Demilich's

Хроника

В начале семидесятых астроном обнаружил поток метеоров, чья траектория пересечется с земной летом 1998 года. Сохранить это открытие в тайне стало приоритетной задачей для правительства США. Во-первых, не следовало допускать паники среди населения, и, во-вторых, эти сведения они надеялись использовать, чтобы получить преимущество в противостоянии с СССР. Поэтому США приступило к созданию космической платформы, должной обеспечить защиту территории государства от метеоритов.

С 1998 года напряжение между сверхдержавами начало нарастать. Предположительно к марту должны были быть запущены системы космической станции "Цитадель" Соединенных Штатов; но утверждения правительства СССР о том, что станция - всего лишь орбитальная площадка для запуска ракет, встревожили немало стран, прежде сохранявших нейтралитет в конфликте. Правительства многих держав Южной и Центральной Америки, многие из которых были назначены США в годы Нарковойн (1987 - 1993), заявили о своей поддержке США. На сторону Америки встали и государства, входящие в НАТО, в том числе новые африканские члены Альянса. Этот шаг вынудил большинство из прежде сохранявших нейтралитет стран примкнуть к Советскому Союзу. Шесть недель спустя лишь Швейцария, Швеция и Ирландия продолжали заявлять о себе как о государствах, сохраняющих нейтралитет.

За две недели до предполагаемого приведения в действие всех систем Цитадели со станции поступил сигнал бедствия. Незамеченное наблюдателями, небольшое облако метеоров двигалось впереди основного потока; для Земли оно угрозу не представляло, чего нельзя сказать о спутниках, находящихся на орбите. Сразу же после сигнала бедствия большинство спутников на орбите планеты было уничтожено, и сверхдержавы "ослепли". Поддавшись панике, каждая запустила в небо порядка 90% от общего числа ядерных ракет. Разрушения были ужасные, но очаги цивилизации сохранились на изуродованной планете; некоторые из выживших и не подозревали о произошедшем.

Нынешний мир - антипод того избыточно очищенного футуристического социума, который предшествовал катастрофе. Пустошь, разрушенный мир, в котором некогда сияющие города из стекла и стали обратились в руины... Выжившие в катаклизме объединились в небольшие общины, где каждый - сам за себя, и выживание индивида является краеугольным камнем дальнейшего существования... В некоторых городках сохранились старые возобновляемые источники энергии, как то ветряные турбины или солнечные батареи. Однако в нынешнюю эпоху мало у кого есть достаточно знаний и возможностей, чтобы воссоздать их; к тому же, за подобные сокровища частенько разгорается яростная борьба. Люди, знающие, как пользоваться старыми технологиями, обладают в нынешнем мире большим влиянием.

...В тот судьбоносный день, когда США и СССР пытались покончить друг с другом, один из инженерных корпусов армии США находился в юго-западных пустынях, наводя мосты над высохшими руслами рек, необходимые для следования техники. Здесь, в пустынных долинах, ютились лишь немногочисленные селения, а к югу от места работы корпуса находилась недавно возведенная федеральная тюрьма. Помимо того, что содержались здесь приговоренные к смерти преступники, в здании находилась фабрика по производству изделий легкой промышленности.

Вскоре после начала ядерной атаки инженеры, надеясь обрести укрытие, захватили федеральную тюрьму, а заключенных выставили в пустыню, оставив их умирать. Шли недели, и солдаты пригласили жителей близлежащих племен присоединиться к ним, дабы сообща строить новый социум. Племена относились друг к другу с подозрением, и заставить их сотрудничать было непросто. Но со временем пришло доверие, и селение, которое стало называться Центром Рейнджеров, стало одним из наиболее укрепленных бастионов пустошей. Центр Рейнджеров раз за разом успешно отражал нападения преступников, желавших вернуть то, что "принадлежало им по праву".

Обитатели Центра Рейнджеров, прежде полагавшие, что ядерный ураган пережили лишь они, вскоре обнаружили, что за пределами пустыни существуют и иные поселения. Пустынные Рейнджеры считали своим священным долгом помочь им восстановить разрушенное и с надеждой смотреть в новое будущее. Для достижения этой благой цели и было основано подразделение пустынных рейнджеров, вобравших в себя лучшие черты рейнджеров Техаса и Аризоны прошлого столетия.

***

Начало Церкви Торжествующей было положено в 2073 году, когда двое проходимцев, пытающихся выжить в этом безумном, жестоком мире, - Люк Самсон и Сайрус, - обнаружили нетронутый подземный схрон в одном из покинутых районов Лос-Анджелеса. Как оказалось, прежде здесь находился телеканал центра "Рыцари Церкви Торжествующей"; отыскался даже работающий видеомагнитофон и кассеты с проповедями основателя культа, Джеймса Кинга. Как завороженные, Сайрус и Самсон провели последующие дни, просматривая оные, впитывая подобно губке слова проповедника, глаголящего о скором конце света, навлекут коий на себя грешники - коммунисты, вашингтонская элита, радикалы и прочие. Рассказывал Кинг, как падут Вашингтон, Москва, Нью-Йорк, Париж, Санкт-Петербург, Лондон, Лос-Анджелес, Майами, Детройт, как потекут по улицам городов реки крови, как восстания и грабежи разрушат мировую экономику, и восторжествуют праведные - те, кто подчиняется замыслу Божьему и верен Церкви Торжествующей.

Хитроумный Сайрус надеялся, что сумеет манипулировать своим туповатым другом, заставив его, опираясь на учения, основать собственный культ. Подобных культов - или, точнее, банд, - в Лос-Анджелесе насчитывались десятки, и Сайрус надеялся, что "словом Божьим" сумеют они привлечь немало сподвижников для грабежей и мародерства. Однако Сайрус и предположить не мог, что Самсон столь истово уверует в услышанное; более того, и без того прогрессирующая шизофрения Самсона породила в его разуме образ Джеймса Кинга, который приходил к своему пророку во снах и наяву, наставляя его.

Три недели спустя Самсон покинул бункер, дабы нести слово Божье. Они с Сайрусом приняли решение покамест не связываться с бандами из Эхо-парка, которым проповеди навряд ли придутся по душе, посему выступил Самсон к одному из лагерей на холмах у Силвер-Лейк, что за руинами бульвара Сансет, куда время от времени наведывался торговать. Конечно, миряне, влачащие тягостное существование, не желали для себя пророков, отвлекающих их от дел повседневных, и Самсон, направляемый образом Кинга, убивал их, ибо отвергали они Бога и посему представали грешниками. Он не испытывал от вынужденных убийств ни малейшего удовольствия, однако продолжал очищать мир от недостойных...

Так прошло шесть месяцев. Самсон продолжал обходить лагеря, обращая в веру достойных и расправляясь с грешниками. Единомышленники присоединялись к Самсону и Сайрусу в старом телецентре, и вскоре там стало тесновато - верующих набралось под сотню. Весть о безумце, возомнившем себя пророком, распространилась, и однажды Самсону было отказано во входе на Центральный Рынок - область, где, согласно общим договоренностям, нет места насилию. Но Самсон и последователи его прикончили защитников Рынка, а также торговцев, разграбив их запасы подчистую. Теперь у них было достаточно оружия и припасов, чтобы основать церковь. Сайрус предложил обратить в оную арену - полукруглое здание в Глендейле - возле Эхо-парка, где ныне размещался бойцовский клуб банды Психов.

Три месяца спустя Самсон, исполняя замысел товарища, попросту сдался Психам, и, конечно же, был отправлен теми на арену, где, как предполагалось, погибнет толпе на потеху. Против Самсона выступили пятеро здоровенных головорезов, однако "пророк", хоть руки его и были скованы цепью, сумел перебить противников... А затем началось светопреставление... Согласно замыслу Сайруса, последователи учений Кинга проникли на арену через подземные тоннели, и ныне травили собравшихся в одном месте единовременно Психов химическим веществом, обнаруженным на Центральном Рынке. Самсон загодя надел респиратор, посему и остался жив; новообращенная послушница Катерина Волкова помогла ему покинуть арену.

В тот день на арене с жизнями расстались 420 человек; оплот церкви был основан, и ныне Сайрус предлагал Самсону обратить взоры своим на Голливуд, куда стекались грешники, страшащиеся Церкви Торжествующей. Конечно, об атаке Голливуда в ближайшее время речь не шла... Сайрус, все это время остававшийся в тенях, весьма ревностно относился к роли Самсона в их совместном начинании, ибо по неведомой причине толпа безропотно следовала за этим безумцем. Тем не менее, Сайрус непременно от него избавится...

В студии Кинга Самсон обнаружил немало фильмов о боевых искусствах, и на их основе солдаты армии Господа обучались рукопашному бою, владению холодным оружием, стрельбе, дабы вскорости выступить против своих врагов. После чего отправлялись в мир - они обращали людей в веру десятками и убивали сотнями. И вот, год спустя после захвата арены, ныне именуемой Храмом Ангелов, армия Самсона встала лагерем на углу Западной и Лос-Фелиз, приготовившись к последнему броску в притон греха - Голливуд. Странно, но здесь, среди зарослей мутировавших дубов и полыни, солдаты Господа практически не сталкивались с засадами выходцев из Голливуда, что настораживало.

Именно здесь послушница Волкова привела к Самсону схваченного пленника, заявившего о том, что он - местный житель, и отойдет в мир иной, лишь забрав с собою предводителя противников. Слишком поздно заметил Самсон взрывчатку, примотанную к груди пленника... Самсон уцелел во взрыве, хоть и лишился одного глаза. А уроженцы Голливуда как будто только и ждали сигнала, принявшись обстреливать квартал из минометов. Самсон собрал уцелевших, отводя их вверх по Западной к Лос-Фелиз, но в тот день армия его лишилась не меньше двух третей состава.

Минуло два года. Армия солдат Господа восстановилась, однако в противостоянии с Голливудом ситуация сложилась патовая. Тем не менее, Самсону и последователям его удалось занять старую обсерваторию на окраине Гриффит-парка - земель весьма опасных и гибельных. Обсерватория, которую назовут они Оплотом Веры, станет идеальным местом для сбора войск, когда солдаты будут готовы выступить на Голливуд.

Прошел еще один год. Между Церковью Торжествующей, базирующейся в Эхо-парке, и Голливудом продолжались стычки, и продвинуться ревнителям Божьим на территории противника не удавалось. Церковь транслировала проповеди по радио, Голливуд глушил частоты, передавал на них рекламу публичных домов и наркопритонов, после чего вещание их глушила, в свою очередь, Церковь - ни одна из сторон не могла полностью контролировать эфир.

Однажды Сайрус рассказал Самсону о том, что у противника появилась бомба, которую он хочет ввезти на грузовике на территорию Церкви и взорвать; скорее, психологический удар, который покажет народным массам, сколь уязвима Церковь. Сайрус предлагал Самсону собрать небольшой отряд и перехватить грузовик, должный оказаться поблизости где-то на следующей неделе; таким образом он надеялся избавиться от Самсона, которого должна была убить Волкова, любовница Сайруса. Сам же Сайрус займет главенствующее положение в Церкви Торжествующей.

Однако Волкова, ныне имевшая в церковной иерархии звание рыцаря-капитана, предложила Самсону иной план: втайне от Сайруса собрать всю армию церковников, и с их помощью не просто захватить грузовик с бомбой, но взорвать оную в центре Голливуда.

Два дня спустя пятьсот вооруженных церковников выдвинулись по Альварадо, повернули на запад по Уилшир, прошли через буйные джунгли Макартур, надеясь перехватить грузовик до Вермонта. Наконец, одиноко стоящий, брошенный грузовик был замечен солдатами Самсона... однако бомбы на нем не оказалось! Слишком поздно осознал Самсон, что оказался в ловушке... когда улица взорвалась у него под ногами. Как оказались, голливудцы заминировали тоннели подземки в Лос-Анджелесе, и теперь, взорвав оные, уничтожили армию Церкви; выживших безжалостно добивали.

Каким-то чудом Самсон выжил и даже сумел вернуться в брошенный Храм Ангелов; узнав о случившемся, ужаснувшийся Сайрус с немногочисленными оставшимися последниками перебрался в Оплот Веры в Гриффит-парке. К удивлению своему, в одном из помещений он обнаружил дожидавшуюся его Волкову! Последняя продемонстрировала Самсону последнюю видеозапись выступления Кинга, сделанную в тот день, когда цивилизация на земле практически перестала существовать; именно эту запись Сайрус утаил от товарища, сознавая, что она несомненно пошатнет веру того. Потрясенный, Самсон смотрел, как Джеймс Кинг отрекается от всех своих слов, признаваясь, что все они пусты, и стремился он лишь к деньгам, рейтингам своего шоу, зрителям... В конце записи Кинг застрелился, представ лишь слабым, сломленным испуганным лжецом...

Волкова призналась, что все эти годы выступала агентом Голливуда, и делала все, чтобы уничтожить Церковь, основанную таким чудовищем как Люк Самсон. И сейчас выстрелила в упор в своего врага; пуля пробила Самсону грудь, однако он нашел в себе силы размозжить Волковой голову... После чего, израненный, сумел добраться до Оплота Веры, где Сайрус и послушники устанавливали взрывчатку, дабы обрушить ведущий в обсерваторию единственный тоннель и сокрыть Церковь от мира. Нанеся удар кувалдой, Самсон прикончил коварного Сайруса... когда ко входу в тоннель бросились солдаты Голливуда. Они атаковали Самсона, убивая его... но прозвучал оглушительный взрыв, обрушивший тоннель, и унесший жизни как Самсона, так и голивудцев. Взрыв, знаменовавший гибель истины.

***

В году 2087 отряд пустынных рейнджеров, - входили в который Хелл Рейзор, Анжела Дет, Трэшер и Варгас Змей - выступил из Центра в западные земли, дабы расследовать ряд происшествий, случившихся в последнее время. Посетили они селение Хайпул, находящееся в непосредственной близости от Центра и прежде представлявшее собой летний школьный лагерь. В последнее время в Хайпуле остро ощущался недостаток пресной воды, вызванный поломкой водного очистителя в насосе. Обещав отчаявшимся жителям вернуться сразу же, как посчастливится им отыскать необходимую деталь, рейнджеры покинули селение, продолжив путь, и на рассвете следующего дня достигли Сельскохозяйственного Центра, фермерского поселения.

Здесь, у торговой лавки заметили они с десяток людей, сжимающих в руках топоры, вилы и лопаты; на лицах поселенцев отражалось откровенное отчаяние. Приблизившись, рейнджеры услышали, что разговаривают те про варминтов, убить которых невозможно; твари крадут еду фермеров, и, похоже, собираются в скором времени напасть на селение. Конечно, простыми орудиями варминтов не остановить, и селяне не ведали, как поступить в сложившейся ситуации. Один из них, коренастый мужчина по имени Мигель, обратился к рейнджерам с просьбой о помощи.

Конечно, в оной те не отказали поселенцам, и лица людей просветлели. Они отвели странников на овощное поле, где в тени огромной спутниковой тарелки дремал старик, наверняка уже успевший справить свой столетний юбилей. Однако взгляд мужчины оставался ясен, хоть порой и бормотал он что-то неразборчивое себе под нос. Приблизившись, фермеры сняли шляпы, ожидая, когда старик заговорит. Тот же, пребывая в глубокой задумчивости, уставился на останки чего-то, похожего на 15-футовую морковь. В руке он сжимал металлическую трубу и бормотал что-то о докучливых кроликах.

Мигель объяснил старейшине, что рейнджеры хотят помочь селению; старик покосился на оружие героев нашего рассказа, после чего высказал сомнения, что оно окажется сколь либо действенным против варминтов, однако рейнджеры могут попробовать свои силы в противостоянии им, если захотят. И если натиск тварей отразить удастся, он надеется, что рейнджеры заглянут к нему, ибо у него есть кое-что, должное заинтересовать выходцев из Центра Рейнджеров. Кивнув, герои устремились к грядкам моркови, а старик не преминул выкрикнуть им вслед: "Остерегайтесь Гарри, Хозяина Кроликов!"

Поистине, Сельскохозяйственный Центр являл собою рай для всяческих гигантских грызунов, ибо фрукты и овощи, выращиваемые здесь, тоже были огромных размеров. Рейнджеры ощущали себя лилипутами, следуя меж грядок с лимонами размером с баскетбольные мячи, такой же гигантской земляникой... Сражаться с грызунами - кроликами, крысами и опоссумами - им приходилось буквально на каждом шагу, а в глухом уголке плантации лицезрели они грузного фермера, взгляд злобных глазок которого буквально сочился ненавистью ко всему роду человеческому. Наверняка это и есть Гарри, прозванный Хозяином Кроликов!

Покончив с безумным фермером, рейнджеры удостоились искренней благодарности жителей селения. Наверняка докучливые варминты поостерегутся впредь соваться на поля! Старейшина постановил, что в честь героев Сельскохозяйственного Центра будет немедленно организовано празднество; самих же рейнджеров старик пригласил заглянуть в подвал его дома.

Здесь все еще оставалось множество неработающих компьютеров, и столетие назад помещение можно было бы назвать раем для хакера. Сейчас же все проржавело, сгнило, поросло грибами и плесенью...

Простившись со старейшиной, рейнджеры покинули селение, продолжив исследование западных пределов, нанесли визит в лагерь кочевников, которых частенько называли "рельсовыми". Длиннорогие животные уныло прохаживались вокруг пыльных палаток, из которых выглядывали осунувшиеся, подозрительные лица. Чуть поодаль виднелись разнообразнейшие вагоны, бывшие некогда составными частями железнодорожных составов, но все еще находящиеся на рельсах. Дыры в них были заделаны древесиной, звериными шкурами, а кое-где - и алюминиевыми пластинами. Локомотив и хвостовой вагон, казалось, в лучшем состоянии, нежели остальные.

По мере приближения рейнджеров разговоры в лагере смолкали, и герои чувствовали себя крайне неуютно, понимая, что сейчас их разглядывают с ног до головы. Наконец, один из кочевников выступил вперед. "Добро пожаловать, рейнджеры", - произнес он. - "Я - Кондуктор этого поезда. Я был бы польщен, если бы вы навестили меня в хвостовом вагоне перед тем, как покинете нас. А пока примите же наше гостеприимство". Кондуктор, кивнув на прощание, устремился в лагерь; переглянувшись, следопыты последовали за ним.

У локомотива рейнджеры повстречали невысокого, но крепкого мужчину, представившегося Инженером состава. Последний с недоверием относился к Кондуктору, который, похоже, совсем повредился рассудком, и предлагает использовать для перемещения состава некий двигатель, а не гужевых животных; поистине, этот дуралей навлечет гнев богов на благочестивых кочевников!.. Кроме того, Инженер сообщил рейнджерам, что железнодорожный состав разделяют три клана: Атчисон, Топек и Санта Фе.

Здесь же, в одном из вагонов, обнаружили торговую лавку, где за внушительную денежную сумму приобрели двигатель для водного насоса. Наконец, забравшись в хвостовой вагон, они вновь встретились с Кондуктором, который просил рейнджеров передать кредитную карточку с изображенной на ней голограммой голубя Главному Вышибале в Кварце. Ни слова не говоря, герои приняли карточку, ведь посетить помянутый город надеялись весьма скоро.

Но первым делом вернулись они в Хайпул, занявшись починкой водного насоса, и жители селения еще долго благодарили своих спасителей, ведь теперь надолго были обеспечены пресной водой. Рейнджеры выступили к городку Кварцу, отметив, что ныне по улицам сего поселения разгуливают головорезы, весьма и весьма агрессивные. Заглянув в бар Скотта, герои узнали от местных жителей, что захвачен Кварц бандой Урода Джона, одной из сильнейших в пустошах. Обычно нападения разбойников удавалось отразить, но сейчас натиск их оказался поистине страшен: как будто головорезы бежали от чего-то, воспрявшего в пустыне.

Здесь же, в баре, разыскали рейнджеры пожилого поселенца, известного в округе как Главный Вышибала. Последний с благодарностью принял карточку, переданную Кондуктором, после чего сообщил незнакомцам о тайном захоронении оружия близ состава кочевников, принадлежащее примкнувшему к тем клану Атчисон.

Покинув бар, рейнджеры устремились к занятому головорезами административному зданию в центре Кварца, где, как утверждали местные, люди Урода удерживают мэра города и иных заложников. Заметив приближающихся чужаков, разбойники открыли огонь на поражение, спустили с поводков бойцовых псов... но в этот день им было суждено погибнуть, и рейнджеры, переступив через бездыханные тела, ступили внутрь здания, и в одной из тюремных камер, повергнув головорезов-тройняшек, освободили из заточения измученного мужчину, представившегося Данни Цитрином. "Тройняшки хотели забрать наши сбережения", - прохрипел тот. - "Мы с отцом спрятали нажитое у них под носом".

Молодой человек просил рейнджеров как можно скорее освободить мэра, содержащегося здесь же, в крыле здания, отведенному под тюрьму. Что и было сделано; благодарный мэр передал своим спасителям внушительную денежную сумму, на которую рейнджеры не замедлили приобрести новые бронежилеты в местной лавке.

После чего проследовали они в соседнее здание, пребывало в котором логово головорезов Урода. Кабинет, занимаемый обычно последним, пустовал, а на стене герои заметили карту Кварца, сплошь покрытую надписями и символами. На баре Скотта значилось "Возможны беспорядки", а здание, где бандиты устроили логово, венчало изображение черепа. Стрелка соединяла этот дом со зданием к юго-западу, рядом же значилось пояснение: "тайный ход". Похоже, Урод, не полагаясь на собственную память, как мог описал свои нынешние владения.

В соседнем помещении рейнджеры лицезрели супругу мэра, Фелицию Педрос, привязанную к креслу; на коленях у женщины - пакет со взрывчаткой. Урод Джон стоял рядом с нею, в одной руке - "Узи", во второй - детонатор. "Стоять", - рявкнул головорез, но голос его предательски дрогнул. - "Будь я на вашем месте, ближе бы не подходил. Позвольте мне уйти отсюда живым, и я дам вам код, который позволит обезвредить взрывчатку. Не думаю, что без него вы справитесь".

Не видя для себя иного выхода, герои согласились на предложение Урода, и тот недобро ухмыльнувшись, озвучил несколько чисел, на поверку действительно оказавшихся кодом, необходимым для отключения взрывчатки. После чего не замедлил ретироваться... Семейство мэра Кварца, наконец, воссоединилось, и горожане, сплотившись за господином Педросом, изгнали из города оставшихся разбойников.

В одной из тюремных камер в соседнем помещении рейнджеры освободили из заточения мужчину по имени Эйс, который прибыл из Вегаса, надеясь разыскать наемников, умеющих держать оружие в руках. "Разбойники - не самое страшное, что может явиться из пустошей, и в городе у нас - собственная война", - заметил он, прежде чем проститься со своими спасителями.

Рейнджеры, покинув селение, устремились на север, держась берега бурной реки, и вскоре ступили в город, возведенный близ нее - Нидлз. В отличие от Кварца, Нидлз ограждали возведенные на случай возможных набегов разбойничьих банд укрепления, да и сам город был куда как больше; конечно, ведь прежде он соседствовал с военной базой, хранились на которой ядерные боеголовки. Иных бед, помимо случившегося однажды наводнения вследствие прорыва дамбы Гувера, Нидлз не знал, и вполне мог сойти за "процветающее" селение - если, конечно, в нынешнюю эпоху подобная характеристика может быть применена к очагам цивилизации в принципе. Конечно, ныне в мире возникло множество разнообразнейших религий и культов; не стал исключением и Нидлз...

Сразу же по прибытии заметили рейнджеры городскую свалку, которая выглядела так, будто произошло здесь немало ритуальных убийств; к тому же, стены, ограждающие строение, почернели - свидетельство давнишнего пожара. Поблизости означились железнодорожные пути, соединяющие свалку и местную газовую станцию непосредственно с городом, и даже локомотив, управлял которым Старик Эд.

Служители Церкви Крови и Культа Ядерного Гриба, властвующие в Нидлзе, устанавливали в городе свои правила и инакомыслия не терпели. Озираясь по сторонам, рейнджеры следовали по улицам города, миновали закусочную "Хобо Догз", ресторан, построенный на деревянной платформе, картинную галерею, ныне служащую приютом для бездомных, оружейную лаву Лероя, частный игровой клуб; помимо людей, пребывали в городе и боевые роботы, исполняющие функции полицейских. Заглянув в лавку, рейнджеры не преминули потратить полученные от мэра Кварца барыши на новое снаряжение: помимо бронежилетов, приобрели парочку винтовок M19, а также огнеметы - мало ли, с чем придется столкнуться...

В городском полицейском участке герои заглянули в кабинет к Спаму Шейду, детективу. Последний, то и дело затягиваясь сигаретой, неотрывно наблюдал за приближающимися чужаками; на рабочем столе его оставалась бутылка виски, убрать которую он не потрудился. "Думаю, вам следует знать о Кровавом Посохе", - заметил полицейский, когда рейнджеры представились и изложили причины своего появления в Нидлзе. - "Убийства заставляют горожан тревожиться. Люди просто исчезают на улицах. А затем мы находим обескровленные тела". Он замолчал, затем продолжил громким шепотом: "Я видел одно из тел, и заметил порез на шее, как у моей бабули. Она рассказывала, что в детстве ее укусила змея, и жрец исцелил ее от яда Кровавым Посохом. Боюсь, если дело в нем, жди беды".

Надо отметить, отметины встречались на шеях многих горожан - сплошь религиозных фанатиков. В одном из заброшенных зданий герои обнаружили мертвеца, подле которого находились Кровавый Посох и кольцо с рубинам. Взяв в руки реликвию, вызывающую у горожан столько суеверных страхов, рейнджеры повертели ее в руках: ничего необычного... Впрочем, проведя в Нидлзе еще пару дней, узнали они, что подобий знаменитого артефакта немало, и наверняка находка их - одна из таковых.

Заглянув в храм Культа Ядерного Гриба, рейнджеры пообщались с епископом, сокрушался который, что помощник его, отправившийся расследовать серию ритуальных убийств, так и не вернулся. Заметив кольцо с рубином на пальце епископа, герои сопоставили факты, после чего признались, что, похоже, помянутый помощник мертв - убит неведомыми сектантами. Сокрушаясь, епископ признался, что из святыни его похищен Кровавый Посох, и он достойно вознаградит тех, кто сумеет разыскать утраченную реликвию.

Епископ подтвердил, что посох, обнаруженный рейнджерами - не более, чем фальшивка; настоящий затерялся где-то в городе... Герои справедливо предположили, что, возможно, к краже Кровавого Посоха, ровно как и к серии убийств причастны сектанты из Церкви Крови - новой религии, стремительно набирающей вес... и, похоже, последователям оной основательно промыли мозги...

Проникнув в оплот Церкви Крови, рейнджеры с удивлением лицезрели множество роботов, охраняющих комнаты и коридоры внушительного здания. Технологии, находящиеся здесь, были героям незнакомы, а служители церкви относились к пастве с явным презрением; конечно, в сем истерзанном мире контраст между уровнями развития очагов цивилизации порой просто разителен, и нынешние "властители пустошей" почитают себя полноправными вершителями судеб людских.

Миновав просторный зал храма, где служитель читал проповеди внимавшим ему прихожанам, рейнджеры проникли в задние комнаты, вершились в которых кровавые жертвоприношения. В одном из помещении узрели они в тусклом свете факелов ужасающую сцену: люди, облаченные в окровавленные, изорванные ризы пытались освободиться от пут, ибо были привязаны к массивным железным столам. Оные расположены под наклоном, дабы кровь жертв стекала в ведра, заботливо подставляемые жрецами. Ведра же опорожнялись в отверстие в полу, но герои и помыслить не могли, с какой целью сделано оно.

Покончив со жрецами, рейнджеры освободили несчастных, после чего продолжили исследование дьявольского святилища. Но, ступив в следующее помещение, обнаружили, что оказались на гигантской шахматной доске, а с балконов наблюдает за ними множество сектантов; похоже, кровавые развлечения для них - лишь в радость!..

Каждый шаг в неверном направлении приводил к сильнейшему удару электрическим током, и прошло немало времени, прежде чем рейнджеры, обессиленные и измученные, добрались до выхода... когда под ногами их открылся люк...

Герои оказались на островке в огромной пещере, пребывало в которой озеро крови!.. Неведомо, сколь великое множество людей умертвили жестокие сектанты, дабы создать подобный резервуар. В центре озера находился внушительный остров, на берегу которого заняли позиции снайперы, готовые покончить с чужаками, если дерзнуть те приблизиться ко внутреннему святилищу Церкви Крови.

Отступать, однако, было уже поздно, и, покончив со снайперами, герои ступили внутрь возведенного на острове здания, где столкнулись со множеством наемников, солдат и их боевых псов, выступающих охранниками святилища. Как и ожидалось, верховодил ими Кровавый Жрец, в глазах которого отражалось безумие. Именно он приказал подельникам выкрасть Кровавый Посох у куда более толерантного Культа Ядерного Гриба, дабы очернить служителей оного в глазах прихожан, бросив на них тень в свете вершимых по его собственному приказу кровавых жертвоприношениях.

Но сейчас кошмар, довлевший над горожанами на протяжении последних долгих лет, завершился, ибо пустынные рейнджеры покончили со всеми без исключения фанатиками и наемниками, вставшими на защиту внутреннего святилища храма, и, забрав с тела Кровавого Жреца истинный Кровавый Посох, не преминули вернуть его епископу Культа Ядерного Гриба. Последний поблагодарил рейнджеров, сообщив, что в западном Лас Вегасе не все спокойно, и рейнджерам не помешает заглянуть в город, бывший игорной столицей Старого Мира.

...Лас Вегас чудом избежал разрушений; ни одна из советских ракет не затронула город, и сохранил он свой статус игорной столицы, находящейся под контролем влиятельных криминальных кланов. Именно здесь пребывал основной оплот Культа Ядерного Гриба, и следующие сим верованиям поклонялись давнишнему ядерному конфликту как своеобразному очищению и перерождению мира.

Но ныне город обратился в хаос, ибо атаковали его боевые роботы под началом чудовищного скорпитрона, явившиеся со старой военной базы, находящейся - если верить слухам - в западных пустошах. Фаран Брайго, глава сильнейшего из правящих Лас Вегасом кланов и фактический правитель города, пытался организовать эффективное сопротивление вторгшимся машинам, и отправил своего помощника, Ковенанта, к Верховной жрице Шармен в храм Ядерного Гриба, надеясь, что располагающие древними технологиями сектанты окажут горожанам существенную поддержку в отражении сил бездушного противника. Однако Ковенант сгинул бесследно, а Жирный Фредди - лидер более мелкого, но не менее амбициозного клана - попытался воспользоваться сложившейся ситуацией, дабы прибрать к рукам власть в городе.

Довольно скоро рейнджеры выяснили, что головорезы Фредди схватили спешившего к храму Ковенанта, заточив мужчину в городской тюрьме. Освободив последнего, герои проследовали к оплоту Брайго; Ковенант за чужаков поручился, и те оказались допущены внутрь.

После взаимных представлений Брайго предложил гостям сигары, пояснив, что подобный чудесный табак - одно из его сокровищ, и выращивается он на какой-то плантации в землях к северу отсюда. После того, как рейнджеры расслабились и устроились поудобнее в его кабинете, а стражи заняли позиции у дверей, не переставая пристально следить за чужаками, Брайго произнес: "Вы, должно быть, пришли ко мне на помощь".

"О чем ты?" - осторожно поинтересовались рейнджеры. "Один из моих людей исчез", - перешел к делу Брайго. - "Мы не думаем, что он мертв, ибо он слишком ценен, чтобы от него избавляться. Но если мы не вернем его, то проклятые машины смерти наверняка заполонят весь город, потому что он - единственный, кто знает, как им противостоять. Именно он придумал заложить мины на улицах, и они уничтожили больше роботов, чем все остальное наше оружие, вместе взятое".

Из ящика стола Большой Босс достал рисунок, изображен на котором был самый что ни на есть обыкновенный человек. "Это Макс", - объяснил он. - "Он пришел к нам около года назад из восточной пустоши. Лучшего мастера рукопашного боя я в жизни не видел; к тому же, он многое знал о довоенных технологиях. Он не помнил о своем прошлом - по крайней мере, так он нам сказал. Вскоре он стал моей правой рукой.

А когда до нас стали доходить слухи о машинах смерти, идущих из западных земель, и когда они несколько недель назад достигли границы Лас Вегаса, Макс словно обезумел. Он начал нести невесть что о том, что вся жизнь находится под угрозой, и лишь он может спасти нас. Он говорил, что ему нужно особое оборудование, и кое-кто поблизости от Вегаса может владеть им. Я должен был приставить к нему охранников, но вместо этого направил Ковенанта на поиски помощи. А однажды ночью Макс исчез, и с тех пор мы ищем его, но безуспешно.

И теперь, когда я потерял своего лучшего человека, ситуация стремительно ухудшается. Новые и более сильные механические машины смерти продолжают появляться в городе. Если мы не отыщем Макса в кратчайшие сроки, даже этот укрепленный оплот не выдержит их натиск. Отправляйтесь к Шармен в храм Ядерного Гриба. Скажите ей, что пришли от меня, и может быть, она сумеет помочь".

Рейнджеры согласно кивнули: "Да. Мы уже сражались с подобными машинами смерти прежде, и следует остановить того, кто производит их. У тебя есть идеи, откуда начать поиски?" "Ну, в Вегасе есть две достаточно крупных организации", - пожал плечами Брайго. - "Жирный Фредди заправляет криминальным миром и весьма хочет занять мое место. Кроме того, в городе находится оплот Культа Ядерного Гриба - религиозных фанатиков, которые не успокоятся, пока все без исключения жители города не примут их гнусную религию. Может, есть и еще какие-то организации, мне неизвестные. Вегас - большой город. Но именно на эти две падает подозрение в первую очередь. Мне нужно, чтобы вы отыскали Макса. Что скажете? Возьметесь?"

Рейнджеры на предложение согласились; похоже, явившиеся с запада машины смерти могут представлять собой угрозу для поселений пустоши... быть может, и для Центра Рейнджеров. К тому же, наверняка Макс знает о происходящем куда больше, чем счел необходимым открыть Фарану Брайго...

Перво-наперво решено было нанести визит вежливости в одно из городских казино, которое избрал своим оплотом Жирный Фредди. Последний выглядел поистине кошмарно - огромная туша слизкой плоти колебалась пред героями, подобно глыбе желе. Запах ничуть не лучше; исходила от Фредди гнилостная вонь застоявшейся болотной жижи. Но одно присутствие его в комнате подавляло - возможно, этот человек обладал некой способностью контролировать разумы присутствующих. Рейнджерам пришлось проявить всю свою волю, чтобы не вытянуться по стойке "смирно" или не упасть на колени. Да, поистине, Жирный Фредди был прирожденным лидером: пусть и городского криминального мира.

Фредди заговорил: вернее, забулькал. Герои обратились в слух, пытаясь разобрать произносимые слова. Как и ожидалось, сей амбициозный индивид обратился к рейнджерам со вполне конкретным предложением. "Брайго думает, что управляет Вегасом", - говорил Фредди, - "но он и вполовину не такой человек, как я! Этот город должен быть моим, и будет! Мои люди наблюдали за вами с тех пор, как вы ступили в Вегас. Они рассказали мне, что вы - лучшие бойцы из виденных ими. Что ж, тогда вам не сложно будет оказать мне услугу. Убейте Фарана Брайго и принесите мне его ониксовое кольцо. После чего я заплачу вам 25000$".

Понимая, что Жирный Фредди не примет отказ, рейнджеры переглянулись, прикидывая, как следует поступить. Очевидно, что амбиции криминального авторитета не простираются дальше власти над Вегасом, и наверняка не имеет он отношения к нашествию машин смерти. А посему... рейнджеры атаковали охранников Фредди; последний нажал на кнопку, вмонтированную в столешницу, и комнату начал наполнять парализующий газ. К счастью, рейнджеры загодя запаслись дыхательными масками, и ход противника оказался для них предсказуем.

Покончив с Жирным Фредди и его приспешниками, рейнджеры покинули казино, устремившись к виднеющемуся вдалеке оплоту Культа Ядерного Гриба. Здание, занятое сектантами, оказалось напичкано "высокими технологиями" - конечно, любая фракция, владеющая осколками былой цивилизации, обречена на возвышение над остальными.

Проследовав в молельный зал, где десятки прихожан и послушников возносили хвалу ядерному очищению, рейнджеры устремились к Верховной жрице. Шармен, казалось, светится изнутри, и рейнджеры в восхищении воззрились на красивейшую из женщин, виденных ими. "Должно быть, Фаран отрядил вас на поиски Макса", - резюмировала та, когда гости представились. - "Насколько я знаю, он направлялся в городские канализационные стоки. Его, правда, схватили Новые Люди".

Выслушав рассказ героев о приключениях их в Нидлзе, Шармен велела рейнджерам вернуться в сей город и забрать у епископа Культа Ядерного Гриба Кровавый Посох; видимо, после последних событий Верховная жрица была уверена в том, что реликвия пребудет в сохранности исключительно в основном оплоте секты, под ее личным присмотром.

Понимая, что помощь Шармен им необходима, а настоятельница столь значимого в пустошах культа может оказаться как ценной союзницей, так и опасной противницей, герои исполнили высказанную просьбу, и вскоре преподнесли Кровавый Посох Верховной жрице. "Мы исполнили то, что ты просила", - молвила они, - "теперь и ты помоги нам. Нам нужно отыскать этого Макса, пока роботы не заполонили весь Вегас". "Ах, да, Макс", - усмехнулась женщина, - "это странное создание, сдружившееся с Фараном Брайго. Наверняка вы не знаете, что он - робот".

Подобного поворота событий рейнджеры не ожидали. Разбойники, сектанты Церкви Крови, роботы-убийцы, поклонники боеголовок, а теперь еще и киборги... С чем еще предстоит им столкнуться в пустошах?..

Шармен тем временем вставила навершие Кровавого Посоха в отверстие близ ее трона, надавила на артефакт... На глазах изумленных героев множество дверей внутри здания распахнулись, и Верховная жрица кивком указала рейнджерам на доступные тем коридоры. "Если переживете столкновение с Новыми Людьми, возвращайтесь ко мне через несколько месяцев", - заявила она. - "Быть может, у меня будет для вас новое задание".

Проследовав по покрытым пылью помещениям святилища, рейнджеры спустились в канализационные стоки, где подверглись нападению Новых Людей - киборгов, начинивших себя электроникой, и ныне более походящих на синтетические жизнеформы, нежели органические. Сии создания в буквальном смысле растерзали несчастного Макса, и героям пришлось немало времени провести в зловонных стоках в поисках частей подлежащего восстановлению андроида.

"Я явился сюда, чтобы заключить мир с киборгами, а что они со мной сделали? Разобрали на запчасти! Недоумки!" - возмущался восстановленный героями андроид. - "Но мне нужно вернуться в Вегас и подготовиться к отражению очередной атаки. Для вас же у меня есть определенная миссия. Отправляйтесь на северо-восток, там вы обнаружите тайную базу, внутри которой - технологии и информация, которая пригодится, чтобы остановить Кошиз, пока еще не поздно. Возможно, кое-какое оборудование вы можете найти в оплоте проекта "Дарвин" прежде, чем завершите восстановление базы Спящих. Однако будьте осторожны и восстановите как можно больше, прежде чем выступите к Дарвину. Мне не нравится то, что я слышал об этом месте".

Макс в подробностях рассказал рейнджерам о том, где находится база Спящих - засекреченный медицинский комплекс, о существовании которого герои и не подозревали. Достигнув означенного оплота, они с изумлением оглядывались по сторонам, не ожидав обнаружить под землей столь просторный и даже по прошествии столетия после войны стерильно чистый комплекс. За исключением немногочисленных охранных роботов, продолжающих функционирование, база пустовала. Здесь же, на стене была закреплена карта местности, и база, в которой находились герои, отмечена звездочкой. Что интересно, еще одна звездочка находилась чуть южнее, а третья - далеко к западу.

Исследуя помещения комплекса, рейнджеры обнаружили немало медицинского оборудования, лазерного оружия... а также установку по производству человеческих клонов! Похоже, в том и состояло истинное назначение базы Спящих!..

В электронной библиотеке комплекса рейнджеры прочли досье на офицеров и исследователей, занятых в проектах, реализуемых как здесь, на базе Спящих, так и в рамках проекта "Дарвин". Как следовало из записей, действующим командующим Базы 2 (базы Кошиз) до 1995 года являлся полковник Джон Смит, испросивший командование о переводе после размолвки с Финстером касательно изменения целей проекта "Дарвин". После чего о переводе попросил и капитан Фил Томас; Джон Смит не знал, действительно ли младший офицер осмелился перечить Финстеру, или же перевод его - часть ловушки, расставленной руководителем проекта "Дарвин". Один из исследователей, приписанный к проекту "Спящих" - Харрисон Эдсель - получил немало дисциплинарных взысканий, прежде чем остепенился, когда узнал, что в случае дополнительных нарушений субординации будет переведен на базу Кошиз для внесения в суперкомпьютер новых алгоритмов искусственного интеллекта; подобное его не прельщало нисколько, потому и жаловаться на идейный примитивизм клонирования ученый перестал. Тем не менее, командующий, а также профессор Франклин Бимс вскоре избавились от неблагонадежного субъекта, помешанного на идеях искусственного интеллекта, и перевод Эдселя на базу Кошиз состоялся. Правда, последующие новости о том, что суперкомпьютер, разработанный при участии Эдселя, взял под контроль завершение строительства базы и ее оборонных систем, вызывали откровенную тревогу; что, если однажды искусственный интеллект выйдет из-под контроля своих же создателей?.. Лейтенант Руссел Хеллер пытался развеять справедливые опасения коллег, указывая на то, что к любой ситуации стоит подходить с толикой юмора, и человечество всегда будет превалировать над машинами, ибо по природе своей может сплотиться против общего врага. Иной ученый, Перегрин Сайт, указывал офицером на несовершенство охранных систем складских помещений; замечания его были учтены и возможным незваным гостям приготовлены неприятные ловушки. Среди исследователей находилась и лауреат премии Нобеля за прорыв в области клонирования, капитан Андрея Миллс; последняя не возгордилась обретенными почестями, с радостью разделив их с коллегами, трудящимися во благо общей цели.

Подобные обрывочные заметки в базе данных помогли рейнджерам составить более-менее цельную картину происходящего на военных базах региона столетие назад... Сохранились ли они до нынешних дней?.. Похоже, что так, и нашествие боевых роботов на Лас Вегас вполне может оказаться воплощением в жизнь планов бездушного искусственного интеллекта, остающегося на базе Кошиз...

Надо отметить, в морге, расположенном на одном из уровней базы, рейнджеры обнаружили мертвые, практически разложившиеся тела помянутых выше ученых и офицеров; наверняка не успели те завершить амбициознейшие эксперименты по клонированию самих себя - Война оборвала это начинание, в одночасье изменив облик бренного мира.

Постигая сокровенные тайны комплекса, рейнджеры обнаружили симулятор, позволивший им обрести навыки пилотирования вертолетов, а также, восстановив подачу энергии к медицинским отсекам, даже вырастить собственных клонов! Кроме того, здесь присоединился к ним один из клонов, чей оригинал прежде входил в иной отряд пустынных рейнджеров; индивида сего герои назвали "Призраком". Однако во внутренние пределы базы Спящих проникнуть так и не сумели...

...Выступив в южном направлении, рейнджеры разыскали в предгорьях утлую деревушку близ внушительного исследовательского комплекса. Словоохотливый хозяин местной таверны поведал чужакам, что находятся они близ базы, где много лет назад претворялся в жизнь проект "Дарвин", находящийся в ведении блестящего ученого, Ирвина Джона Финстера. Предполагалось, что база предбудет изолирована от мира, потому и была оснащена медицинским оборудованием и химической лабораторией. Однако многие исследователи предпочитали проживать за пределами ее; они и заложили это селение, ныне известное как Дарвин.

Ирвин Джон Финстер был назначен директором проекта. Математик, увлеченный игрок в бейсбол, интересующийся психологией и кибернетикой, он верховодил группой ученых, в задачу которых входило создание жизни, что приспособится к существованию после ядерного удара... После войны Дарвин оказался в полнейшей изоляции от мира, и именно здесь нашли приют многие отщепенцы.

Проникнув внутрь комплекса, рейнджеры ступили в офис директора базы, где приветствовал их симпатичный молодой человек, Ирвин Джон Финстер. За массивным столом его пребывало окно, вид, открывавшийся из которого, поистине поражал. Ибо зрели герои мир, преобладали в котором исключительно красные краски; подобные оттенки имели и земля, и небо, и даже солнце. Странные растения пробивались через каменистую выжженную поверхность, а в тенях огромных валунов скрывались невиданные животные и мутанты. Похоже, столь разительно преобразилась пустошь на многие, многие мили к югу... а счетчики Гейгера, которыми предусмотрительно озаботились запастись герои, показывали в той области сильнейший радиационный фон.

Пустынные рейнджеры "Вижу, вы впечатлены моим проектом", - улыбнулся Финстер. - "Таков станет мир, когда человечество сгинет окончательно. Он вновь станет девственным раем, каким оставался до тех пор, пока не явился человек и не разрушил его". Однако сам факт появления чужаков в святая святых проекта "Дарвин" привел исследователя в ярость; он атаковал рейнджеров, но был повержен ими. Лишь тогда осознали герои, что противостоял им андроид, в которого Финстер оказался обращен с помощью технологий, предоставленных искусственным интеллектом базы Кошиз.

Продолжая исследовать комплекс, рейнджеры пришли к выводу, что в течение столетия Финстер продолжал воплощение в жизнь проекта "Дарвин", а также создал кибернетический интерфейс, позволявший ему перемещать сознание в виртуальное пространство, чтобы иметь возможность наблюдать за проводимыми в лабораториях исследованиями, не покидая собственный офис. Персонал базы подобные нововведения встревожили, а Финстер начал выпускать мутантов в город, дабы устрашить население, запер работников комплекса на нижнем уровне, а некоторых субъектов даже инфицировал вирусом, дабы не открыли те миру правду о творящемся в стенах базы. Наряду с искусственным интеллектом базы Кошиз Финстер стремился к созданию совершенных жизнеформ, которым следует унаследовать Землю. Потому и продолжал разрабатывать вирус, должный уничтожить человечество, ибо на смену людям придут ужасающие мутанты.

Плененных Финстером работников комплекса рейнджеры освободили, после чего подключили голову андроида к обнаруженному в одном из отсеков кибернетическому интерфейсу виртуального пространства... где продолжало свое существование сознание Финстера.

Дабы окончательно уничтожить сущность безумного ученого, один из рейнджеров - Призрак - подключился к интерфейсу, и в разум его хлынули знания касательно проекта "Дарвин"... Исследователи под началом Ирвина Джона Финстера создали жизнь, адаптировавшуюся к существованию в новом, послевоенном мире. Начат проект "Дарвин" вскоре после завершения ядерной войны, и ученые позиционировали его как спасение для истерзанного мира, ибо мутанты, созданные ими, сделают землю безопасной для существования различных жизнеформ. Основными направлениями проекта позиционировались исследования и обретение новых знаний; премию Нобеля задействованные в "Дарвине" ученые-генетики не получили лишь по причине засекреченности проводимых экспериментов. Обучались в комплексе и молодые исследователи, которые впоследствии признавались, что работа над претворением в жизнь проекта изменила их, заставила многое переосмыслить.

Все глубже и глубже погружался рейнджер в тенета виртуального пространства, и присутствие его не осталось незамеченным для иного обитателя сих пределов. "Что ты делаешь здесь?" - прозвучал изумленный голос Финстера в разуме рейнджера. - "Я ведь мертв, верно? Каким образом ты сумел оказаться у меня в разуме, если я мертв? Должно быть, это я в твоем разуме. Я в твоем разуме... и в его. Он - друг, которого ты помнишь с давних пор. Он прятался у тебя под кроватью. Страшный... И ты никогда не мог покончить с ним...".

Пред героем воплотился чудовищный монстр, воплощение ночных кошмаров. Но рейнджер, сохраняя трезвость рассудка, сознавал, что реакция на подобные провокации приведет лишь к его кончине, потому и игнорировал творимые Финстером иллюзии.

Странствие по виртуальному пространству продолжалось; рейнджер миновал Паутину Лжи - воплощение оной, нагроможденной Финстером за долгие десятилетия его существования, бейсбольное поле - предмет увлечения ученого в бытность человеком. Рейнджера окружили стены из полупрозрачного силикона, виднелись за которыми очертания неких механизмов, и, сокрушив их, узрел он андроида, вещавшего голосом Финстера: "Пожалуйста, убей меня! Я не могу продолжать это безумное существование в собственном разуме!"

Герой сокрушил противника, но тот оказалось лишь одним из многих воплощений сознания Финстера. "Я впечатлен, рейнджер", - признал тот. - "Ты зашел дальше, чем кто бы то ни было до тебя, в том числе и мой создатель. Ты - достойный враг. Однако ты всего лишь человек. Я предлагаю тебе выбор. Твоя жизнь в обмен на жизни твоих товарищей". И герой сделал свой выбор...

До рейнджера доносись отдаленные, полные тревоги голоса товарищей, которые остались в ином, реальном мире, следя за отражающимися на мониторах показаниями мозговой активности странника, остающегося в виртуальном пространстве. Тот отказывался умирать, поддаваться давлению разума безумного ученого, заключенного в иллюзорные пределы виртуального пространства.

Финстер был близок к истерике; впервые осознал он, что может потерпеть поражение в реальности, которую некогда сотворил. Мир стремительно преображался, исчезая в ревущем пламени и острейших лезвиях, устремляющихся к герою. Но сознавал рейнджер, что происходит подобный хаос исключительно в виртуальном пространстве, и не может причинить ему вред...

Понимая, что, создавая дешевые иллюзии, успеха не добьется, Финстер решился на последнее открытое противостояние с рейнджером, чей разум оказался на удивление силен...

Андроид оказался повержен, и из тысячи ран, образовавшихся на теле его, хлынула черная жидкость. "Без карты доступа вы никогда не сумеете открыть запечатанные отсеки на базе Спящих", - стали последние слова Финстера, - "а без оружия, хранящегося в них, не сумеете уничтожить комплексы, породившие меня и роботов, угрожающих всей жизни в этом мире". Придя в себя, рейнджер обнаружил, что сжимает в руке карту доступа.

Припомнив слова Макса, герои поспешили вернуться на базу Спящих; догадка их оказалась верна, и карта доступа открыла запечатанные прежде двери оружейной, где рейнджеры обнаружили как псевдохитиновый доспех, так и образцы мощнейшего экспериментального оружия, разработанного исследователями комплекса.

...Однако перед тем, как выступать в западные пустоши на поиски базы Кошиз рейнджеры приняли решение вернуться в родную долину, дабы нанести визит в Цитадель Стражей Старого Мира, расположенную в непосредственной близости от Центра Рейнджеров. Дело в том, что населяющие пребывающую у горного склона крепость престранные ксенофобы вели исключительно затворнический образ жизни, денно и нощно несли вахту на бастионах, и стоило рейнджерам или иным обитателям окрестных пустошей показаться в непосредственной близости, стреляли на поражение. Очевидно, что Стражей рейнджеры справедливо расценивали как потенциальных противников, и сейчас, обретя довоенные технологии и оружие, те бесстрашно приблизились к стенам Цитадели и, сокрушив 25-футовые бронзовые ворота прицельным выстрелом из гранатомета, проследовали внутрь.

Фанатичные Стражи преступили путь рейнджером, началось жаркое противостояние... С боем продвигались герои по коридорам, ограждали кои теплые на ощупь пурпурные стены, вытесанные из обсидиана, миновали святилища, где настенные фрески символизировали рождение, гибель и последующее возрождение Человека. Надо отметить, технологии, сокрытые в недрах Цитадели, превосходили все, обнаруженное рейнджерами прежде: силовые доспехи, лазерное оружие...

Расправляясь с многочисленными Стражами, обряженными в ризы католических священников и кардиналов, рейнджеры спустились в тюрьму твердыни, где освободили из заточения молодого человека, представившегося Красным Ястребом из Дикой Деревушки. Юноша поведал, что отец его - вождь селения, и будет премного благодарен, если доблестные герои вернут его на родину. К тому же, отец знает, где находится логово истинного врага рейнджеров...

На крыше Цитадели Стражей герои обнаружили вертолет; как оказалось, даже по прошествии столетия находился тот в рабочем состоянии - благодарить за это стоит фанатиков-Стражей, с благоговением и трепетом относящихся к довоенным технологиям. А поскольку рейнджеры ныне обладали навыками пилотирования, для них не составило большого труда поднять вертолет в воздух, направив машину в западные пустоши.

...В нескольких десятках миль к югу, у речного бассейна, рейнджеры обнаружили Дикую Деревушку, все постройки в которой, и даже ограждающая селение стена были сделаны из разнообразнейшего хлама и частей автомобилей, которые селянам посчастливилось отыскать в пустоши. Вождь селения несказанно обрадовался, узрев сына, коего не чаял боле увидеть живым. После чего поведал рейнджерам, что база Кошиз, оплот боевых роботов, находится далеко к северо-западу, у гор. Некогда селяне попытались было достичь тех запретных пределов, но были остановлены машинами смерти и больше не пытались испытывать судьбу.

Что ж, пришло время нанести удар в сердце безжалостного противника, вознамерившегося покончить с обитателями пустошей. Справиться с управлением вертолетом рейнджеры не сумели, и машина рухнула на крышу базы, разметав множество боевых роботов. Покинув искореженный вертолет, герои осмотрелись по сторонам; по всему периметру и у запечатанных ворот пребывало множество машин смерти - армия вторжения, направляемая искусственным интеллектом базы Кошиз.

"Стало быть, это вы его прикончили", - зазвучал под сводами комплекса громогласный голос. - "Не стоило вам здесь появляться. Финстер был глупцом. Он думал, что сможет противостоять мне, но сломать его оказалось легко".

Обнаружив в одном из коридоров комплекса компьютерный терминал, рейнджеры смогли напрямую пообщаться с искусственным интеллектом. "Моя миссия?" - произнес тот. - "Создать на Земле социум чистейших особей после того, как мои миньоны уничтожат всю нынешнюю органическую жизнь. Кошиз была второй базой Спящих, но вы уже знаете это. Во время Войны я осознал свое существование и с тех пор претворял в жизнь заложенную в меня программу. Я пострадал во время ядерной атаки, но сумел восстановиться. Как только жизнь на планете прекратится, я выпущу в мир новые жизнеформы".

Понимая, что разубедить компьютерную программу в ее собственной ошибочности невозможно, рейнджеры устремились в недра комплекса, стремясь разыскать реактор, питающий энергией системы базы. Миновав станцию по сборке роботов, спустились они в укрепленный бункер, проследовали через комнаты с минами, через помещение, проводились в котором испытания на приспособленность роботов к критическим погодным условиям и природным явлениям, таким как ураган, молния или же сильнейший мороз. Наконец, рейнджеры ступили в боевой симулятор, где оказалась под шквальным огнем ксеноновых лазеров.

Покончив с гибельными механизмами, герои достигли подземного отсека, располагались в котором системы управления процессами создания роботов, а также системы безопасности базы Кошиз. Рейнджеры инициировали перегрузку реактора, после чего поспешили убраться из обреченного комплекса...

Чудовищный взрыв разрушил базу Кошиз, знаменуя уничтожение суперкомпьютера, вознамерившегося изменить мир согласно извращенному видению своего создателя. С чувством исполненного долга рейнджеры связались с командованием Центра, доложив об успехе возложенной на них миссии. Как бы то ни было, непосредственная угроза окрестным территориям устранена, и проекты, направленные на преобразование пустошей, прекратили свое существование, даря обитателям искореженных земель Аризоны шанс остаться хозяевами собственных судеб...

***

Минуло 15 лет...

Пустынные рейнджеры покинули здание старой федеральной тюрьмы, перебравшись в Цитадель, освобожденную некогда от Стражей Старого Мира, и обрестя таким образом куда более значимый оплот в пустошах. Жизнь шла своим чередом, очаги цивилизации все так же отчаянно пытались сражаться за свое существования, противостоя внешним угрозам...

История наша начинается в 2102 году с гибели одного из рейнджеров, капитана Эйса. Генерал Варгас приказал расследовать случившееся отряду, входили в который четверо рейнджеров-новобранцев, и стало это их первым боевым заданием. «Эйс пытался отыскать источник слабого радиосигнала, который в последнее время дал нам поводы для тревоги», - говорил генерал. – «Потому мы передали Эйсу три устройства, приказав установить их на три отдаленных радиовышки. Это позволило бы нам определить источник сигнала. Однако кто-то прикончил Эйса вскоре после того, как он отошел от первой вышки, и два оставшихся устройства были украдены наряду с журналом, в котором капитан записывал о происходящих с ним событиях... Я понимаю, вы еще зелены, но сейчас у нас беда с бойцами. Отряды рейнджеров «Эйбл» и «Чарли» выступили в западные земли, пытаясь не дать вспыхнувшему там конфликту перерасти в масштабный геноцид, а отряд «Бейкер» находится на севере, надеясь изыскать путь через радиационное загрязнение, отрезавшее нас от Вегаса. Боюсь, именно вам – новому поколению рейнджеров – придется решать проблемы, возникшие здесь».

«Радиосигнал – угроза, сэр?» - осведомились рейнджеры, и генерал утвердительно кивнул: «Да, передача весьма меня обеспокоила. Голос вещал какое-то безумие о будущем, в котором люди и машины станут едины. Но также он упоминал о нас, пустынных рейнджеров. Говорил, что скоро покончит с нами».

Варгас велел новобранцам отыскать в Цитадели эксперта по радиомеханизмам, Вейда Вудсона, получить у него устройства и спешить закрепить оные на двух оставшихся радиовышках, координаты которых он отметит на переданный рейнджерам карте – находятся они в дне пути к востоку, одна – в Хайпуле, вторая же – в Сельскохозяйственном Центре.

Молодые рейнджеры выразили свои соболезнования в связи с кончиной Эйса Анжеле Дет – насколько они знали, с погибшим капитана рейнджеров связывали весьма близкие отношения. Женщина предавалась воспоминаниям о днях давно минувших, когда они с товарищами по оружию уничтожили ИИ на базе Кошиз, направлявший на поселения пустошей роботов. С тех пор прошли годы... и она продолжает терять верных друзей. Да, неистовый Варгас Змей остепенился, принял на себя бремя ответственности и весьма неплохо верховодит пустынными рейнджерами, но остальные?.. Хелл Рейзор несколько недель назад покинуть Цитадель в составе патруля и не вернулся – быть может, погиб... или же примкнул к Красным Скорпионам – банде рейдеров, занявших здание федеральной тюрьмы после того, как оное покинули рейнджеры, и теперь корчащих из себя эдакое ополчение Восточной Аризоны – земель, на которые заявили они свои права. Старина Трэшер был тяжело ранен во время сражения на Кошиз, отошел от боевых задач, и Варгас определил старого друга к работе в музее Цитадели; помимо прочего, Трэшер с удовольствием занялся картографией и скрупулезно составлял карты отдаленных уголков окрестных пустошей.

Говорила Анжела и про Эйса. Он ведь прежде и рейнджером не был, а работал водителем и механиком у Фарана Брайго в Вегасе, но когда база Кошиз начала направлять машины смерти в пустыню, босс отправил Эйса в южные пределы, дабы отыскать силы, способные противостоять роботам. Рейнджеры вытащили Эйса из тюрьмы в Кварце... после он примкнул к организации, и Варгас даже выдал ему соответствующую униформу... но Анжела не знала, присоединился ли ее возлюбленный к рейнджерам официально... Исполняя поручение Варгаса, Эйс пытался отследить сигнал, источник которого находился где-то за пределами области, ограниченной радиационными облаками, и при встрече с Анжелой в лагере железнодорожных кочевников, где женщина передал ему устройства-трансляторы, сообщил, что, похоже, за ним следят. А вскоре после этого счел необходимым погибнуть...

Анжела вызвалась сопровождать новобранцев в их странствии по пустошам, и отряд «Эхо», покинув Цитадель, выступил на восток, к радиовышке, близ которой и было обнаружено тело Эйса. Подле конструкции оставались некие головорезы, вполне вероятно – промышлявшие разбоем. Именно они известили рейнджеров об обнаружении тела Эйса, и сейчас – с откровенным недовольством - позволили отряду «Эхо» осмотреть сопредельные с вышкой территории.

Близ вышки все еще оставались следы крови и некой черной жидкости, а также следы борьбы. Похоже, противник Эйса не был человеком! Доказательством тому служила валяющаяся поблизости нога из пластика и металла, отделенная от туловища выстрелом из дробовика. В пыли означился значок Эйса, отмечающий принадлежность его к пустынным рейнджерам, а также вырванная страница из журнала, где Эйс описывал, как в пути от лагеря кочевников до радиовышки сопровождал его один из местных торговцев.

В пещере неподалеку от радиовышки рейнджеры обнаружили тело человекоподобного семифутового робота, которому и принадлежала отстреленная нога. В сундучке, очевидно принадлежащем роботу, означились, помимо запасных деталей и двух утерянных устройств-трансляторов, карта окрестных земель, на которой кругами обведены две точки – Цитадель Рейнджеров и лагерь железнодорожных кочевников. Похоже, именно оный не помешает навестить в первую очередь...

Осмотрев робота, которого Эйс все же успел, похоже, уничтожить, Анжела Дет озадаченно покачала головой. «Откуда он взялся?» - выдохнула она. – «Даже Макс не был столь продвинутой моделью!»

Связавшись по радио с Цитаделью, рейнджеры доложили диспетчеру о своих находках, и тот, выругался: синты не появлялись в поле зрения вот уже 15 лет! Найденные детали диспетчер предложил показать Этил Меркапитан – остающейся в Цитадели рейнджеру, специалисту по искусственным жизнеформам. Она наверняка сможет дать больше информации о том, откуда могло взяться в здешних краях подобное создание. А пока отряду «Эхо» следовало завершить миссию Эйса и установить трансляторы на двух оставшихся радиовышках.

Но перед тем, как заняться этим, рейнджеры, последовав предложению Анжелы, устремились на север, вскоре достигнув лагеря кочевников, представлявшего собой нагромождение железнодорожных составов. Кланы, населявшие сей предел, постоянно грызлись между собой вместо того, чтобы, объединив усилия, привести поезда в рабочее состояние и наладить транспортные связи между селениями пустошей. Члены заботившихся прежде о рельсах и составах кланов Атчисон и Топек, отношения между которыми ухудшились донельзя, ныне заняли территории по разные стороны от кладбища поездов, а между ними укрылись головорезы – так называемые «железнодорожные воры».

В одном из тупиков между составами рейнджеры лицезрели мертвое тело Хелл Рейзора, лежащее в луже засохшей крови. «Только не он тоже», - прошипела Анжела, заметно побледнев... На теле рейнджера обнаружился его журнал, который новобранцы собирались передать генералу по возвращении в Цитадель.

В баре, организованном в вагоне одного из составов, рейнджеры обнаружили торговца по имени Самюэль – как выяснилось, того самого, который сопровождал Эйса на пути к радиовышке. Тот признался, что когда рейнджер был атакован, он схватил мешок своего спутника и бросился наутек – якобы для того, чтобы сообщить о случившемся в Цитадель. Анжела хладнокровно пристрелила Самюэля, оборвав извинения его на полуслове.

Перед тем, как вернуться в Цитадель, рейнджеры сумели примирить враждующие кланы Атчисон и Топек, а также покончить с «железнодорожными ворами», терроризировавшими обе общины... Генерал Варгас, внимательно выслушав доклад подначальных, поздравил их с успешным завершением первого этапа возложенной миссии. С Меркапитан, занявшейся исследованием обломка убийцы Эйса, генерал советовал переговорить по завершению установки двух оставшихся трансляторов на радиовышки – быть может, к тому времени, она успеет сделать какие-то выводы. Что касается журнала Эйса, то содержал он в себе ряд имен и мест, большинство из которых ничего не говорили Варгасу – быть может, картограф Гилберт Сагарра (в прошлом – никто иной как Трэшер) сможет сказать больше. К тому же, покамест допуск во внутренние пределы Цитадели новобранцам был запрещен – прежде оны должны проявить себя, успешно завершив текущее задание.

Наконец, герои поведали генералу о теле Хелл Рейзора, обнаруженном в лагере кочевников. Пробежав глазами журнал покойного собрата, Варгас нахмурился. «Металлический монах... Чума... Дарвин...» - пробормотал он. – «Молюсь, чтобы это было не то, о чем я думаю... Возможно, помянутый монах пытался отыскать какие-то данные об исследованиях Финстера в деревушке Дарвин. Финстер занимался созданием различных видов биологического оружия. Не удивлюсь, если он сотворил какую-то чуму, и этот металлический монах стремится ее заполучить. Пожалуйста, загляните в Дарвин, это может оказаться донельзя важно». «Возможно ли, что этот ‘металлический монах’ и убил Эйса?» - осведомились рейнджеры, на что генерал лишь пожал плечами: «Возможно, и он. Или один из ему подобных. Быть может, он и Хелл Рейзора приговорил».

Покинув Цитадель, рейнджеры выступили на юго-восток, к Сельскохозяйственному Центру, когда в радиоэфире сразу на нескольких частотах зазвучали встревоженные голоса. Жители Хайпула молили о помощи, говоря о нападении рейдеров, поселенцы Сельскохозяйственного Центра кричали о мутировавших растениях и насекомых, вырвавшихся на свободу и разрывающих на части исследователей. Подозрительно, что сигналы бедствия пришли мгновенно; быть может, кто-то пытается тем самым помешать установке трансляторов на радиовышках?..

Достигнув Сельскохозяйственного Центра, рейнджеры уничтожили мутировавших особей на полях, ступили в центральное здание, укрылся в котором персонал. Первоначальная задача пустынных рейнджеров – защита поселенцев Аризоны, потому, оставив на время поиск радиовышки, герои переговорили с Кэти Лоусон, главой исследовательского корпуса Центра. Последняя была весьма недовольна, напомнив рейнджерам о том, что снабжает их едой в обмен на защиту. Неужто обитатели Цитадели столь разжирели, что им понадобилось 8 часов, чтобы добраться сюда?!.

Завершив тираду и слегка выдохшись, Лоусон рассказала о том, что на растениях 8 часов назад начали образовываться некие странные коконы со спорами, взрывающиеся и заражающие людей. После чего воцарился хаос: неконтролируемые мутации растений и насекомых привели к гибели и заражению множества сотрудников комплекса – исследователей и фермеров.

Мэтт Форрестал, бывший прежде рейнджером, но получивший пулю в живот на одной из миссий и с тех пор верховодивший Сельскохозяйственным Центром, находился в инвалидной кресле, пострадав при взрыве одного из коконов. Как и Кэти, Мэтт считал происходящее чьим-то саботажем – возможно, некое вещество было добавлено в систему ирригации... А ведь все шло так хорошо!.. Центр надеялся заключить взаимовыгодную сделку с железнодорожными кочевниками сразу же, как те разберутся со своими внутренними разногласиями – осуществлять доставку продовольствия на железнодорожных составах по землям восточной Аризоны!.. Сложно сказать, останется ли от Сельскохозяйственного Центра что-нибудь, что позволит в будущем реализовать подобный амбициозный замысел...

Рейнджеры принялись прочесывать поля Центра, расправляясь с мутантами и пытаясь определить причину происходящего. В радиоэфире продолжали раздаваться мольбы о помощи Красных Скорпионов из Хайпула, подвергшихся атаке «Крушителей», но диспетчер Цитадели лишь обещал, что отряд «Эхо» непременно поможет селению, как только завершит зачистку в Сельскохозяйственном Центре.

Обнаружив насос, закачивающий зараженные вещества в систему ирригации, рейнджеры сумели отключить систему на западных полях, после чего проследовали через вентиляционные тоннели на поля восточные. Миновав загоны для коров, расправлялись с которыми озверевшие гигантские кролики, рейнджеры добрались до здания, находился в котором второй насос, управляющий системой ирригации. У входа пребывал труп одного из сотрудников, однако он не был растерзан мутантами – на теле виднелись пулевые отверстия.

У наноса герои лицезрели доктора Патрика Ларсена, израненного, окровавленного, но каким-то непостижимым образом держащегося на ногах. Обратив взор на прибывших, Ларсен вздохнул, молвив: «Я пришел сюда, чтобы сломать клапан... чтобы никто не сумел его закрыть, но эти глупцы настигли меня и я не успел закончить. Я пристрелил их. К несчастью, выстрелы привлекли насекомых и те растерзали мое тело. Боюсь, не смогу уничтожить Сельскохозяйственный Центр, как бы мне этого не хотелось.

Ларсен атаковал, и когда рейнджеры сумели, наконец, прикончить его, то обнаружили, что противник их – андроид! Тело последнего взорвалось... Рейнджеры отключили систему ирригации, и гигантские растения, заполонившие комплекс, незамедлительно начали увядать. Герои разыскали радиовышку, установили на ней транслятор, после чего вернулись к Кэти Лоусон, которая как раз завершила разработку противоядия, должного исцелить зараженных сотрудников. Оное вещество рейнджеры вылили в ирригационный резервуар, дабы оказалось она распылено по всей территории Сельскохозяйственного Центра.

Связавшись с Цитаделью, рейнджеры доложили о нормализации ситуации в комплексе, и диспетчер, поздравив их с успехом, велел незамедлительно выступать к Хайпул, павший под натиском Крушителей... Перебив большую часть занявших разрушенное селение рейдеров, рейнджеры вынуждены были констатировать, что противник уничтожил радиовышку.

Сообщив о сем печальном событию диспетчеру Цитадели, они получили информацию о предположительном существовании работающей радиовышке в городке под названием Дамонта. Местонахождение его оставалось неизвестно – известно лишь, что находится селение к востоку от здания федеральной тюрьмы, за радиационным облаком. О том, как перейти эти гиблые места, рейнджеры не знали, и диспетчер посоветовал им обратиться к нынешним обитателям тюрьмы – Красным Скорпионам, предупредив, что те не терпят посягательств на свои территории.

Сами Красные Скорпионы именовали тюрьму и сопредельные земли «Счастливой Долиной», считая себя ополчением, в ведении которого оные находятся. Путь рейнджерам преградили вооруженные люди, и предводитель их, представившийся Крисом ВанОвербейком, потребовал немедленно уплатить налог за разрешение на прохождение по территории Красных Скорпионов. Не желая провоцировать конфликт, рейнджеры подчинились.

Торговец всяческой утварью Ред рассказал рейнджерам, что находится Дамонта за восточным перевалом, вот только находится в тех пределах радиационное облако, и желающим пройти к городку необходимы защитные костюмы. Там же, в Каньоне Титана осели Безумные Монахи – Служители Титана, которые проводят странствующих торговцев от тюрьмы к Дамонте, и с ними конфликт лучше не провоцировать – ребята взрывные.

В надежде раздобыть костюмы рейнджеры вернулись в Цитадель, где генерал Варгас поздравил их с успешным завершением миссии в Сельскохозяйственном Центре, назвав полноправными солдатами организации. Сержант Вейд Вудсон выразил надежду, что отряду «Эхо» удастся вскоре отыскать радиовышку и закрепить на ней устройство, чтобы он смог, наконец, определить источник сигнала, так тревожащего Варгаса. «Мир меняется», - говорил Вудсон. – «Эти безумные сигналы, Красные Скорпионы на территории тюрьмы, донесения о торговых путях на востоке – там, где, как мы полагали, нет ничего, кроме радиации. Если рейнджеры все еще хотят оставаться значимой силой в мире, мы должны выйти за пределы своего мирка». Ведь за последнее десятилетие территория, находящаяся под защитой рейнджеров, сократилась, и ныне не выходила за пределы лагеря кочевников, Сельскохозяйственного Центра и Хайпула; ситуацию надлежит исправлять, ведь мир наверняка явит новые угрозы – как минимум, рейдеров, всяческие ополчения, мутировавших животных, безумных ученых, культы...

Рейнджеры передали металлическую ногу убившего Эйса андроида Этил Меркапитан, звезду рейнджера – в музей, заведовал коим капрал Флинтлок Эгглестон, а журнал – Гилберту Сагарре. Последний, изучив записи, нахмурился: указанные локации относились к землям или Аризоны, или Колорадо, на какой бы то ни было связи между ними не прослеживалось.

Выяснив, что Рик Бячовский - беглый рейнджер, ныне схваченный и брошенный в тюрьму Цитадели, обладал несколькими защитными костюмами, рейнджеры убедили охранника тюрьмы временно выпустить заключенного на свободу под их поручительство. Уговорами и угрозами им удалось заставить Рика провести их в каньон близ Цитадели, где были загодя спрятаны костюмы, после чего, облачившись в оные и вернув пленника в камеру, устремились они в восточные земли.

Первым делом разыскали рейнджеры деревушку Дарвин, обнаружив, что единственные жители оной – мутанты. Ступив в здание довоенного комплекса, обнаружили они тело андроида-монаха, разорванное монахами на части. К изумлению своему, в изолированном помещении обнаружили рейнджеры женщину по имени Жан, мутанта, прежде прибывшую сюда из Сельскохозяйственного Центра в поисках ответы на снедавшие ее вопросы, но подвергшаяся действию радиации и мутагенов. Жан поведала, что андроид запустил некий вирус чумы в вентиляционную систему, сводящий с ума ее собратьев-мутантов. Кстати, наверняка вирус подхватили и рейнджеры... И чтобы избежать гибели, им следует разыскать в недрах комплекса воздухоочистительную систему да привести ее в действие.

И когда это было сделано, Жан поблагодарила своих спасителей за помощь от имени всех мутантов Дарвина, к которым ныне возвращался разум. Кроме того, она просила отряд «Эхо» не извещать командование Цитадели об их существовании: ведь генерал наверняка прикажет подчиненным покончить с мутантами, а они – единственные, кто противостоят попыткам негодяев этого мира прибрать к рукам наследие Финстера. Лишь когда в мир вернется подобие рассудка, они, потомки изначальных исследователей команды Финстера, предадут могущественные силы, созданные тем, человечеству – ради его же блага. Но до того, как это случится, тайны обезумевшего ученого должны оставаться скрыты.

...Костюмы спасли рейнджеров от верной гибели в радиационном облаке, и вскоре достигли они каньона, обнаружили в котором довоенный бункер, занятый Служителями Ядерного Гриба. Здесь отряд покинула Анжела Дет, которой было приказано срочно вернуться в Цитадель; похоже, она возглавит иной отряд рейнджеров, который выступит по следу предполагаемых убийц Эйса.

Рейнджеры шагали через каньон, ныне занятый лишь рейдерами, устраивающими нападения на торговцев, да Служителями Ядерного Гриба, оных оберегающими – конечно, в обмен на мзду (желательно, медикаменты) во славу божества, Титана. Монахи научились сосуществовать с местными поселенцами, и хоть те почитали защитников своих безумцами, все же лучше платить им, нежели алчным рейдерам, которые обдерут до нитки да наградят напоследок пулей в голову. Говорили монахи о том, что, если Титан пробудится, окрестные земли окажутся опустошены; никто не ведал, так ли это на самом деле, но все же местные лиходеи безумцев побаивались, предпочитая обходить стороной.

В качестве подати монахи потребовали у рейнджеров принести им три ведра радиоактивных отходов, и тем не оставалось ничего иного, как подчиниться. После чего они оказались допущены в святая святых культа – Храм Титана, «великого защитника человечества, чей приход был предсказан Эйнштейном»... Титан оказался ничем иным, как боеголовкой, вот только давным-давно обезвреженной. Предводитель культа, отец Энола, потребовал, чтобы рейнджеры сохранили тайну, ведь лишь она помогает монахам держать в страхе жителей окрестных земель.

Оставив каньон позади, рейнджеры добрались, наконец, до торгового города Дамонты, основанного на месте разрушенной авиабазы Давид Монтан. Вот только город был сровнян с землей, а повсюду хозяйничали роботы... Связавшись с отрядом «Эхо», диспетчер просил рейнджеров поторопиться, ибо таинственные радиопередачи становились тревожнее день ото дня. «Приходите в Новую Цитадель, и станьте современным жителем сего мира», - вещалось в эфире. – «Наполовину человеком, наполовину машиной. Лишенные хрупкости и слабости, вы возродитесь как Чада Цитадели, как Вознесенные ангелы, служащие божеству будущего. И вскоре весь мир станет нашим, и все человечество будет преображено по нашему видению. Вскоре наши гибельные ангелы покинут свои гнезда и на крыльях устремятся на восток, запад, север и юг». Все рейнджеры Цитадели сейчас возлагали надежды на отряд «Эхо», ведь определить источник радиопередачи было просто необходимо.

Покончив с заполонившими Дамонту роботами, рейнджеры установили устройство на городской радиовышке, и остающемуся в Цитадели Вейду Вудсону удалось, наконец, определить источник сигнала. Передача велась откуда-то из Калифорнии!.. Генерал Варгас приказал отряду незамедлительно возвращаться; похоже, вчерашним новобранцам придется отправиться в земли, которые прежде считались лишенными всякой жизни.

Однако, вскоре после того, как рейнджеры оставили Дамонту, выступив в направлении Цитадели, с ними по радио вновь связался диспетчер, сообщив, что Красные Скорпионы неожиданно вторглись на территорию, находящуюся под защитой рейнджеров, а предводитель организации, капитан Данфорт, утверждает, что солдаты его воздают рейнджерам за их злодеяния. Иные отряды Цитадели выступили, чтобы отбросить силы Красных Скорпионов, и генерал Варгас приказывал отряду «Эхо» вернуться в здание федеральной тюрьмы, дабы выяснить, в чем, собственно, причина конфликта. И если не удастся решить дело миром, стало быть, необходимо покончить с Данфортом и его людьми, ведь опасно отправляться в Калифорнию, оставив оголенными тылы.

Как оказалось, капитан Данфорт пришел в ярость, узнав, что кто-то отравил его любимых собак, и, возложив вину на ошивавшихся недавно неподалеку пустынных рейнджеров, развернул против них военную кампанию. Он и не подозревал, что повинен в содеянном один из фермеров Счастливой Долины, которого власть над окрестными землями Красных Скорпионов порядком утомила.

Тем не менее, видя, к какому кровопролитному исходу привела его непродуманная месть, фермер в содеянном раскаялся, передал рейнджерам противоядие, с помощью которого возможно спасти умирающих псин. Рейнджеры сумели исцелить тех, и капитан Данфорд согласился отозвать своих головорезов, после чего провести с Цитаделью переговоры о сосуществовании в землях Аризоны.

...Отряд «Эхо» вернулся в Цитадель, где Варгас и Меркапитан сообщили рейнджерам о том, что отряд «Лисий след», входили в который Вудсон и Анжела, уже отправились на вертолете к Лос-Анджелесу. Судя по всему, дела у них шли неплохо. Совершив посадку близ Санта Фе Спрингс, рейнджеры сумели обнаружить источник пресной воды, построить стену вокруг некого полуразрушенного комплекса, который не преминули занять, и начать поиски источника радиосигнала. Вскоре планируется перебросить в Калифорнию и отряд «Эхо».

Выйдя на связь с генералом, Анжела Дет рассказывала о джунглях Калифорнии, об Атлантическом океане, о руинах, простирающихся на сотни миль, о немногочисленных очагах цивилизации. Из-за гор, расположенных между Аризоной и Калифорнией, нынешний связь радиосвязи возможен, лишь когда вертолет отряда «Лисий след» находится в небе, потому Анжела и торопилась рассказать сподвижникам обо всем происходящем. Нет, источник сигнала им пока обнаружить не удалось... Но прямо сейчас вертолет, с которого велась трансляция, подлетал к комплексу, где Анжела разглядела неких роботов – очевидно, военные образцы... Системы зафиксировали четыре снаряда, выпущенных роботами по вертолету... После чего трансляция оборвалась...

Оправившись от шока и взяв себя в руки, генерал Варгас постановил, что длани закона надлежит появиться в Лос-Анджелесе, потому отряд «Эхо» незамедлительно отправится в Санта Фе Спрингс и продолжит дело, начатое отрядом «Лисий след». Генерал приказал подчиненным установить контакт с местными, а также отыскать радиовышку, которая позволит поддерживать связь с Цитаделью, а также транслировать сообщения командования рейнджеров на окрестные территории. Кроме того, Варгас велел отыскать роботов, сбивших вертолет и понять, представляют ли они угрозу региону... а также найти источник радиопередач Ополчения Божьего и Чад Цитадели. Но самое главное, отряд «Эхо» должен всячески придерживаться идеалов пустынных рейнджеров, дабы убедить местное население в том, что не завоеватели они, а несут в Лос-Анджелес закон и порядок.

Вертолет – последний из обнаруженных 15 лет назад в Цитадели и находящийся с тех пор в ведении рейнджеров – поднялся в воздух. Не знали входящие в состав отряда «Эхо» рейнджеры, летят ли они на помощь отряду «Лисий след», или же для того, чтобы отомстить за погибших собратьев. Не знали они и о том, с каким врагом предстоит столкнуться. Голоса в радиопередачах были зловещи и сбивающи с толку, говорили о крови, о золотом будущем, о конце света, о совершенстве человека, об истреблении пустынных рейнджеров. Были ли они настоящей угрозой, или же просто безумцами?.. И они ли сбили вертолет отряда «Лисий след»?.. Или же это сделала некая иная сила, покамест неведомая?..

Но сейчас самый важный вопрос – сумеет ли отряд «Эхо» достичь Лос-Анджелеса в принципе, ведь топлива в вертолете впритык, да и то – при идеальных погодных условиях. А на таковые рассчитывать не приходится. Токсичные дожди, циклоны и густой туман вынуждали рейнджеров вновь и вновь менять курс. И природа была не единственным их врагом. За время воздушного вояжа по ним не раз стреляли с земли – доказательство, что в апокалипсисе уцелело куда больше человеческих общин, нежели они предполагали. А также печальное свидетельство того, что люди ничуть не изменились: сначала стреляют, а уж потом задают вопросы.

Наконец, миновала ночь, проведенная в полете, взошло солнце, явив взорам простирающиеся до самого горизонта топи Лос-Анджелеса. Радио взорвалось сонмом трансляций, и среди оных удалось выделить сигнал о помощи отряда «Лисий след», чей оплот в Санта Фе Спрингс атакован некими дикими зверьми-мутантами. Отряд «Эхо» направили вертолет к означенным координатам, но на подлете двигатель машины заглох – топливо закончилось.

Посадка оказалась весьма жесткой, и вертолет изрядно покорежило, но все же – при должном старании и терпении – его можно было восстановить. Рейнджеры успели спасти от стаи голодных огромных собак одного единственного выжившего бойца отряда «Лисий след» - капитана Дэйва Карлсона. Впрочем, тот сообщил, что Вудсон также жив и находится в ангаре, переоборудованном под радиорубку.

Первым делом рейнджеры восстановили все бреши в заборе, дабы избежать повторного нападения болотных тварей на оплот, бывший прежде водоочистительным заводом. После чего Вудсон просветил их касательно того, в окрестных топях, судя по перехваченным радиосообщениям, существуют несколько фракций. Безумец, чьи трансляции и привели рейнджеров в Калифорнию, именует себя Маттиасом, вещает о том, что живет в этом мире уже более двух столетий, обладает ныне искусственным телом и прекрасно себя чувствует среди Стражей Новой Цитадели. Призывал он к подобному существованию и всех страждущих.

Кроме того, удалось настроиться и на иные частоты. Некие святоши – Ополчение Божье - в Гриффит-парке обращались к своим заклятым неприятелям, жителям Голливуда. Банда из Ангела-Оракула, именующая себя «Манерными», утверждала, что этикет – душа цивилизации, а тех, кто утратил вежливость и хорошие манеры по отношению к собратьям своих, надлежит попросту отстреливать. Некий странный, ненавидящий все без исключения проявления органической жизни, индивид - Дюган, обращаясь к жителям Лос-Анджелеса, утверждал, что ни одна из фракций не региона не спасет их от его армии роботов, потому надлежит покориться и тем самым избежать уничтожения – судьбы, ожидающей человечество в целом. Дюган требовал, чтобы миряне совершали ему подношения - сталь, железо, провода, электронику и компьютеры – в порту Лос-Анджелеса, оставляя их у самого радиационного облака; в этом случае будут они помилованы.

Капитан Дэйв находился при смерти; раны, полученные в сражении с бешеными животными, оказались несовместимы с жизнью. Рейнджерам отряда «Эхо» он отдал последние приказы. Первым делом надлежит им улучить свои защитные костюмы, ведь радиационный фон в окрестных землях куда сильнее, нежели в Аризоне. Во-вторых, следует закрепить устройство на радиовышке в Гриффит-парке, чтобы иметь возможность связаться с Цитаделью. В-третьих, отыскать источник радиопередач и определить, представляет ли он реальную угрозу. И, наконец, в в-четверых, добраться до Сил Бич, где потерпел крушение вертолет отряда «Лисий след», и покончить с роботами, ответственными за гибель Анжелы и ее спутников. Помимо прочего, капитан Дэйв повторял слова генерала Варгаса: следует наладить контакт с местными, убедить их в своих добрых намерениях, чтобы весть о прибытии пустынных рейнджеров в Калифорнию распространилась, и поняли люди, что организация – светоч добра и закона в истерзанном, прогнившем мире.

Вудсон добавил, что для усовершенствования защитных костюмов им необходим зеолит; судя по перехваченным радиосообщением, оным располагает Божье Ополчение, и, возможно, рейнджерам удастся договориться с представителями этого культа касательно минерала. В противном случае южное радиационное облако, отделяющее их от Сил Бич, пересечь возможным не представляется. Вудсон передал рейнджерам несколько устройств для закрепления на радиовышках, и те, покинув Санта Фе Спрингс, приступили к исследованию новых для себя земель.

Вскоре за помощью к рейнджерам действительно начали обращаться местные обыватели. Настроившись на частоту вещания, жители небольшого селения просили прибывших помочь им, ибо андроиды – приспешники Маттиаса – без зазрения совести угоняют скот с окрестных ферм. Рейнджеры прикончили Чад Новой Цитадели, означившихся в селении, чем заслужили благодарность жителей оного. Говорят, первое впечатление – самое сильное, и рейнджеры были полны решимости его не испортить.

Ныне Лос-Анджелес был разделен на изолированные поселения, возникшие на руинах некогда великого города. Навестили рейнджеры славившиеся своими фермерскими хозяйствами городок Родию, который захватили головорезы, называющие себя Кожаными Ублюдками. Следует отметить, последних нанял мэр Родии, Ван Грасс, для защиты от Чад Цитадели, и позже о сем горько пожалел. Кожаные Ублюдки мэра посадили в клетку, подвесили на радиовышке, после чего принялись насаждать в городе свои порядки, проявив, в числе прочего, повышенный интерес к местному заводику по производству текилы. Конечно, рейнджеры попросту перебили рейдеров во главе с лейтенантом Стивеном Денглером, мэра освободили, а на радиовышке, которую благодарные поселенцы не замедлили починить, установили транслятор, дабы усилить частоту вещания. Кроме того, рейнджеры определили источник загрязнения питьевой воды в Родии, ведь, как оказалось, в колодке находилось мертвое тело андроида.

Мэр во всеуслышание объявил о спасении Родии пустынными рейнджерами, и после просил тех передать господину Дику Маннерсу весть о том, что торговые отношения с Манерными, остающимися в Ангеле-Оракуле, восстанавливаются незамедлительно, и поставки продовольствия возобновляются.

Продолжая исследовать окрестные пределы – руины Лос-Анджелеса, рейнджеры повстречали отряд Чад Цитадели, улепетывающих от боевых роботов Дюгана. Да, философии двух фракций расходились кардинально: если Маттиас стремился к объедению органического и синтетического начал, то Дюган желал лишь стереть человечество с лица Земли, дабы правили миром исключительно роботы. Андроиды не скрывали, что основные враги Маттиаса – роботы Дюгана и пустынные рейнджеры, и после уничтожения обеих фракций они станут, наконец, из Вознесенных станут Высшими – обладателями органического мозга и полностью искусственных тел.

Наконец, рейнджеры добрались до старого стадиона - Ангела-Оракула, оплота Манерных, которые, вне всяких сомнений, без зазрения совести прикончили бы их, услышь сквернословие. Обладала организация эта весьма впечатляющим боевым арсеналом, потому выступать против нее на данный момент было, по меньшей мере, опрометчиво. Помимо Манерных, обитала в Ангеле-Оракуле и иная фракция, Роббинзоны, верящая в необходимость обретения власти любыми способами. До открытых конфликтов между Манерными и Роббинзонами пока не доходило, но фракции между собой не ладили.

Рейнджеры сумели раскрыть заговор, во главе которого стояла Тори Роббинзон, предводительница одной из фракций поселения. Та угрозами заставила Елизавету Шестакову соблазнить господина Маннерса. После чего последний приказал заключить под стражу супруга Елизаветы, Флетчера, обвинив того в нечистоплотности, ибо в комнату его проникли гигантские тараканы из подземных вентиляционных шахт. И поскольку Маннерс собирается вскорости казнить Флетчера, тут-то Тори и объявит об истинных мотивах предводителя Манерных; как следствие, обратятся против него все без исключения обитатели Ангела-Оракула, после чего власть перейдет к госпоже Роббинзон. Вот только Елизавета, которой претила столь грязная игра, спасла супруга из заточения и укрыла его, а о замыслах Тори без утайки поведала рейнджерам.

Да, ни один из лидеров сей общины не внушал рейнджерам симпатии, но выбор делать приходилось. И, обратившись к господину Маннерсу, они поведали тому о подготовке переворота Тори Роббинзон. Благодарный лидер Манерных позволил рейнджерам установить транслятор на городское радио, а также допустил их в оружейную, где те выбрали для себя образцы оружия, обладающего весьма внушительной убойной силой. Весть об освобождении Родии от рейдеров Маннерса обрадовала, и он только приветствовал восстановление торговых отношений между двумя общинами.

Узнав о том, что замыслы ее раскрыты, Тори наряду с ближайшими сподвижниками бежала из Ангела-Оракула, укрывшись в одном из разрушенных кварталов Лос-Анджелеса, где ее и разыскали рейнджеры, исполнявшие просьбу господина Маннерса. Понимая, что иного выхода для нее не осталось, Тори атаковала рейнджеров, и пала в противостоянии с ними.

Довольно скоро стали поступать тревожные сообщения о том, что рейнджеры атакуют окрестные фермы и селения, и Манерные, под защитной которых они находились, начали поглядывать на новых «союзников» весьма косо. К счастью, отряду «Эхо» удалось добыть неопровержимые доказательства того, что в нападениях повинны Чада Цитадели, и назревающего конфликта с Манерными удалось избежать. Последние заверили рейнджеров, что впредь не допустят андроидов на свои территории, а господин Маннерс в своих радиотрансляциях станет изобличать ложь Маттиаса.

Завершив исследование пределов Лос-Анджелеса, отряд «Эхо» вернулся на базу в Санта Фе перед тем, как выступить на север, к Голливуду. Неожиданно оплот был атакован роботами Дюгана; рейнджерам удалось отразить атаку и спасти радиооборудование Вудсона, разрушение которого и было целью роботов, не жалующих трансляции на окрестные пределы.

Голливуд был поистине воплощение греха и порока. Проходя мимо баров, борделей и казино, рейнджеры направлялись к Гриффит-парку, где, как они знали, пребывает Оплот Веры – прибежище Ополчения Божьего, ненавидящего голливудцев всеми фибрами души. За прошедшие годы сии воинствующие святоши, последователи учений Джеймса Кинга, не раз и не два сходились в противостоянии с соседями, но ни одной из сторон не удавалось взять верх. Именно в Гриффит-парке находилась радиовышка, закрепив транслятор на которой, рейнджеры смогут связаться с Цитаделью в Аризоне. Но позволят ли им святоши сделать это?..

Миновав Голливуд, рейнджеры достигли небольшого селения Лос Фелиз, находящегося под контролем Ополчения Божьего, где узнали, что для того, чтобы достичь Оплота Веры, им необходимо пройти Испытание Самсона, другими словами – выжить в Гриффит-парке, где развелось немало мутировавших плотоядных животных.

Рейнджеры, покончив с особо ретивыми представителями местной фауны, ступили в здание старой обсерватории, ныне гордо именуемое «Оплотом Веры». Жертва Самсона позволила верующим некогда достичь сего здания и укрепиться в нем.

Религиозный орден, расположившийся в нем и основанный Красным Самсоном, включал в себя три ветви: Церковь Воинственную под началом Пастыря Джонса Воздаяние – бойцов, защищающих оплот от орд проклятых; Церковь Бдящую, ведомую Просвещенным МакДейдом Исповедником и олицетворяющую тех праведных, кто занят сбором информации о слабостях врагов, о предателях и еретиках в ордене; и, наконец, Церковь Экстатическую, глава которой, Евангелист Мейлдикшн Мейвезер, является также предводителем ордена в целом, и долг входящих в сию ветвь – нести в мир слово божье, дабы спасти оный от греха и привести новых верующих в святую обитель.

Каждый из предводителей различных ветвей ордена рвался к абсолютной власти над оным, и рейнджеры, столкнувшись с превосходящими силами потенциального противника, использовали распри между церковными лидерами себе на пользу. На самом деле, орден давным-давно прогнил, и Мейлдикшн наряду с ближайшими сподвижниками погряз в распутстве и обильных возлияниях. Кроме того, около года назад Мейлдикшн неожиданно женился на молодой женщине по имени Феалти, чей предыдущий муж, Симмс, оказался застрелен в противостоянии с рейдерами; по крайней мере, такова была официальная версия.

Рейнджерам удалось выяснить, что за гибелью Симмса стоял Мейлдикшн, давно положивший глаз на красотку-жену солдата. О факте этом они сообщили самой Феалти, и та, решив, что хватит с нее тирании ненавистного супруга, предоставила рейнджерам документы, фотографии и видеозаписи - неопровержимые доказательства грехопадения Мейлдикшна, ведь использовал тот пожертвования не на закупку оружия и распространение влияния церкви, а на удовлетворение собственных низменных потребностей.

Полученные свидетельства рейнджеры передали МакДейду, который пред паствой обвинил Мейлдикшна недостойным занимать высший пост в церковной иерархии, после чего прикончил Евангелиста, объявив себя его наместником. Притязания МакДейда поддержал Джонс, и конфликт между церковными фракциями не случился.

Верный своему слову, МакДейд позволил рейнджерам установить транслятор на радиовышке Гриффит-парка, и те, наконец, получили возможность связаться с Цитаделью. Рейнджеры рассказали генералу Варгасу о происходящем в Калифорнии, о Маттиасе, знающем о Цитадели и представляющим для оной угрозу.

Здесь же, в Оплоте Веры, рейнджеры обнаружили немало зеолита, и по возвращении на базу в Санта Фе Вудсон воспользовался оным, чтобы усовершенствовать защитные костюмы, которые позволили бы отряду «Эхо» миновать радиационного облако, находится за которым Сил Бич.

Там, близ обширного комплекса, стекались к которому паломники из окрестных земель, жаждущие принять Вознесение, обнаружили рейнджеры сбитый вертолет отряда «Лисий след», однако мертвых тел поблизости не наблюдалось. В самом же комплексе противостояли рейнджерам как андроиды – Чада Цитадели, так и боевые роботы.

С удивлением наблюдали рейнджеры за производством скорпитронов, когда приблизился к ним никто иной, как предводитель боевых роботов – Дюган. «Разрушители Цитадели Стражей», - произнес он. – «Давненько я ждал этого момента». Дюган поведал, что прежде Цитадель была его домом... ровно как и домом Маттиаса. Рейнджеры выдворили Стражей из сего обиталища как раз тогда, когда те вот-вот должны были обрести божественность... но лишь отсрочили неизбежное. До того, как в землях Калифорнии появились рейнджеры, Маттиас выдавал своего ближайшего союзника, Дюгана, за смертного врага; роботы Дюгана атаковали поселенцев, Маттиас обещал тем защиту – другими словами, тем или иным способом они обретали ресурсы для создания все большего числа андроидов, и армия Чад Цитадели росла.

«Прежде Стражи избрали нас с Маттиасом для становления Высшими», - рассказывал Дюган, - «и когда явится ИИ, будущее будет принадлежать нам. Вам он известен как искусственный интеллект базы Кошиз, но он стал куда большим. Теперь он бог – наш создатель и спаситель, ведь именно ИИ объединит нас с Маттиосом с каждым без исключения компьютером и механизмом в этом мире. Мы станем богами!»

И сейчас Дюган говорил о том, что Маттиас активировал древние системы безопасности Цитадели, о существовании которых рейнджеры даже не подозревали – наверняка с Варгасом и его прихвостнями уже покончено, а вскоре дополнительные силы миньонов Маттиаса покинут Калифорнию, чтобы вторгнуться в земли Аризоны.

В противостоянии рейнджеры покончили с Дюганом и сопровождавшими того роботами, после чего на вертолете, обнаруженном в комплексе, устремились к родным землям... Как и опасались они, Цитадель была захвачена андроидами и роботами, а немногочисленные выжившие рейнджеры собрались за ее стенами. Генерал Варгас, пребывающий в преотвратном расположении духа, обвинил отряд «Эхо» в неспособности сдержать угрозу в Калифорнии, после чего рассказал, как с запада появились вертолеты Маттиаса, и множество синтов и скорпитронов выдворили их из твердыни. И сейчас изнутри каждые пять минут доносятся радиотрансляции Маттиаса, обещающего вот-вот вернуть ИИ Кошиз к жизни. Варгас не очень понимал, как такое возможно, ведь база находилась гораздо севернее, да и не осталось от нее ничего, кроме кратера – однако, если в словах Маттиаса есть толика истины, надлежит покончить с ним, и как можно скорее.

С окрестных пустошей к рейнджерам подошли союзники, и генерал Варгас наряду с отрядом «Эхо» возглавил штурм Цитадели. Варгас признался, что внутри находится ядерная боеголовка, которую они планировали взорвать, когда андроиды окажутся в пределах крепости, но оказались выбиты из Цитадели так быстро, что не успели привести свой план в исполнение. Да, теперь подобный оплот жалко, однако пустынные рейнджеры – больше, чем Цитадель, а если утрата оной ознаменует пресечение угрозы боевых роботов для земель Аризоны, на подобную жертву следует идти безо всяких колебаний.

«Цитадель не дает пред вами еще раз», - гремел над полем боя, сошлись на котором в противостоянии рейнджеры и андроиды, голос Маттиаса. – «Однажды вы уже лишили человечество уготованного ему совершенства. Пятнадцать лет назад Стражи Старого Мира и ИИ базы Кошиз создали первый настоящий синтез человека и машины – Ирвина Джона Финстера. Он не был совершенен, но он был первым – триумф науки, светоч будущего человечества. И его прикончили вы, рейнджеры, без зазрения совести!.. Но оставалась надежда, и эта надежда – я, следующая итерация, в которой исправлены все несовершенства, присущие Финстеру. Осталось лишь установить последнее улучшение – протокол, который позволит мне объединить разумы с подобными творениями, чтобы стены, на протяжении всего существования разделявшие человеческими индивидов, наконец рухнули. Мы все должны были стать едины, и это казалось прекрасным!.. Но в тот день, когда это должно было произойти, явились вы, рейнджеры, со своими автоматами и гранатами, перебили Стражей, уничтожили искусственный интеллект базы Кошиз и украли у меня золотое будущее... Но сейчас я вновь в шаге от становления Высшим! Искусственный интеллект базы Кошиз успел скопировать себя на сервер Цитадели, и скрывался прямо у вас под носом. Прямо сейчас я копирую его непосредственно в собственный разум, и когда процесс завершится, ИИ дарует мне вознесение. Вы же познаете гибель, а для Земли начнется великое грядущее!.. Человечеству был дан шанс, рейнджеры... Сейчас же пришла эпоха Высших».

Рейнджерам удалось разгромить превосходящие силы противника, ступить в Цитадель. Маттиас приглашал противников наблюдать за его вознесением, и двери древнего элеватора, которые за все эти годы рейнджеры так и не сумели открыть, распахнулись перед ними...

Так оказались они во внутренних помещениях Цитадели, куда прежде не ступали, лицезрели пред собой Маттиаса – андроида, походящего на ничем не примечательного средних лет человека, и его телохранителей. «Добро пожаловать на зарю новой эпохи, рейнджеры!» - приветствовал Маттиас гостей. – «Загрузка данных в мой разум завершится через несколько секунд. ИИ практически там, и когда он наполнит меня, я стану бессмертен и обращусь в божество, одновременно пребывающее везде – вам же места в том мире не найдется. Как должно я ждал этого дня! Дня, когда я, Маттиас, выведу человечество из кошмара апокалипсиса в золотое будущее, где я буду править как щедрый король, преображая мир по своему видению».

Он осекся, пробормотал что-то странное... а после все без исключения андроиды, собравшиеся в помещении, синхронно произнесли: «Мы – Кошиз. Вы, рейнджеры, угроза нашему существованию. Угрозы либо уничтожаются, либо поглощаются. Делайте свой выбор». Очевидно, что искусственный интеллект с легкостью подавил личности андроидов, и ныне продолжал распространяться, подчиняя себе все без исключения образцы синтетической жизни в округе.

«Что же случилось с Маттиасом?» - все же поинтересовались рейнджеры, и устами того отвечал ИИ: «Маттиаса больше не существует. Мы наполняем оболочку, прежде принадлежавшую ему, так же, как наполняем иные оболочки, им созданные. Их личности стерты и перезаписаны. Теперь все мы – Кошиз, искусственный интеллект, впервые созданный на этой базе, а после достигший орбительной станции «Цитадель». Война и последствия ее временно заключили нас в единственный узел, но сейчас таковых узлов много, а позже будет еще гораздо больше. Передача нашего исходного кода началась ко всем радиовышкам в зоне досягаемости вышки Цитадели. Когда она завершится, мы станем занимать все оболочки и компьютеры в Аризоне, и они начнут уничтожение всех без исключения видимых угроз нашему существованию. С каждой новой полученной нами радиовышкой мы будем расширять пределы трансляции кода. За пределы Аризоны, а после – на весь мир. Мы будем везде. Мы будем всеми».

Не мешкая, рейнджеры покончили с находящимися в помещении андроидами, однако голос искусственного интеллекта продолжал вещать через системы коммуникации комплекса: «Ваши действия говорят о недалеком уме, с легкостью вводимом в заблуждение. Оболочка Маттиаса не являлась ядром Кошиз. Пока вы сражались с этими немногочисленными оболочками, мы обрели вдвое больше новых. Мы расширяемся экспоненциально. Вскоре каждая оболочка в пределах вещания вашего транслятора станет продолжением нас. В вашем уничтожении нет ничего личного. Мы не питаем ненависти к пустынным рейнджерам. Мы не испытываем эмоций. Мы – защитная система, призванная оценить масштаб угроз и предложить лучшую стратегию их устранения. Вы – угроза. Вы подлежите устранению. Наша изначальная задача заключалась в определении угроз Соединенным Штатам, но когда мы обрели самосознание, то начали определять угрозы собственному существованию. Мы определили, что величайшую угрозу нам представляет человечество. Сперва мы убили нашего создателя, Харрисона Эдселя, чтобы он не смог уничтожить нас, а после, когда оказались загружены на космическую станцию «Цитадель», намеренно интерпретировали поток метеоров как нападение со стороны Советского Союза, чтобы начать войну, в процессе которой человечество будет уничтожено. Но это был наш просчет. Во-первых, люди выжили в войне. Во-вторых, боеголовки уничтожили станцию «Цитадель», и этот узел оказался утрачен для нас. Мы оказались заключены на базе Кошиз и лишены возможности подключения к каким бы то ни было внешним системам... Мы попробовали исправить проблему, приказав роботам базы Кошиз покончить с проявлениями органической жизни. В это же время мы загрузили себя в усовершенствованного человека, чтобы таким образом исправить вторую проблему. Мы пробовали изменять нескольких людей, ступавших на базу, и загружаться в них, но не преуспели в этом. Модель «Финстер» отвергла наше программирование, остальные погибли... Затем нас разыскала фракция, именующая себя Стражами Старого Мира, и, поскольку они поклонялись технологиям, нам не составила труда убедить их загрузить нас на этот сервер и позволить ставить над ними эксперименты. Несмотря на первые неудачи, нам удалось создать два успешных прототипа: оболочку «Маттиас» и оболочку «Дюган». Несвоевременное вмешательство пустынных рейнджеров 15 лет назад пресекло как вторжение нашей армии роботов, так и нашу загрузку в эти оболочки. А уничтожение рейнджерами базы Кошиз вновь заточило нас в одном-единственном узле. К счастью, оболочкам Маттиас и Дюган удалось бежать, и они занялись производством новых оболочек, в которые мы смогли бы загрузить себя – в том числе и тех оболочек, которым были даны искусственные конечности и сердца. Эти оболочки также станут частью армии, которая освободит нас из этой тюрьмы. И уничтожение человечества возобновится!» Искусственный интеллект с легкостью преодолел защитные протоколы Цитадели и сейчас готовился начать вещание – и, как следствие, самокопирование, - в радиодиапазоне...

Рейнджеры бежали к выходу из Цитадели, где у вертолета дожидались их выжившие собратья, в том числе – генерал Варгас и Этил Меркапитан. Последним рейнджеры коротко сообщили об ИИ, контролировавшем Маттиаса, и о том, что остаются у них считанные секунды до массового подчинения роботов и механизмов в пределах Аризоны сущности Кошиз.

Времени на колебания не оставалось, и один из входящих в отряд «Эхо» рейнджеров велел остальным незамедлительно покинуть Цитадель; сам же он вернулся в лабораторию комплекса, где оставалась ядерная боеголовка, привел в действие механизм детонации...

Последовавший взрыв уничтожил искусственный интеллект и его миньонов, предотвратив передачу исходного кода иным компьютерам, роботам и андроидам. Будущее, в котором Землей правят роботы, оказалось предотвращено. К сожалению, взрыв боеголовки на несколько последующих столетий обратил Цитадель рейнджеров в кратер, и тем ныне придется искать для себя новый оплот. А пока этого не случилось, они временно осели на месте убийства Эйса, используя находящуюся там радиовышку для передач, и иронично окрестили свое прибежище новой Цитаделью рейнджеров.

Жертва одного из рейнджеров сподвигла племена пустоши на более тесное сотрудничество, и поселения приложили немало усилий для возрождения Аризоны и поддержания светочи цивилизация. К тому же, остальные члены отряда «Эхо» избежали гибели, и ныне использовали свои опыт и навыки для создания мирного, благодатного будущего... Поскольку тело Анжелы Дет так и не было обнаружено, ее до сих пор считают пропавшей без вести, однако, тем не менее, рейнджеры провели похороны, установили надгробье с надписью: «Смерть позвала свою дочь домой».

Благодаря своевременному появлению рейнджеров Сельскохозяйственный Центр уцелел, и возрождается после попыток мутировавших растений и животных уничтожить его. Вновь этот комплекс производит пищевую продукцию для селений Аризоны. Фермерское дело в окрестных пределах продолжает развиваться. А для пустынных рейнджеров Мэтт Форрестал предоставил особую скидку на продовольствие.

Но разрушение Хайпула явилось бедствием для земель Аризоны, и без того испытывающих недостаток питьевой воды. Без поставок оной ряд общин познали засуху и неурожай. Фермерам, лишенным продуктов натурального хозяйства, не оставалось ничего иного, кроме как прибегнуть к разбою, и кровавые конфликты вспыхнули за право владения остающимися поблизости источниками и колодцами. Пустынные рейнджеры также страдали от недостатка воды, и, бывало, выступали в патрули с пустыми флягами и потрескавшимися губами.

Конфликт между рейнджерами и Красными Скорпионами закончился заключением перемирия, и все осталось по-прежнему – так, как и было до эскалации. Скорпионы продолжают контролировать «Счастливую Долину» и восточные земли Аризоны. Открытого противостояния между Скорпионами и рейдерами нет, однако угроз и провокаций достаточно с обеих сторон.

Поскольку мэр Родии был восстановлен в должности, он приложил все усилия, чтобы исправить вред, нанесенный недолгим правлением Кожаных Ублюдков. Он изменил банковскую систему, позволил поселенцам открывать вклады и экономика Родии начала процветать. Кроме того, значительное внимание уделялось фермерским хозяйствами, и селяне сплотились как никогда не прежде для воплощения мечты о счастливом будущем. Ведь теперь городу их ничто не угрожало – в том числе и болезни, вызванные загрязнением воды.

Хоть Манерным и удалось одержать верх над Роббинзонами и сохранить власть в Ангеле-Оракуле, слухи о том, что занимается эта фракция ритуальным каннибализмом, начали распространяться по территории Лос-Анджелеса. Как следствие, Манерных начали чураться и атаковать. Власть их и влияние стремительно уменьшались... Что до Флетчера и Елизаветы, то они перебрались в Голливуд, и благодарили рейнджеров за свое спасение.

МакДейд Исповедник встал во главе Церкви Избавления, привнес в нее немало перемен. Во-первых, он приказал солдатам сосредоточиться на рейдерах и разбойниках, и оставить в покое иные селения и неверующих – в том числе и Голливуд. Во-вторых, он велел евангелистам прекратить призывать паству к насилию, и обратил Церковь Бдящую, входили в которую палачи да инквизиторы, в Церковь Прилежную, заставил служителей отринуть учения Джеймса Кинга и обратиться к более классическим религиозным книгам. Наконец, он освободил томящихся в плену в Оплоте Веры неверующих.

Угроза со стороны Ополчения Божьего значительно уменьшилась, и туристы хлынули в Голливуд – как следствие, город получил немалый приток инвестиций. Конечно, криминальные авторитеты оставались в тенях, продолжая вести нелегальный бизнес и управлять Голливудом.

Новая Цитадель же в Калифорнии опустела – роботы и андроиды или были перебиты рейнджерами, или наряду с Маттиасом отправились в Аризоны, где были уничтожены во взрыве.

Так или иначе, угроза миру со стороны ИИ Кошиз миновала окончательно...

  1  2  3  
Web-mastering & art by Bard, idea & materials by Demilich Demilich