливо относившаяся к новой знакомой своего хозяина – мало ли, вдруг той взбредет в голову закусить беззащитной птахой!

Достигнув столицы, трое проследовали ко дворцу, где встретились с королем Кайнемоненом. А на следующий же день Алайр приступил к расследованию гибели посла. Убит тот был ударом в шею, и, как оказалось, несколько месяцев назад при схожих обстоятельствах погиб и помощник восстановленного в ранге капитана стражи и мастера над шпионами Лиама, занимавшийся перед смертью изучением древних свитков арахний, находящихся в комнатах сенешаля Су’Виллтора, принадлежащего к расе арахний. Алайр не знал, что и думать: неужто в Розинки зреет новый заговор, угрожающий правлению короля Кая?.. Хотя, с другой стороны, не указывало на то, что смерти могут быть как-то связаны со смещением монарха...

Под покровом ночи сотни черных арахний, восседающих на крылатых крысах, пересекли море, атаковали королевский дворец Розинки. Нашлись у них и пособники среди обитателей оного. Сенешаль Су’Виллтор, возглавляющий ныне Ассоциацию маг Гальдур - племянник изгнанного на северную границу Сорена, а также примкнувший к ним Крэг пленили короля Кайнемонена и Альтайра, передали их захватчикам. Те же доставили двоих на затерянный в восточном океане остров Роксамур, не ведая, что последовала за ними обретшая свободу Низкая Луна...

Схватили арахнии и Рейкина; к счастью, юноша успел загодя выпустить в окно отведенных ему дворцовых покоев верную сову, велев той лететь в Альтею и предупредить о нападении на столицу Сьюномена короля Дерека. Крэг, шею которого ныне охватывал в точности такой же ошейник, как и у крылатых крыс, поведал ученику барда, что арахнии не остановятся на Сьюномене, а непременно вторгнутся и в Альтею, дабы распространить власть свою на все пределы Земель Преданий. Самому Крэгу – послушной своей марионетке - захватчики обещали трон Альтеи, и недалекий пьянчужка отправлял Рейкина к старшему брату, дабы озвучил он Дереку ультиматум: трон королевства Альтея – в обмен на жизнь Альтайра!..

Арахнии препроводили Кая и Альтайра к Соарбоар - королеве улья Роксамура, и та, обратившись к королю Сьюномена, постановила, что, поскольку численность роя ее растет, а ресурсов на сем клочке земли недостаточно, они собираются создать новые ульи на землях западного континента, а представителей всех иных – низших рас – непременно обратят в рабство.

После чего велела королева доставить пленников в колонию людей, находящуюся на одной из гор острова... но по пути на конвой напала Низкая Луна, отыскавшая своих спасителей. Крылатая крыса принесла Альтайру и Каю оружие, и те, сразив стражей-арахний, проследовали к изолированному поселению людей Фастур, где на чистейшем наречии Альтеи приветствовал их верховный жрец, Коннонгур. Последний поведал, что в давние времена племянник короля Амбера, герцог Фионбарр, исследовал северное побережье Сьюномена, и корабль его потерпел кружение у берегов Роксамура. С тех пор минуло четыре поколения, но колония Фастур продолжала свое существование; арахнии, считавшие людей ничем не лучше животных, попросту не обращали на нее внимания. Коннонгур являлся потомком Фионбарра, и, в некотором роде, дальним родственником самого Альтайра.

Сей же ночью один из мальчуганов проводил Альтайра через сеть тоннелей к подгорному храму, где арахнии проводили колдовские ритуалы, усиливающие двеомер магии повиновения, подвержены которой были все обитатели острова – и, отчасти, поселенцы колонии Фастур. Альтайр был несказанно удивлен, осознав, что творят арахнии бардовскую волшбу!

...Сова достигла Серебряного Города, сумев известить придворного мага о вторжении в Сьюномен. На следующий же день войско, ведомое королем Дереком, выступило к границе северной державы... где повстречало Рейкина. Ученик Альтайра поведал королю обо всем, произошедшем в Розинки, в том числе и о предательстве Крэга – вольном или невольном.

Тем временем в королевском дворце Розинки капитан Лиам и стражи, успевшие укрыться в сети подземных тоннелей, расправлялись с захватчиками по-одному, в упор расстреливая их из арбалетов и вновь исчезая в казематах. Тоннели сии тысячелетие назад приказал создать при строительстве дворца король Мергах I, ведь в ту пору земли Сьюномена подвергались непрерывным нападениям со стороны варваров. После о тоннелях позабыли, и вспомнили лишь шесть лет назад, во время попытки переворота, стоял за которой сир Джехан.

...Понимая, что рыщущие по острову в их поисках арахнии непременно выместят свой гнев на поселенцах Фастура, Альтайр решил действовать незамедлительно. С помощью старейшин поселения свершил он колдовской ритуал, основанный на бардовской волшбе, развеивая наведенный чародеями-арахниями двеомер. Магия повиновения, принуждающая крылатых крыс и людей исполнять волю жестоких инсектоидов развеялась. На спинах крылатых крыс, ныне ведомых Низкой Луной, люди покинули остров; разрушение магического двеомера вызвало извержение вулкана, и колония арахний на Роксамуре была уничтожена...

Достигнув берегов Сьюномена, беженцы с острова повстречали армию Альтеи, продвигающуюся на север, к Розинки. Следующей же ночью проникшие в город солдаты атаковали арахний, не ожидавших нападения. Присоединились к ним и скрывавшиеся в дворцовых тайных проходах стражи под началом капитана Лиама. Как и на Роксамуре, Альтайр провел ритуал, освобождая крылатых крыс захватчиков от двеомера магии повиновения.

В ходе ожесточенного противостояния все без исключения арахнии, не желавшие сдаваться на милость победителя, были перебиты. Су’Виллтор смертельно ранил Крэга, утратившего свою ценность в качестве заложника, но Альтайр сумел сохранить жизнь брату... ценой свой собственный. Сотворив исцеляющее заклятие и лишившись последних сил, истощенный бард пал замертво... но – к вящему удивлению сподвижников – был возрожден Рейкином; последнего пробудившийся Альтайр нарек «бардом».

Вторжение удалось пресечь на корню, и армия Альтеи покидала Сьюномен, выступая на юг, к границам родной державы...

***

...Обратим же взор на восточный континент, Фейндалу, и на деяния, на нем вершащиеся.

Война Принцессы – как позже назовут конфликт сей историки – началась, когда в горах на Перевале Фадорлана таинственно исчезла принцесса Талиара, наследница империи Теросаль и дочь королевы Лии дар Котии. Будучи нареченной принца Джернина – сына монарха королевства Лиеды Джерно, девушка направлялась в оную державу, сопровождаемая отрядом лиеданских солдат под началом капитана Буяна.

Обе державы обвинили в произошедшем друг друга, и началась война. Ходили слухи о том, что разожгли оную некие силы, предоставившие правителям обоих держав «доказательства» вины противника; неведомо, так ли было на самом деле, но лиеданцы и теросаи вновь и вновь продолжали сходиться в кровопролитных баталиях. На второй год войны в морском сражении погиб старший сын короля Джерно – Джернин, на седьмой в горах на границе Лиеды и Теросаля пал принц Балакин. На двенадцатый год младший сын короля, Тарно, объявил отцу о своем желании взять в жены захваченную лиеданцами в плен племянницу королевы – Илиаду дар Тотиан, но Джерно в ненависти своей к теросаи приказал казнить девушку... В отчаянии младший сын его покончил жизнь самоубийством...

И тогда король Джерно призвал ко двору знаменитого дипломата, Шеройта дар Бонтайна, приказав тому выступать посредником в переговорах о мире с империей... Так, корабли, находились на которых правители обеих держав – лиеданский «Сокрушитель волн» и имперский «Громовержец», - прибыли к мысу Хануман; здесь, в море, на границе владений империи и королевства, и предполагалось заключить договор, который положит конец многолетнему конфликту – Войне Принцессы. Сопровождал короля Джерно валет Кин Андербридж, королеву Лию же – писец Халлейна.

Мирные переговоры проходили долго и тяжело – каждая из сторон потеряла немало за годы войны, и теперь старалась вернуть утраченные территории, ибо границы государств сдвигались, и не раз... Но все-таки усилиями Шеройта дар Бонтайна текст договора был составлен, и обе стороны согласились на празднество в честь оного, кое проведено будет на борту судна дипломата.

В ночь подписания договора разразилась страшная буря... Таинственным образом исчез сопровождавший имперскую делегацию чародей Киаран дар Делерио, а маги-лиеданцы – советник короля Джерно Фахеро Солюн и его племянник Кеменс - оказались убиты. Кто бы не стоял за конфликтом, оказались в который втянуты обе державы, он не останавливался на полпути и стремился довести начатое до конца...

Острова Кораблекрушения Выжившие добрались до неведомых земель, затерянных в море, окрестив те Островами Кораблекрушения; уцелели как монархи обеих держав, так и пять десятков лиеданцев и чуть более тридцати теросаи. Лекарь-дворф Майделлан Ха, входивший в команду теросаи, врачевал как имперцев, так и лиеданцев, никому в помощи не отказывая. Адмирал теросаи Лесто дар Остаферион поведал двум лагерям, что находятся они в водах, далеких от континента Фейндалы, и вернуться на родину, даже построив лодки, возможным не представляется. К тому же, на носу зима, и на сей широте обещает она быть весьма суровой.

Жизнь мирян на Островах Кораблекрушения была тяжела, а когда погиб адмирал Лесто дар Остаферион, укушенный ядовитой змеей, многие предались отчаянию, ведь лишь сей морской волк был сведущ в постройке кораблей...

Ситуация между двумя лагерями, остающимися на Острове Рыбьего Хвоста, сохранялась напряженной, и немало тому способствовало неприятие обоих правителей друг друга. Король Джерно задумал назвать сей предел своим королевством – Приречьем, взять в жены девушку из подданных, а по возвращении в Лиеду – развестись с королевой Эловар и объявить детей от нового брака наследниками Лиеды и Приречья. Кин считал замысел сей откровенным безумием, но король утвердился в необходимости подобного начинания.

А вскоре обратилась к нему Шаллия, бард королевы Лии, с просьбой о становлении лиеданкой и бракосочетании с Неррином Аксером, младшим братом телохранителя короля, Вириата. Джерно принял молодую имперку в свой стан...

На следующий же день король объявил о становлении королевства Приречья, а через несколько часов королева возвестила о том, что занятые теросаи земли острова отныне ведомы как королевство Таррене, что на древнем языке ее народа означает «императрица».

Минула неделя, когда на бракосочетание леди Шаллии и Неррина собрались как лиеданцы, так и теросаи. Церемонию Джерно приказал провести Кину, которого нарек великим судьей... однако приказал объявить опешившую Шаллию его собственной женой!.. Подобный поворот шокировал многие, и король упал в глазах большинства лиеданцев... но ослушаться приказа монарха Кин не посмел.

Так несчастная бард стала супругой короля Джерно... Кин же и Халлейна договорились исподволь манипулировать обоими монархами, дабы глупость тех и заносчивость не привели к новым трагедиям. Халлейна часто навещала Шаллию в королевском шатре, и та обучала ее бардовской магии... Однажды, взывая к духам стихий, Халлейна пробудила душу покойного адмирала, и мертвяк не замедлил явиться прямиком в шатер... донельзя напугав Шаллию, после чего та погрузилась в многодневную апатию.

Наконец, терпение большинства потерпевших кораблекрушение лопнуло, и сносить дальнейшее самодурство обоих монархов они не были намерены. Возглавляемые Джениной Морлин, мятежники пленили Шеройта дар Бонтайна, после чего вознамерились покончить с королем Джерно, который, если верить слухам, вознамерился оставить утратившую рассудок Шаллию и выбрать себе новую королеву.

Вышла из-под контроля ситуация и во владениях теросаи, ибо Халлейна, не в силах боле терпеть унижения со стороны королевы, ударила ее по лицу, подписав себе тем самым смертный приговор. Из шатра взбешенной Лии девушку вывел молодой маг-теросаи, Тьюпер, сообщив, что сумел создать заклинание попутного ветра, которое непременно поможет им вернуться домой. К Халлейне Тьюпер давно испытывал вожделение, и сейчас, заподозрив, что писец, возможно, начала интрижку с Кином, не сдержался, ударил ее...

Тем временем Кин сумел сплотить за собой приверженцев короля; они сумели одержать верх над мятежниками, пленить Джанину, после чего Кин, будучи названным королем великим судьей, постановил пред собравшимися, что требования восставших обоснованы, посему король Джерно разводится с Шаллией, препоручая ту заботам Неррина Аксера, а впредь дворяне и придворные будут работать не меньше простолюдинов. Большинство поддержало изложенные Кином новые законы, но некоторые – Дженина в том числе – заявили, что ни при каких обстоятельствах не станут терпеть над собой власть приспешников Джерно. Дабы не провоцировать новый конфликт, Кин приговорил недовольных к изгнанию на один из островов архипелага, названный Островом Безнадежности. Не ведал он, что Тьюпер передал Халлейну уходящим на остров сей по тонкому льду, сковавшему пролив; Кину же коварный чародей рассказал, что девушку убили мятежники.

Когда король Джерно попытался было объявить о том, что необходима ему новая супруга, Кин пресек сие на корню, дабы не провоцировать новый мятеж, и объявил, что отныне – пока ментальное состояние монарха не восстановится – дела на острове будет решать он.

А однажды ночью Кина навестили Шероит и Тьюпер, и, уведя из поселения на побережье, поведали об истинной подоплеке событий последних лет. Именно Тьюпер призвал ветра, приведшие к крушению кораблей лиеданцев и теросаи, а также убил своего наставника, Киарана. Но в чем крылись причины его поступка?.. Несколько лет назад отец Тьюпера, Джехан Хиаран, был серьезно ранен, претворяя в жизнь план по становлению правителем державы Сьюномен, лежащей за западными морями. Потому юный Тьюпер наряду с отцом бежали из столицы, Розинки, на Фейндалу – континент, на котором постоянно происходили дрязги между Лиедой и Теросалем. Ситуацию двое вознамерились обратить себе на пользу, и план их был достаточно прост: отыскать наследников престолов, жаждущих власти, а нынешних правителей устранить. Участвовать в заговоре согласились принцесса Талиара и капитан Буян, на протяжении многих лет любившие друг друга. Заговорщики спровоцировали так называемую Войну Принцессы, завершившуюся подписанием мирного договора – процедуры, при которой король Джерно и королева Лия должны были погибнуть. Вот только ветра, призванные Тьюпером, ответили на зов слишком рано, и не успел молодой маг покинуть судно наряду со сподвижником, Шеройтом дар Бонтайном, которому Джехан сулил собственное королевство в горных пределах в оспариваемых землях Лиеды и Теросаля.

Кину двое предложили покинуть остров незамедлительно, ибо видели в молодом человеке потенциал, которым наверняка заинтересуются император Джехан, королева Талиара и король Буян. Кин понимал, что в случае отказа он обречен, потому и решил атаковать первым. Но на защиту мага и посла встал Адрит Неттер – лиеданец-посланник, не скрывающий своих амбиций; наверняка именно он прикончил лиеданских чародеев на борту корабля, дабы не сумели те помешать волшбе Тьюпера. Адрита Кин прикончил и даже успел ранить Тьюпера, но все же последний наряду с дар Бонтайном сумели добраться до лодки и отплыть от берега.

На следующее утро Кин, собрав всех без исключения жителей острова, без утайки рассказал им о случившемся заговоре, благодаря которому они и оказались здесь.

...Бежали недели, складываясь в месяцы... Наступила весна. Кин надеялся во что бы то ни стало выяснить, что же в действительности произошло с Халлейной, посему, построив плот, в одиночку устремился к Острову Безнадежности. Сознавая, что неистовая Джинина будет ему ничуть не рада, он соблюдал осторожность, и, достигнув острова, повстречал Халлейну – живую и невредимую! Последняя поведала, что в последнее время на острове исчезли уже двое поселенцев, а третий – Данит По, - похоже, обезумел и скрывается где-то в южных пределах сего клочка земли.

Проследовав в означенный предел, двое обнаружили раскопанные Данитом руины древнего поселения; сам же Данит, представший Кину и Халлейне в окружении сотен змей, поведал, что прежде три острова – Рыбьего Хвоста, Черепашьей Головы и Безнадежности – образовывали единый, и сосуществовали на нем люди и змеи, поклоняющиеся некоей сущности, именуемой «Матерью». Змеи, кусая людей, помещали таким образом в тела тех час своего духа, и люди, наблюдая видения, осознавали волю Матери, претворяли ее в жизнь. Однако после часть людей восстала против соплеменников, и Мать явила свою ярость... В результате остров оказался расколот, а человеческая цивилизация на нем уничтожена... Но сейчас, когда потерпевшие кораблекрушение оказались на сих берегах, змеи обрели слугу в лице Данита, разум которого пребывал в подчинении духа одной из них, и говорил человек, что спящая Мать пробудится вновь, и надлежит всячески содействовать сему.

Халлейна, обладавшая минимальными познаниями в бардовской магии, сумела ненадолго зачаровать змей; ей и Кину удалось бежать от Данита, а также обнаружить в одном из чертогов подземного града похищенных тем соплеменников... Кин возвращался на Остров Рыбьего Хвоста, дабы поведать остальным об угрозе, с которой все они столкнулись; Халлейна же рассказала обо всем Дженине и иным изгоям. Желая убедиться в словах Халлейны лично, Дженина в одиночку выступила к южным пределам острова – и бесследно исчезла... А следующей ночью поселение атаковало множество змей... но, к счастью, натиск удалось отразить...

Так продолжалось несколько дней... когда на помощь изгоям прибыли, наконец, ведомые Кином поселенцы Острова Рыбьего Хвоста; остались на оном немногие, в том числе король Джерно и королева Лия. В то время, как основная масса потерпевших кораблекрушение противостояла Даниту и направляемому тем сонму змей, небольшой отряд, входили в который вернувшаяся в лагерь и удостоверившаяся в истинности угрозы Дженина, Халлейна, Шаллия, а также Кин, устремился к раскопкам руин; молодые барды, так и не завершившие свое обучение, надеялись попробовать вновь погрузить в долгий сон пробуждающуюся Мать.

Начинание оказалось успешным; Халлейна бардовским заклинанием-речетативом погружала в сон змей, в то время как Шаллия сосредоточилась на сознании Матери, и вскоре вернулась к грезам и та. Данит По был убит, и Кин предложил изгоям вернуться вместе с остальными на Остров Рыбьего Хвоста – предложение, которое приняли все... в том числе и Дженина.

Прошел месяц... когда потерпевшие крушение закончили постройку небольшого судна – «Стрелы», на котором избранные отправятся к берегам континента, дабы привести помощь; кроме того, Халлейна сумела договориться с духом ветра и прийти к соглашению с ним – сущность обещала обеспечить странникам попутный ветер. Кроме того, обнаружила Халлейна, что ждет ребенка от Кина!

Мать Змей могла пробудиться вновь, и Кин надеялся, что им удастся снарядить спасательную экспедицию, а также привести обученных бардов, которые непременно погрузят сущность в сон на долгие века. Остающимся на острове Кин сообщил, что отныне возглавит общину Шаллия, в то время как к берегам Фейндалы отправятся он, Халлейна, Дженина Морлин и Вириат Аксер. Вызвался примкнуть к команде и король Джерно, коего оставило безумие, однако королева Лия постановила, что в таком случае нарекает Халлейну талахаи державы Теросаль – исполнительницей своей воли, представляющей интересы короны.

В день перед отплытием узами брака сочетались Шаллия и Нексер, а также Кин и Халлейна. Сей же ночью к Кину обратилась Зилона, одна из служанок королевы, моля судьбу взять ее с собой, ибо не в силах выносить она отвратительно отношения к себе венценосной особы. Зилона выкрала у Лии один из ларцов с драгоценностями, и прагматичный Кин решил, что деньги, кои удастся выручить за них, лишними не будут, потому тайно провел девушку на «Стрелу».

Фейндала ...Морской вояж начался... и стихийный дух ветра, взывала к которому Халлейна, привел судно к мысу Хануман. Пройдя несколько миль, странники достигли рыбацкой деревушки Морской Коваль, где надеялись нанять лодку до города Салжестиса, расположенного поблизости от тракта, ведущего в столицу Лиеды, Бекалли. Однако местные рассказали, что за последний год многое изменилось, и ныне на территории Фейндалы не два, а четыре государства! Дело в том, что стало известно: на протяжении долгих лет капитан Буян принцесса Талиара оставались в плену к клана горцев Красных Копий, но были освобождены горным королем Джеханом и его кланом Черной Скалы. После чего Талиара взошла на трон Теросаля, заключила мир с королевой Эловар. Джехан объявил, что выступит гарантом мира на континенте, и послы двух держав явились в его высокогорную цитадель, объявив, что королевы Лиеды и Теросаля жалуют ему все горные области и спорные земли. Так было образовано королевство Хиаранияд, и союз трех держав получил название «Лига Фейндалы». Вскоре на континент вернулись Шеройт дар Бонтайн наряду с молодым Тьюпером, сыном короля Джехана. Последний был столь признателен послу, что отдал часть собственных территорий, возникло на которых королевство Бонтайньярд.

Обсудив ситуацию, Кин и спутники его приняли решение следовать в Лиеду, покамест сохраняя инкогнито – королева Эловар приняла немало решений, непонятных королю Джерно, и если слух о возвращении его распространится, жизнь монарха вполне может оказаться под угрозой.

Покинув Морского Коваля, странники добрались до Белпорта – ныне северной оконечности Бонтайньярда... а три недели спустя после отплытия с Острова Рыбьего Хвоста ступили в Бекалли. Ночь они провели в особняке родителей Кина, рассказывая о жизни своей на островах... а поутру обнаружили, что Зилона покинула их, оставив записку. Из которой следовало, что девушка намеревалась обо всем рассказать королеве Эловар – о том, как король Джерно взял себе другую жену, презрев тем самым истинную супругу. Зилона искренне считала Джерно и Лию безумцами, недостойными править великими державами.

Королевские стражи разыскали попытавшихся было схорониться в городе Джерно и спутников его, под покровом ночи препроводили во дворец; бежать удалось лишь Дженине Морлин. Королева Эловар – каким-то чудом ныне выглядящая куда моложе своих их, приветствовала супруга, однако ни любви, ни понимания между ними не было боле – осталась, возможно, лишь боль... и ненависть. Эловар постановила, что уступит трон Джерно, если тот исполнит ряд ее условий: правление провинцией Маркетри и наделение ее статусом принципата, подтверждение всех без исключение договоров, заключенных королевой в отсутствие монарха, а также право на избрание наследника трона Лиеды. Если Джерно требований сих не принимает, он будет казнен.

Кин попытался было объяснить Эловар игру, затеяли которую Джехан и Шеройт, но королева была свято уверена в том, что на островах оставились духи–двойники из лиеданских преданий, принявшие личину молодого принца и дипломата. Об этом Эловар поведал сам Шеройт, и королева ни на мгновение не усомнилась в словах его... потому что, похоже, была влюблена в дипломата.

Зилону же Эловар приказала бросить в темницу, чтобы поутру казнить. Несмотря на то, что девушка донесла ей на Джерно, Эловар расценила действия ее как предадельство королевы Теросаля и короля Лиеды.

Поразмыслив, Джерно согласился на выдвинутые супругой условия, и постановила та, что в последующие дни Совет Судей восстановит его как правителя; сама же Эловар покидала столицу, дабы отправиться к горе Розинки, на которой возвел цитадель свою король Джехан. Именно там состоится бракосочетание королевы Талиары и генерала Буяна, командующего армией Теросаля.

На ночь стражи препроводили Кина и Халлейну в отведенные им во дворце покои, но, поскольку весть о возвращении монарха и спутников его разнеслась по городу, судью Андербриджа и супругу его, талахаи Теросаля, сочли необходимым посетить немало дворян и вельмож, дабы высказать свое почтение. Хитроумный Кин намекнул каждому из них, что король Джерно, коий вернется на трон в течение недели-другой, будет очень благодарен тому, кто убережет от казни юную особу, брошенную Эловар в темницу. Замысел увенчался успехом: к утру Зилона таинственным образом исчезла из камеры. Королева была в бешенстве, однако поделать ничего не могла, да и доказательств вины Кина у нее не было.

На следующий день Кин и Халлейна выяснили, что Дженина сумела нанять судно, дабы провести его к Островам Кораблекрушения. Как нельзя вовремя: Шаллия, использовавшая бардовскую волшбу, чтобы направлять дух свой к Халлейне, поведала той, что Мать Змей вновь пробуждается, и опасность сего события возрастает с каждым днем.

Ощущала Халлейна, что в королевском дворце пребывает множество духов, однако причину сему определить не могла.

Обратившись к Эловар, Кин и Халлейна просили королеву сопровождать ее к цитадели Джехана, обещав, что не выступят против последнего, если не получат весомых доказательств вины того в караблекрушении и последующих событиях. К тому же Кин смекнул, что Эловар рассматривает Шеройта как своего будущего супруга и отца наследников Лиеды, и не потерпит пустых обвинений против дипломата.

На следующий день министр торговли Гастин, обретший невесть откуда огромную физическую силу, попытался покончить с Джерно, но вовремя подоспевшие Кин и Вириан сразили старца. Кин подозревал, что Гастин на протяжении многих лет являлся сподвижником Джехана, исподволь расчищая пути к трону для Талиары и Буяна; возможно, действовал он не один, и в союзе с иноземным авантюристом состоят также дворяне Лиеды и Теросаля. Обещав Джерно, что непременно узнают правду, Кин и Халлейна устремились к сопровождающему королеву каравану, отправившись в долгое странствие к горе Розинки.

Десять дней спустя достигла процессия Западного Торгового Пути, а еще через двадцать дней – города Саймайта, возведенного на месте пересечения Королевской Дороги и Западного Торгового Пути, у гор, разделявших земли Лиеды и Теросаля. Здесь проживала старшая сестра Кина, Фара, вышедшая замуж за дворяница-теросальца, Эдана Брайтпула. Фара поведала навестившему ее брату подробности пришествия к власти Джехана и разделения Фейндалы на четыре державы. Так, впервые Джехан заявил о себе как о невесть откуда взявшемся полководце клана Черной Скалы на 20 год правления короля Джерно. На протяжении последующих двух лет горцы кланов Черной Скалы и Красных Копий сходились в сражениях, а когда в одном из них оба вождя пали в поединке друг с другом, Джехан возглавил клан Черной Скалы. Именно в этом году и началась Война Принцессы... А в прошлом году Джехан, все еще время наращивавший свое влияние среди горных кланов, он сошелся в поединке с вождем Красных Копий, и, повергнув его, освободил из многолетнего заточения Талиару и Буяна. Вожди иных кланов присягнули Джехану на верность, и он нарек их «баронами».

Кин убеждался, что все события, происходящие на континенте последние годы, так или иначе являются следствиями замысла Джехана по обретению власти, и намеревался помешать этому – так или иначе.

Покинув Саймайт и продолжив путь, процессия вскоре достигла горы Розинки; на стенах цитадели, возведенной на ней, развевались стяги кланов, присягнувших на верность королю Джехану. Лиеданцев встретила Сора – назначенная Джеханом правительница клана Красных Копий, - сопроводила в цитадель.

На следующий день начался пир, предшествующий бракосочетанию Талиары и Буяна, и, взняв просьбам присутствующих, Кину и Халлейне пришлось в подробностях поведать о произошедшем на Острова Кораблекрушения. Причем Кин постарался рассказать о коварстве и бесчестности «духов-двойников», принявших обличье Шеройта и Тьюпера. Последний, дабы развеять возможные подозрения, продемонстрировал собравшимся в зале, что на теле его нет и следа раны, нанесенной Кином на острове его «двойнику».

Этим же вечером Халлейна, воззвав к бардовской магии, ощутила высокую концентрацию духов в стенах цитадели – а так же в телах некоторых из мирян – в частности, Эловар и Тьюпера. Возможно, именно этим и объясняется вернувшаяся молодость первой и исцеление последнего...

Кин и Халлейна обнаружили тайный ход, приведший их в подземелья цитадели, где оказалось полным-полно мертвых тел. Сопоставив известные им факты, супруги пришли к выводу, что Сора, являющаяся дочерью Джехана, способна заклинанием перемещать души смертных из одних тел в другие. Полезное умение, вполне способное обеспечить ее отцу лояльность сомневающихся...

Кину удалось убедить Эловар в том, что Шеройт попросту манипулирует ей, и та обещала судье Лиеды поддержать его в задуманном, дабы отомстить дипломату за его коварство. Сей же ночью Халлейне удалось установить ментальный контакт с Шаллией, и узнала она, что прибывшие из Лиеды корабли (один из которых прислан Джениной, второй - Джерно) готовы к отплытию с острова... но Мать пробудилась!.. Кроме того, Халлейна предупредила Шаллию о том, что Талиара вполне способна отправить к островам судно верных ей воителей Теросаля, должных удостовериться в том, что возвращение королевы Лии дар Котии в империю не свершится никогда.

На следующий день, на церемонии бракосочетания Талиары и Буяна Кин прервал оную, поведав всем присутствующим о замыслах Джехана и его сподвижников в деталях – о том, что Война Принцессы была полностью, от начала и до конца, спровоцирована сведущим в магии душ иноземным авантюристом, жаждущим распространить влияние свое на земли Фейндалы. Некоторые вожди горных кланов с сомнением посматривали на своего короля, а Кин, не теряя времени, продемонстрировал горцам драгоценности, обнаруженные на мертвых телах в подвалах цитадели! Стало быть, Джехан и чада его использовали в качестве жертв, чьи души забирали, не преступников, как сами утверждали, а родичей горцев!..

Хаос воцарился в тронном зале, когда сподвижники Джехана схлестнулись со вставшими на защиту Кина стражами-лиеданцами и примкнувшими к ним горными кланами, убежденными в коварстве выходца из Сьюномена. Халлейна воззвала к бардовской магии, исторгая души из тел чудодейственно омоложенных индивидов, и те старели мгновенно... В жаре сражения Эловар, не прощающая обид, вонзила кинжал в спину Шеройту дар Бонтайну, оборвав существование дипломата. Кину же удалось сразить метнувшегося к нему Буяна, после чего лиеданцы и выступившие союзниками их горцы поспешили покинуть цитадель.

Преследуемые жаждущими крови миньонами Джехана, Эловар и спутники ее устремились к землям Лиеды. К счастью, повстречали они воинский контингент под началом восстановленного в ранге королем генерала Андербриджа, сопровождавшего к горе Розинки нового посла Лиеды. Силы сей державы обратили в бегство горцев Джехана.

Кин, Халлейна и остальные вернулись в Бекалли героями.

Но, похоже, вскоре пламя новой войны вспыхнет в землях Фейндалы...

И неведомо, что происходит на Островах Кораблекрушения, ведь боле Халлейна не могла дозваться до сознания Шаллии, как не старалась...

  1  2  3  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich